Sei sulla pagina 1di 373

PASIUNEA

CARE LE-A ATINS


SUFLETUL
I VA DUCE
PE AMNDOI
LA EXTAZ...

MariusMaria

Motenitoarea american Emma


Dunster a fost mereu independent i
rsfat, fr s-i doreasc s se
mrite. Vrea s-i petreac timpul la
Londra cumva mai neconvenional, n
loc s-i piard timpul cu gsirea unui
so. De data aceasta ns, glumele ei
periculoase o pun n pericol...
Alexander Ridgely, ducele de
Ashbourne, este un crai care evit cu
grij iubirea... pn cnd i srut
buzele senzuale... condamnndu-se
singur la chinuri delicioase. Nu tie
ns c pasiunea, care i-a atins i ei
sufletul, i va duce pe amndoi la
extaz...

www.miron.ro
MAGAZIN VIRTUAL
LEI: 24,00

MariusMaria

Prolog
Boston, Massachusetts
Februarie 1816
- M trimii de-acas?
Ochii violei ai Emmei Dunster erau mari de uluire i
dezndejde.
- Nu ai de ce s fii att de dramatic, rspunse tatl ei.
Sigur c nu te trim it de-acas, doar c o s petreci un an cu
verii ti, n Londra.
Efcrima rmase cugura cscat.
- Dar.~dece?
John Dunster se foi stinjenit n fotoliu.
- Cred doar c a r trebui s vezi lumea mai mult; atita to t
- Dar am fost deja la Londra. De dou ori.
- Da, ei bine, acum ai mai crescut
i drese glasul dectev a ori i se sprijini de sptarul
fotoliului.
Dar...
- Nu vd de ce te supr att lucrul sta. Henry t Caroline
te iubesc ca pe copilul lor, i tu nsi mi-ai spus c i plac Belle
i Ned mai mult dect oricare dintre prietenii ti din Boston.
* Dr ei snt la noi de dou luni. Nu e ca i cum nu i-a fi
vzut de curfnd.
John i ncruci braele la piept
- 0 s pleci cu ei mine, i cu asta, basta. Mergi la Londra,
Emma. Distreaz-te puin.
Tnra l privi bnuitor.

JULIA QUINN

- ncerci s m mrii?
- Sigur c nu! Mi se pare doar c i-ar face bine o
schimbare de decor.
- Nu snt de acord. Exist o mie de motive pentru care pur
i simplu nu pot prsi Bostonul n acest m om ent
- Chiar aa?
- Da. Casa ast, de exemplu. Cine o s se ocupe de ea ct
snt eu plecat?
John i zmbi cu indulgen fiicei sale.
- Emma, locuim ntr-o cas cu dousprezece camere. Nu
avem nevoie de prea multe, i snt sigur c puinul care e
necesar poate fi ngrijit competent de doamna Mullins.
- Cum rmne cu toi prietenii mei? O s-mi lipseasc
teribil, iar Stephen Ramsay o s fie foarte dezamgit dac plec
aa, deodat. Cred c are de gnd s m cear de soie.
- Pentru Dumnezeu, Emma! Nu dai doi bani pe tnrul
Ramsay. N-ar trebui s-i dai sperane bietului biat doar
pentru c nu vrei s pled la Londra.
- Credeam c i doreti s ne cstorim. Tatl lui e
prietenul tu cel mai bun.
John oft.
- Cnd aveai zece ani, se poate s m fi gndit c a r fi
frumos ca voi doi s fii o pereche, dar era evident nc de peatunci c nu v potrivii. L-ai aduce n pragul nebuniei ntr-o
sptmn.
- Grija pe care i-o pori unicei tale fiice e nduiotoare,
rosti Emma ncet .
- Plus c te-ar plictisi de moarte, ncheie John cu blndee.
Mi-a dori doar ca Stephen s-i dea seama c nu are rost s
te curteze. sta e un motiv n plus ca s pleci din ora. Dac
eti la un ocean deprtare poate c o s caute i el nsfiritalt
mireas.
- Dar eu prefer Bostonul.

SPLENDID

- Adori Anglia, insist John pe un ton aproape exasperat


Data trecut cnd ai fost acolo mi-ai povestit la nesfrit ct de
mult i-a plcut
Emma nghii n sec i i prinse buza de jos ntre dini,
agitat.
- i compania? ntreb ncet
John oft i se sprijini de sptarul fotoliului. n sfrit,
adevratul motiv pentru care fiica lui nu voia s plece din
Boston.
- Emma, Dunster Shipping o s fie aici i cnd te ntorci.
- Dar mai am attea de nvat! Cum o s preiaum i trziu
afacerea dac nu nv acum tot ce se poate ti despre ea?
- Emma, tim amndoi c ie vreau s-i las compania mai
mult dect oricui altcuiva. Am construit Dunster Shipping de la
zero i Dumnezeu tie c vreau s o dau mai departe copiilor
mei, dar trebuie s acceptm realitatea. Majoritatea clienilor
o s fie reticeni s fac afaceri cu o femeie, iar muncitorii n-o
s asculte de ordinele tale, chiar dac te cheam Dunster.
Emma nchise ochii, tiind c era adevrat, dar gata s
plng din cauza nedreptii.
- tiu c nu exist nimeni mai potrivit dect tine ca s
conduc Dunster Shipping, rosti cu blndee tatl ei, dar asta
nu nseamn c i alii o s fie de acord cu mine. Orirt m-ar
nfuria, trebuie s accept - compania ar da faliment cu tine la
rrm. Am pierde toate contractele.
- Pentru simplul motiv c snt femeie.
-M tem c d a.
- 0 s conduc compania asta ntr-o bun zi, rosti Emma
cu o privire serioas n ochii violei.
- Dumnezeule mare, fat drag. Tu nu renuni niciodat,
aa e?

Emma i prinse buza de jos ntre dini i rmase pe


poziii. John oft.

JULIA QUINN

- i-am povestit vreodat cum a fost cnd te-ai mbolnvit


de grip? '
Emma cltin din cap, nedumerit de schimbarea brusc
de subiect
- Era chiar dup ce boala ne-a rpit-o pe mama ta. Ave
patru ani, cred, i erai o feti att de micu! continu el
privind*p cu drag pe singura sa fiiei
-A i fost un copil foarte mic. Nici acum nu eti mare, dar
pe atunci erai att de mic nct nu credeam c-o s poi s te
lupi cu boala.
Emma se aez ntr-un fotoliu, micat de emoia din
cuvintele tatlui eL
- Dar ai reuit s scapi, spuse el deodat. Atunci mi-am
dat seama ce te-a salvat Erai pur i simplu prea ncpnat
ca s mori.
Emmanu reui s-i ascund un zm bet
- Iar eu am fost prea ncpnat ca s te las s mori,
continu tatl ei, ndreptnd umerii ca s alunge emoia
momentului.
- De fapt, s-ar putea s fiu singurul de pe lumea asta mai
ncpnat decttine, fiica mea, aa c ai face mai bine s-i
accepi soarta.
Emma scoase un icnet mic. Era momentul s recunoasc
- nu avea cum s evite plecarea n Anglia. Nu c o cltorie
peste hotare ar fi fost o pedeaps. i adora pe Veriorii ei. Belle
i Ned erau fraii pe care nu-i avusese niciodat. Cu toate astea,
trebuia s se gndeasc la lucruri serioase i nu voia s
neglijeze angajamentul petcare i-lluase de bunvoie fa de
Dunster Shipping. Se uit din nou la tatl e l ba biroul su, cu
braele ncruciate, prea de nedintft. Emma oft,
resemnndu-se n faa amnrii temporare.
- Of, foarte bine, fief spuse, apoi se ridic s plece, s-i
fac bagajul cel mai probabil, dac tot avea s plece n ziua

SPLENDID

urmtoare cu una dintre navele tatlui ei. Dar o s m ntorc,


adug
- Snt sigur de asta. A, i Emma? mai spuse, iar tnra se
rsuci spre el. Nu uita s te i distrezi puin d t eti acolo. Bine?
Ea i zmbi pozna.
. ,
- Serios, Papa, doar tiu crezi c o s-mi refuz s m simt
bine n Londra numai pentru c nu vreau s plec!
- Sigur c nu. Ce prostie din partea mea s cred una ca
asta.
- Nu ai parte de un sezon de baluri ia Londra dect o dat
n via, presupun. A putea foarte bine s m bucur de el,
chiar dac nu m omor dup socializare.
- Minunat! Ai convins-o s accepte? exclam sora lui John,
lady Caroline, dnd buzna n camer.
- Nu i-a spus nimeni c e nepoliticos s tragi cu urechea?
o ntreb acesta pe un ton potolit.
- Prostii. Treceam pe coridor i am auzit-o pe Emma
Vorbind. Deschisese ua, s tii, continu ntorcndu-se spre
nepoata ei. Acum, c asta s-a aranjat, ce-am auzit? C ai lovit
un tlhar n nas astzi?
- A, da, asta, spuse Emma roind.
- Care asta? ntreb John pe un ton apsat
- Am vzut pe cineva care ncerca s-i fure portofelul lui
Ned. El i Belle se certau din nu tiu ce motiv, cum fac mereu,
i nu l-au vzut pe tlhar.
- Aa c l-ai lovit tu? Nu puteai s ipi?
- Pentru Dumnezeu, Papa. Ce-a fi rezolvat cu asta?
- Ei, atunci mcar l-ai lovit cum trebuie?
Emma i muc, stnjenit, buza de jos.
- De fapt cred c i-am spart nasul.
Caroline icni audibil.
- Emma, spuse ea cu blndee, tii c abia atept s te am
n Londra n timpul sezonului?

10

JULIA QUINN

-tiu.
Caroline i era aproape ca o mam i ncerca mereu s-o
conving s petreac mai mult timp n Anglia.
- i tii c te iubesc din toat inima i n-a vrea s schimb
nimic la tine?
- Da, ezit Emma.
- Atunci sper s nu mi-o iei n nume de ru rnd i spun
c domnioarele londoneze binecrescute nu lovesc cu pumnul
n nas personaje lipsite de moral.
- Mtu Caroline, s tii c domnioarele binecrescute
nu fac asta nici n Boston.
John chicoti.
- Mcar i-a i luat napoi portofelul lui Ned?
Emma se strdui s par plin de sine, dar nu reui s-i
stpneasc zmbetul.
-Bineneles.
John se simi deodat tare mndru de ea.
- Bravo, fata mea!

Capitolul unu
Londra, Anglia
Aprilie 1816
i dai seama, desigur, ea o pim ca naiba dac ne prinde
mama.
Arabella Biydon arunc o privire sceptic spre rochia pe
care o purta. Ea i Emma mprumutaser haine de la
cameristele lor, spre disperarea acestora, i se strecurau n jos
pe scara din spate a conacului din Londra al lui Belle.
- 0 peti i mai ru dac te aude vorbind urt, coment
cu umor sec Emma.
- Nu-mi pas. Dac trebuie s mai supervizez producerea
nc unui buchet de flori pentru petrecerea ta, o s ip.
- Nu cred c un ipt e potrivit cnd ne strecurm n jos pe
scri.
- Taci din gur, mormi Belle lipsit de delicate^, cobornd
pe vrfuri nc o treapt.
Emma se uit n jur n timp ce cobora n urma verioarei
sale. Scara de serviciu era cu siguran altfel dect aceea pe
care ea i Belle o foloseau de obicei ca s ajung p salon. Aceea
avea o curbur frumoas i era acoperit cu un covor de lux
adus din Persia. Scara de sub picioarele ei avea trepte din lemn
lustruit, nguste, i era mrginit de perei vruii n alb i
lipsii de podoabe. Simplitatea tcut i amintea Emmei de casa
ei din Boston, care nu era decorat n stilul opulent al Londrei.
Conacul Biydon, aezat n piaa Grosvenor cea atit de la mod,
era n familie de mai bine de un secol i adunase nu doar

12

JULIA QUINN

moteniri nepreuite, ci i portrete mult prea nereuite ale


membrilor decedai ai familiei Blydon. Emma se uit n sus,
spre pereii albi, simpli, i oft ncet, alungnd fiorul dorului
de cas i de tatl ei.
- Nu-mi vine s cred c merg tiptil prin propria-mi cas,
ca un ho, ca s-o evit pe mama, spuse Belle nemulumit, atunci
cnd ajunser la baza primului rnd de trepte i cnd se
pregteau s dea colul ca s-l coboare pe urmtorul. Sincer,
a prefera s m ascund la mine n camer cu o carte bun, dar
sigur m gsete acolo i m oblig s mai citesc nc o dat
meniul.
- 0 soart mai aspr dert moartea, murmur Emma.
Belle o privi cu repro.
- Vreau s tii c ara citit nefericitul la de meniu,
mpreun cu ea, de nenumrate ori. Dac m mai ncolete o
singur dat cu ntrebri despre spuma de somon sau despre
raa cu portocale, chiar nu cred c mi pot fi considerat
responsabil de aciunile mele.
- Te gndeti la maricid?
Belle i arunc o privire amuzat, dar nu rspunse i
cobor mai departe.
- Ai grij la treapta asta, Emma, opti sprijinindu-se de
perete. Sdfrie la mijloc.
Emma ascult fr dificultate sfatul verioarei ei.
- neleg c te strecori des pe scrile astea?
- Fceam ast nainte, da. E de folos s poi s te strecori
pe aici fr s tie nimeni ce pui la cale. Numai c de obicei nu
snt costumat n camerist.
- Nu se poate s fim mbrcate n mtsuri dac vrem s
ajutm la pregtirea cinei din seara asta.
Belle i arunc o privire sceptic.
- Sincer, nu cred c buctreasa o s ne aprecieze ajutorul.
E destul de tradiionalist i nu i se pare potrivit ca familia s
mearg jos, n camerele servitorilor.

SPLENDID

13

- Bun ziua tuturor. Am venit s v ajutm!


Servitoarele se speriarla unison. Emmancerc repede
s remedieze situaia:
~ V-ar folosi nc dou perechi de mini, nu-i aa? ntreb
zmbindu-i larg buctresei.
Aceasta ridic braele n aer i ip, mprtiind nori de
finnaer:
* Pentru Dumnezeu, ce facei aici?
Una dintre servitoare se opri o clip din frmntat i
ndrzni s ntrebe:
- M scuzai, domnioarelor, dar de ce sntei mbrcate
aa? '
- Nu cred c voi dou avei ce cuta n buctria mea,
continu buctreasa punndu*i minile n oldurile sale
formidabil de late. Mai ru o s ne ncurcai
Cnd nici una dintre tinerele domnioare nu ddu vreun
semn c inteniona s plece, buctreasa strnse din dini i
ncepu s fluture o lingur de lemn spre ele.
- Dac n-ai observat, avem mai mult treab astzi d e d t
de obicei. Plecai pn n-o chem pe contes.
Belle se cutremur cnd auzi dem am a ei.
- Te rugm, las-ne s rmnem, buctreas.
Era destul de sigur c buctreasa avea u n nume, dar
toat lumea i spusese aa de attd e mult vreme, nct nimeni
nu-i mai amintea cum o chema.
- Promitem s nu te ncurcm. O s te ajutm, snt sigur.
i n-o s scoatem o vorbuh.
- Nu se cade s fii aid. N-avei altceva mai bun de fcut
dect s v jucai de-a servitoarele?
- Nu chiar, spuse Belle sincer.
Emmazmbi pentru sine, aprobnd-o tacit pe verioara ei.
Ea i Bellefcuser numai nzbtii de cnd ajunseser, cu trei

14

JULIA QUINN

sptmni nainte. Tnra nu inteniona s creeze probleme


cuiva, d a r n Londra erau a titd e puine de fcut! Acas era
ocupat cu munca Ia Dunster Shipping, dar aici contabilitatea
nu era considerat o activitate potrivit pentru femei, i se
prea c domnioarele londoneze binecrescute nu fceau
altceva deck s mearg toat ziua la croitor ca s-i fac rochii
i s nvee s danseze.
Emma se plictisise din cale-afar. Nu era nefericit, cu
toate c-i lipsea tatl ei. i plcea s fac parte dintr-o familie
mare. Singurul neajuns era c nu se simea u til Ea i Belle
ncepuser s fac nzbtii din ce n ce mai m ari,doar cas mai
scape de plictiseal. Emma zmbi vinovat, amintindu-i. Nu le
trecuse nici o clip prin minte c pisica vagabond pe care o
luaser n Conac cu dteva zile nainte ar fi putut s fie plin de
purici. Nu aveau de unde s tie c tot primul etaj al conacului
va trebui aerisit i curat i clar Emma nu intenionase s-i
arate desuurile n tre b i cse atunci a n d se crase ntr-un
copac ca s salveze pisica n cauz.
Rudele ei ar fi trebuit s-i mulumeasc, n sptmna n
care se strduiser s scape de purici, ntreaga femilie plecase
din Londra i petrecuse o minunat vacan n provincie,
clrind, pescuind i jucnd cri nopi ntregi. Emma i
nvase s joace poker, un jocpe care,ca sri nvee, trebuise
s-l mituiasc pe vecinul ei din Boston.
Caroline cltinase din Cap i oftase, spunnd c Emma era
o influen rea. nainte de sosirea ei, Belle fusese doar o
membr a societii literare Bluestocking, dar acum era i
membr a clubului tinerelor nesbuite.
- Doamne, rspunsese Emma, dar aa e mai bine dect
dac ar fi fcut parte doar din clubul tinerelor nesbuite, nu?
tia c poate s-o tachineze pe Caroline. Mtua ei o iubea,
i asta se vedea nu doar tfnd o albita, ci i d n d o certa. De cele
mai multe ori se purtau ca n mam i fiica ei, nu ca o mtu

SPLENDID

T5

cu o nepoat. De aceea Caroline abia atepta ca Emma s


debuteze n societatea londonez. Cu toate c tia c tnra
trebuia s se ntoarc la tatl ei, n Boston, spera n secret ca
nepoata sa s se ndrgosteasc de un englez i s se mute la
Londra. Poate c tatl ei, care fusese crescut n Anglia i locuise
acolo nainte s se nsoare cu o americanc, ar fi putut i el s
revin, s fie aproape de sora i de fiica sa.
Aadar, Caroline organizase un mare bal ca s o prezinte
pe Emma societii londoneze. Petrecerea avea loc n acea
sear, iar Emma i Belle se ascunseser n buctrie fiindc nu
voiau s fie obligate s se ocupe de ultimele detalii. Buc
treasa nu voia s accepte una ca asta i le spunea ntruna s
plece.
- Te rog, nu putem s e ajutm aici? Sus e nebunie, oft
Emma. Nimeni nu vorbete despre nimic altceva n afar de
petrecerea din seara asta.
- 0 s vezi c i aici, jos, tot despre asta vorbim, domnioric, rspunse buctreasa fluturnd un deget acuzator.
Mtuica ta a chemat patru sute de oaspei n seara asta i noi
trebuie s gtim pentru ei toi.
- Exact de asta ai nevoie de ajutorul nostru. Ce vrei s
facem mai tti?
- A vrea s ieii din buctria mea nainte s v gseasc
mama ta ateii exclam femeia.
Cele dou mai ro b o tiser i alt d at la buctrie, dar
aceea era prima oar cnd aveau curajul s se mbrace n haine
simple i s seofere s ajute.
- Abia atept s nceap sezonul de baluri, ca voi dou,
neobrzatelor, s avei ceva defileul/
-E i bine, n seara asta ncete, declar Belle. Odat cu balul
dat de mama ca s-o prezinte pe Emma naltei societi
londoneze. Aa c poate o s ai noroc i o s avem att de muli
peitori nrtn-o s avem timp s te mai deranjm.

t6

JULIA QUINN

- Dac vrea Domnul, mormi buctreasa.


- Acum ai mil de noi. Dac nu ne lai s te ajutm aici,
mtua Caroline o s ne pun iar s aranjm fiori;
- Te rog, Ondemn i Belle. tii rit de mult i place s ne
dai ordine,
- Of, bine, spuse buctreasa.
Era adevrat. Belle i Emma le nveseleau pe servitoare cu
felul lor de-a fi i o fceau i pe ea s se simt mai bine, doar
c nuvoiaca ele s tie asta.
- Cred c voi dou, diavolie ce sntei, o s m enervai
toat dimineaa, pn cedez. tiu c nu e Mne ce fac, tiu.
Trebuie s v pregtii de bal, sus, nu s dansai n buctria
mea.
- Dar i place foarte mult compania noastr adorabil, nuiaa, buctreaso? spuse BeUe zmbindlarg.
- Companie adorabil pe naiba, mormi femeia, trgpnd
un sac de zahr afar din cmar. Vedei castroanele alea din
col? Vreau rte ase cni de fain n fiecare, i dou cni de
zahr Avei grij ce facei i s nu deranjai p e nim eni - '
- Unde e fina? ntreb Emma uitndu-se n jur.
Buctreasa oft i se ntoarse din nou n cmar.
- Ia stai aa. Dac tot vrei cu to t dinadinsul s facei
treaba mea, atunci crai voi saciitia mari.
Emma chicoti i trase cu uurin sacul d e fain mai
aproape de Belle, care msura zahrul, Verioara ei rise i ea.
- Slav Domnului c am scpat de mama. Probabil c a r fi
vrut s ncepem deja s ne mbrcm, i mai snt opt ore pn
la b a i
Emma ddu aprobator din cap. Abia atepta primul ei bal
londonez i voia s vad n sfirit folosul orelor petrecute la
croitor i al leciilor de dans, dar lady Caroline era perfecionist i ddea ordine precum un generai de arm at. Dup
sptmni de rochii, flori i ales de muzic, nici Emma, nici

SPLENDID

17

Belle nu mai voiau s fie aproape de sala de bal rt vreme lady


Caroline fcea pregtirile. Buctria era ultimul loc n care
aceasta le-ar fi cutat
Odat ce ncepur s msoare ingredientele, Belle se
ntoarse ctre Emma cu o privire serioas n ochii albatri.
- Ai emoii?
- Pentru disear?
Belle aprob din cap.
- Puin. Voi, englezii, putei intimida uneori; cu toate
regulile i cu eticheta voastr.
Belle zmbi nelegtoare i i ddu la o parte o uvi
blond. .
- O s te descurci. Ai ncredere n tine nsi, i, din
experiena mea, dac te pori ca i cum ai i ce faci, oamenii o
stecread. .
- Ce neleapt eti, spuse Emma cu afeciune. Citeti prea
m ult
- tiu. Aa o s mor. Niciodat n-o s gsesc un so dac
stau m ereu cu nasul n rte o carte, spuse dnciochii peste cap
i prefandu-e ngrozit.
- Cuvintele mamei tale?
- Da, dar e bine intenionai s ii. Nu m-ar fora s m
cstoresc numai de dragul de-a m vedea m ritat Mi-a dat
voie s refuz cererea contelui Stockton anul trecut, considerat
cea mai bun partid a sezonului.
- Ce nu-i plcea la el?
- Era puin ngrijorat c-mi place citesc
Emma zmbi i mai turn fin n castroane.
- Mi-a spus c cititul nu e o activitate potrivit pentru
creierul feminin, continu Belle. Aspus c le d idei femeilor.
- i Doamne ferete s avem idei.
- tiu, tiu. Mi-a spus s nu-nri fac griji, oricum, fiindc e
sigur c poate s m dezobinuisc de asta odat ce ne
cstorim.

18

JULIA QUINN

Emma o privi pe sub sprncene.


- Ar fi trebuit s-l ntrebi dac e d eprere c i tu o s-l
dezvei de atitudinea preioas.
- Am vrut s-i spun aa, dar m-am abinut.
- Eu i-a fi zis.
- tiu, zmbi Belle, privind-o pe verioara ei. Ai talentul s
spui ce gndeti.
- sta e un compliment?
Belle se gndi la ntrebare cteva momente nainte s
rspund.
- Cred c este. Rocatele nu snt la mod acum, darprevd
c tu i gura ta slobod o s avei atta succes n d tp n luna
viitoare mi se va aduce la cunotin, de ctre aceia care aduc
la cunotin, c prul rocat e cu siguran ultima mod i ce
noroc pe verioara mea, dei are ghinionul s fie, americanc.
- Cumva m ndoiesc d e asta, dar e foarte frumos din
partea ta s-o spui.
Emma tia c nu este la fel de frumoas ca Belle, dar era
mulumit de sine, pentru c hotrse cu mult vreme n urm
c, dac nu putea s fie o frumusee, mcar era ieit din
comun. Ned o nuntise odat cameleon, atrgndu-i atenia c
prul ei parc-i schimba culoarea chd ea cltina din cap. Era
suficient o singur raz de lumin ca prul s-i par cuprins
de flcri.
Iar ochii, de obicei de un violet limpede, se ntunecau i
deveneau aproape negri cnd era suprat.
Emma puse fain n ultimul castron t i terse palmele
pe or.
- Buctreas! strig. Acum ce facem? Am msurat toat
fina i tot zahrul.
- Ou. Vreau trei n fiecare castron. Fr coji, m-ai auzit?
Dac gsesc vreo coaj n p riitu rile mele, nu letrim itla bal i
servesc n schimb capetele voastre pe tav.

SPLENDID

19

- Vai, vai, ce fioroas e buctreasa n dimineaa asta,


chicoti Belle.
- Te-am auzit, domnioar! S nu crezi c nu te-am auzit
Nu accept aa ceva. Acum, dac avei de gnd s stai n
buctria mea, trecei la treab!
- Unde ai pus oule? spuse Emma, cutnd prin cutia n
care se inea mncarea uor alterabil. Nu le vd nicieri.
- nseamn c nu caui destul. tiam eu c voi dou n-avei
talent la gtit
Buctreasa se repezi la cutie i o deschise larg. Cutarea,
ns, se dovedi la fel de nefiructuoas ca i a Emmei.
- Mi s fie. Nu mai snt ou. Cine-i prostul care a uitat s
ia ou de la pia? strig ea ncruntat.
Nesurprinztor, nimeni nu ridic mna. Buctreasa se
uit prin ncpere i privirea i se opri asupra unei tinere
servitoare aplecat deasupra unei grmezi de fructe de
pdure.
- Mary! strig ea. Ai term inat cu splatul fructelor?
May i terse minile pe or i rspunse:
- Nu, doamn. nc mai am kilograme ntregi. N-am vzut
n viaa mea attea fructe.
- Susie?'
Susie era pn la cot n ap cu clbuc, spla de zor vasele.
Emma se uit in jur. Era cel puin o duzin de persoane n
buctrie i fiecare prea extrem de ocupat.
- Ei, cum nu se poate mai bine, spuse suprat buct
reasa. Am de gtit pentru patru sute de oameni tli-m ou. i
nici pe cine s trim it s le cumpere.
- M duc eu, se oferi Emma.
Att Belle ct l'buctreasa o privir cu expresii aflate la
grania dintre oc i groaz.
- Eti nebun? ceru s tie buctreasa. '
- Emma, pur i simplu nu se face, spuse Belle n exact
acelai m om ent

20

JULIA QUINN

Emma ddu ochii peste cap.


- Nu, nu snt nebun. i de ce n-am voie s merg la
magazin? Pot foarte bine s cumpr nite ou. n plus, mi-ar
plcea puin aer cu ra t Am fost nchis aici toat dimineaa.
- Ar putea s te vad cineva, protest Belle. Eti plin de
fin, pentru Dumnezeu!
- Belle, nc n-am cunoscut pe nimeni. Cine s m
recunoasc?
- Dar nu poi s iei n hainele de camerist.
- Ba tocmai, n ele pot s ies, explic Emma cu rbdare.
Dac a purta una dintre rochiile mele de diminea, toat
lumea s-ar ntreba de ce o domnioar din nalta societate a
ieit fr nsoitoare, ba mai mult, ce caut n drum spre pia,
ca s cumpere ou. Nimeni n-o s se uite de dou ori la mine
dac snt mbrcat ca o camerist. Dei tu n-ai putea s m
nsoeti, fiindc ai fi vzut im ediat
Belle oft.
- M-ar omor mama.
- Deci vezi tu... dac buctreasa are nevoie de ajutor, eu
snt singura soluie.
Emma zmbi. Simea mirosul victoriei. Belle, ns, nu era
convins.
- Nu tiu, Emma. E foarte neobinuit s te las s te duci
singur.
Emma oft exasperat.
- Poftim, mi string prul la spate, cum fac cameristele
noastre, spuse aranjndu-i prul ntr-un Coc. i o s mai dau
nite fin pe rochie, poate pun puin i pe obraz.
- Destul, interveni buctreasa Nu-i nevoie s irosim fina
de calitate.
- Ei bine. Belle? ntreb Emma. Ce zici?
- Nu tiu. Mamei nu i-ar plcea deloc.
Emma i apropie m ult chipul de chipul hti Belle.

SPLENDID

21

- Nici n-o s tie, nu-i aa?


- Bine, fie, spuse verioara ei, ntorcndu-se i flutuifnd
un deget spre servitoarele djn buctrie. S nu-i suflai o vorb
despre asta mamei. S-a neles?
- Nu-mi place deloc, spuse buctreasa. Deloc.
- Nu prea avem de ales, aa e? ntreb Emma. Nu, dac
vrei prjituri la bal. Acum ce-ar fi s-o pui pe Belle s stoarc
lmile, i promit c m ntorc nainte s-i dar seama c am
fost plecat.
Cu asta, tnra lu dteva monede din minile buctresei
i iei.
* * *

Emma trase adncn piept aerul rcoros al primverii cnd


ajunse pe strad. Libertate! Era att de bine s scapi de casa
verioarei tale, mcar din cnd n cnd! mbrcat n camerist
putea s mearg pe strad neobservat, Pup petrecerea din
acea sear n-avea s mai poat prsi conacul Blydon nen
soit.
Ddu ultimul col spre pia. Nu se grbi s ajung i se
opri ca s se uite n fiecare vitrin. Dup cum se ateptase, nici
unul dintre doamnele i domnii care ieiser la plimbare nu-i
arunc mai mult dect o privire trectoare cameristei mici,
rocate, acoperite de fin.
Fredona vesel un cntecel cnd intr n piaa aglomerat
i cumpr cteva duzini de ou. Erau cam greu de crat, dar
avu grij s nu se strmbe. 0 servitoare de la buctrie a r fi
fost obinuit s duc astfel de greuti, iar Emma nu voia si strice rolul. n plus era destul de puternic, iar conacul se
afla la numai cinci strzi scurte distan.
- Mulumesc foarte mult; domnule, spuse ea, zmbindu-i
vnztorului i nclinnd din cap a mulumire.

22

JULIA QUINN

El i zmbi la rndul lui.


- Eti nou pe aici? Vorbeti ca una venit din colonii.
Emma fcu ochii mari, surprins. Nu se ateptase la
ntrebri din partea negustorului.
- Ei bine, da. Am crescut acolo, dar locuiesc la Londra de
muli ani, mini.
- Da. Am vrut mereu s vd America, rosti el gnditor.
Emma gemu n gnd. Omul prea gata pentru o con
versaie lung i stufoas, iar ea trebuia s ajung napoi acas
nainte ca Belle s nceap s-i fac griji din cauza ei. Pi n
spate, spre u, zmbind.
- S mai vii, domnioar. Pentru cine-ai zis c lucrezi?
Dar Emma ieise deja, prefcndu-se c n-a auzit
ntrebarea. Pe la jumtatea drumului napoi acas dispoziia
bun i revenise i fluiera fericit, aproape convins c jocul i
reuise fr probleme. Mergea ncet, dornic s-i prelun
geasc aventura. n plus, i plcea s-i priveasc pe londonezii
care-i fceau treburile zilnice. mbrcat n rochie de
servitoare cum era, nimeni n-o bga n seam, iar ea putea s
se uite fr ruine la oricine, ata vreme d t muta privirea cnd
cineva se uita la ea.
Emma i lungi gtul ca s vad un bieel adorabil, de
cinci, ase ani, care cobora cu greu dintr-o trsur elegant,
tras de o pereche de cai identici. Copilul avea n brae un pui
de cocker spaniei, pe care-1 mngia ntre urechi. Animalul alb
cu negru i rspunse la afeciune lingndu-1 pe biat pe obraz.
Copilul chicoti i o fcu pe mama lui s scoat capul din trsur
i s vad ce-i cu el. Era o femeie fhimbas, cu prul nchis la
culoare i cu ochii verzi, strlucind de iubire pentru fiul ei.
-V in imediat.
Femeia intr la loc n trsur, probabil ca s spun cuiva
ceva. Biatul mic, cu prul negru, ddu ochii peste cap i i
mut greutatea de pe un picior pe altul, ateptndu-i mama.

SPLENDID

23

- Mami, implor el, grbete-te.


Emma zmbi dnd l vzu nerbdtor. Din ce-i spusese tatl
ei, i ea fusese la fel atunci d n d era mic.
- Numai un minut, voinice. Cobor im ediat
Chiar atunri, o pisic trcat traversa strada. Celuul
ltr deodat, tare, i sri din braele lui Charlie, urmnd felina
de-a lungul strzii.
- Wellington! ip biatul, lund-o la fug pe urma
celului.
Emma tresri ngrozit. n jos pe strad venea o aret de
nchiriat, iar vizitiul era att de prins n conversaie cu
pasagerul de alturi n d t nu era deloc atent la drum. Charlie
ar fi putut s sfreasc sub copitele cailor. Tnra ip. Nu se
gndi cnd arunc oule i se repezi pe strad. La diva metri
deprtare de biat sri spre el. Dac avea destul elan, aa cum
se ruga s aib, avea s-l prind i amndoi aveau s zboare la
o parte din calea aretei.
Charlie strig speriat, fr s neleagde ce srise pe el
femeia aceea ciudat, de ce-I lovise dintr-o parte. Chiar nainte
s ating caldarfmul, Emma auzi alte ipete. Apoi totul se ntu
nec.

Capitolul doi
Emma auzi voci nainte s deschid ochii.
- Vai, Alex! striga o voce feminin. Dac nu era camerista?
Charlie ar fi fost zdrobit! Snt o mam ngrozitoare. Ar f trebuit
s fiu mai atent la el. N-ar fi trebuit s-l las s coboare din
trsur naintea mea. Mai bine rmnem ta ar, unde n-are
cum s peasc attea.
- Hai, Sophie, spuse ferm o voce masculin. Nu eti o
mam ngrozitoare. Trebuie, ns, s termin cu ipatul, ca s no sperii pe sraca fat.
- Da, sigur, fu de acord Sophie, ns n cteva minute
plngea din nou. Nu pot s cred c s-a ntmplat aa ceva. Dac
Charlie ar fi pit ceva, nu tiu ce m-a fi fcut A fi m u rit A
muri. M-a usca i a muri.
Brbatul oft.
- Sophie, te rog s te calmezi. M auzi? Charlie n-a pit
nimic. Abia dac are vreo zgrietur. Trebuie s n e dm seama
c acum crete i e nevoie s fim mai ateni la eL
Emma gemu n cet tia c ar fi trebuit s le spun
oamenilor acelora c i revenise, daT, sincer, pleoapele i erau
foarte grele, iar capul o durea nfiortor.
- i revine? ntreb Sophie. Vai, Alex, n-o s tiu cum s-i
mulumesc. Ce servitoare curajoas. Poate ar trebui s-o an
gajez la mine. Poate c oamenii pentru care lucreaz acum nu
se poart frumos cu ea. Mi s-ar rupe inima s tiu c e tratat
ru.
Alexander Edward Ridgely, ducele de Ashbourne, oft.
Sora lui, Sophie, fusese ntotdeauna vorbreaa, dar cnd era

SPLENDID

25

emoionat sau suprat spunea i mai multe dert de obicei.


Chiar atunci vorbi Charlie:
- Ce s-a ntmplat, mama? De ce plngi?
Vocea biatului o fcu s pBng i mai tare.
- Vai, copilaul meu; strig ea strngndu-1 la p iep t
i lu feioara n mini i ncepu s-l srute zgomotos.
- Mama! Oprete-te! M uzii
Charlie ncerc s scape din m briarea ei, dar ea l
strnse mai aproape pn d n d copilul uier:
- Mama, unchiul Alex o s cread c snt un mototol!
Alex rse ncet
- Niciodat, Charlie. Nu i-am promis eu c te nv s joci
whist? tii c nu joc cri cu mototolit
Charlie ddu tare in cap cnd mama sa i ddu drumul
brusc.
- l nvei pe fiul meu s joace whist? rosti ea apsat,
suspinnd tare. Zu, Alex, are numai ase ani!
- Nu eti niciodat prea tnr ca s nv^t eu aa zic. Nu,
Charlie?
Copilul zmbi larg, tirb. Sophie oft zgomotos, renunnd
s mai ncerce s-i in n Mu pe fiul i pe fratele ei.
- Sntei nite ticloi, amndoi. Nite ticloi.
Alex rse.
- Sntem, bineneles, i rude.
- tiu, tiu. i mai ru. Dar destul despre cri. Trebuie s
ne ocupm de srmana fat. Crezi c o s-i revin?
Alex i ridic mna Emmei i i cut pulsul la ncheietur.
Era puternic i stabil
f
- Cred c o s fie bine.
- Slav cerului.
- 0 s aib o durere a naibii de ngrozitoare de cap mine,
totui.
- Alex, asemenea limbaj!

26

JULIA QUINN

- Sophie, nu mai ncerca s iaci pe delicata. Nu-i st bine.


Sora lui zmbi pierdut
- Nu. Presupun c ai dreptate. Dar mi se pare c trebuie
s spun ceva cnd vorbeti aa.
- Dac simi c e neaprat nevoie s spui ceva, ce-ar fi s
blesemi i tu la rndul tu?
n timp ce ei se dondneau, Emma gemu.
- Vai de mine! exclam Sophie. i revine.
- Cine este? ntreb deodat Charlie. i de ce-a srit pe
mine?
Sophie rmase cu gura cscat.
- Nu-mi vine s cred c tocmai ai spus asta. Tu, drag
biete, era s fii clcat de o aret. Dac nu te salva doamna
asta drgu, ai fi fost sub copitele cailor!
Gura micu a lui Charlie form un o" larg.
- Credeam c, poate, e puin nebun.
- Poftim? uier Sophie. Adic nici n-i vzut areta?
Trebuie s nvei s fii mai a te n t
Vocea ascuit a lui Sophie i nteea Emmei durerea de
cap. Gemu iar, dorindu-i ca oamenii ia s-i dea pace mcar
cteva minute.
- Taci, Sophie, o cert Alex. E clar c ipetele tale o
deranjeaz. Are nevoie de puin linite, ca s-o lase durerea de
cap i s poat s deschid ochii.
Emma oft. n trsur era cel puin o persoan cu bunsim.
- tiu, tiu. ncerc Chiar ncerc, doar c...
- Ascult, Soph, o ntrerupse Alex. Ce-ar fi s te duci la
pia i s cumperi nite ou, ca s le nlocuieti pe cele pe care
le-a lsat s cad? E mare mizerie acolo i cred c majoritatea
sntsparte.
- Vrei s m duc s cumpr ou? ntreb Sophie, ncruntndu-se la gndul unui act att de improbabil.

SPLENDID

27

- Nu poate s fie fltft de greu s cumperi ou, Sophie,


neleg c oamenii fac asta n fiecare zi. Am vzut o pia la
cteva strzi mai ncolo. Ia-1 pe vizitiu cu tine i o s le duc el.
- Nu tiu dac se cade s fii singur n trsur cu ea.
- Sophie, rosti Alex printre dini, e doar o servitoare de la
buctrie. Nimeni n-o s-mi cear s-o iau de nevast dup
cteva minute petrecute cu ea ntr-o trsur. Pentru Dum
nezeu, du-te i ia nenorocitele alea de ou!
Sophie se retrase. tia c nu e bine s-l enerveze prea mult
pe fratele ei mai mare.
- Ei, bine!
Se ntoarse delicat i Cobor din trsur.
- Ia biatul Cu tine! strig Alex. i fii atent la el de data
asta!
Sophie i scoase limba, apoi l lu de mn pe copil.
- Ascult, Charlie, l dojeni ea. Trebuie s te uii n
amndou prile nainte s treci strada. Fii atent la mine:
Se aplec demonstrativ n toate direciHe. iar Charlie rise
tare i sri n sus.
* * #

Alex zmbi i se ntoarse spre servitoarea ntins pe


bancheta trsurii sale. Nu-i venise s cread cnd o vzuse
alergnd de-a lungul strzii i arunrindu-1 pe Charlie din faa
aretei. Nu era obinuit s vad femei curajoase, i cu toate
astea, tnra servitoare misterioas tocmai dduse dovad de
foarte mult din acea calitate. Era afra& de ea, trebuia s
recunoasc, dar nu tia sigur din ce motiv. Nu era deloc g n d
lui. Bine, nu avea un gen" anume cnd venea vorba despre
femei, dar dac a r fi avut, era destul de sigur c rocata micu
n-ar fi fost genul lui. Cu toate astea i ddea seama c ea nu
era deloc ca femeile cu care i petrecea timpul de obicei. Nu-i

28

JULIA QUINN

putea imagina c domnioarele din nalta societate, cele pe


care mama iui i le arunca mereu n cale, i-ar fi riscat viaa ca
s-l salveze pe Charlie. Acelai lucru era valabil i pentru
femeile mai n vrst cucare-i petrecuse nopile. Era foarte
curios n privina acestei femei neobinuite.
Iar ea i pierduse cunotina, lovindu-se la cap cu un
sunet dureros atunci dnd ea i Charlie aterizaser pecaldarm.
Alex o privi i i ndeprt o uvi de pr rocat de pe frunte.
Fata gemu din nou, iar lui i se pru c nu mai auzise niciodat
un sunet att de adorabil i delicat
La naiba cu toate! Ce era cu el? tia bine c nu era cazul s
se ndrgosteasc de o servitoare. Scoase un icnet dezgustat
de emoiile primitive care-l cuprinseser. Nu putea nega c
tnra aceea l afectase puternic. Inima ncepuse s-i bat cu
putere n momentul n care-o vzuse zcnd fr via pe
strad i hu se linitise dect dup ce fusese sigur c ea nu era
rnit grav. Dup ce verificase s nu aib vreun os ru p t o
ridicase i o dusese atent n brae pn la trsur. Era mic i
uoar i se potrivea perfect alturi de trupul lui mare.
Sophie, bineneles, plnsese n tot acel timp. Slav Dom
nului c reuise s-o trimit s Cumpere nite ou. Suspinele ei
l nnebuneau, dar, mai im portant voia s fie numai el cu tnra
cnd aceasta avea s-i revin.
ngenunche pe podeaua trsurii, alturi de ea. ,
- Haide, scumpa mea, o ndemn, srutndu-i cu blndee
tmpla. E timpul s deschizi ochii. Abia atept s vd t culoare
au.
Emma gemu din nou dnd simi o mm mare care-i mngia
obrazul. Durerea pulsatil carei inuse capul prizonier ncepu
s se retrag, iar ea oft de uurare. Deschise ncet pleoapele
i oclip nu vzu nimic din cauza razelor puternice de soare
care ptrundeau pe ferestrele trsurii.
- Vai! exclam nchiznd repede ochii.

SPLENDID

29

-T e deranjeaz lumina?
Alex se ridic imediat i trase draperiile, apoi se ntoarse
repede lng ea. Emma expir lung i deschise foarte puin
ochii. Dup aceea i deschise mai m u lt Un brbat o privea
atent, cu chipul bronzat la numai cfiva centimetri distan. 0
uvi groas de pr negru ca pana corbului i alunecase pe
frunte. Emma i dori s ntind mna i s afle dac prul lui
era pe ct de moale prea s fie. Atunci el o atinse din nou pe
obraz.
- Ne-ai speriat, s tii. Ai leinat aproape zece minute.
Emma l privi fr s clipeasc* neputnd s rosteasc o
propoziie coerent. Din cauza brbatului aceluia, se gndi. Era
prea chipe i prea aproape.
- Poi s vorbeti, iubito?
Emma rmase cu gura cscat.
- Verzi, reui s spun.
Numai mie mi se putea ntmpla,se gndi Alex. Cea mai
frumoas servitoare din Londra aterizeaz n trsura mea, dar
e complet nebun.
0 privi printre pleoapele ngustate i ntreb:
-Ce-aizis?
- Ai ochii verzi, rosti ea gtuit
- Da, tiu. Aa snt de zeci de ani, s tii. Imi imaginez c
de cnd m-arn nscut.
Emma nchise ochii. Dumnezeule mare i bun, oare chiar
i spusese c are ochii verzi? Ce lucru incredibil de stupid!
Sigur c tia ce culoare au ochii lui. Probabil c doamnele nu
mai tiau cum s-i complimenteze ochii atit d e frumoi, de
captivani. Dar era atit de aproape, o privea atit d e atent i
privirea i era aa hipnotic! Emma se hotr s dea vina pe
durerea de cap pentru prostia de mom ent
Alex chicoti.
- Presupun c ar trebui s m bucur c accidentul nu r a
rpit simul culorilor. Crezi c pod s-mi spui cum te cheam?

30

JULIA QUINN

- Em..., Emma tui ca s-i ascund blbiala. Meg. M


cheamMeg.
- M bucur s te cunosc, Meg. Eu snt Alexander Ridgely,
dar poi s-mi spui doar Alex. Sau, dac-i place, poi s-mi zici
Ashbourne, aa cum fac muli dintre prietenii mei.
-D e ce?
ntrebarea fi scp de pe buze nainte ca Emma s-i dea
seama ce spune.Servitoarele nu trebuiau s pun ntrebri.
- sta e titlul meu. Snt ducele de Ashbourne.
-Aha.
- Ai un accent interesant, Meg. Vii cumva dincolonii?
Emma fcu o grimas. Nu ura nimic mai m ult dect s-i
aud pe englezi referindu-se la ara ei cu fiind coloniile".
- Vin din Statele Unite ale Americii, spuse ea pe un ton
puin obraznic, uitnd din nou c era deghizat. Sntem
independeni de cteva decade i n-ar trebui s v referii la
noi ca fiind coloniile" voastre.
- Retrag. Ai perfect dreptate, draga mea, i trebuie s
spun c m bucur s vd c i-ai recptat puin din curaj.
- mi cer iertare; alte, spuseea ncet.N -arfi trebuit s
v vorbesc aa.
- Meg, nu te preface timid. Se vede c n-ai nici o farm
de team n tine. Plus c mi se pare normal s-mi vorbeti
oricum vrei, fiindc tocmai mi-ai salvat nepotul de la moarte.
Emma era uluit. Uitase cu totul de bieel.
- Se simte bine? ntreb speriata.
*- Da. Nu^i face griji din cauza lui. Pentru tine snt eu
ngrijorat, iubito.
- N-am nimic. Ar trebui s m ntorc acas.
Dumnezeule mare, iar o mngia pe obraz, iar ea simea c
gndurile i se evaporau d n d el o atingea. Continu s se uite la
buzele lui crnoase i s se ntrebe cum ar fi fost s-i srute.
Scoase un sunet mic de protest i se mbujor din cauza gndurilor scandaloase.

SPLENDID

31

Alex o auzi gemnd i o umbr de ngrijorare fi apru n


privire.

'
- Sigur nu i-e ru iubito?
- Nu cred c ar trebui s-mi spui iubito.
- Dar eu aa cred.
- Nu se cade.
- Eu fac extrem de rar ce se cade, Meg.
Emma abia apuc s neleag ce auzise, cnd ducele i
demonstr exact ct de indecent putea s fie. I se tie
rsuflarea cnd Mex se aplec i o srut cu blndee. Atingerea
nu dur dect un moment, dar fu de-ajuns ca ea s simt cum
toat pielea i se nclzete i o furnic. l privi nedumerit,
deodat nesigur de sine nsi i de emoiile care-o
cuprinseser din cap pn-n picioare.
- Doar puin din ce urmeaz, iubito, i opti Alex pasional,
cu buzele lipite de buzele ei.
Ridic privirea i se uit n ochii ei. Vzu team i infuzie
pe chipul tin e re lia r asta-1 fcu imediat s s e simt ngrozit de
comportamentul su ndrzne. Se desprinse cu greudelng
ea i se aezpe&aocheta din cealalt parte a trsurii Respira
tremurat, inegaLN*siBU-i mai amintea derndnu-1 mai tulbu
rase astfel un simplu srut, att de scurt, att de nensem nat
Abia dac-i atinsese buzele, gura. Cu tra te astea tropul i era
cuprins de dorin i nu voia dect s... ei bine, nici nu voia s
segndeasclaasta,pentru c sigur s-ar fisim it i mai ru,
Ridic privirea. Meg se uita la el cu ochii mari, nevinovai.
La naiba, probabil c ar fi leinat dac ar fi putut s-i citeasc
gndurile. Nu avea de ce s se im plicentr-o aventur amo
roas cu o fat ca ea. Prea s aib nu mai mult de aisprezece
ani. Blestem cu poft, printre dini. Probabil c mergea du
minica la biseric.
Emma ddu s se ridice i i frec tmplele cnd un vd ite
ameeal o cuprinse.

32

JULIA QUINN___________________________________

- Cred c a r trebui s piec spre cas, spuse, coborndu-i


tlpile pe podeaua trsurii i ntinzfnd mina spre u.
Verii ei i spuseser c strzile Londrei erau periculoase,
dar nimeni n-o avertizase despre pericolele ascunse n
trsurile nobilimii.
Alex o apuc de ncheietur nainte ca ea s ating ua i
o aez cu blndee napoi pe pernele tapiate, potrivindu-i
trupul ca s stea n capul oaselor
- Nu pleci nicieri. Tocmai te-ai lovit la cap i probabil c
o s i se foc ru pe drum. Te duc eu napoi im ediat Sora mea
s-a dus s-i cumpere ou i trebuie s-o ateptm.
- Oule, oft Emma, sprijinindu-i capul n palm.
Uitasem. M omoar buctreasa.
Pleoapele lui Alex se ngustar impercepfib&fdare te
merile lui Sophie eraujustificate? Oare Meg eta<prost tratat
ncasastpnilor ei? N-avea de gnd s stea d e p a r te i s lase
o fat aa delicat s ifie tra ia t c u cruzime. Mai degrab ar fi
angajat-o el nsui naintes-i dea voie s se ntoarc la un trai
chinuit' ;'.--..
'S a w p ^ -:Alex gemu nefericit/simind unU m tpdN ^dorin cum i
cuprindea trupuL&gur c nu puteas-oaj$ijze.A r fi ajuns n
patul lui fenum ai cteva zile. Sophie avea dreptate. Meg putea
s lucreze ncasasuroriilui. Acolo avea s fiensiguran,la
distandeel.Dumnezeulemare,9uimeapropriulcavalerism.
Trecuse m ult vrem e de d n d i fcuse griji pentru vreo
femeie, cu excepia, desigur, a mantei i surorii saie^pecare le
adorai
.nv.,- Era lucru cunoscut n Londra c lui Alex i plcea viaa de
burlac. tia c avea s lie n v o it s se cstoreasc la un
moment d a t mcar cas aib unmotenitor, dar nu vedea n id
un mqtifcfd fac un astfel de sacrificiu prea curnd. Pstra
t | g p i r t e de doamnele din nalta societate i prefera comrPmia curtezanelor i cntreelor de oper. Nu avea rbdare

__________ _______ _______

SPLENDID

33

^m flM tM donez i nu aveadeloc ncredere n femei. Cu toate


astea^ele se strngeau mereu n p reajm alu i lap u in ele
evenim entela care participa, considernd felul lu t distant i
cinismul dur o provocare. Alex ie privea foarte ra r eublndee
pe aceste femei. Dac o doamn din nalta societate flirta cu
el, ducele presupunea c era ori prea nesbuit, ori tia exact
ce, sau mai degrab pe cine, voia. Din cnd n cnd mprea
patul cu ele, dar nimic altceva.
Ridic privirea. Meg sttea nc n faa luii se uita timid
la palmele cu degetele mpletite In poal.
- N-are de ce s^i fie att de fric, Meg. N -ostem ai sru t
Emma ridic privirea i o ainti spre el, cu och u iarg
deschii. Nu spuse nimic. Adevrul era c nu se mai credea n
stare s spun ceva coerent
- Am spus c n-are de ce s-i fie fric, repet Alex.
Virtutea ta e n siguran - cel puin pentru urmtoarele cteva
minute.
Emma rm aseaig u ra cscat auzind asemenea grozvie.
Dup aceea, suprat, strnse din bure i se uit n alt parte.
Ducele icrti tn d o vzu cum strnge din buzele pline. Doamne,
ct era de frumoas! Prul ei, care strlucea aprins n hunina
soarelui, prea rocat nchis acum, c trsese draperiile, Iar
ochii ei... la nceput crezuse c erau albatri, apoi i se pruser
violet dar acum preau de-a dreptul negri.
Emma se sim ea gata s explodeze, furioas din cauza
obrzniciei acelui brbat arogant i in sisten t Rsuflaadnc,
ncercnd s-i stpneasc furia care o fcuse deja faimoas
n dou case, pe dou continente. Pierdu lupta.
- Chiar n u cred c a r trebui s-mi vorbeti n felul sta
scandalos. E destul de necinstit s profii de starea mea de
slbiciune ntr-un fel att de neobrzat mai ales dac te
gndeti c singurul motiv pentru care snt aici i m doare
capul ngrozitor - ca s nu mai spun c snt n compania celui

34

JULIA QUINN___________________________ ________

mai nepoliticos brbat pe care am avut ghinionul sMfhtftnesc


- e s te c eu eram atent la nepotul tu, n timp ce tu t sora ta
ai fost prea neglijeni ca s-l ocrotii cum trebuie!
Emma se sprijini de speteaza banchetei, mulumit de
discursul ei, i l privi cum tia ea mai fioros. Alex era uluit de
tirada ei, dar i ascunse surpriza.
- Ai un vocabular pe cinste, Meg, spuse rar. De unde ai
nvat s vorbeti att de bine?
- Nu e deloc treaba ta, se rsti Emma, ncercnd cu
disperare s inventeze o poveste credibil.
- Dar snt foarte, foarte curios. Sigur poi s-mi spui mcar
puin despre trecutul tu.
, - Dac vrei neaprat s tii, mama a lucrafceMidac la
trei copii mici. Prinii lor au fost foarte buni i ra ta u d at voie
s particip la educaia lor.
Poftim. Suna bine.
- neleg. Ct de generos din partea lor.
Emma oft i ddu ochii peste cap auzindu-t sarcasmul.
- Alex! strig o v o c e ascuit. M'fcm "fcitors! Am luat
dousprezece duzini d e ou. Sper c e defituL
; :
Dousprezece duzini! Emma sim icura is & ile e r u . Navea cum s duc toate acele ou. Acum chiarcfttnbuia s-i
permit ducelui s-o duc acas cu trsura. Ua se deschise i
n prag apru chipul lui Sophie.
- Vai, i-ai revenit! exdam privind-o. Dac pot s te ajut
cumva, te rog s-mi spui. Sat Sophie Leawood, contesa de
Wilding, i o s-i fiu venic ndatorat. Poftim, spuse ntinzndu-i Emmei cartea ei de vizit.Ia asta. Acolo locuiesc. Poi
s vii pe la mine zi sau noapte dac ai nevoie de ceva.
Emma nu reui dect s se iute nedumerit la Sophie, c are ,
se opri ca s respire.
i
- Vai de mine, continu aceasta. Unde-mi snt manierele, i
Cum te numeti?

SPLENDID

35

- O cheam Meg, rspunse Alex pe un ton calm. N-a gsit


de cuviin s ne mprteasc i numele ei de familie.
Emma fumega. Nici n-o ntrebase care e numele ei de
familie.
- Nu-i face griji, draga mea, vorbi Sophie n continuare.
Nu trebuie s ne spui nimic dac nu vrei...
Emma l privi triumftoare pe Alex.
- Atta vreme d t ii minte c eu o s-i fiu prieten pe via
i c poi s contezi pe mine pentru orice.
- Mulumesc foarte mult, milady, spuse Emma n cet 0 smi amintesc cu siguran, dar acum a vrea s m ntorc'acas.
Snt plecat de mult, iar buctreasa o s se ntrebe ce-i cu
mine.
- Poate c ai vrea s ne spui unde lucrezi? ntreb Alex
Emml privi fr s rpund.
- Ludrea undeva, nu|(^iyeai de gnd s m nnd singur
toate oule
Fir-ars fie, iar uitase c era deghizat.
- Lucrez pentru contele i contesa dti Worth.
Alex tia adresa, aa c-i ddu instruciunile necesare
vizitiului. Sbphie vorbi ncontinuu tot drumul scurt pn la
conacul Blydon. Emma aproape c fugi afar din trsur.
- Ateapt! strigar la unison Alex i Sophie.
Sophie ajunse prima la ea.
- Trebuie s-i mulumesc: cum se cuvinte. 0 s am
comaruri sptmni ntregi dac nu;
Ridic minile la urechi, i scoase repede cerceii cu
diamante i smaralde i i puse Emmei n palme.
- Te rog s iei tia. E doar puin, tiu, dar poate c o s te
Bjute dac ai vreodat nevoie.
Emma se simea buimcit, Nu:putea s-i spun acestei
femei c ea era unica motenitoare a unui imense afaceri de
transporturi, dar n acelai timp i ddea seama c Sophie
avea nevoie disperat s i arate cumva recunotina.

36

JULIA QUINN

- Dumnezeu s te binecuvnteze.
Sophie o srut pe obraz i se urc napoi n trsur.
- Nu aa ele repede, iubito, spuse Alex aprnd deodat
alturi de ea. i duc eu astea.
- Nu! spuse Emma puin cam apsat. Adic, a prefera
dac n-ai face asta. N-o s se supere nimeni c am ntrziat
dup ce le explic ce s-a ntmplat cu Charlie, dar n-o s le plac
dac aduc necunoscui n buctrie.
- Prostii, spuse Alex ntinznd mna spre pachetele cu ou,
sigur pe sine ca unui care se ateapt ca ordinele sale s fie
mereu ndeplinite.
Emma fcu un pas n spate. S-ar fi dezlnuit iadul dac el
ar fi condus-o n cas, iar Belle, pe care el o cunotea deja, cu
siguran, i-ar fi spus pe numele ei adevrat
- Te rog s pleci. 0 s am probleme dac nu. ;.
Lui Alex i se pru c vede teatn real
i se
ntreb iar dac nu cumva se purtau urt cu
toate
astea, n-ar fi vrut s-i fac pttibeae.1*
- Foarte bine, spuse nclinitf-se scu rt ffi M c tit mare
plcere s te cunosc, draga m ei Weg.
J ^
Emma se ntoarse i se grbi spre Intrarea de-serviciu a
conacului, simind privirea fierbinte alui Alexin urm a ei. Cnd
intr n sfrit n buctrie se simea de parc tocmai a r fi
scpat din Purgatoriu.
- Emmal strig toat lumea la unison.
- Unde ai fost? ceru s tie Belle, ducnd minile n old.
Ne-am fcut mari griji din cauzata.
Emma oft i aez oule pe dulap.
- Belle, am putea s discutm mai trziu despre asta?
Arunc o privire cu neles ctre servitoare, care
rmseser cu gurile cscate i-o fixau fr ruine.
- Bine, fu de acord Belle. Hai s mergem sus chiar acum.
Emma icni. Se simea epuizat deodat, ir capul b dtiilj
din hbu i hu tia ce S fac n privina blestemailor de tiercel
i...'
- Dumnezeule! ip Belle.
Emma, energica ei verioar, altdat de neoprit, leinase.

Capitolul trei
Alex sttea n faa conacului Blydon l se uita fix Ia intra
rea servitorilor. Vzuse panica din privirea lui Meg nainte s
fie de acord s n-o nsoeasc nuntru. Se ncrunt, ngrijorat
ca nu cumva ea s fie pedepsit pentru c ntrziase att de la
pia. Dei i cunotea pe contele i pe contesa de Worth i-i
ntlnise de mai multe ori, adevrul era c nu tia foarte multe
despre ei. Nu tia ce fel de cas aveau. Unii dintre membri
naltei societi i tratau servitorii ntr-un fel de nenchipuit
Cu toate c refuza s recunoasc altfel de emoie n afara
dorinei n ceea ce-o privea pe Meg, l terifia gndul c ea ar fi
putut fi dat afar sau btut, i dorea din tot sufletul s intre
n buctria conacului Blydon i s se asigure c Meg era
tratat ca o eroin ce era. Alex oft, puin iritat de propria-i
ngrijorare. Nu era deloc sigur c fata i revenise cu totul dup
cztur. El nu voia d e d t s o ia n brae i s o duc n camera
ei, s-o aeze n pat i s-i pun o compres rece pe frunte.
Gemu la imaginea mintal pe care o create. Dac reuea s-o
duc n pat, se ndoia c ar fi putut s nu se aeze lng ea.
- Alex! strig Sophie scond capul din tr su r Ce mai
atepi?
Ducele i lu privirea de la conac
- Nimic, Soph. Nimic. Snt doar puin ngrijorat din cauza
lui Meg. Crezi c o s fie totul bine? Ce fel de oameni snt
contele i contesa de Worth?
- Snt m inunai 1-am.ntlnit la mai multe petreceri.
- La fel i eu, obraznico, dar asta nu nseamn c snt
exemple de virtute.

38

JULIA QUINN

Sophie oft i ddu ochii peste cap.


- Dac ai sta vreodat mai mult de un minut la petrecerile
la care eu i mama te obligm s mergi ai ti c familia Blydon
e pur i simplu minunat. Snt foarte bllnzi i nu snt deloc
nfumurai. Mama ine mult la lady Caroline. Cred c iau ceaiul
mpreun cel puin o dat la dou sptmni. Nu cred c ai de
ce s-i faci griji pentru Meg, acum c tim unde lucreaz- Nu
mi-o imaginez pe lady Caroline dnd voie cuiva s fie tratat
prost n casa ei.
- Sper c ai dreptate. i datorm mult lui Meg. Putem cel
puin s ne asigurm c se simte bine,
- S nu crezi c nu tiu, drag frate. Intenionez s o vizitez
pe lady Caroline sptmna asta i s-ijpovestesc cum Meg l-a
salvat pe Charlie. Snt sigur c n-o s lase astfel de curaj
nerspltit
lex urc n trsur i se sprijini de speteaza din catifea,
n timp ce roile se puneau n micare.
- E o idee bun, Sophie.
- A merge n seara sta, bineneles, dar nu m simt n
stare.
- Zu, lex, trebuie s fii mai atent la lucrurile din jurul
tu. Lady Caroline d o petrecere de proporii. Snt sigur c
ai fost invitat. Eti ntotdeauna invitat, dei nu mergi niciodat.
Dac nuncepi s...
- Te rog s m scuteti de discursul n-o-s-cunotiniciodat-o-femeie-bun-de-mritat-i-n-o-s-ai-motenitori.
L-am mai auzit i nu m intereseaz.
Sophie i arunc o privire iritat.
_
- Ei bine, aa este, i tii la fel de bine ca mine c nu poi
rmne burlac la nesfrit. Nu faci dect s te distrezi cu
prietenii, i ei snt la fel de ticloi ca i tine.
Alexzmbilaig, pozna.
- Zu, Soph, doar nu-mi lipsete compania feminin.

SPLENDID

39

- Vai de mine, se grbi s zic sora sa. Vorbeti aa doar


ca s m enervezi. Snt sigur. Femeile acelea abia dac merit
amintite In prezena mea.
- Femeile acelea, dup cum ai spus att de delicat, nu vor
nimic de la mine n afar de cteva mici nimicuri, i de asta snt
bucuros s m part patul cu ele. Cel puin snt sincere n
privina dorinelor lor materiale.
- iar ncepi! tii c nu-mi place s aud despre aventurile
tale toride, fur, Alex, c o s-i dau una dup ceaf.
- Termin cu isteria, Sophie. tim amndoi c adori
povetile despre aventurile mele aa-zis toride, doar c eti
prea mironosi i prea cuviincioas ca s recunoti.
Sophie tcu, nvins, ia r Alex ridic arogant o sprincean.
Avea perfect dreptate. Adora povetile despre aventurile lui,
amoroase i nu numai, doar c nu voia s-i dea satisfacie i s
recunoasc. n plus, cum s poarte ea cruciada n favoarea
cstoriei lui dac el tia ct de fascinant i e prea ei stilul lui
de via? Mai ncerc o dat:
- 0 s ai nevoie de un motenitor, Alex.
Ducele se aplec spre sora lui i i zmbi obraznic.
- mi imaginez c o s fiu capabil s fac copii i peste zece
sau chiar cincisprezece ani de acum ncolo, dar, dac vrei, m
bucur s-i dau numele i adresa celor mai recente amante ale
mele. Snt sigur c ele pot s dea n scris c snt viril.
- Mama, ce nseamn viril? ntreb deodat Charlie.
- Ceva ce pe tine nu trebuie s te preocupe dect peste
muli ani, rspunse ea calm. Alex, jur c trebuie s fii atent ce
spui n preajma lui, adug optit. Te idolatrizeaz. Acum
probabil c 6 s le spun tuturor servitoarelor despre virilita
tea lui o lun ntreag.
Alex rise.
- Bine, obraznico, o s am grij ce spun, mcar ca s le
apr pe cameriste de dorinele lui arztoare. Acum fii fat
cuminte i povestete-mi despre balul de diear.

40

JULIA QUINN

Sophie ridic din spilncene,


- Deodat ne intereseaz scena social, da?
- Vreau doar .s vd cum se mai simte Meg. 0 s merg
obinuitele cincisprezece minute, apoi plec.
- Lady Caroline vrea s-o prezinte pe nepoata ei american
c, explic Sophie. Am auzit c e o petrecere foarte mare.
- Atunci de ce nu mergi i tu?
- N-am poft s ies acum, rnd Oliver e plecat, spuse
atingndu-i abdomenul i priyindu-1 timid. Plus c snt din
nou nsrcinat.
- Nu mai spune! Minunat!
Alex zmbi larg i o mbri afectuos pe sora lui. Dei nu
voia deloc s se nsoare i s aib copii, i plcea s petreac
timp cu Charlie i l bucura ideea unui nepot sau a unei
nepoate.
- Am ajuns, spuse cnd trsura se opri n fa ja c a se i lui
Sophie. Ai grijde tinei surioar. S nU te suprasolicii.1,4
0 srut pe obraz i o btu uor pe mn. Sophie i ddu
voie s-o ajute s coboare din trsur.
- Zu, Alex, nici nu se vede nc. Nu cred c e nevoie s
stau n pat toat ziua.
- Bineneles, draga nea, dar hi atent. S nu cumva s iei
clare prin parc.
Sophie zmbi vzndu-1 att de ngriiipot.
Dei eti un mare ticlos, Alex, eti un unchi exemplar.
Uite cum te ador Charlie.
Alex se uit la bieelul care-1 trgea de hain i-l implora
s inta?e,s se joace mtfeH, Ducelelmngie pe cap.
- Alt dat, micuule. Promit.
- tii, Alex, ncepu Sophie, tiu c ai fi un so i un a
minunat dac i-ai face timp scaui femeia potrivit.
-N u ncepe acum. Mi-a ajuns pe ziua de azi. i mai trebuie
s m pregtesc i pentru bal.

SPLENDID

41

Le fcu semn cu mina i se urc napoi n trsur, apoi l


instrui pe vizitiu S-l duc acas, ia reedina lui de burlac.
Sophie i fcu la rndul ei semn din prag, inndu-1 de mn pe
Charlie. Mcar se ducea la petrecerea din acea sear. Era un
nceput Cu puin noroc avea s cunoasc o femeie potrivit.
* * *

Cnd Emma deschise iar ochii iddu seama c era ntins


pe patul ei. Durerea de cap sczuse m ult dar o nou mpun
stur, de data asta la old, compensa Belle era ghemuit htrun fotoliu din apropiere, citind.
- Bun, arip i ea imediat ce observ c Emma se trezise.
Ne-ai cam speriat
Se ridic, travers distana scurt pn la verinreii se
aez pe marginea patului. Emma se
de perne, ca s-o vad mai bine pe Beih& ^
st? A - Ce s-a ntmplat?
-A ile in at
v- /
;-oo .j.K'Vi
-Ia r?
-Iar!
- Ei, prima dat n-am leinat Am prtmifciwBNie grab o
lovitur la cap.
:m Lv

- Poftim?!

\^

- Ei, nu chiar o lovitur, spuse Emma repede. Am czut i


m*am lovit la cap.
- Vai de mine, spuse Belle cu rsu flarea tiat; Eti
ntreag?
- Aa cred, rspunse Emma frecnd ncet cucuiul care-i
cretea deasupra urechii drepte. Cum am ajuns sus, aici?
Ultimul lucru de care-mi amintesc e c eram n buctrie.
- Te-am dus eu.
- Patru etaje?

42

JULIA QUINN

- Ei bine, m-a ajutat i buctreasa.


- Doamne! spuse Em m afrndo strimbtur lagjndul c
buctreasa fusese nevoit s-o trasc n sus pe scri. Ct de
jen an t .
- i Mary i Susie, adug Belle.
Ruinat pn peste poate, Emma se ghemui n pat de
parc ar fi ncercat s dispar sub pturile voluminoase.
- De fapt n-a fost prea dificil, continu Belle fr s-i dea
o ptura, apoi eu te-am luat de umeri, buctreasa de picioare,
iar Mary i Susie de la mijloc.
- i eu nu mi-am revenit?
- Ai fcut cteva zgomote cnd am dat colul la etajul doi,
dar nu, ai fost cu siguran leinat tot drumul.

- Asta sepbate s foavut legtur cu faptul c te-am lovit


de balustrad dlndurcam.
Emma fcu debil mari i se uit spre locul dureros de pe
oldul drept, pe care-1 atinsese fr s-i dea seama. Belle
zmbi sfios.
-S ep o atesS ii lovit balustrada cu oldul. mi amintesc c
era pe la mijloc.
Deodat, n mintea Emmei apru un gnd nfiortor.
- i mama ta?
- Nici una dintre noi nu i-a spus exact ce s-a ntmplat,
rosti Belle.
- Dar sigur a auzit agitaia.
- Da, ei bine, a venit la mine dup ce te-am adus aici.
- i? ntreb Emma.
- I-am spus c i-a venit ru.
- C mi-a venit ru? ntreb Emma cu ochii mari, nevenindu-i s cread ce auzea.

SPLENDID

43

Belle ddu aprobator din cap.


- Din cauza emoiilor cauzate de primul bal din viaa ta.
- Dar e ridicol! Mie nu mi se face ru niciodat!
-tiu.
- Mtua Caroline tie c nu mi se face ru niciodat!
- tiu. Nu eti tocmai genul creia s i se fac ru.
- Nu te-a crezut, aa e?
- Nici o clip, rspunse Belle amuzat, btlhd cu degetul
ei subire n coperta crii. Dar mama poate s fie minunat de
diplomat uneori, aa c nu a insistat. Atta vreme ct apari
disear la bal, sntoas i vesel, n-o s zic nimic. Snt
convins.
Emma se ridic n capul oaselor, ca s-i examineze noile
dureri.
- Ce zi ridicol, oft ea.
- Cum? ntreb Belle, ridicnd ochii din cartea pe care
ncepuse d u io u s-o citeasc. Ai spus ceva?
-N iaricinteresant
-A ha, rosti Belle ntorcndu-se la carte.
- Ce naiba citeti?
- Totul e bine d n d se termin cu bine", a luiShakespeare.
Emma se simi nevoit s-i apere educaia.
- tiu d n e a scris-o.
- Cum? Da, sigur c tii, zmbi Belle absen t Am adus-o ca
l citesc ct atept s i revii.
- Doamne, dar ct credeai c o s dureze?
- Habar n-aveam, pentru c mie nu mi s-a fcut niciodat
ru.
- Nici mie nu mi s-a fcut ru, rosti Emma ap sat printre
dini.
- Asta spui tu.
Emma oft i s e uit la expresia prefcut-nevinovat de
pe chipul verioarei sale.

44

JULIA QUINN

- Presupun c vrei s-i povestesc ce s-a ntmplat


- Numai dac vrei, rspunse aceasta, deschiznd iar
volumul legat n piele i ncepnd s citeasc din nou. Am tot
timpul, s. tii, adug privind-o din nou pe Emma. Am decis
s citesc operele complete ale lui Shakespeare. ncep cu
piesele, apoi trec la poezie.
- Vorbeti serios?
- Absolut Vreau s le citesc n ordine alfabetic,
i dai seama ct o s-i ia?
- Sigur c da, dar m gndesc c, la cum ai nceput, o s
petrec destul de mult timp lng patul tu.
Emma o privi bnuitoare.
- Ce vrea s nsemne asta?
- Cine tie ct de curnd o s-i pierzi iar cunotina?
- Pot s te asigur c nu am astfel de planttripentru viitorul
apropiatr. r - . r
Belle zmbi dulce.
- mi imaginez c nu ai, dan dac nu-mi spui ce s-a
ntmplat n dup-amiaza asta, s-ar putea s te lovesc eu
nsmi.
Multe ere mai trziu, Emma era aezat la msua ei de
toalet i tresrea de durere n timp ce Mag, camerista ei, i
aranja prul. Belle sttea alturi de ea, supus unei torturi
similare. ;;
- Nu cred c-mi spui tot, o cert aceasta.
- i-am spus, oft Emma, c am czut dup ce l-am ferit
pe biat din calea aretei, i m-am lovit la cap.
- i cerceii?
- Mama biatului mi i-a d a t A crezut c snt servitoare.
Vreau s-i fac mine o vizit i s-i dau napoi. De cte ori vrei
s auzi asta?
- Nu tiu, rspunse Belle privind-o bnuitor. Tot mai cred
c omii ceva.

SPLENDID

45

- Am salvat biatul Am primit cerceii. Att a fost


Emma ddu scurt din cap, ca s-i sublinieze spusele.
- Emma, ai fost plecat o or! Ceva trebuie s se fi
ntmplat ntre biat i cercei.
- Mi-am pierdut cunotina, asta s-a ntmplat! Ce crezi, c
am fost posedat de vreun brbat misterios?
Emma icni n gnd cnd i ddu seama ct de aproape de
adevr era acea speculaie. Se simea puin vinovat fiindc
nu-i spusese lui Belle despre experiena neobinuit cu ducele
de Ashbourne, fiindc de obicei i spuneau totul una alteia,
ns avea un ciudat sentiment posesiv n privina momentelor
petrecute cu acesta i nu voia s mpart amintirea cu nimeni,
nici mcar cu verioara ei.
- Mi se pare nemaipomenit c tocmai contesa de Wilding
i-a dat cerceii ia, rise Belle cu ochii albatri strlucind de
amuzament cunosc destul de bine pe Sophie. Nu e cu mult
(nai mare dect noi. Ea i mama snt prietene bune. Toat
lumea o s ipe cnd o s afle ce s-a ntm plat dei poate c ni r trebui s spunem nimnui. Nu cred c mama a r fi prea
fericit s aud c ai ieit singur, deghizat n camerist. Cu
toate astea, situaia e foarte amuzant. Nu pot s cred c
Sophie i-a dat nite bijuterii ca s-i asigure viitorul. Cu averea
ti, al putea s ne cumperi i s ne vinzi pe noi toi.
- Cu greu, spuse Emma sec, uitndu-se spre colierul de
perle de la gtul lui Belle. Plus c ea chiar a crezut c snt
pervitoare.
- tiu, tiu. Dar to t e am uzant Mi-a dori s vin i Sophie
tn seara asta. Mi-ar plcea s-i vd chipul cnd ar intra n sala
de bal i ar vedea-o pe servitoarea de la buctrie mbrcat
6U toate fineurile pe carele are.
- Serios, Belle, eti de-a dreptul crud. Contesa a fost
toarte tulburat n dup-amiaza asta. Aproape c i-a pierdut
fiul.

46

JULIA QUINN_________________ __________________

- Tu m feci pe mine crud? Tu, regina farsorilor? Cea care


i-a trimis bietului Ned un fals bilet de amor din partea Clarissei
Trent?
Emma ncerc s nu zmbeasc.
- Zu, nu era nevoie s se fac atSta caz.
- Ai perfect dreptate, spuse Belle cu ironie n glas. Nici nar fi fost, dac Ned nu era ndrgostit fr speran de ftuca
asta.
Emma se iritm nevinovat, n alt parte.
- Eu d e unde era s tiu asta? nc n u am debutat n
societate^ s tiL N-am acces la ultimele Mife.
- Nu-i amintete numele d e rtd e o sut de ori pe zi,ce-i
drept.
Emma scoase un hmm i i arunc verioarei sale o
privire de sus.
- Zu, to t rul spre bine. Acum tim cu toii ce
manipulatoare e Clarissa. La urma urmei l-am scpat pe fratele
tu de p soart nefericit.
- Presupun c aa e, fu de acord Belle, dar Ned a fostatt
de suprat cnd i-a exprimat iubirea iar ea i-a spus sec c
ateapt unduce bogat..
t,
- Cred c mai suprat a fost fiindc ea s-a dovedit a nu f |
pe ct de virtuoas o credea mi mult d ed t pentru ca nu-1 iubej
la rndul ei. Dar suficient despre asta. Mi-am nvat lecia - nuf
m mai amestec n viaa amoroas a lui Ned. Chiar dac a fl|
fcut bine. Spune-mi, de ce nu vine Sophie n seara asta?
- Nu snt sigur. Probabil pentru c soul ei e plecat Cil
afaceri n vestul Indiei dteva luni. Cred c i e dor de el. S-au
cstorit din dragoste, s tii, spuse Belle oftnd romantic.
- Probabil c aa e cel mai bine, chiar dac i-ar fi plctil
s-o vezi ocat s m cunoasc. Snt sigur c o s fie mif|
simplu pentru toat lumea dac-i fac mine diminea o vizitai
- Cred c ai dreptate. Spune-mi c pot s merg cu tindf
totui. Vreau s fiu de fa cnd te vede.

________________________ ___________

SPLENDID

47

- Bine, bine, sigur c poi... Au! strig ea cmd Meg o trase


de pr puin cam tare.
- Nu v mai plngei, domnioar Emma, o cert
camerista. E nevoie de munc i de puin durere ca s fii
frumoas.
- Vai de mine! Dac e nevoie de atta durere, chiar n-am
nevoie s fiu frumoas. Las-mi prul desfcut E mult mai
comod aa.
,
Meg pru foarte nefericit.
- N-a putea s fac una Ca asta. N-ar fi deloc la mod.
Belle rse.
- Vai, Emma, nu tiu cum o s reziti un sezon ntreg.
- Nici eu nu tiu. Nu-mi amintesc niciodat cum s m port
Corect
- Nu mai cltinai (fin cap! ip Meg. Altfel stm a id toat
fcoaptea i pierdei balul
- La cum m doare capul, n-ar fi att de ru, spuse Emma
Ihcet
- Ai zis ceva? ntreb Belle absent
- Nimic.
Emma nu voia ca verioara ei s tie ct de m are era
jBUCUtul pe care-1 avea. Belle i-ar fi spus cu siguran mamei
ja le , iar mtua ei a r fi fost ngrijorat peste msur. Toat
Ilara ar fi fost un fiasco dac ea nu ignora durerea i nu
ihnbea n timpul petrecerii.
- Ce-ar fi s-mi mai povesteti despre Sophie? spuse
Imtna, doar ca s fac puin conversaie.
- Sophie? e o persoan minunat. Vorbete cam mult,

feltul.
Emma chicoti.
- Am observat.
- Ea i soul ei i snt foarte devotai unul celuilalt i tiu
d * l tare dor de el.

48

JULIA QUINN

-A re familie?
Belle ridic din sprncene la auzul ntrebrii.
- Vreau doar s tiu ci o s afle despre mica me
escapad, spuse Emma repede.
- O mam i un frate.
- Serios?
Emma ncerc s par nepstoare, dar vocea i e n
ntretiat i plin de bucurie.
- Da. Cred c are cam douzeci i nou de ani acum. I
foarte frumos, cu prul negru i cei mai verzi ochi pe care c
s-i vezi vreodat.
Emma simi un fior de gelozie, dar l reprim imediat
Brbatul era arogant, necioplit i insistent; iar ea era sigur c
n-o interesa persoana lui ctui de puin. Nu conta c srutul
lui fusese cel mai interesant lucru care i se ntmplase de and
ajunsese la Londra.
- Pari destul de interesat de el, Belle, rosti cu grij.
- De ducele de Ashbourne? Cred c glumeti. E un ticlos
chipe, dar e foarte periculos. Nu petrece niciodat nici un pic
de timp cu doamnele, ci doar cu femeile, dac nelegi ce vreau
s spun. De fapt abia dac l cunosc, dar... Belle se apleci
nainte, conspirativ, am auzit c a lsat inimi frnte n urma lil
prin toat Anglia. i pe continent
- Pare interesant.
- Interesant, da. Potrivit, deloc. Mama i papa ar fac
apoplexie dac l-a vrea de brbat E burlac convins. N-o s SC
nsoare dect trziu, pun gaj perlele. i cnd o s se nsoare, |
s fie cu o fetican stupid, uor de manipulat i de ignorai
dup ce-i d un motenitor.
- Vai, spuse Emma, ntrebndu-se de ce era deodat att d |
trist.

SPLENDID

49

- Nici n-o s vin ast-sear. Snt convins. E invitat,


desigur. Primete invitaii de peste tot; dar nu particip dert
dac familia l foreaz. Probabil c are sute de amante de lux,
ascunse prin toat Londra. n plus, snt sigur c n-ai vrea s1cunoti. E mereu ncruntat i probabil c s-ar rsti la tine dac
i-ai adresa dou cuvinte.
- Doamne, ncepe s mi se par foarte neplcut
- Nu a spune c e neplcut Ned are numai cuvinte de
laud la adresa lui. Pac parte din acelai club, s tii. Spune c
toi prietenii l admir. Mai degrab ar vrea s fie ca el, zic eu,
adug Belle ridicnd din umeri. E pctos de bogat, i mai
pctos de frumos. Cred c nu-i place deloc viaa social, nu
are rbdare cu aa ceva, aa c se uit urt la oricine nu-1
intereseaz. Majoritatea prietenelor mele se tem de el. Asta
cnd nu comploteaz s-l aduc la altar.
- Probabil c e ceva s ai asemenea putere, coment
Emma.
- Da, e dezgusttor. i ntotdeauna obine ce-i propune.
Parc toat lumea i-ar face pe plac.
- De ce?
- Ei bine, e vorba de titlul lui pe de-o parte. E duce, tii. i,
aa cum i-am spus, este exagerat de bogat. Dac l-ai vedea, ai
ti la ce m refer. Eman putere. E un specimen pe cinste.
- Belle! exclam Emma. Mama ta a r leina s te aud
vorbind n felul sta.
- Mama lein cam la fel de des ca tine.
- Atunci o pate un rnd de leinuri, glumi Emma, dei pe
dinuntru rsufl uurat fiindc Belle o asigurase c Alex nuvea s vin la balul ei.
nc o mai durea capul i se simea epuizat. N-avea
nicicum de gnd s cedeze n faa ducelui celui arogant, dar aa,
rnit, nu simea c a r fi putut s-i fac fa din nou.

MariusMaria
Capitolul patru
- Ashbourne! Asta da surpriz. Nu-mi vine s cred c-i
vd moaca urt aici. William Dunford, unul dintre cei mai buni
prieteni ai lui Alex de pe vremea cnd mergea la Oxford, se
plimb agale de-a lungul slii de bal din conacul Blyden i l
btu amical cu palma pe spate*
- Ce caui aici? Credeam c te-ai jurat s nu participi la
astfel de adunri.
- Crede-m c n-am nici cea mai mic intenie s rmn la
aceast mic serat mai mult de nc zece minute.
Alex vorbise pe un ton nonalant, dar n sinea sa era deja
puin irita t Din momentul n care intrase, peste mulime se
aternuse tcerea. Toat lumea fusese ocat s-I vad pe
ducele de Ashbourne pind printre uile mari, mbrcat
elegant Mame emoionate le obligaser pe fiicele lor s fac
loc n jurul burlacului lipsit de moral (n timp ce, n secret,
sperau ca el s le ofere atenie domnioarelor pe care le aveau
n grij), iar toi cei care nu erau direct nrudii cu vreo tnr
de m ritat se ndreptaser spre el, ca s-l lingueasc pe
domnul cel bogat i cu titlu nobiliar.
Alex oft. Nu avea rbdare pentru conversaia insipid a
naltei societi. Nu voia dect s-o gseasc pe Meg, s se
asigure c fata se simea bine, apoi s plece. Cea mai nou
amant l atepta ntr-o cas din ora, iar ducele abia atepta
s petreac o noapte languroas mpreun. 0 sear cu Charise
avea, desigur, s-l vindece de ciudata obsesie pe care o fcuse
pentru servitoarea de la buctria familiei Blydon.

SPLENDID

51

Aproape c i se tiar genunchii de uurare cnd l vzu


pe Dunford venind spre el. n sfrit, cineva cu care avea ce s
vorbeasc.
Dunford nu era la fel de lipsit de scrupule ca Alex, dar se
apropia destul. Majoritatea nobilimii, ns, i trecea cu vederea
reputaia ptat fiindc era incredibil de fermector. Ducele
nu nvase niciodat cum s fie la fel. Prietenii l considerau
un individ foarte amabil, dar recunoteau c nu avea rbdare
pentru majoritatea celor din nalta societate. Rareori i
ascundea plictiseala cnd trebuia s discute cu cineva pe care1 gsea neinteresant, i arunca priviri de ghea celor care-i
provocau neplcere. Se zvonea c nu doar o tnr domnioar
fusese speriat de moarte de d te una din ncruntturile lui.
- Spune-mi, Ashbourne, rise Dunford. De ce ai venit?
- Chiar aa. De ce? spuse Alex ca pentru sine. ncep s m
ntreb i eu acelai lucru.
Ajunsese la bal cu o or mai devreme i n to t acel timp
cutase peste to t n conac, surprinznd muli servitori i
cameriste i ntrerupnd nu mai puin de trei cupluri
clandestine. Nici un semn de Meg. n disperare de cauz
intrase pn la urm n sala de bal, gndindu-se c exista o
ans ca fata s fie nuntru ca s se ocupe de buturi. Dar nu
avusese noroc. Servitoarea nu era nicieri i, cu toate c
perspectiva de-a se declara nvins era amar, ducele se pre
gtea s renune la cutare. Oft i se ntoarse ctre prietenul
lui, bucuros s-i ignore pe cei adunai n jur.
- Mrturisete, amice, l ndemn Dunford.
Alex oft.
- E o poveste lung. Nu cred c te-ar interesa.
- Prostii. Povetile lungi snt de obicei cele mai
interesante. Iar dac povestea" asta te-a adus n mijlocul
naltei societi, atunci sigur e vorba despre o femeie n ea.
Ceea ce nseamn, desigur, c snt foarte interesat

52

JULIA QUINN

Alex i povesti pe scurt prietenului su despre cum


nepotul lui fusese salvat de o curajoas servitoare de la
buctriei dar omise s-i spun despre atracia pe care o
simise pentru e.
- Aa c, vezi tu, concluzion el, n-ai de ce s te bucuri a tt
Povestea mea nu e nici romantic, nici carnal. M tem c va
trebui s accepi faptul c, n seara asta, comportamentul meu
e foarte decent.
- Gt de plictisitor.
Alex ddu aprobator din cap.
- Chiar aa, i nu pot s sufr adunarea asta. Cred c o s
m sufoc dac mai vine vreun netot s m ntrebe cum mi-am
aranjat cravata.
- tii, ncepu Dunford gnditor, tocmai mi trecuse prin cap
s plec i eu. Ce-ar fi s ne retragem la Whites i s bem ceva?
Un joc de cri o s fie exact ce-i trebuie dup cele aizeci de
minute obositoare pe care le-ai petrecut n societate.
Alex zmbi ironic auzind sarcasmul din vocea prietenului
su, dar fu imediat de acord cu propunerea acestuia.
- Bun idee. Abia atept s...
Se opri cnd L auzi pe amicul su trgnd brusc aer fii
piept
- Ce s-a ntmplat? ntreb.
- Doamne, spuse Dunford. Culoarea aia...
- Pentru Dumnezeu, Dunford, cine mai e acum?
Dunford nu-1 bg n seam.
- Trebuie s fie Emma Dunster. Cum se poate ca o
persoan att de minunat s vin tocmai din coloniile uitate
de Dumnezeu?
- Nu mai snt coloniile noastre, Dunford, spuse Alex
amintindu-i de tirada lui Meg. Snt liberi de dteva decade i
ar trebui s ne referim la ele ca fiind Statele Unite ale Ameridi.
Aa e politicos.

SPLENDID

53

Discursul ciudat al lui Alex l scoase pe Dunford din


reverie. Acesta se rsuci spre amicul su, cu o expresie
neobinuit pe chip.
- De cnd ai devenit tu att de interesat de coloniile
noastre neasculttoare?
- De cnd... nu conteaz! Cine e femeia asta care te-a
nnebunit aa?
Alex nc nu se ntorsese cu faa spre sala de bal.
- Uit-te i tu, Ashbourne. Nu e o frumusee clasic,
recunosc, dar nu pare rece, dac tii ce vreau s spun. Pr
armiu cu uvie de foc, ochi violet..
Un sentiment cu totul neplcut l cuprinse pe Alex cnd
auzi descrierea Gmmei Dunster de pe buzele lui Dunford. Nu
se putea. Nu, se asigur. O domnioar din nalta societate nu
ar... Se rsuci ncet. Acolo, n cealalt parte a slii de bal, era
curajoasa lui Meg. Doar c nu mai era deloc Meg, se corect.
Era Emma.
Alex reacion im ediat Tot trupul i se crisp aproape
dureros, i nu reui s-i dea seama dac era furios fiindc*l
pclise ori pur i simplu copleit de dorin. 0 privi tcut pe
Emma, care, netiind c el era acolo, i zmbea obosit unuia
dintre peitori i i freca tmpla cu o micare absent. Ce era
n mintea ei? Cum s danseze toat noaptea cnd probabil avea
o lovitur serioas la cap? Alex se ncrunt i se gndi c ar fi
trebuit.s se repead la ea, s o apuce de umeri i s-o scuture
pn-i venea mintea la cap.
Dar, Doamne, ct de frumoas era! Purta o rochie din satin
violet pe trupul ei mic, iar umerii albi i puin din decolteu i se
vedeau deasupra materialului. Tinerele aflate la primul lor
sezon de baluri trebuiau s poarte culori pastelate, dar Alex
se bucur c Emma sfidase convenia i alesese o culoare mai
ndrznea. Se potrivea cu spiritul ei i, ntr-o mare de
domnioare insipide, ea era o raz de foc i de via. i lsase

54

JULIA QUINN

prul mai desfcut dect era la mod, cu o agraf n care erau


prinse uviele din fa, dar liber pe spate, ca un val de foc.
Culorile Emmei vorbeau despre o natur slbatic, iar
Alex i aminti ct de repede se nfuriase tnra mai devreme,
n ochii ei el vedea, totui, vulnerabilitatea. i era att de mic
de statur! Prea obosit, iar Alex era sigur c nc o durea
capul. Ceva din ea l fcea s fie foarte protector, iar faptul c
probabil se punea n pericol fiind att de activ l nfuria peste
msur.
Dunford chicoti vznd mulimea de emoii de pe chipul
lui Alex.
- Vd c eti de acord cu evaluarea mea.
Alex i lu ochii de la Emma i se rsuci spre amicul su.
- S nu pui mna pe ea, spuse rar. Nici s nu te gndeti la
ea.
Se ncrunt cnd observ c nu era el singurul pe care
tnra domnioar l vrjise. Burlacii aproape c se aliniaser
ca s-i fie prezentai americancei. i not n minte s discute
cu civa dintre cei mai entuziati.
Dunford se retrase, surprins.
- Eti cam posesiv nc dinainte s-o cunoti pe ftuc, nu
i se pare?
- 0, dar am cunoscut-o pe ftuc, se rsti Alex. Doar c nam tiu t
Dunford se ncrunt, apoi nelese.
- Deci nu vrei s mergem chiar acum spre Whites?
Alex zmbi obraznic
- Petrecerea asta a devenit deodat suficient de
interesant.
Cu asta, se strecur pe marginea slii de bal, evitnd
privirile Emmei. Pn la urm se opri ntr-un alcov aflat exact
n spatele ei. 0 draperie grea, viinie, l ascundea de restul
invitailor, dar el putea nc s aud conversaiile tinerei. Se

SPLENDID

55

sprijini de un perete i o privi printr-o crptur dintre


draperie i perete.
- Ce naiba fad? ntreb Dunford, aprnd alturi de el.
- Vorbete mai ncet i treci napoi! S-ar putea s te vad
cineva.
Alex l trase pe amicul su n spatele draperiei.
- i-ai pierdut minile, mormi Dunford. Nu credeam c-o
s apuc ziua n care s-l vd pe arogantul duce Ashbourne
ascuns n spatele unei draperii, spionnd o femeie.
- Taci din gur.
Dunford rise ironic, iar Alex se uit urt la el, apoi se
ntoarse din nou spre lucrurile mai importante.
- Am adus-o unde vreau, spuse feririt frerndu-i palmele.
- Serios? ntreb Dunford ironic. Credeam c o vrei n p a t
Alex i arunc nc o cuttur urt.
- i, continu prietenul su, nu mi se pare c eti deloc
aproape de aa ceva.
Ducele ridic sprncenele ntr-o expresie de suprem
siguran de sine.
- Ascult ce-i spun eu. 0 s fiu al naibii de aproape la
finalul serii.
Puse din nou ochiul la crptur, zmbi triumftor i, ca
un leu la pnd, i lipi privirea de femeia cu pr de foc aflat
la nici doi metri de el.
* * *

Emma i pstr pe chip zmbetul politicos i suport nc


o rund de prezentri. Mtua ei declarase deja c balul, i
nepoata ei odat cu ol, erau un succes fulminant. Lui lady
Caroline nu-i venea s cread ci tineri i imploraser pe ea i
pe lordul Henry s i prezinte tinerei. Iar Emma se purtase cum
nu se putea mai bine. Era inteligent, amuzant i, slav

56

JULIA QUINN

Domnului, nu fcuse nimic prea scandalos. Caroline tia c


nepoatei lor i era dificil s fie atft de mult timp cuminte.
De fapt, Emmei nu-i era chiar att de greu, fiindc era prea
obosit ca s se ridice la nivelul reputaiei sale, chiar dac ar
fi v ru t Nu putea dect s le vorbeasc vesel celor pe care-i
cunoscuse n acea sear. Chiar i cu durerea de cap, Emma
refuza s-i fac pe londonezi s cread c era timid, retras.
Opinia ei personal era c n nalta societate erau deja
suficiente astfel de domnioare.
- Emma, draga mea, o strig mtua ei. Vreau s-i cunoti
pe lordul i pe lady Humphries.
Emma zmbi i le ntinse mna celor doi necunoscui bine
fcui. Lordul Humphries, care prea s fie cu aproximativ
treizeci i cinci de ani mai n vrst dect ea, se nclin
curtenitor i i srut mna.
- M bucur s v cunosc, spuse Emma politicos, cu
accentul ei american.
- Deci e adevrat! spuse lordul triumftor. Chiar eti din
colonii! Btrnul Percy a pus pariu c vii din Frana. Cu un
nume de familie ca Dunster? I-am spus c eti de snge
englezesc, chiar dac fugit n colonii. i am avut dreptate.
Trebuie s m duc s-mi iau ctigul.
nainte ca Emma s apuce s mai spun ceva, lordul
plecase n cutarea amicului su. Era puin surprins de
atenia pe care o primea i mai mult dect suprat c oamenii
fceau pariuri n privina originilor ei. Ned i spusese c n
nalta societate se paria pentru amuzament, dar aa ceva era
deja ridicol. Nu aveau nimic mai interesant de fcut? Se
ntoarse spre lady Humphries, care fusese prsit de soul ei,
i zmbi timid.
- Ce mai facei, lady Humphries?
- Foarte bine, mulumesc, rspunse aceasta.

SPLENDID

57

Prea prietenoas, dar puin cam nceat la minte.


- Spune-mi, rosti ea, aplecndu-se conspirativ n fa. E
adevrat c n Boston alearg liberi uri slbatici? neleg c
n colonii e plin de slbatici i de animale.
Emma o vzu pe mtua ei dnd ochii peste cap, fiindc se
atepta la nc unul dintre discursurile nepoatei ei despre
minunatele caliti ale Statelor Unite, dar Emma nu fcu dect
s se aplece nainte la rndul ei, s-i ia minile btrnei doamne
ntr-ale ei i s spun, pe acelai ton conspirativ:
- De fapt, Bostonul e destul de civilizat V-ai simi acolo
ca acas.
- Nu! spuse lady Humphries ocat.
- Ba da, sincer v spun. Avem chiar i croitori acolo.
- Chiar aa? ntreb doamna, fcnd ochii mari.
- Da, i plrieri, rosti Emma, dnd ncet din cap i privindo aten t Sigur, adesea magazinele lor snt distruse de lupii care
dau cte o rait prin ora.
- Lupi! Nu mai spune!
- Da, i snt foarte ri. Eu m nchid n cas sptmni
ntregi n fiecare an de frica lor.
Lady Humphries i fcu repede vnt cu evantaiul.
- Vai de mine. Trebuie s-i spun lui M argaret M scuzi.
Cu ochii mari de oroare i bucurie, doamna se grbi s
plece de lng Emma i dispru n mulime.
- Vai, Emma, rise Belle tergndu-i lacrimile de la
colurile ochilor. N-ar fi trebuit s fad aa ceva.
Emma ddu ochii peste cap i scoase o pufhitur.
- Ei bine, declar ea, trebuie s m lai s m distrez i eu
puin n seara asta.
- Sigur, draga mea, rspunse Caroline cltinnd din cap,
dar chiar trebuie s te distrezi cu lady Humphries? Povestea
ta micu o s fac ocolul slii de bal n mai puin de zece
minute.

58

JULIA QUINN

- Ei i ce dac? Oricine cu puin bun-sim o s-i dea


seama c e o minciun. Sincer, nu m intereseaz s
impresionez pe cineva care crede aa ceva.
Emma ridic sprncenele i le privi fix pe cele dou, parc
provodndu-le s-i rspund.
- Are dreptate, recunoscu Bella.
- Trebuie s spun c eu am gsit-o ntotdeauna ridicol pe
lady Humphries, remarc i Caroline.
- Nu vreau s fiu nepoliticoas, explic Emma, dar cred c
o s mor de plictiseal dac o s fie nevoie s mai vorbesc cu
muli dintre netoii tia.
- 0 s facem tot ce ne st-n putere ca s te aprm,
rspunse Caroline zmbind discret.
- tiam eu c aa o s facei, rspunse Emma zmbind
vesel.
Dup aceea, unul dintre prietenii lui Ned apru alturi de
Emma i o invit la dans. Alex se uit urit la el din spatele
draperiei, vzndu-i cum alunec de-a lungul slii de bal.
- Sntem puin gelos, aa e? ntreb Dunford.
- Nu sntem deloc gelos, rspunse Alex de sus. Nu avem
nici un motiv s fim gelos. Pentru Dumnezeu, uit-te la el! E
doar un bietan, adug, referindu-se la partenerul de dans al
Emmei.
- Sigur, ai dreptate. Adic are cu trei ani mai m ult dect
domnioara Dunster.
Alex i ignor comentariul.
- Ai auzit cum a trimis-o la plimbare pe lady Humphries?
ntreb admirativ. Avea perfect dreptate. Chiar i mama mea
crede c lady Humphries e o btrn ridicol.
Dunford aprob lent din cap, adncit n gnduri. Nu-1 mai
vzuse pe prietenul lui purtndu-se aa din cauza unei femei
de pe vremea rind erau la universitate, nainte s nceap s
fie foarte curtenitor cu sexul frumos.

SPLENDID

59

- i cum a spus c nu vrea s cunoasc pe nimeni care nu


are bun-sim, continu Alex. Trebuie s recunoti c are
personalitate. i bun-sim.
- i vine napoi, i atrase atenia Dunford.
Alex rencepu imediat s se uite prin crptura dintre
draperie i perete. Emma terminase dansul i se ntorcea lng
mtua ei.
- Te-ai simi bine, draga mea? ntreb Caroline.
- Da. John danseaz foarte bine, rspunse Emma. i e
prietenos. Mi-a spus c m nva scrim. Mereu am vrut s
nv.
Alex simi un nod de gelozie cum i strnge stomacul.
- Nu tiu dac scrima e tocmai ce-i trebuie, dar m bucur
c-1 placi, spuse Caroline. Ar ii o partid bun, s tii. Tatl lui
e conte i are o avere considerabil.
Nodul crescu la dimensiunile unei ghiulele.
- Snt sigur c aa este, dar n momentul sta nu m
intereseaz cstoria.
Alex rsufl uurat. Nici el nu era interesat de aa ceva.
Emma o but uor pe mn pe Caroline.
- Nu te teme, drag mtu. Cnd o s fie momentul, sigur
o s gsesc soul perfect, dar trebuie s fie american, fiindc
n-am de gnd s renun la Dunster Shipping.
- Nu exist prea muli americani dintre care s alegi aici,
la Londra, i atrase atenia Caroline.
- Atunci o s m amuz n compania tinerilor inteligeni ca
John.
Alex simi c se enerveaz din nou, iar Dunford se ntreb
dac avea s fie nevoie s-l in pe prietenul lui ca s nu sar
din spatele draperiei strignd n gura mare c o vrea pe Emma
i s nu se fac de rsul ntregii adunri.
Chiar m acel m om ent Belle se ntoarse alturi de Emma
i Caroline. Avea obrajii mbujorai dup dans.

60

JULIA QUINN

- Emma, spuse ea cu rsuflarea tiat. Vino cu mine s-i


cunoti pe civa dintre amicii lui Ned. tiu c o s-i adori, i ei
abia ateapt s te cunoasc, adug fdndu-i cu ochiul.
- Crezi c mai pot s atepte dteva minute? M cam doar
puin capul, spuse Emma pe un ton nonalant.
n realitate se simea de parc i s-ar fi dat cu leuca-n cap.
Dansul am eitor cu John Millwood nu fcuse d e d t s-i am
plifice disconfortul.
Emma se uit cu subneles la Belle, care-i promisese s
nu-i spun mamei sale despre ntmplarea de dup-amiaz,
apoi se ntoarse ctre aceasta.
- Mtu Caroline, ar fi foarte nepoliticos dac m-a
retrage n camera mea zece, dndsprezece minute? M doare
capul din cauza emoiilor i tiu c am nevoie doar de dteva
minute de linite ca s-mi treac.
- Sigur c da, draga mea. 0 s spun oricui ntreab c ai
plecat n camera de baie ca s te aranjezi puin.
- Mulumesc, oft Emma. Nu stau mult, prom it
Se strecur afar din sala de bal i urc spre camerele
private J i n conac. Alex ridic sprncenele cnd o auzi cernd
voie s se retrag, apoi un zmbet larg i delicios i apru pe
chip.
- Nu, nu, l cert Dunford, interpretnd corect expresia
prietenului su. Nici mcar tu nu poi s scapi basma curat
din aa ceva, Ashbourne. Nu se face, pur i simplu. Nu poi s
urmreti o doamn de vi nobil pn la ea n dormitor. Nici
mcar n-o cunoti.
- Vai, dar o cunosc.
Dunford ncerc altfel:
- Dac eti prins, o s-i distrugi reputaia din prima ei
noapte n societate. O s fie nevoie s te nsori cu feticana asta.
N-o s ai cum s scapi. Ar fi singurul lucru onorabil.
- N-o s m vad nimeni, rosti Alex pe un ton hotrt. Dac
ntreab cineva de mine, spune-ie c snt n camera de baie.
M aranjez puin.

SPLENDID

61

Cu asta, ducele iei din ascunztoare i o urm pe Emma


afar din sala de bal, pind atent, neauzit
* * *

Coridorul era neluminat, ca s-i descurajeze pe cei ameii


de aburii alcoolului i pe cei ndrgostii s extind petrecerea
n toate colurile casei, dar Emma gsi repede drumul spre
camera ei. Aprinse o singur lumnare, fiindc prefera
semintunericul, din cauza durerii de cap. Cu un cscat zgo
motos i fr nici un regret, i scoase pantofii i se aez n
mijlocul pturilor moi de pe p a t Oft adnc i i frec tmplele,
apoi hotr c, ntr-adevr, se simise bine la prima ei
petrecere din Londra. Era adevrat c fcuse cunotin cu
destui aristocrai pompoi, dar cunoscuse i muli oameni
inteligeni i interesani. Dac n-ar fi avut durerea ngrozitoare
de cap! tia c s-ar fi simit mai bine dac ar fi lsat-o puin,
dar era att de obosit...
Emma nchise pleoapele i gemu n cet ntrebndu-se cum
avea s se trezeasc i s se ntoarc la petrecere.
Alex se mic n cet t c u t prin camer, binecuvntnd n
gnd balamalele bine unse ale uii dormitorului. Se opri o clip
ca s o priveasc tandru pe Emma. n somn era att de delicat
i de adorabil, fr nici o urm a limbii ascuite i a inte
ligenei pe msur. Un.zmbet fin i colora figura, aa cum
sttea deasupra pturilor, iar Alex se gndi c nu i-ar fi dorit
nimic mai mult pe lume dect s-o ia n brae i s-o ajute s
adoarm. Se opri i se ncrunt, nedum erit de ideile att de
caste care-i treceau prin cap. Nici nu-i amintea de ultima dat
cnd simise tandree pentru o femeie.
Deodat, Emma se ntinse i scoase un sunet ca torsul unei
feline. Cnd snii i ntinser materialul rochiei, ducele fu
cuprins de dorin. Emma oft mulumit, cu ochii nchii. Alex
se apropie din nou de u.

62

JULIA QUINN

Tnra se ghemui n pat i se gndi c singurtatea era,


ntr-adevr, o stare minunat. Alex nchise ua cu un zgomot
rsuntor, iar Emma deschise larg ochii, ngrozit, i i se tie
rsuflarea dnd ddu cu ochii de brbatul brunet, cu ochii verzi,
a crui siluet mare parc-i umplea toat camera.
- Bun seara, Meg.

Capitolul cinci
Pentru o clip binecuvntat, Emma crezu c are
halucinaii. Nu se putea ca acest diavol cu ochii verzi s fie n
dormitorul ei. Se lovise destul de tare la cap dup-amiaz i
tia c astfel de accidente i tulburau mintea. n acel moment
ducele de Ashbourne i zmbi diavolete i se aez n fotoliul
ei.
Emma i ddu atunci seama c totul era real. Nici o
halucinaie de-a ei nu s->ar fi comportat att de nerespectuos. I
se tie rsuflarea i simi c-i vine ru. Doamne, Dumnezeule,
rudele ei petrecuser ultima lun nvnd-o despre societatea
londonez, dar nimeni nu-i spusese ce s fac dac gsea un
gentleman, nu, un ticlos, la ea n dormitor. tia c ar fi trebuit
s spun ceva, s ipe chiar, dar nici un sunet nu-i ieea din
gur.
n acel moment i ddu seama c era nc ntins pe pat,
ntr-o poziie foarte compromitoare. Ridic privirea. Ducele
observase i el acelai lucru. Privirea lui fierbinte prea c-i
arde pielea, iar Emma simi cum roete stnjenit. Se ridic
repede i strnse o pern la piept ca s se apere de privirea lui
Alex.
'
- Pcat, remarc el ironic.
Emma l privi n ochi. nc nu vorbea, fiindc n-avea
ncredere c ar fi p u tu t El i rspunse la ntrebarea nerostit:
- Nu multe femei au sni att de frumoi ca ai ti. E pcat
s-i acoperi.
Remarca lui o fcu s strng i mai tare perna la p iep t
Alex chicoti vznd-o att de modest.

64

JULIA QUINN

- Ca s nu mai spun, continu el, c nu ascunzi ceva ce s


nu fi artat deja ntregii Londre.
Doar c toat Londra nu era la mine-n dormitor, se gndi
furioas Emma.
- Zu, Meg. Sau s spun Emma? Nu poi s m convingi c
eti mut. Am avut parte de puin din temperamentul tu mai
devreme dup-amiaz. Snt sigur c ai ceva de spus.
Emma rosti primul lucru care-i trecu prin minte:
- Cred c o s vomit.
Comentariul ei l lu prin surprindere pe Alex, care se
ridic puin din fotoliu. Emma se temu c va izbucni n rs din
cauza expresiei panicate de pe chipul lui.
- Dumnezeule mare! exclam el, uitndu-se n jur dup un
receptacul.
Nu gsi nimic, aa c i ntoarse privirea spre femeia de
pe pat.
- Vorbeti serios?
- Nu. Cu toate c prezena ta m face s-mi fie puin ru.
Alex rmase din nou uimit. Feticana reuise s-l tulbure
de tot, ceea ce nu era uor. Ar fi trebuit s-o strng de gt pentru
neobrzare, dar prea att de inocent i era aa atrgtoare
cum sttea pe pat cu perna la piept, nct nu putu d e d t s rd.
- Femeile mi-au spus c prezena mea le face s simt tot
felul de lucruri, rosti lent, dar greaa n-a fost niciodat unul
dintre acele lucruri.
Emma i ignor comentariul.
- Ce faci aici? ntreb ntr-un final.
- Nu-i evident? ntreb el, iar ochii verzi i strlucir cnd
se aplec spre ea. Am venit s te gsesc.
- Pe mine? spuse Emma cu o voce ascuit, spernd c la
mijloc era o greeal. Nici nu m cunoti.
- Ai dreptate, spuse Alex gnditor. Dar n dup-amiaza asta
am cunoscut o servitoare de la buctrie care semna

SPLENDID

65

remarcabil cu tine. Pr rocat, ochi violet Ai cumva o geamn


identic? ntreb el zmbind periculos. Ea nu seamn deloc la
temperament cu tine, oricum. 0 tnr foarte pasional. Abia
dac i-a luat minile de pe mine i m-a srutat n cele mai
neobrzate locuri.
- Ba n-am fcut aa ceva! strig Emma. Cum ndrzneti
s sugerezi una ca asta?
Alex ridic o sprincean auzindu-i izbucnirea.
-Deci recunoti c tu ai fost n trsura mea ast dupamiaz?
- tii c eu am fost. N-are rost s neg.
- ntr-adevr, admise Alex sprijinindu-se napoi n fotoliu.
- Simte-te ca acas.
Ducele nu bg n seam sarcasmul ei.
- Mulumesc. Eti foarte amabil. i acum, ordon el, a
vrea o explicaie complet pentru faptul c te-ai mbrcat n
haine de servitoare i te-ai plimbat nensoit prin Londra.
- Poftim? strig Emma suprat.
- Atept explicaia, rosti el pe un ton rbdtor, letal.
- N-o s prim eti nici o explicaie, arogant nesuferit ce
eti, rosti ea cu amrciune.
- Eti minunat d n d te nfurii, Emma.
- Chiar trebuie s spui mereu astfel de lucruri lipsite de
cuviin?
Alex i ncruci degetele la ceafa i se ls pe spate, de
parc s-ar fi gndit la ntrebarea ei furioas.
- De fapt, m-am m ndrit m ereu cu faptul c snt puin
necuviincios.
> Pun pariu c aa e, spuse ea ncet
-Ce-aizis?
Emma se hotr s ncerce alt strategie.
- Cred c eti mai mult dect puin necuviincios. Oi fi eu
din Statele Unite, dar chiar i mie mi se pare c nu se cade s

66

JULIA QUINN

te pori aa, rosti ea oftnd i ncerend s evalueze realist


situaia. Eti hotrt s-mi strici reputaia? ncerc din rsputeri
s-i fac s fie mndri de mine pe unchiul i pe mtua mea.
Alex simi un fior de vinovie cnd i vzu expresia trist.
Ochii ei'violei strluceau din cauza lacrimilor necurse, iar
prul lucea aprins n lumina lumnrii. l cuprinse un senti
mente de tandree i se vzu nevoit s-i reprime dorina dea o lua n brae. Voia s-o aline, s-o apere, nu s-i strice
reputaia. La naiba, nici nu tia sigur de ce urcase n dormitorul
ei.
tia c trebuia s-i stpneasc emoiile pentru ameri
canc. Nu cunoscuse niciodat vreo tfnr de mritat care s
fie capabil s vad mai departe de titlul i de averea sa. Dac
i permitea s simt ceva pentru Emma, tia c avea s fie
rnit i, cumva, poate din instinct, tia c tnra avea puterea
s-l rneasc mai mult dect oricare alta.
Aa c se ntri i i ascui limba:
- Snt sigur c mtua i unchiul snt mndri de tine, spuse
plin de sarcasm. Jumtate din nalta societate - jumtatea
masculin - a salivat la vederea ta. Snt sigur c poi s te
atepi la o jumtate de duzin de cereri n cstorie nainte
de sfiritul lunii. Ar trebui s prinzi un titlu bun.
Emma tresri vizibil la acest asalt verbal.
- Cum poi s spui lucruri att de pline de cruzime? Nici
nu m cunoti.
- Eti femeie, rspunse el simplu.
- i ce legtur are asta?
Alex observ c, n suprarea ei, Emma aruncase perna la
o parte. Pielea i se mbujorase de furie, iar pieptul i se ridica i
cobora cu fiecare rsuflare adnc. I se pru c e foarte
frumoas, dar se strdui s-i in pasiunea n fru.
- Femeile, explic rbdtor, petrec primii optsprezece pn
la douzeci i unu de ani din via cizelndu-i abilitile

SPLENDID

67

sociale i, cnd se consider pregtite, ies n lume, particip la


cteva petreceri, bat des din gene, zmbesc frumos i prind d te
un so. Cu d t e mai nalt titlul i cu d t mai mare averea, cu att
mai bine. i n jumtate din cazuri srmanul amrt nici nu tie
ce l-a lovit
Emma era vizibil oripilat; oroarea i se d tea pe chip.
- Nu-mi vine s cred c tocmai ai spus aa ceva.
-Insultat?
-C om plet
- N-ar trebui s fii. Aa merg lucrurile. Nid tu, n id eu nu
putem s facem nimic n privina asta.
Emma simi deodat cum furia i se transform n mil. Ce
i se ntmplase brbatului aceluia de ajunsese att de dur, de
crud?
- Tu n-ai iubit niciodat pe nimeni? l ntreb cu voce
sczut.
Alex ridic imediat privirea spre ea i rmase surprins s
vad ngrijorare sincer n ochii ei.
- i tu ai iubit pe atia nct ai ajuns expert? ripost pe
un ton la fel de sczut
- Nu aa, rosti Emma apsat dar o s iubesc. Intr-o zi. 0
s iubesc. i pn atunci i am pe tata; pe unchiul Henry, pe
mtua Caroline, pe Belle i pe Ned. N-a putea s cer o familie
mai minunat, i i iubesc enorm pe toi. A face orice pentru
ei.
Alex se trezi c-i dorea s fie inclus n acel grup
privilegiat
- tiu c ai familie, continu Emma amintindu-i de
ntlnirea cu sora lui. Nu-i iubeti pe ai ti?
-B a da.
Expresia lui se mbun pentru prima dat n acea sear,
iar Emma vzu iubirea din privirea lui dnd se gndea la familie.
Ducele rse ncet

68

JULIA QUINN

- Poate c ai dreptate. Se pare c exist cteva femei pe


lume care m erit s fie iubite. Din pcate, par a fi nrudit
ndeaproape cu fiecare dintre ele.
- Eu cred c eti speriat, spuse Emma cu ndrzneal.
- Sper c ai de gnd s explici comentariul sta.
- i-e fric. E mai uor s te nchizi n tine d e d t s iubeti
oamenii. Dac-i pstrezi inima ascuns ntre ziduri groase,
nimeni nu poate s se apropie destul ct s-o fnng. Nu eti de
acord?
Emma se uit n ochii lui, iar privirea sa aprins o fcu s
tresar. Se blestem n gnd pentru laitate i se uit n alt
parte.
- Vezi tu..., ncerc ea s spun, luptndu-se s pstreze
farma de curaj de care avea nevoie ca s-i vorbeasc att de
direct. Eu mi dau seama c tu nu eti un om ru. E d a r ea ii
mult la familia ta, deci eti capabil de iubire. Doar c i-e tepm
s-i dai voie s devii vulnerabil.
'/'
Pe Alex l oc dojana ei blnd i msura mare n care ea
era adevrat. Cuvintele rostite ncet i dduser o stare
accentuat de disconfort. Nu-i ddea seama, oare, cum
cuvintele ei tandre puteau s-i strpung armura mai efident
dect orice sabie? Deodat stnjenit, ducele se hotr s
schimbe subiectul nainte ca ea s aib iar ocazia s-l tulbure.
- nc nu mi-ai spus ce cutai pe strad costumat n
servitoare, n dup-amiaza asta, rosti brusc.
Pe Emma o surprinse schimbarea neateptat, iar tonul
lui aspru o nfurie din nou.
- Pentru care motiv a r trebui s-i explic ie ce fac eu?
- Pentru c insist s-o fed.
- Poftim? Cred c glumeti, se rsti tnra. Arogant lipsit
de scrupule ce eti...
- Din nou, o ntrerupse el cu uurin, m d ed ar uimit de
vocabularul tu bogat

SPLENDID

69

- Mai am destule astfel de adjective, rosti Emma printre


dini.
- Nici nu-mi trece prin cap s m ndoiesc.
- Nesuferit odios...
- I a r ncepem.
- Porcule!
Emma i duse mina la obraz rind i ddu seama ce
spusese, apoi ncepu s tremure de ris, fr s scoat ns nici
un sunet Pur i simplu nu se putea abine. Aezat cum era pe
ptura ei moale i alb, ntr-o poziie cu totul nefeminin, i
strnse genunchii la piept i aplec privirea, iM nd. Trupul i se
legna necontrolat, dei tnra ncerca s se stpneasc.
Ridicolul situaiei i devenise deodat evident Dei i ddea
seama c trebuia s leine, de pild, ea era p ur i simplu
amuzat.
Alex o privi surprins cnd vzu c rde. Femeia asta gsea
umorul din postura compromitoare n care era - de
necrezut! Curnd i ddu seama c amuzamentul ei era
contagios. ncepu s rid i el, privindu-i umerii palizi, delicai,
cum se ridic i coboar cu fiecare val de ris.
Chicotele ducelui rupser zgazul stpnirii ei de sine, i
Emma explod ntr-un ris puternic, zgomotos. Nu mai putu si controleze corpul i se purt aa cum ar fi fcut dac n
camer a r fi fost Belle, nu ducele de Ashbourne. Se ls pe
spate, cu picioarele atfmate n jos, peste marginea patului.
Alex o privi fascinat ntins, cu prul rocat despletit pe
cearceafurile deschise la culoare, fata prea s nici nu-1 mai
observe. Pierdut n hohote, direct, neprefcut, nu-i vzuse
privirea avid. Ducelui i se pru magnific. Oare cum avea s
poat s stea departe de ea?
- Vai de mine, rosti Emma cu rsuflarea tiat, oprindusen sfritd in rs.
Se strdui s respire i s se controleze. Duse mna la piept
i-i recpt stpnirea de sine.

70

JULIA QUINN

- Oare ce crezi acum despre mine?


- Cred, spuse Alex, facnd o pauz i traversnd camera cu
pai mari, apoi oprindu-se la picioarele patului, c eti foarte
lrumoas.
Emma se ghemui pe pat i se lipi de tblie. Vocea lui
mtsoas i nmuia genunchii, iar reacia o speria de moarte.
Simea c trebuie s pun ct mai mult distan ntre ea i
brbatul periculos de chipe care i se strecurase n dormitor.
- Frumuseea e de suprafa, l contr ea, ncercnd s
destrame tensiunea din aer.
- Foarte bine punctat, spuse Alex aprobnd din cap.
Permite-mi s reformulez. Te gsesc splendid.
Emma simi cum un val de bucurie o traverseaz, precum
o mie de flcri mici, iar trupul i vibr de senzaii ciudjMte,
necunoscute. Nu tia d edt c prezena lui Alex o afecta n felini
pe care nu le nelegea. Se sperie.
Ducele i prinse privirea timid.
- Draga mea Emma, ncepu el.
Tnra simi deodat nevoia s i rectige poziia,
ncrederea n sine, pe care el i le topea. i ndrept spatele,
bravnd.
- Cu siguran nu snt draga ta Emma, spuse cu un aer
cast
- Serios? Dar a cui drag Emma eti?
- Ce ntrebare absurd.
- Ba deloc. Fiindc, spuse prinzndu-i piciorul descul i
ncepnd s-l maseze, dac nu eti a altuia nc, atunci s-ar
putea s te fac a mea.
Emma tresri cnd el continu s-i maseze piciorul. Nu
visase niciodat c o astfel de atingere ar fi putut s-i trimit
senzaii pn n capul pieptului, se gndi speriat, n timp ce-i
trgea piciorul ca s scape din strnsoarea ducelui. Acesta,
vznd c ea se opune, o strnse i mai tare, urcnd cu palma
pe sub tivul rochiei, n sus pe gamb. Emma i umezi buzele

SPLENDID

71

cu un gest incontient, fiindc delicioi fiori de plcere i


cltorir n sus pe picior.
- E bine, nu-i aa? ntreb Alex.
- Nu, nu-mi place deloc, rspunse ea pe un ton chinuit
- Nu? spuse el nevinovat Atunci s-mi dau mai mult
silina.
Minile i urcar le n t pn cnd i atinse pielea fin de
deasupra genunchiului.
- Dar asta i place?
Vznd-o tulburat, el continu:
- Nu? Atunci poate un srut?
nainte ca Emma s apuce s reacioneze, el o trase de
picioare, iar ea ajunse culcat pe spate. Ducele se ntinse
alturi de ea, cu trupul puternic lipit de al ei. i cuprinse brbia
n palm i o srut cu blndee.
- Nu, opti Emma pierdut.
Nu nelegea cum se putea ca acel brbat s fie n
dormitorul ei, ntins pe patul ei, i, cel mai de necrezut, de ce
corpul ei parc luase deodat foc.
- Numai un srut, rosti Alex ncet, cu buzele lipite de
buzele ei, cu vocea rguit de dorin. Dac spui nu dup un
srut, m opresc. Prom it
Emma nu scoase nici o vorb, ci nchise pur i simplu
ochii, n timp ce el i atingea cu limba conturul buzelor. Acea
atingere delicat o fcu s piard definitiv controlul, iar trupul
i rspunse fr ruine. l cuprinse cu braele pe dup gt i i
lipi din instinct buzele de buzele lui. Gemu puin i deschise
gura, abia dhdu-i seama ce face.
Alex profit de reacia ei i i strecur limba nuntru
imediat, explornd.
- Doamne, ce dulce eti, murmur gutural.
Reveni la srut, cutnd, apsnd. Emma i rspunse cu o
ardoare pe care nici nu visase c-o avea, apucndu-i cu o mn
uviele mtsoase i cu cealalt mngindu-i spatele puternic.

72

JULIA QUINN

Alex gemu, fiindc atingerea ei i aprindea toate simurile.


Gura lui n-o prsi deloc pe a ei ct timp o cuprinse n brae cu
totul, presndu-i trupul n saltea. Emma scoase un sunet
pasional, stirnit de aceast nou intimitate, sunet care-1 fcu
pe duce s simt i mai mult ardoare.
- Cine-ar fi crezut c o femeie aa micu ar fi atit de plin
de pasiune? murmur el srutndu-i pielea alb i delicat a
gtului.
Emma se nfior de dorin.
- Ce-mi faci? ntreb rguit
Alex rise gutural i o srut din nou pe gur.
- Fac dragoste cu tine, scumpa mea. i mi se pare c i tu,
adug strecurindu-i mna mai aproape de snul ei i facndo s tresar din cauza cldurii aspre care se topea prin rojitfa
ei de aten i care-i ardea pielea. Pentru c m vrei, la fel de
mult cum te vreau i eu pe tine.
- Nu-i adevrat, spuse ea cu glas trem urat, dei tiu c
minea chiar n timp ce cuvintele-i ieeau pe gur.
Alex o srut pe obraz, apoi pe lobul urechii.
- Ah, draga mea Emma, te-au i transformat deja ntr-o
domnioar londonez binecrescut?
Ea i simi rsuflarea fierbinte n ureche, dar nimic n-ar fi
putut s-o pregteasc pentru valul de dorin care-o cuprinse
rnd el o srut, deodat, n acel loc.
- Vai, oft, neputnd s-i stpneasc un sunet de plcere.
Alex nu fcu dect s zmbeasc larg.
- S nu-i fie ruine de ce simi, Emma. Niciodat s nu-i
fie ruine. E foarte natural. Nu e nimic ru sau greit n asta,
indiferent ce-i spun matroanele din nalta societate.
- Nu mi s-a spus c astfel de emoii snt n sine greite,
rosti Emma trem urat ci doar c nu trebuie s le simi n afara
cstoriei.
Alex se strmb cnd auzi cuvntul care ncepea cu ,,C, i
dorina i sczu puin.

SPLENDID

73

- Eu unul n-a cuta s m cstoresc cu cineva ca mine,


dac a fi n locul tu, o dojeni cu blndee.
- Nici nu vreau aa ceva! rspunse Emma retrgndu-se.
-F oarte bine!
- Nu m-a mrita niciodat cu tine.
- Ce convenabil pentru tine, dat fiind c nu-mi amintesc
s-i fi propus aa ceva.
Emma era furioas.
- Nu m-a mrita cu tine nici dac ai fi ultimul brbat din
lume! spuse, apoi se opri o clip ca s se gndeasc la ceea ce
era, evident, un clieu prea des folosit Ei bine, dac ai fi
ultimul, atunci da. Dar numai atunci.
Alex hotr imediat c-i plcea felul ei raional de gndire.
- Dar, cum nu eti ultimul brbat de pe lume, continu
Emma, lucru mai mult dect evident, dat fiind c am o sal de
bal plin de burlaci chiar la parter...
Alex strnse repede din buze.
- Cred c ar trebui s pleci im ediat
- Nu snt de acord.
-N u-m i pas.
- Se pare c am ajuns ntr-un impas, rosti ducele rar. M
ntreb cine o s ctige.
- N-am nici o ndoial asupra rezultatului, rosti Emma cu
ndrzneal. Iei afar din camera mea!
Alex ridic din sprncene cnd o vzu att de suprat.
Indiferena lui nu fcu dect s-o nfuriamai tare.
- Acum! explod ea.
El se ridic i i ndrept haina.
- Dac am nvat ceva, coment sarcastic, e c nu trebuie
niciodat s te ceri cu o femeie care ip.
Emma se bosumfl im ediat
- Nu ipam. Eu nu ip niciodat.
-N u?

74

JULIA QUINN

- N-am fcut dert s ridic vocea.


- De dragul tu, sper s nu fi ipat, spuse ducele, pentru
c ultimul lucru de care avem nevoie e ca familia ta s dea
buzna aici. Mai ales c am declarat amndoi c nu vrem s ne
cstorim.
- Fir-ar s fie, oft Emma.
- Aa limbaj... o dojeni Alex, apoi i ddu seama c vorbise
precum sora sa.
- Taci din gur. N-am nevoie s-mi faci tu moral, rosti
Emma, ridicndu-se i aranjndu-i cu palmele faldurile rochiei
violet. Art prezentabil? ntreb, fcnd ochii mari, dorindu-i
s primeasc o ncurajare. Nu vreau s-mi fac familia de rs.
- Sincer, ari de parc tocmai ai fi fost srutat. Cu mvd
pasiune.
Emma icni i se repezi la oglind ca s evalueze situaia.
Alex avea dreptate. Obrajii i cptaser o roea aprins i
uvie de pr i alunecaser din agrafa, cznd seductor spre
umeri.
- Mcar n-o s fie greu s refac coafura. Meg a ncercat la
nesfrit s-mi fac prul s stea dup ultima mod, dar eu am
reuit s-o conving c aa em ai simplu, mai comod i c-mi st
mai bine.
- Nu-mi spune c ai o camerist pe nume Me'g.
- Da, ei bine, e greu s fii exagerat de creativ cnd tocmai
te-ai lovit la cap.
Emma se strdui din rsputeri s-i prind prul la loc.
- D-mi mie voie, rosti Alex pe un ton blnd, aezndu-se
n spatele ei.
Tnra rmase ocat cnd el lu peria de pr i ncepu so pieptene cu blndee, ridicnd uviele.
- Nici n-o s te ntreb de unde tii s coafezi.
- Probabil c nu e bine, nu.
- Ai sute de amante, snt sigur.

SPLENDID

75

- Ai brfit pe seama mea, o acuz el.


- Numai puin, recunoscu ea.
- Ct de necinstit din partea ta. Eu nici mcar nu-i tiam
numele adevrat
Alex lu agrafa din mna ei i i-o prinse n pr cu micri
sigure.
- Acum l tii, observ ea, fiindc nu-i venise nici o alt
idee mai interesant.
- Aa e, rspunse el din acelai motiv.
Tcur amndoi, privindu-se precaut Emma rupse ntr-un
final tcerea.
- Dar nu trebuie s te pori ca i cum m-ai cunoate. Nu
vreau s bnuiasc nimeni ceva necuviincios.
- Bineneles. Dar s fii sigur c o s cer s-i fiu prezentat
cum trebuie ct de curnd. Atunci o s-i fie greu s m evii.
- Nu pentru c n-o s ncerc, desigur.
Cuvintele jignitoare i scpaser nainte ca ea s le poat
opri, dar ducele nu fcu dect s rd ncet
- Chiar ai o inteligen fermectoare, draga mea Emma.
Aplec repede capul i o srut pe buzele surprinse.
- Acum ntoarce-te la bal. 0 s te urmez abia peste un sfert
de or.
Emma se grbi la u, o deschise i se strecur pe coridor.
Se opri din mers i i bg din nou capul pe u.
-Prom ii?
Alex rse blnd.
-Prom it.

Capitolul ase
Emma rsufl uurat imediat ce nchise ua dormitorului
n urma sa. Dei abia l cunoscuse n acea zi pe ducele de
Ashbourne, simea c acesta era un brbat de cuvnt i c nu
avea s declaneze un ntreg scandal urmnd-o imediat n sala
de bal. Avea s-i in promisiunea i s atepte cel puin
cincisprezece minute nainte s reapar.
Emma trecu n tcere prin coridoarele ntunecate ale casei
veriorilor si pn cnd ajunse n partea de sus a scrii c |
ducea la sala de bal puternic iluminat. Se opri un moment ca
s observe scena. Mtua Caroline se ntrecuse pe sine de data
asta. i se tia respiraia. Flori exotice, puternic colorate
mpodobeau mesele cu buturi rcoritoare aezate de-a lungul
pereilor slii de bal. Sute de lumnri albe, senine, fuseser
aezate peste tot. Dar cei mai spectaculoi erau invitaii.
Brbai elegani i doamne frumos mbrcate alunecau fr
efort de-a lungul ringului de dans, rsucindu-se n ritmul
melodiilor dntate de orchestra pe care Caroline o angajase n
acea sear. Doamnele erau n mod deosebit strlucitoare, cu
bijuteriile reflectnd neruinat lumina luminrilor n timp ce
mtsurile i satinul colorat pluteau prin aer. Cuplurile ce
dansau se micau parc la unison, ca ntr-o coregrafie,
transformnd sala de bal ntr-un caleidoscop de lumin i
culoare.
Emma zmbi n faa spectacolului uimitor, fr s-i dea
seama c ea nsi era foarte frumoas. Oprindu-se la captul
scrii dduse fr s tie ocazia ntregii sli s o priveasc
insistent. Ceea ce se i ntmpl.

SPLENDID

77

# * *

- Snt, cu siguran, ndrgostit, declar John Millwood,


unul dintre prietenii lui Ned de la universitate, cu care Emma
dansase mai devreme n acea sear.
Ned rse din toat inima. Ochii lui albatri erau la fel de
luminoi ca i ai surorii sale, dei prul lui era nchis la culoare
ca mahonul.
- Nici s nu te gndeti, John. N-ai putea s ii pasul cu ea.
Ca s nu mai spun c parc erai ndrgostit de sora mea.
- Da, ei bine, snt. Presupun. Sub acoperiul tu snt pur
i simplu prea multe femei frumoase. Nu e cinstit.
Ned fcu o grimas.
- Ai spune altceva dac ar trebui s te ocupi de toi
peitorii care dau mereu buzna aici. Mi s-a prut ru anul
trecut, cnd era doar Belle, dar o s fie un iad acum, c e i
Emma aici.
Chiar atunci doi dintre prietenii lor se grbir s li se
alture.
- Ned, trebuie neaprat s ne prezini verioarei tale,
exclam tnrul lord Linfield.
Amicul su, Nigel Eversley, ddu aprobator din cap.
- M tem ca o s fie nevoie s facei petiie la mama pentru
asta. Eu am renunat s mai ncerc s-i in minte pe toi cei care
vor s o cunoasc pe Emma.
- E uluitoare. Pur i simplu uluitoare, oft John.
- Nu tiu ct mai suport, gemu Ned.
- Bineneles, ne-am mulumi i dac ai fi de acord doar
s pui o vorb bun pentru noi la sora ta, spuse Nigel
entuziasmat.
- Am fcut asta anul tre c u t rspunse Ned. Nu i-a folosit
la nimic, dac mai tii.
- Atunci ai putea s pui o vorb i mai bun, suger George
Linfield.

78

JULIA QUINN

- Voi trei o s fie nevoie s acceptai c eu snt ultimul pe


care-I ascult rudele mele feminine, rosti Ned pe un ton sec.
Nimic din ce spun eu nu le convinge, nici ntr-un sens, nici ntraltul.
- O-femeie uor de convins, de asta am eu nevoie, mormi
George.
- Atunci s nu caui la mine n familie, chicoti Ned.
- Ce s-a ntmplat cu domnioarele uor de convins? De ce
nu gsesc nici una? continu George s se lamenteze.
- Toate snt urte i plicticoase, decise John. Doamne,
uite-o c vine!
Emma tocmai l vzuse pe vrul ei i se apropia direct spre
grupul de brbai.
- Bun seara, Ned, spuse ncet, minunea n satin violet.
Bun seara, John. Mi-a fcut plcere s dansez cu tine m ii
devreme,
John strluci de mndrie auzindu-i cuvintele prietenoase.
Emma se ntoarse ctre cei doi pe care nu-i cunoscuse nc i
le zmbi, ateptnd ca Ned s fac prezentrile. Vrul ei se
conform imediat.
- Emma, acesta este lordul George Linfield, iar acesta,
Nigel Everley. Am fost la Oxford mpreun. George, Nigel,
verioara mea, domnioara Emma Dunster.
Cei doi se lovir unul de cellalt ncercnd s-i srute mna.
Tnra pru puin stnjenit i foarte amuzat.
- M scuzi, Linfield, spuse Nigel pe un ton apsat,
ncercnd s par mai mare dect cei douzeci i unu de ani ai
si. Cred c ncercam s-i srut mna domnioarei Dunster.
- Ba tu m scuzi pe mine, Everley. Mi s-a prut c eu
ncercam acest lucru.
- Cred c te neli.
- Chiar aa? Eu cred c tu te neli.
- Te neli creznd c m nel.

SPLENDID

79

- Vai de mine! exclam Emma. Cred c m strig mtua


Caroline. Mi-a fcut plcere s v cunosc pe amndoi.
i cu asta se grbi s plece, s-i gseasc mtua.
- Minunat, Linfield. Minunat! spuse Nigel sarcastic. Ai
comis-o.
- Eu am comis-o! Dac nu te grbeai s-i srui mna...
- M scuzai, spuse Ned repede. Cred c i pe mine m
cheam mama.
Se strecur dintre ei i o urm pe Emma, spernd c ea tia
unde s-o gseasc pe lady Caroline.
***

n cealalt parte a slii de bal, Belle dansa cu William


Dunford. Ei doi se cunoscuser cu un an nainte i, dup rteva
sptmni n care el i fcuse curte, i dduser seama c nu
se potriveau deloc ca parteneri de cuplu, dar deveniser
prieteni apropiai.
- Sper c verioara ta e srac, rise el privindu-i pe
Linfield i pe Eversley strduindu-se s o cunoasc.
- Serios? ntreb Belle amuzat. De ce?
,
- Familia ta o s fie i aa ocupat. Dac are bani, fiecare
vntor de avere din Anglia o s v bat la u.
Belle rise.
- Nu-mi spune c vrei s o ceri.
- Dumnezeule, nu! exclam Dunford zmbind cald cnd se
gndi la obsesia Iui Alex pentru Emma. Nu c n-ar fi foarte
frumoas, bineneles.
- E i deteapt, spuse Belle apsat
- Ca s vezi! o tachin Dunford. Serios, Belle) nu m-am
ndoit nici o clip c e la fel de istea ca i tine. mi imaginez
doar c o s fie ocupat i fr mine.
- Ce vrei s spui?

80

JULIA QUINN

- Nimic, rosti el absent, cutndu-1 pe Alex din privire


Absolut nimic. Apropo, i-am spus cit de rpitoare eti n
albastru?
Belle zmbi amuzat.
- Ce bine, n cazul sta, c am o rochie verde.
ntre timp, Emma nc o cuta pe mtua Caroline cnd
Ned o ajunse din urm.
- Presupun c nu tii unde-i mama, spuse el ridirnd dou
pahare de liinonad de pe una dintre mesele din apropiere.
- N-am nici cea mai vag idee, rspunse Emma, dar
mulumesc pentru limonad. Mi-e foarte sete.
- mi imaginez c, dac stm aici destul, o s ne gseasc
ea. Cred c mai vrea s cunoti vreo dou sute de persoane.
Emma rise.
- Fr ndoial.
- Trebuie s-mi cer iertare pentru scena de mai devreme.
N-am crezut c o s se poarte att de absurd.
- Cine s se poarte absurd? ntreb Belle, care apruse
deodat n dreapta lui, cu Dunfbrd n urma ei.
- M tem c am prezentat-o pe Emma lui George Linfield
i lui Nigel Eversley.
- Vai, Ned, nu se poate! O s-o deranjeze luni ntregi.
- Nu te teme, Emma, rosti vrul ei pe un ton ncurajator.
Snt biei buni odat ce ajungi s-i cunoti, doar c-i pierd
capul n preajma femeilor frumoase.
Emma rise cu poft.
-Z u aa, Ned. Cred c tocmai mi-ai fcut un compliment
S-ar putea s fie primul.
- Prostii. Dac-i aminteti, nu mai tiam cum s te laud
pentru pumnul pe care i l-ai dat hoului de buzunare din
Boston.
Dunford nelese c n-avea de ce s-i fac griji pentru
Emma n ceea ce-1 privea pe Alex. ncepu, totui, s se ntrebe

SPLENDID

81

dac amicul lui avea s fie n stare s se descurce cu


americanca rocat. Se ntoarse spre Ned i spuse:
- Blydon, nu cred c m-ai prezentat verioarei tale.
- mi cer scuze. Am prezentat-o toat seara i mi-e greu
s-mi amintesc exact cui.
- Emma, el e William Dunford, interveni Belle. E un bun
prieten de-ai mei. Dunford, sigur i-ai dat seama c ea e
verioara mea, Emma Dunster.
- Sigur, rspunse acesta lundu-i acesteia mna i rididndo elegant la buze. E o plcere s te cunosc n sffrit Am auzit
atftea despre tine.
- Chiar aa? ntreb Emma curioas.
- Dar eu nu i-am spus mare lucru, protest Belle.
Dunford zmbi enigmatic, iar lady Caroline l salv de la
alte ntrebri.
- Emma, draga mea, strig aceasta. Vreau s-o cunoti pe
lady Summerton.
Cei patru se rsucir i o vzur pe Caroline ndreptnduse spre ei, nsoit de o doamn plinu, mbrcat ntr-o
rochie mov i purtnd pe cap un turban la culoare. Emmei i se
pru c semna cu un borcan de gem de struguri.
- S nu te uii acum, opti Belle, dar vine una dintre
toantele despre care i-am spus, Emma.
- M bucur att de mult s te cunosc, rosti lady
Summerton linguitor. Ai avut parte de o intrare pe cinste n
nalta societate. N-a mai fost aa un bal de rnd a debutat Belle,
anul trecu t
Femeia plinu trase aer adnc n p ie p t se ntoarse spre
mtua Emmei i continu:
- i Caroline, cred c eti tare mndr. Balul sta o s fie,
cu siguran, petrecerea anului. A aprut chiar i ducele de
Ashbourne. Nu cred c a mai fost la un bal de mai bine de un
an. Cred c eti pur i simplu ncntat!

82

JULIA QUINN

- Da, da, murmur Caroline. Am auzit c a venit, dar nu l i


am vzut
- Nu cred c a plecat nc, spuse Dunfbrd zmbind larg. De
fapt, snt sigur c are de gnd s rmn ntreaga sear.
- Ca s m chinuiasc pe mine, fr ndoial, spuse Emma
pentru sine.
- Ai zis ceva, draga mea? ntreb Caroline.
- Nu, nu, mi dregeam glasul, rosti nepoata ei n grab,
facnd ce spusese.
- Mai vrei un pahar de limonad ca s-i treac? ntreb
Dunford pe un ton amabil, dar, din expresia lui, Emma bnui
c o auzise.
- Nu, mulumesc, rspunse ea ridicnd paharul pe care-1
avea n mn. nc mai am aici.
i zmbi i lu o nghiitur mare.
- Ei bine, declar lady Summerton de parc nimeni
altcineva n-ar mai fi vorbit de la monologul ei ncoace, snt
sigur c nici mcar Ashbourne n-ar ndrzni s plece nainte
s-i salute gazda, Caroline. Snt sigur c o s apar curnd.
Absolut sigur.
- i eu la fel, aprob Dunford aruncndu-i o privire
amuzat Emmei.
Ea zmbi slab, stnjenit.
- Desigur, continu lady Summerton, nu tiu dac i-a da
voie s se apropie de nepoata ta, Caroline. Are o reputaie
nfiortoare, spuse ntorcndu-se spre Emma, iar m car s se
opreasc s respire. Dac ii la reputaia ta, ai face bine s te
ii departe de el.
- 0 s ncerc cu siguran, rspunse tfnra pe un ton vesel.
- tii ce-am auzit? ntreb lady Summerton pe un ton
sczut, fr s se adreseze cuiva anume,
- N-am nici o idee, spuse Ned.
- Am auzit, rosti lady Summerton, facnd o pauz
conspirativ, c Ashbourne... s zicem c i-a luat la revedere

SPLENDID

83

de la cntreaa lui de oper i s-a decis n sfrit s caute


printre domnioarele respectabile. Cred c vrea o soie.
Emma se nec.
- Te simi bine, draga mea? ntreb Caroline. nc te mai
deranjeaz capul?
- Nu, clar nu capul.
Lady Summerton continu:
- Clarissa Trent a pus ochii pe el. Mi-a spus mama ei. i
tii ce?
Numai Caroline era atent, i destul de politicoas, nct
s murmure:
-Ce?
- Cred c are anse s-l prind.
- mi nchipui c-o s fie dezamgit, prezise Dunford.
- Ei bine, ea a zis c ateapt un duce, rosti Belle pe un ton
caustic.
- A prefera s nu discutm despre ea, declar Ned.
- Emma, te simi bine? ntreb Caroline. Eti puin cam
palid.
0 tcere stnjenitoare se ls n grupul mic. Pn la urm
lady Summerton, fiindc nu-i plceau pauzele n conversaie,
coment:
- Snt sigur c o s vin curnd, Caroline. Nu-i mai face
grijiChiar i Caroline, pe ct de manierat era, nu reui s nu
murmure ncet:
- Nu mi-am dat seama c eram ngrijorat.
- Ce-ai spus, draga mea? ntreb lady Summerton.
- Nimic, nimic, rspunse Caroline arundndu-i o privire cu
subneles nepoatei ei. mi dregeam glasul.
Emma zmbi conspirativ.
- Poate c ar trebui s-i aducem nite limonad, mtu
drag.

84

JULIA QUINN

- Nu cred c e necesar, drag nepoat.


- Snt sigur c o s apar imediat, declar lady
Summerton.
Emma se gndi c ajunsese deja de cincisprezece minute
napoi i i ddu seama, nefericit, c probabil lady Summer
ton avea dreptate. Se ntreb cum avea s poat vorbi politicos
cu brbatul care aproape c profitase de ea n dormitor.
Laitatea i se pru pn la urm o soluie i zmbi pierdut
- De fapt mtu Caroline, s tii c m simt puin obosit.
Poate c m-ar ajuta nite aer proaspt
Dunford sri imediat, dornic s-l fac gelos pe Alex
plimbndu-se cu Emma prin grdin.
- Dac vrei s mei-gi n grdin, mi-ar face mare plcere
s te nsoesc, domnioar Dunster.
- Mi-ar fi foarte greu s-o cunosc pe invitata de onoare dac
tu insiti s pui monopol pe timpul ei, se auzi o voce adnc.
Emma reui cu greu s se stpneasc i s nu se crispeze
cnd toat lumea se ntoarse spre Alex.
- Vai, alte, spuse lady Summerton pe un ton linguitor,
tocmai vorbeam despre dumneata.
- Chiar aa? rspunse Alex scurt, uitndu-se urt la femeia
ridicol din faa lui.
- Pi, da, de fapt, reui s spun aceasta.
Pe Emma o copleea simpla lui prezen. Trupul nalt i
bine fcut prea s domine, cumva, toat sala de bal. ntradevr, se lsase tcerea n mulime, i toat lumea ncerca s1 vad pe binecunoscutul duce. Emma se vzu nevoit s
recunoasc, merita s fie vzut Emana for brut, abia inut
n fru de hainele albe de sear. Prul negru, n dezordine,
refuza s asculte de stil, i o uvi i aluneca mereu pe frunte,
ns ochii verzi, ptrunztori, l fceau s par aa periculos.
Chiar atunci ei i fixar privirea asupra Emmei.
- Domnioara Dunster, presupun rosti pe un ton catifelat
lundu-i mna.

SPLENDID

85

- Ce mai facei? reui ea s spun.


Simi cum un curent electric i strbate trupul cnd el i
srut degetele Dei petrecuse numai o sear n nalta
societate londonez, tnra i ddu seama c buzele lui
zbovir mai mult dect era cuviincios pe pielea ei.
- Foarte bine ntr-adevr, acum, c te-am cunoscut
Lady Summerton tresri, Caroline ridic uluit din
sprncene, Dunford chicoti, iar Ned i Belle l fixar nedumerii
Emma se ntreb dac roeaa din obrajii ei era de culoarea
focului sau de culoarea trandafirilor.
- Sntei foarte amabil, spuse ntr-un trziu.
- Ei bine, Ashbourne, cred c e prima dat cnd cineva i
spune c eti amabil, rosti sec Dunford.
- Ce amabil, adic, ce frumos din partea ta s vii n seara
asta, alte, rosti Caroline.
- Chiar aa, adug Belle, nu pentru c voia s spun ceva,
ci pentru c i se pru c era nevoie.
- Sora dumitale e bine, sper? ntreb Caroline. Am fost
foarte dezamgii cnd ne-a rspuns c nu poate ajunge.
- Sophie se simte bine, mulumesc Ne-am speriat puin
dup-amiaz, dar acum totul e bine.
- Speriat? ntreb lady Summerton facnd ochii mari. Ce
vrei s spunei?
- Fiul ei, Charlie, aproape c a fost clcat de o aret. Ar f
murit dac o tnr servitoare n-ar fi fugit n strad i nu l-ar
fi dat la o parte.
Emma simi privirea lui Belle strpungnd-o. Se uit n sus,
evitnd-o.
- Slav Domnului c n-a pit nimic, spuse Caroline
emoionat. Servitoarea se simte bine?
- Da, rspunse Alex zmbind larg. Se simte spfendid.
Emma hotr c tavanul era, ntr-adevr, foarte interesant
- Oare aud un vals? ntreb ducele pe un ton nevinovat.
Lady Caroline, am permisiunea dumitale s dansez cu Emma?

86

JULIA QUINN

nainte ca mtua ei s poat spune ceva, tnra rspunse:


- Cred c i-am promis altuia acest dans.
Era sigur c nu fcuse asta, dar numai att i trecuse prin
cap n acel m om ent Se uit speriat la Ned dup ajutor. Vrul
ei nu avea de gnd s i se opun ducelui celui puternic i
descoperi repede minunile tavanului, cele care o fascinaser
i pe Emma nainte.
Alex o privi cu ochii lui verzi.
- Prostii, spuse simplu, apoi se ntoarse spre mtua ei.
Lady Caroline?
Caroline aprob din cap, iar Alex o lu pe Emma n brae.
Cnd ajunser n mijlocul ringului de dans, el i zmbi cu
cldur i spuse:
- Eti aproape la fel de frumoas n sala de bal pe ct eti
n dormitor.
Ea roi pn n vrful urechilor.
- De ce trebuie s spui mereu astfel de lucruri? Chiar vrei
s-mi distrugi reputaia din prima sear?
Alex ridic uimit din sprncene.
- Nu vreau s m laud, dar cred c, atta vreme ct nu te
trag afar din camer i nu te posed n grdin, nu fac dect si mbuntesc reputaia. Nu merg des la astfel de petreceri,
i explic. Lumea o s vrea s tie de ce snt att de fascinat de
tine.
Emma se vzu nevoit s admit c ducele avea dreptate.
- Chiar i aa, nu trebuie s faci atta spectacol i s m
faci s m simt stnjenit.
- mi pare ru, spuse el simplu,
Emma ridic brusc privirea la auzul tonului su grav i
rmase uluit de sinceritatea brut din ochii lui.
- Mulumesc, spuse ncet. i accept scuzele.
Se mai uit puin la el, apoi, stnjenit de privirea lui att
de intim, ls capul n jos i-i privi cravata.

SPLENDID

87

- Poate c ai vrea s-mi zmbeti, spuse el. Sau, dac nu


reueti asta, mcar s te uii la mine. Toi ochii snt aintii
asupra noastr.
Emma l ascult i ridic privirea.
- Mult mai bine. E dureros s te am n brae i s nu-i vd
chipul.
Emma nu tiu ce s rspund. Dup dtev a momente,
ducele rupse tcerea.
- Poi s-mi spui Alex, dac vrei.
Emma i recpt puin din curaj.
- Alte ajunge, snt convins.
- Dar a prefera s-mi foloseti numele.
- Eu a prefera s nu.
Alex se bucur c Emma i regsise puin din tempe
rament. Pruse att de departe la nceputul dansului!
- 0 s pari foarte prostu spunndu-mi alte" d n d eu o
s-i spun Emma.
- Nu i-am dat voie s-mi foloseti numele, i aminti ea.
- Zu, Emma, nu cred c e nevoie de aa ceva dup ce-am
fcut mpreun acum mai puin de o or.
- Chiar trebuie s-mi aminteti? A vrea s uit.
- Da? Eu cred c te mini singur.
- Presupui prea multe, alte, spuse Emma cu o demnitate
linitit. Nu m cunoti deloc.
- Dar mi-ar plcea.
Zmbetul lui era acela al unui adevrat ticlos. Emma se
mir de felul n care un simplu zmbet i schimba tot chipul.
Cu cteva momente nainte pruse dur i hotrt, aproape
aruncnd-o ct colo pe lady Summerton numai din privire, apoi,
fr cinismul lui obinuit, prea aproape un bietan, cu
strlucirea cald de pe chip.
Tnra simi cum toate gndurile raionale o prsesc
atunci cnd el o trase mai aproape.

88

JULIA QUINN

- Cred c ncerci intenionat s m fad s m simt


copleit.
- i reuesc?
l privi cteva momente, apoi rspunse pe un ton grav:
-Da.
Alex i strnse mai mult n brae trupul mic.
- Isuse, nu-mi vine s cred c mi-ai spus asta aici, rosti el
pe un ton deodat gutural. Eti mai sincer dect ar fi bine
pentru tine.
Emma cobor privirea, fr s neleag ce-i venise s
mrturiseasc aa deodat ce simea.
- Crezi c snt prea sincer? ntreb ncet. nc n-am
terminat. Ne-am cunoscut ntr-o manier neconvenional i
probabil c de asta simim c putem s ne vorbim aa direct
Cred c eti un brbat bun, dar dur, i cred c ai putea s m
rneti fr s vrei. Snt n Londra pentru cteva luni scurte i
a vrea ca ederea mea la rude s fie ct se poate de feridt.
Aa c te rog dip suflet s stai departe de mine.
- Nu cred c p o t
-T e rog.
Alex rmase uimit s constate cum dou cuvinte simple
de pe buzele ei puteau s-l fac s se simt att de nedoplit. Cu
toate astea, dup discursul ei deschis, simi c tnra merita la
rndul ei onestitate.
- Nu cred c i dai seama ct de mult te vreau.
Emma nlemni pe loc.
- S-a term inat valsul, alte.
-A ae.
Ea se retrase din braele lui.
- La revedere, alte.
- Pe mine, Emma.
-N ucred.

SPLENDID

89

Cu asta, ea alunec de lng el, strecurndu-se prin


mulime pn cnd ajunse ling mtua sa.
Alex rmase nemicat i o privi cum trece prin sal, cu
prul ei aprins la culoare strlucind n lumina luminrilor.
Sinceritatea ei l tulburase i-l fcuse s o vrea i mai m ult Nu
nelegea exact care-i erau sentimentele i aceast lips de
control l supra nemsurat. Cu pas g r b it se ntoarse cu
spatele la tinerele i la mamele din sal, ce preau hotrte s-i
vorbeasc. l gsi repede pe Dunford, care sttea la marginea
slii i l privea.
- S plecm de aici, i spuse acestuia pe un ton ap sat
N-avea dect s accepte c pur i simplu nu putea s-o lase
n pace.

Capitolul apte
- M bucur c te-ai decis s-mi dai voie s vin cu tine,
Emma, spuse Belle ncntat.
- Am impresia c o s-mi par ru, i rspunse verioara
ei.
Ele dou stteau n trsura cu arcuri de calitate a familiei
Blydon, pe drum s retum eze cerceii pe care Sophie i dduse
Emmei cu o zi nainte.
- Prostii, spuse Belle nepstoare. Plus c s-ar putea s ai
nevoie de mine. Dac n-o s tii ce s spui?
- Snt convins c o s m gndesc la ceva potrivit
- Dac nu tie Sophie ce s spun?
- Asta e i mai puin probabil, rosti Emma amuzat, apoi
se uit la cerceii din diamante i smaralde pe care-i inea n
palma nmnuat. Pcat, spuse strmbndu-se puin.
- De ce?
- Snt nite cercei foarte frumoi.
Trsura se opri n faa casei elegante a lui Sophie. Cele
dou tinere urcar treptele de piatr care duceau la intrare.
Emma btu la u, care se deschise aproape imediat. n prag
apru majordomul comic de slab i foarte pompos al lui
Sophie. S-a spus adesea c majordomii snt adesea mai
pretenioi dect stpnii lor, i asta era cu siguran valabil n
cazul lui Graves. Nimeni nu intra n casa contelui i contesei
de Wilding pn cnd nu i declara el demni de aceast onoare.
Se uit la Emma i la Belle cu o privire aspr n ochii negri, apoi
spuse simplu:
-D a?

SPLENDID

91

Belle i ntinse cartea ei de vizit.


- Primete lady Wilding vizite? ntreb simplu, privindu-1
pe majordom cu acelai aer de superioritate pe care-1 afia i
el.
- S-ar putea.
Emma aproape c pufni n rs cnd o vzu pe verioara ei
strngnd din dini. Belle continu:
- Vrei, te rog, s-i spui c a venit n vizit lady Arabella
Blydon?
Graves ridic puin din sprncene.
- Dac nu m las vederea, ceea ce nu se ntmpl
niciodat, c tot veni vorba, se pare c n prag snt dou per
soane.
Belle ridic uor brbia i rosti apsat:
- Aceasta este verioara mea, domnioara Emma Dunster.
- Sigur, rspunse Graves amabil. Permitei-mi s v con
duc n salonul galben.
Le pofti ntr-unul dintre saloanele lui Sophie, clrnd cu
pas neauzit pe covoarele Aubusson.
- Dumnezeule, spuse Belle ncet, imediat ce majordomul
se ndeprt suficient nct s nu le mai aud. Snt sigur c am
fost aici de cel puin treizeci de ori i tot snt luat la ntrebri
n prag.
- E foarte devotat, se vede. Probabil c ar trebui s-l
angajezi i tu, rse Emma.
- Glumeti? Probabil c ar trebui s aduc referine doar ca
s fiu primit la mine-n cas.
- Belle, draga mea! strig Sophie, alunednd n camer
mbrcat ntr-o minunat rochie verde dediminea, care-i
scotea n eviden culoarea ochilor.
Pru s n-o observe pe Emma, care sttea tcut intr-un
col, i se grbi s-o srute pe Belle pe obraz.
- mi pare foarte ru c n-am putut s ajung la petrecerea
voastr. Am auzit c a fost spectaculoas.

92

JUUA QUINN

- Aa este, spuse Belle timid.


- Fratele meu a fost acolo, continu Sophie, parc nevenindu-i s cread. Asta chiar c e o premier. Acum, unde-i
minunata ta verioar, cea despre care am auzit attea?
- Chiar n spatele tu.
Sophie se rsuci pe clcie.
- mi pare att de bine s te... Dumnezeule!
Emma zmbi stinjenit.
- Cred c eti puin surprins.
Sophie deschise gura, o nchise, apoi o deschise din nou
ca s spun:
- Doamne.
- Poate c eti mai surprins dect credeam, relu Emma.
- Doamne.
Belle se apropie de verioara ei.
- Nu credeam c se poate, opti, dar cred c Sophie nu tie
ce s zic.
- sta e momentul n care intervii tu i temperezi situai.
- Cu siguran c nici eu nu tiu ce s spun, zmbi Belif
larg.
Emma trase aer adnc n piept
- M tem c ieri am mprumutat o rochie de la camerista
mea.
- Dar pentru ce?
Sophie i recpta ncet capacitatea de-a vorbi.
- De fapt, e o poveste destul de lung.
- Este? ntreb Belle.
Emma i arunc o privire tioas.
- Ei bine, chiar dac nu e tocmai lung, atunci este sigur
destul de complicat.
- Da? ntreb Sophie cu ochii mari. Atunci sigur vreau s
o aud.
- Ei, de fapt nu-i chiar att de complicat, rosti Belle
gnditoare.

SPLENDID

93

Emma reui s-o mpung cu cotul pe verioara ei care mai


ru o ncurca i explic repede c ncercau s evite pregtirile
lui lady Caroline.
- Aveam de ales ntre buctrie i aranjamentele florale,
concluzion.
- 0 soart cu totul ingrat, fu Sophie de acord. Cu toate
astea, nici nu pot s-mi imaginez ce-a avut Caroline de spus la
auzul aventurilor tale.
- Treaba e, rosti Emma cu neles, c nici eu nu pot s-mi
imaginez.
Amndou se ntoarser spre Sophie cu zmbete stnjenite,
identice, pe chip.
- Aha, spuse aceasta dnd ncet din cap. neleg. Ei bine,
putei s fii sigure c eu n-o s spun nimic. Mcar att pot s
fac dup ce i-ai salvat viaa lui Charlie. Dup cum am spus, i
snt venic ndatorat.
Emma scoase repede cerceii cu diamant i smaralde.
- Aa c, vezi tu, explic ea, avnd n vedere situaia mea
real, n-a putea s accept tia. Te rog s-i iei napoi. Se
potrivesc att de bine cu ochii ti verzi!
Lui Sophie aproape c-i ddur lacrimile.
- Dar vreau s-i ai tu. Snt doar nite nimicuri comparativ
cu fiul meu.
- Cred c Emmei i-ar fi tare greu, spuse Belle n cet
Sophie se uit d n d la una, cnd la cealalt, oprindu-se pn
la urm la Emma.
- Vreau s-i dau ceva drept mulumire.
- Prietenia ta ar fi mai mult dert suficient.
Vocea i era sczut, ncrcat de emoie, fiindc tia c
Sophie a r fi fost o prieten adevrat, chiar dac fratele ei era
un ticlos. Sophie i lu amndou minile n minile ei.
- 0 s ai mereu prietenia mea.
Dup aceea, de parc n-ar fi fost destul, i ddu brusc
drumul i o strnse n brae.

94

JULIA QUINN

- Of, unde-mi snt manierele? exclam deodat. V rog,


luai loc, spuse artnd spre divanele cu tapierie galben.
Emma i Belle zmbir i se aezar comod.
- Acum hai s trecem la ce e cu adevrat important; spuse
gazda lor apsat Bria. Vreau s aud tot ce s-a ntmplat asear.
- A fost minunat! exclam Belle. i spun, mama a vrut s
arate ntregii societi c o consider pe Emma fiica ei, i cu
siguran a reuit. A prezentat-o absolut tuturor.
- Ce ncnttor pentru tine, coment Sophie.
Emma murmur aprobator.
- Dar i foarte obositor, adug contesa cu un aer
nelegtor.
- Da, aa e, rspunse Emma dnd din cap.
- i toat lumea a fost acolo. Absolut toat lumea. nafar
de tine, bineneles. Dup cum tii deja, chiar i fratele tu a
participat o vreme. Toi am fost incredibil de surprini. S-a
vorbit numai despre asta.
- Da, i pe mine m-a m irat.. ncepu Sophie, apoi i aminti
c fratele ei fusese cu ea n ziua de dinainte.
Se ntoarse spre Emma i exclam:
- Vai, Doamne! Ce i-ai spus? El ce-a spus?
- Ceva care suna cam ca bun seara.
- Dup ce i-a srutat mna de dou ori mai mult dect ar fi
fost cuviincios, adug Belle ncntat. Dup ce lumea n-a mai
vorbit despre cum a venit el la bal, a vorbit despre cum s-a
inut dup Emma.
- Serios, Belle, rosti aceasta pe un ton hotrt Cred c doar
a rs puin de mine. Prea puin suprat c l-a surprins att
identitatea mea. mi imaginez c simte nevoia s aib controlul
n orice situaie.
- Asta sigur, spuse Sophie nemulumit. nchipuie-i cum
e s fii rud cu el.
Emma gsea aceast perspectiv foarte nelinititoare.

SPLENDID

95

- Oricum, chiar nu mi-a dat atta atenie. Nu mi s-a prut


c ar ii fcut ceva nepoliticos.
Belle pufni cu totul nefeminin.
- Zu, Emma, ai avut obrajii la fel de roii ca prul ct timp
ai dansat Erai ori foarte jenat, ori foarte furioas.
Emma ridic din um erfi prefer s le lase pe cele dou
s trag propria^ concluzii.
- Bine c s-^term inat Iart-m c spun asta, Sophie, dar,
dac fratele tu e aa cum se spune, lucru despre care mi s-a
povestit pe larg, atunci nu-mi imaginez c o s l mai vd la
vreun evenim ent
- Pcat rosti Sophie ncet cu ochii strlucind de bucuria
de-a fi peitoare pentru cei doi.
- Poftim?
- Nu, n-am spus nimic. Vrei nite ceai? ntreb aceasta
repede, sunnd ca s cheme o servitoare.
Insistase ani buni pe lng fratele ei ca s-i ia o soie, iar
acum Emma Punster i se prea o candidat foarte bun. Era
foarte atrgtoare, evident inteligent i o persoan cu
adevrat plcut. i cel mai important pentru oricine ar fi fcut
pereche cu Alexander Ridgely, duce de Ashbourne, era foarte,
foarte curajoas. Sophie se hotr c nici n-ar fi putut s viseze
la o cumnat mai potrivit. Limba ascuit avea s-i fie i ea
de folos Emmei, fr ndoial. Alex avea nevoie de o femeie
care s nu se grbeasc s-i fac pe plac de fiecare dat cnd el
ddea cte un ordin, lucru care, dup Sophie, se ntimpla mai
tot timpul.
- Te rog s-mi mai povesteti despre bal, continu ea,
dornic s prelungeasc vizita, acum, c se hotrse ca ea i
Emma s fie rude curnd.
0 servitoare aduse ceai i biscuii, iar Sophie se grbi s
le serveasc.
- Am fost ncolit de lady Summerton, rise Emma.

96

JULIA QUINN
- ----------------

-------------------

Belle i se altur.
- Lady Summerton e singura persoan pe care o cunosc
care poate s ncoleasc nu mai puin de cinci oameni
deodat. - Ce femeie ridicol, coment contesa. Cred c e bine
intenionat, dar vorbete foarte m ult
Emma i Belle i aruncar priviri prefcut acuzatoare.
Sophie fcu ochii mari i rse.
- tiu c i eu vorbesc aproape la fel de mult, dar mcar
eu spun lucruri interesante de cele mai multe ori.
Toate trei rser n hohote. Cnd veselia se potoli puin,
fur ntrerupte de o voce masculin puternic i furioas.
- Pentru Dumnezeu, Graves, jur pe ce-am mai sfnt c te
spnzur de cuier dac nu m lai s trec.
- Vai de mine, m urm ur Sophie. Trebuie s-l cert pe
majordom, dar n-am inim. i place s interogheze lumea.
- Nu, nu-i dau cartea mea de vizit unui majordom care
m-a primit de cel puin cinci sute de ori!
Emma nu crezuse c se putea, dar vocea lui Alex se auzea
parc mai tare. Sophie pru stfnjenit.
- Cred c trebuie s merg acolo, dar aa-mi place cnd se
enerveaz...
Emma fu imediat de acord.
- Graves, dac ii la viaa ta o s te dai imediat la o parte!
Deodat, vocea ducelui cptase un ton grav, periculos.
Emma, Belle i Sophie tresrir d n d l vzur pe majordom
aproape zburnd pe ua salonului galben, grbit s scape de
furia lui Alex. Cnd acesta intr, se uit peste umr la omul care
disprea grbit i nici mcar nu-i ddu seama c Sophie avea
oaspei.
- Pentru Dumnezeu, Soph. Snt fratele tu. Nu crezi c ai
putea s-i legi dinele?
- E ceva mai protector acum, c Oliver nu e acas.

SPLENDID

97

- Nu mai spune.
Ducele se ntoarse n sfrit cu faa spre ncpere i le vzu
pe cele trei femei, pe care le msur din privire, aa cum
stteau comod aezate. Ochii i rmaser aintii spre Emma,
care ridic o ceac i sorbi ceai.
- Mi, mi, rosti el lent, nu sntem noi cele mai bune
prietene?
Toate trei l privir cu repro. Alex pru puin suprat d nd
le vzu atitudinea.
- Nu fii obositor, rosti Sophie sec. Am oaspei. Dac ai de
gnd s ne insuli, atunci mai bine vii alt dat.
- Ce primire, spuse el nemulumit; trntindu-se lipsit de
elegan ntr-un fotoliu din faa Emmei i a lui Belle.
- Am venit s-i retum ez surorii tale cerceii, alte, rosti
Emma.
- Credeam c i-am spus s nu m iei cu alte, Emma.
i Belle, i Sophie ridicar din sprncene cnd l auzir
folosindu-i numele mic.
- Foarte bine, rosti aceasta. Atunci n-o s-i spun nicicum.
Sophie vzu cum fratele ei strnge din dini i reui cumva
s nu pufneasc n rs.
- Un ceai, Alex? ntreb pe un ton adorabil.
- Eu nu beau ceai, rspunse el apsat
- Da, sigur. Am uitat c brbaii ca tine nu beau ceva att
de stupid cum e ceaiul.
- Mie mi-ar mai plcea o ceac, spuse Emma zmbind.
- im ie,adug Belle.
Alex se ntreb d n d fcuser toate femeile din lume front
comun mpotriva lui.
- Cred c trebuie s sun s ne mai aduc un ceainic, decise
Sophie. Vrei o cafea, Alex?
-P re fe r whisky.
- Nu crezi c e cam devreme pentru aa ceva?

98

JULIA QUINN

Ducele se uit de la sora lui, la Emma, apoi la Belle. Toate


trei l privir napoi cu expresii suspect de senine.
- De fapt, nu cred c a existat vreodat un moment mai
bun pentru whisky, coment el.
-Cum doreti.
Alex se ridic i travers ncperea, pn la vitrina n care
sora lui inea butura. Scoase un pahar i-i,t urn.
- Sophie, am venit s te informez n legtur cu adevrata
identitate a misterioasei noastre Meg, d ar se pare c mi-a
luat-o chiar ea nainte, spuse privind-o fix pe Emma. M ntreb
ce poate s cread verioara ta despre astfel de nebunie.
- Verioara ei a fcut parte din aventur, spuse Belle.
Alex se rsuci i se uit ct tia de urt la ea. Emma profit
de ocazie ca s-l studieze puin. Aa cum se sprijinea de perete,
rotind ncet paharul de butur, prea neobinuit de mare i
de masculin n salonul delicat ai surorii sale. Hainele frumos
croite abia dac puteau ascunde fora brut de sub ele. Cum,
se ntreb ea, poate un singur om s-i provoace n acelai timp
atta dorin i atta furie? Era sigur c nu mai simise
niciodat nimic asem ntor cu emoiile de atunci i c nici
inima nu-i btuse vreodat att de tare. Cu toate astea, simpla
lui prezen i fcea trupul trdtor s tnjeasc, tulburat,
atitudinea lui insolent i dominatoare o nfuria, i i dorea
din tot sufletul s-i spun ce gndea despre el.
Din pcate, n acel moment gndea despre el c era tare
atrgtor. Emma fcu o grimas i decise s se uite la Sophie
i la Belle. Verioara ei i ddea toat silina s ignore privirea
suprat a lui Alex, aa c se ntoarse spre contes i ntreb:
- Ai de gnd s te ascunzi de societate tot timpul ct o s
fie plecat soul tu n India, sau te vedem disear la balul de la
Southbury?
- M gndisem s m retrag la ar, dar m-am decis s mai
rmn. Viaa din ora promite deodat s fie foarte interesant

SPLENDID

99

sezonul sta. Dei nu tiu cum o s mai pot s ies peste cteva
luni, zmbi ea timid.
- Vai, Sophie! Eti...
Belle pru incapabil s rosteasc nsrcinat de fa cu
un brb at Sophie ddu repede din cap, radiind de fericire.
- M bucur att de mult pentru tine! continu Belle. Dar
ce greu o s-i fie, cu soul tu plecat
- Da, Oliver nici nu ie c o s fie din nou tat. I-am scris o
scrisoare n care i-am spus, imediat ce am fost sigur, dar nu
cred c a primit-o nc.
- Dac ncepi s te simi singur, promite-mi c tu i
Charlie venii s locuii la noi. Avem suficient loc i s-ar putea
s fie teribil s fii singur d n d atepi un copil.
- n caz c ai u ita t lady Arabella, Sophie are rude crora
le pas de ea, spuse Alex ap sat Dac se mut undeva, o s se
mute la mine.
Belle nghii n sec.
- Poate c i-ar plcea puin companie feminin, rosti
curajoas.
- Snt sigur c altea sa poate s-i fac rost de suficient
companie feminin, spuse ncet Emma.
Dup aceea, spre nem surata ei stnjeneal, i ddu
seama c vorbise cu voce tare. Alex era nespus de fericit s-o
vad geloas, dar ntreb oricum pe un ton aspru:
- Vrei s ne lmureti ce-a fost cu acest comentariu,
Emma?
- De fapt, a prefera s nu, rosti ea ncet
Ducelui i se fcu mil de ea d n d o vzu att de jenat i
renun la ntrebare.
- Dac Sophie are nevoie de companie feminin, declar
el, o s se mute cu mama.
Sophie se bucurase i ea de comentariul plin de gelozie al
Emmei, ntrebndu-se ce culoare s aleag pentru nunta celor

100

JULIA QUINN

MariusMaria

doi. Nu voia s-o iac pe musafir s se simt prost, aa c spuse


cu veselie:
- 0 vizit la mama ar fi, probabil, exact ce mi-ar trebui ca
s m simt mai bine n lunile urmtoare. mi imaginez c o s
plec n provincie. Aerul curat o s-mi fac mult bine, iar lui
Charlie i place foarte mult. Jur c se transform ntr-un
slbatic imediat ce iese din ora. Se car mereu n copaci i
m tem ncontinuu pentru el, dar Alex mi spune s am grij
s nu-1 rsf prea tare. Oricum...
- Sophie, rosti fratele ei pe un ton binevoitor, vorbeti fr
rost.
Sophie oft.
- Aa e.
- Dar, rosti Emma amuzat, ce spuneai era foarte
interesant mi plac foarte mult copacii.
Toate trei femeile rser la gluma Emmei, care se referise
la conversaia lor de mai devreme, d n d Sophie fcuse remarca
despre lady Summerton, n timp ce Alex mormi suprat c nu
nelesese poanta.
- Vai, Emma, oft Sophie, regsindu-i linitea. N-a fost
deloc interesant ce spuneam, dar frumos din partea ta c ai
minit pentru mine.
- Nu m-a deranjat deloc, te asigur.
- Poate c nu te-ar deranja nici s ne spui cte ceva despre
tine, Emma.
- Vai, ce plictisitor a r fi. Eu tiu deja totul despre ea, rosti
Belle cu un aer superior.
Emma se ntreb cnd devenise verioara ei att de
ndrznea.
- N-a vrea s-o plictisesc, rosti ea.
- Snt convins c n-o s se supere, rosti Alex apsat.
- Sigur c nu, spuse i Belle. Eu o s vorbesc cu Sophie
ntre timp. Voiai s-mi ari noua ta pianin, aa e?

SPLENDID

101

- Da? A, da, sigur. Aa e! Vino cu mine. E n salonul


albastru de sus.
Sophie se ridic repede i se ndrept spre u, cu Belle
pe urmele ei.
- Voi doi o s v simii bine mpreun, da?
Emma nu era suficient de furioas ca s-i doreasc s le
ucid din priviri, dar se trezi c i-ar fi plcut s poat s le
rneasc puin.
- 0 s ne descurcm, rosti Alex fericit
- Bine lucrat, i opti Sophie lui Belle.
- Aa m-am gndit i eu, rspunse aceasta.
- Hai, spuse contesa cu voce tare. Abia atept s-i a r t
i cu asta ieir, ndreptndu-se spre salonul de sus.
- S-mi aminteti s-i mulumesc verioarei tale, spuse
Alex rar.
- Tu s-mi aminteti s-o strng de gt.
- Sincer, draga mea, e chiar atit de dificil s fii singur n
camer cu mine? Asear nu te-a deranjat
Alex travers ncperea i se aez alturi de ea pe divan.
Emma Oft, exasperat. Oare nu exista nici o situaie n care el
s nu se simt n largul su? Ea era emoionat de parc ar fi
trecut Atlanticul pe vas, iar el i zmbea de parc n-ar fi avut
nici o grij pe pm nt Se gndi c toate se ntmplau din cauz
c era att de aproape de ea. 1se ntmplau lucruri ciudate d nd
era el prin preajm. Venise momentul s-l conving s se mute.
- Vezi tu, ncepu pe un ton ezitant, pierzndu-i hotrirea,
nu vreau s par mironosi...
- Atunci nu vorbi ca o mironosi.
- Dar chiar nu cred c e bine s stai atit de aproape de
mine.
- Vai, Emma, oft Alex. i-au i umplut capul cu reguli
deja?
i apuc o uvi de pr rou ntre degete, incapabil s
reziste farmecului su aprins.

102

JULIA QUINN

- Te rog s te opreti, alte. Belle i Sophie ar putea s se


ntoarc oricnd.
- Cele dou conspiratoare au avut de gnd s ne lase
singuri, asta-i evident. i snt convins c o s ne anune cnd
se ntorc. Imediat ce vor ncepe s coboare scrile, crede-m,
o s auzim crize de tuse ca niciodat pn acum. Cred c ar fi
n stare chiar s ipe o dat sau de dou ori.
Emma fierbea de furie.
- Nu pot s sufr s fiu manipulat.
- 0a, i eu la fel, dar o s fac o excepie atunci cnd
manipularea m las singur cu tine.
Emma i arunc o privire aspr.
- Eti mereu att de controlat. Nu te tulbur nimic? Nu-i
vine s ipi niciodat?
Alex rse tare.
- Iubire, dac i-a spune ce m face pe mine s ip, ai iei
n fug din camera asta i nu te-ai mai opri dect n colonii.
Emma roi pn-n vrful urechilor. Chiar i cineva at de
nevinovat ca ea nelegea sensul vorbelor lui.
- Chiar trebuie s-mi rstlmceti mereu cuvintele^ E
foarte greu s vorbesc cu tine.
i ncruci braele la piept i se rsuci n aa fel nct s
nu mai fie cu faa la el.
- Hai, iubire. Nu te supra. Fii sincer cu tine. Aa de mult
i displace s vorbeti cu mine?
- Ei bine, nu, nu chiar.
- Nu-i place compania mea?
- Nu, nu e vorba despre asta.
- Atunci care-i problema noastr?
- Ei bine, ncepu ea rar, ntordndu-se din nou cu faa spre
el, nu snt tocmai sigur.
- Perfect! declar Alex fericit, sprijinindu-i braul de
sptar, pe dup umerii ei. Atunci ne-am neles. Nu avem nici
o problem.

SPLENDID

103

- Exact asta e problema! se hotr Emma deodat.


Ducele ridic ntrebtor din sprincean, d ar tnra nu se
ls convins s-i schimbe prerea.
- Ai decis tu c nu avem nici o problem i, iat! Nu avem
nici o problem. Dac eu cred c avem o problem?
- Dar tocmai ai spus c nu avem.
- N-am spus deloc aa ceva. Am spus c nu snt sigur care
e problema, dar acum tiu. Deci s-a lm urit Avem o problem.
Emma i punct declaraia ridicndu-se de pe divan i
aezndu-se pe un fotoliu din apropiere.
- i care ar fi aceast problem?
Ea i ncruci braele i spuse:
- Eti mult prea autoritar.
- Chiar aa?
- Chiar aa.
- Ei bine, se ntmpl ca tu s ai nevoie de cineva autoritar.
Uite ce se ntmpl cnd eti lsat de capul tu... Te gsesc
leinat pe strad!
- Nu-mi vine s cred c ai obrznicia s-mi spui aa ceva!
se rsti Emma, ridicndu-se i mcepnd s mearg de colo, colo
prin salon. Am leinat pe strad pentru c i-am salvat viaa
nepotului tu! Ai fi preferat s fie lovit de aret?
- Las asta, mormi Alex, nevenindu-i s cread d t fusese
de p ro st E un exemplu nepotrivit
- i nc un lucru - nu am nevoie de cineva autoritar,
spuse Emma ap sat nfuriindu-se din ce n ce mai tare. Snt
perfect capabil s am grij de mine nsmi. Tu ai nevoie de
cineva care s te scuture i s-i aduc aminte c nu eti
Dumnezeu.
-Em m a?
- Ah, taci din gur. Nu vreau s mai vorbesc cu tine.
Probabil c n-o s faci d e d t s rzi cavalerete i s vii cu nc
un apropo sexual. Sincer, n-am nevoie de aa ceva.

104

JULIA QUINN

- Emma...
- Ce?! izbucni ea, rsucindu-se spre el.
- Voiam doar s spun c nu cred c m-am mai certat att
de vehemen cu vreo femeie la mai puin de douzeci i patru
de ore de cnd ne-am cunoscut
Alex i mngie gnditor brbia, uimit de profunzimea
reaciilor lor emoionale unul fa de cellalt.
- De fapt, nu cred c m-am mai certat niciodat aa cu o
femeie.
Emma se uit n alt parte.
- ncerci s m insuli?
- Nu, rspunse el ncet, de parc ar fi ncercat s rezolve o
problem n minte n timp ce vorbea. Nu, nu ncerc s te insult
De fapt, cred c tocmai i-am fcut un compliment.
Emma se uit din nou la el, iar pe chip i se putea citi
confuzia. Ducele nc i atingea brbia, iar pleoapele i erau
vizibil ngustate. Trecur secunde lungi, iar Emma i citi pe
chip o gam larg de emoii. Din cnd n cnd el ddea s spun
ceva, apoi se oprea, de parc i-ar fi venit o nou idee.
- tii ce cred c nseamn asta? spuse ntr-un sfrit,
rostind cuvintele nce i atet. Cred c nseamn c o s fim
prieteni.
-Poftim?
- E ceva nou i pentru mine. S fiu prieten cu o femeie.
- S nu cumva s te epuizezi de la atta gndit
- Nu, vorbesc serios. Gndete-te un minut, Emma. Da, ne
certm ncontinuu, dar i spun sincer c m-am simit mai bine
n ultimele douzeci i patru de ore d e d t m-am simit de ani
buni ncoace.
Emma nu fcu dect s-l priveasc fix, nereuind s
gseasc un rspuns potrivit pentru o astfel de afirmaie. Alex
continu:

SPLENDID

105

- Cred c te plac, domnioar Emma Dunster. Sigur, te i


doresc. Asta cred c i-e clar. Dumnezeu tie c pentru mine e
dureros de clar. Dar chiar te plac. Eti un om bun.
- Un om bun? rosti ea pe un ton gtuit
- Cred c dac stai s te gndeti puin, o s-i dai seama
c i tu m placi pe mine. Cnd te-ai distrat ultima dat att de
bine?
Emma deschise gura, dar nu avea un rspuns. Alex zmbi
ca unul care tia mai bine.
- M placi. tiu c m placi.
Emma rse n sfrit, nevenindu-i s cread c el avea atta
ndrzneal, dar admirndu-1 totodat pentru asta.
- Da, cred c ai dreptate.
De aceast dat zmbetul lui se dovedi radios.
- Atunci presupun c sntem prieteni.
-C red c da.
Emma nu tia prea bine cum se ajunsese ia acest
armistiiu, dar se hotr s nu-1 pun la ndoial Dei tia c
nu era bine, Alex avea dreptate. l plcea. Era nesuferit i mult
prea autoritar, dar ei i plcea s fie n compania lui, chiar dac
n mare parte din timp strigau unul la cellalt
n acel moment le auzir pe Belle i pe Sophie cobornd
scrile spre salon. Bejle ncepu s tueasc necontrolat, iar
Sophie strig:
- Vai de mine!
Emma i sprijini fruntea n palm i ncepu s rd. Alex
nu fcu dects clatine din cap i s zmbeasc am uzat
- Ei bine, iubirea mea, spuse, mi imaginez c sora mea
tocmai i-a amintit c nu are nici o pianin

Capitolul opt
n urmtoarele cteva sptmni, viaa Emmei ncepu s
fie cuprins de un fel de rutin, dei una interesant i
distractiv. Peste noapte devenise una dintre cele mai cutate
membre ale maltei societi londoneze. Se decisese repede c
(deciseser cei care decid astfel de lucruri de obicei), dei
prul ei rou era regretabil, restul nu era deloc, aa c ajunsese
s fie considerat o frumusee, n ciuda uvielor ca de foc.
Cteva dintre matroanele mai conservatoare o declaraser
prea ndrznea (mai ales cu prul la rou), dar majorita
tea nobilimii decisese c era plcut s discui cu o femeie care
tia ceva i despre alte lucruri n afar de funde i volane.
Astfel, Emma i Belle (care cptase o reputaie similar, dar
mai blond, cu un an nainte) mergeau rznd de la o petrecere
la alta, bucurndu-se de imensa lor popularitate. Pentru Emma
era o perioad minunat n care fcea o scurt pauz de la
viaa ei din Boston alturi de tata, unde, ca unic copil, avea s
devin la un moment dat motenitoarea afacerii sale, sfidnd
astfel toate regulile.
Singura complicaie era, sigur, ducele de Ashbourne, care
se ntorsese din exilul autoimpus i i reluase locul n
societate, fiind parc mai prezent d ed t nainte. Nimeni nu avea
ndoieli asupra motivului revenirii sale.
- 0 pndete pe Emma, e clar! spusese odat, nemulumit,
lady Caroline.
La care prada rspunsese:
- Nu tiu dac m place pe mine sau pur i simplu-i place
s pndeasc.

SPLENDID

107

Sigur c afirmaia era numai pe jum tate adevrat. n


cele dteva sptmni de dinainte, Emma l vzuse pe Alex
aproape n fiecare zi, iar prietenia dintre ei ajunsese s fie
destul de trainic. Tnra tia c ducele inea la ea ca persoan
i c nu o considera numai un premiu pe care dorea s-l
dtige. Cu toate astea, prietenia lor era adesea condimentat
cu tensiune s e x u a l ^ ei bine, lui Alex chiar prea s-i plac
s se poarte ca un animal de prad.
Era rapid ca un leu i-i plcea s-o surprind. Odat, Emma
mersese la un spectacol muzical la care el i spusese c nu va
veni. Sttea linitit lng o fereastr deschis d n d simise o
mn cald care-o prindea pe-a ei. Tresrise i se trsese
napoi, dar mna o inuse strns, i o voce cunoscut i optise:
- Nu face scandal.
- Alex? ntrebase ea uitndu-se n jur.
Cu siguran c lumea observase mna care intra pe geam.
ns restul celor prezeni erau ateni la propriile flirturi i nu
observaser expresia tulburat a Emmei.
- Ce fad aid? optise ea pe un ton aspru, zmbind benign.
- Vino n grdin, ordonase el.
-E ti nebun?
- S-ar putea. Vino n grdin.
Emma, blestemndu-se pe sine fiindc era la fel de nebun
ca el, inventase o poveste despre cum i se rupsese rochia i
plecase. Alex o atepta n grdin, ascuns printre copaci.
- Ce faci aici? repetase ea imediat ce-l gsise.
El o apucase de mna i o trsese mai departe n umbr.
- M-am gndit c i-e dor de mine, rspunse ndrzne.
- Bineneles c nu mi-e dor!
Emma ncercase s se retrag, dar el n-o lsase!
- Ei, ba sigur c i-era. Poi s recunoti.
Ea bombnise puin, apoi spusese ncet ceva despre
aristocraii infatuai, dar o singur privire spre zmbetul lui

108

JULIA QUINN

galnic fusese suficient ca s-o foreze s recunoasc n sinea


ei c, ntr-adevr, i fusese dor de el.
- Dar ie i-a fost dor de mine?
- Tu ce crezi?
Emma se simise mai curajoas.
- Cred c i-a fost
Atunci el i privise gura, o privise cu atta dor i att de
intens nct Emma fusese sigur c avea s-o srute. Gura i se
uscase, buzele i se desfacuser i se simise ca i cum ar fi fost
tras spre el. Dar Alex nu fcuse dect s-i dea brusc drumul la
mn i s murmure:
- Pe mine, iubire.
ntr-o clip dispruse. Astfel de momente o fceau pe
Emma s se simt confuz. Orirte nopi ar fi stat treaz ca s
se gndeasc la el, nu reuea s-i dea seama ce simea pentru
Alex.
Pe de o parte, atitudinea lui dominatoare o provoca.
Ducele ncerca mereu s-i ordone, dei, se gndi ea ndntat
de sine, descoperea c nu er uor. Pe de alt parte, se dovedea
a fi util, fiindc simpla lui prezen i speria pe ceilali peitori,
ceea ce era un noroc, pentru c ea nu-i dorise nici un peitor,
nc de la bun nceput. Era mereu cutat la petreceri, dar
reuise s evite cu pricepere orice stnjenitoare cerere n
cstorie.
Ca s complice i mai mult lucrurile, descoperea c Alex
era un companion i o escort foarte plcut, li oferea con
stant provocare intelectual i, cu toate c-i spunea cele mai
necuviincioase lucruri, ea nu se stura niciodat de compania
lui. jurase n secret, ns, c n-avea s-i fac niciodat astfel de
complimente, pentru c ego-ul lui i aa umflat nu avea nevoie
de ncurajare. Dar ce o nedumerea cel mai mult pe Emma era
reacia sa fizic n prezena lui. Doar o privire i, cumva, tot
trupul ncepea s-i trem ure nerbdtor. Intr-un moment n

SPLENDID

109

care-i povestea lui Belle ce simea [care ajunsese deja la


Hamlet" n m area ei aventur shakespearian) spusese c
poate s descrie reacia ei la vederea lui numai ca pe un sim
mai acut al realitii"
- E de prost-gust i clieu, tiu, remarcase Emma, dar mi
se pare c snt att de contient de to t atunci cnd el e
aproape... Parfumul florilore mai puternic, limonada are gust
mai dulce, ampania m aaieete mai tare. i e tare dificil s
nu te uii la el, nu i se pare? Din cauza ochilor lora verzi. Ar
fi trebuit s fie pisic. Atunci mi se taie rsuflarea i m nfior.
Belle i spusese direct:
- Cred c eti ndrgostit.
- Absolut deloc! protestase Emma, oripilat.
- Ai putea foarte bine s accepi, o sftui Belle, pragmatic,
aa cum era de obicei. n ziua de azi se ntmpl rar s gseti
pe cineva pe care s-l iubeti, i se ntmpl i mai ra r s ai
destui hani ca s poi s faci cum vrei. Majoritatea se csto
rete din raiuni de fomilie, s tii.
- Nu fii prostu. Bineneles c nu vreau s m mrit cu
el. Ar fi un iad s triesc cu el. Poi s-i imaginezi? E
insuportabil, infatuat, dominator...
- i te face s vibrezi.
- Ideea e, spuse Emma ignornd-o pe verioara ei, c nu
vreau s m mrit cu un englez. i el nu vrea s se cstoreasc
deloc.
Lipsa de interes pentru cstorie nu-1 oprea ns pe ducele
de Ashbourne s flirteze neruinat cu Emma, de fiecare dat
cnd avea ocazia. i ea flirta, ce-i drept, cu toate c trebuia s
recunoasc - nu era la fel de priceput ca el. Devenise un sport
pentru nobilime s-i asculte pe ei doi vorbind, i deja se fceau
pariuri prin toat Londra, n cluburile domnilor, cu data
cstoriei lor.

110

JULIA QUINN

Dar dac vreunul dintre tinerii lorzi care fceau astfel de


pariuri ar fi ntrebat-o pe Emma ce prere are, ea l-ar fi
informat cu uurin c nu aveau s se aud clopote de nunt
prea curnd. n primul rnd, ea nu voia s se mrite. n al doilea
rnd, Alex nu voia s se nsoare. Dar indiciul cel mai clar era c
ducele nici mcar nu mai ncercase s o srute dup acea
prim noapte n care se strecurase n dormitorul ei. Asta o
uimea cel mai tare pe Emma. Bnuia c totul fcea parte dintrun plan mai mare, fiindc era destul de sigur c el nc o
dorea. Din rnd n cnd l surprindea uitndu-se la ea cu foc, i
atunci Emma se nfiora din cap pn-n picioare. n astfel de
momente privirea lui parc o topea, lsnd-o ameit i cu
rsuflarea tiat. Dup aceea, n cteva clipe, ducele se uita n
alt parte brusc, i redevenea rece, nepstor.
Relaia lor uneori simpl, alteori tensionat, continu aa
pn n seara balului familiei Lindworthy. Emma nu bnuia c
acea sear avea s fie altfel dect oricare alta. Se bucura mai
ales pentru c Ned tocmai se ntorsese dintr-o cltorie de o
lun n Amsterdam, alturi de prietenii lui de la universitate,
iar ea i simise lipsa. ntregul conac Blydon era cuprins de
agitaie i toat lumea se pregtea pentru acea sear.
- Emma Dunster! Mi-ai luat tu cerceii cu perle?
Belle apru deodat n pragul uii, minunat n rochia cu
decolteu adnc, din mtase de un albastru ngheat. Emma,
care era aezat la masa ei de toalet, i aranj prul i ignor
ntrebarea verioarei ei, ntinznd mna spre sticlua cu
parfum, din cristal.
- Tatl tu o s te omoare dac vede rochia aia.
Belle trase n sus de rochie.
- Nu-i mai rea dect a ta.
- Da, dar observi c eu am un al pe deasupra, spuse
Emma zmbind mnzete.
- Pe care sigur o s-l dai jos la bal.

SPLENDID

111

-Negreit.
Emma i tampon cteva picturi de parfum pe g t
- Dar n-am nimic care s se potriveasc. Tu ai?
- Numai alul pe care-1 port deja, spuse Emma fcnd
semn spre materialul ivoriu care-i acoperea umerii goi i
strlucea n contrast cu rochia din mtase verde pe care o
purta n acea sear.
- La dracu'! blestem Belle puin cam tare.
- Te-am auzit! strig lady Caroline din dormitorul ei de pe
acelai coridor.
Belle scoase un sunet de nemulumire.
- Jur c are ase perechi de urechi, aa de bine aude.
- i asta am auzit!
Emma rise.
- Eu a tcea n locul tu, ca s nu-mi par ru mai trziu.
Belle fcu o grimas.
- Despre cerceii aceia...
- Nu vd de ce crezi c i-a lua pe ai ti dtnd am i eu unii
la fel de frumoi. Probabil c i-ai rtcit
Verioara ei oft dramatic.
- Ei, nu tiu unde...
- Aici erai! se auzi vocea lui Ned de pe coridor, apoi
tnrul i strecur capul n camera Emmei. Voi dou artai
minunat, ca de obicei, spuse, dup care o privi mai atent pe
sora lui. Belle, sigur e bine s pori rochia asta? Dac mi ntind
gtul aa...se ntinse demonstrativ, atunci pot s-i vd pn la
buric.
Belle rmase cu gura cscat de oroarea
- Ba nu! strig, trgndu-1 nuntru pe fratele ei.
- Poate nu chiar pn acolo, dar pe aproape, rise Ned. Plus
c tata n-o s te lase niciodat s iei din cas mbrcat aa.
- Jumtate din doamnele de vi nobil poart astfel de
rochii. E un stil perfect acceptabil.

112

JULIA QUINN

- Poate pentru noi doi, spuse Ned, dar nu pentru mama i


pentru tata.
Belle i puse minile n old.
- Ai venit aici din vreun motiv sau vrei doar s m
chinuieti pe mine?
- De fapt, m ntrebam dac eti sigur c disear nu vine
i Clarissa Trent.
- Aa i-ar trebui, s apar, frate netrebnic ce eti! se rsti
Belle. Dar linitete-te, snt convins c a plecat n provincie
pentru mult vreme.
- Emma?
Ned voia s fie absolut sigur c fata crud care-1 refuzat#
la nceputul sezonului n-avea s fie prezent, ca s-l r n e a ^
din nou.
- Din cte tiu eu, a plecat deja din Londra, rspunse
verioara lui peste umr, studiindu-i imaginea n oglind i
ncercnd s-i dea seama dc-i plcea felul n care Meg i
aranjase coafura.
- Probabil c s-a dus s-i ling rnile, ghici Belle,
aezndu-se pe patul Emmei.
- Ce vrei s spui? ntreb Ned traversnd camera i
aezndu-se alturi de sora sa.
- M tem c draga de Clarissa e cam suprat de cnd i-a
dat seama c lordul Ashbourne e foarte hotrt s-o urmreasc
pe Emma, spuse Belle cu sarcasm. Clarissa n-a ncetat s-i fac
avansuri, i trebuie s spun c altea sa a fost foarte politicos
cu ea la nceput. Necaracteristic de politicos, dac m ntrebi
pe mine. Cred c ncerca s o impresioneze pe Emma cu
manierele lui.
- M ndoiesc, rosti aceasta sec.
- i? Ce s-a ntlmplat? ntreb Ned cu nerbdare.
- Aici e partea interesant, spuse Belle, apiecndu-se n
fa i zmbind fericit. Cam acum o sptmn s-a lipit cu totul

SPLENDID

113

de el i, crede-m, rochia ei avea un decolteu mult mai adnc


dect al meu.
- i? o ndemn Ned.
- i Ashbourne i-a aruncat una dintre privirile acelea reci
pentru care e att de cunoscut i i-a spus...
Emma i ntrerupse, vorbind gutural ca s-l imite pe Alex:
- Domnioar Trent, vi se vede buricul.
Ned rmase cu gura cscat.
- Nu se poate!
- Nu, n-a spus aa, dar mi-a fi dorit s-i spun, rise Emma
cu poft, fcnd-o pe Belle s izbucneasc i ea n hohote.
- Ce-a spus de fapt? ntreb fratele ei.
- Cred c a fost ceva care suna cam aa: Domnioar
Trent, v rog s v dezlipii de persoana mea.
Ned era n al noulea cer.
- i dup aceea?
- 0 clip am fost convins c ea avea s leine, spuse Belle
pe un ton vesel. Cel puin o duzin de oameni au auzit remarca,
iar ea le spusese tuturor c a pus ochii pe duce. Lucru ridicol,
desigur, fiindc e clar pentru toat lumea c Ashbourne e
interesat numai de Emma. Oricum, dup ce a aruncat o privire
ucigtoare n jur, Clarissa a fugit din sala de bal i de atunci na mai vzut-o nimeni. Eu cred c o s petreac o lun ca
provincial, apoi o s se ntoarc i o s ncerce s pun gheara
pe ducele de tanton.
- Dar omul are mai bine de aizeci de ani! exclam Ned.
- i e vduv de trei ori, adug Emma.
- tii cum snt femeile ca ea, oft Belle. I-a intrat n cap c
vrea un duce. Ashbourne a fost, se pare, prima ei opiune,
fiindc e tinr, dar nu cred c i permite s fie preteriioas
acum. Vrea un titlu i l vrea repede. Dac nu pune mna pe un
duce, ascultai la mine, o s nceap cu marchizii i conii.
Atunci s ai grij, Ned.

114

JULIA QUINN

- Dar eu snt doar viconte.


- Nu fii obtuz. 0 s fii conte pn la urm, iar Clarissa tie
asta.
- Poi s fii sigur c o s-o evit din rsputeri, acum, c tiu
cum e n realitate.
- tii, Ned, cred c-mi eti dator. Probabil nc ai ofta dup
ea dac nu a fi trimis eu biletul la contrafcut
Ned fcu o grimas la gndul c ar fi putut s-i fie dator.
- Orict mi-ar displcea s recunosc, probabil c ai
dreptate. Dar s nu-i intre n cap s te mai amesteci n viaa
mea.
- Nici n-a visa la aa ceva, rspunse Emma pe un ton
nevinovat
i Belle, i Ned o privir cu nencredere.
- Cred c e aproape timpul s plecm, spuse verioara lor
ridicndu-se.
De parc a r fi ateptat replica ei, lady Caroline intr n
camer. Purta o frumoas rochie albastru-nchis, care-i scotea
n eviden ochii uluitor de albatri pe care-i m oteniser
amndoi copiii ei. Prul castaniu i era ridicat deasupra capului
i cu siguran nu prea destul de n vrst ca s aib doi copii
aduli.
- Trebuie s plecm, anun ea, apoi ntoarse capul i se
uit prin camer pn cnd ochii i czur asupra fiicei sale.
Arabella Blydon! exclam ngrozit. Ce Dumnezeu ai pus pe
tine? Nu-mi amintesc s-i fi dat voie s pori un decolteu att
deadnc.
- Nu-i place? ntreb Belle pe un ton p ierdut Mie mi se
pare c-mi vine bine.
- I-am spus c se vede pn Ia buric, rosti Ned rar.
- Edward! spuse Caroline cu asprime.
Emma I lovi cu poeta n umr i-i arunc o privire
suprat. Caroline se uit doar n treact la ei i continu si dojeneasc fiica.

SPLENDID

115

- Nu tiu unde i-a fost capul. Rochia asta o s le dea o


impresie greit brbailor.
- Mama, toat lumea poart astfel de rochii acum.
- Fiica mea nu e toat lumea. De unde o ai?
- Eu i Emma am cumprat-o de la magazinul lui Madame
Lambert
Caroline se rsuci spre nepoata ei.
- Tu ar fi trebuit s tii mai bine.
- De fapt, rosti Emma cu sinceritate, mie mi se pare c lui
Belle i st foarte bine.
Caroline fcu ochii m ari i se ntoarse din nou spre fiica
ei.
- Poi s-o pori dup ce te mrii, anun ea.
- Mam! protest Belle.
- Bine! pufni Caroline. !l ntrebm pe tata. Henry!
Toi trei tinerii scoaser sunete nemulumite.
- Am bgat-o pe mnec, spuse Belle ca pentru sine.
- Da, drag?
Henry Blydon, contele de Worth, intr n camer. Prul
castaniu i era brzdat de numeroase uvie argintii, dar
contele avea nc elegana i atitudinea care i cuceriser inima
Iui Caroline cu jumtate de secol n urm. i zmbi iubitor soiei
sale, iar ea se uit cu subneles la fiica lor.
- Belle, spuse el simplu. Eti goal.
- Bine! Schimb rochia!
Tnra iei grbit din camer.
- Doamne, n-a fost deloc greu, aa e? spuse Henry
zmbindu-i soiei sale. Te atept jos.
Caroline ddu ochii peste cap i-l urm.
- mi permii s te nsoesc, drag Emma? rise Ned
oferindu-i braul.
- Desigur, scumpul meu Edward.
i urmar mpreun pe soii mai n vrst, n jos pe scri.
Belle se schimb destul de repede i n cincisprezece minute

116

JULIA QUINN

familia era pe drum spre conacul Lindworthy. Cnd ajunser,


Belle, care se schimbase ntr-o rochie din mtase trandafirie,
o trase pe Emma deoparte.
- S fii foarte, foarte departe de mama i de tata cnd scoi
alul, o sftui ea.
- tiu, tiu.
Emma atept ca Henry i Caroline s fie absorbii de
mulime nainte s se ntoarc spre Ned i s spun prefcut:
- Poi s-mi iei alul acum, Ned.
Vrul ei rspunse pe acelai ton:
- tii doar c abia atept s-i fiu servitor umil.
Lu alul i i-1 ddu unuia dintre servitorii familiei
Lindworthy, apoi ntreb precaut:
- Emma, tii c rochia ta e la fel de decoltat ca aceea pe
care o purta Belle mai devreme?
- Sigur c da. Le-am cumprat n acelai timp. Mi se vede
i mie buricul? ntreb ea cu ndrzneal.
- Mi-e fric s m u it Ashbourne ar putea s apar din
umbr i s-mi rup gtul.
- Nu fi prostu! Uite-1 pe John Millwood. Hai s-l salutm.
Emma, Ned i Belle i fcur loc nspre John i cuilnd se
pierdur n mulime.
* * *

Alex sosi la bal curnd dup aceea i, ca de obicei, se


blestem ngnd pentru c se punea din nou n postura de-a fi
torturat la un mare bal londonez. Astfel de lucruri erau
tolerabile numai fiindc avea s-o gseasc pe Emma i s-o
ascund n vreun ungher, ca s se bucure de compania ei n
lipsa spectatorilor.
Din pcate, Emma era mereu nconjurat de admiratori,
lucru care-1 enerva peste msur. n fiecare zi jura c o s

SPLENDID

117

renune s-o mai caute i n fiecare zi se trezea c-i ducea dorul,


c voia s o ating, s-i simt parfumul i, nainte s-i dea
seama ce face, se mbrca de sear i ieea c as participe la
irul nesfrit de petreceri.
Partea grea era decizia lui prosteasc s nici n-o srute
mcar. Dup ce o vzuse aproape n fiecare sear timp de dou
luni, i era incredibil de dificil s stea departe de ea. Exact rnd
credea c-i memorase fiecare micare a buzelor, Emma l
surprindea cu or zmbet nou, iar el era imediat copleit de
dorina s-o srute i s-o fac s uite de t o t Se trezea n miezul
nopii i tia c o visase pentru c tot trupul i era ncordat i
aprins.
Nici o alt femeie nu reuea s-i satisfac nevoia. Nu mai
trecuse de m ultpe la amant, iar aceasta l informase politicos
c-i gsise un alt protector. Alex nu fcuse dect s rsufle
uurat, bucuros c nu mai trebuia s cheltuiasc bani.
Iniial hotrse s pstreze distana fizic dintre el i
Emma pentru c voia s-i dea tinerei timp s nvee s aib
ncredere n el. Cnd aveau s fac dragoste n sfrit, i era
sigur c se va ntmpla, ntrebndu-se chiar dac ea i ddea
seama c era inevitabil, voia s fie totul perfect Voia ca Emma
s vin la el pentru c-1 dorea numai pe el. Voia s vin pentru
c i ea se trezea n miezul nopii scldat n dorin. Spera
doar ca asta s se ntmple curnd, pentru c simea cum
nnebunete ncet
-Ashbourne!
Alex se ntoarse i-l vzu pe Dunford facndu-i loc prin
mulime.
- Bun, Dunford. M bucur s te vd. tii cumva unde-i
Emma?
- Mi, mi, n-avem dect un gnd n ultima vreme.
Alex zmbi cu o stnjeneal ce nu-1 caracteriza.
- mi pare ru.

118

JULIA QUINN

- N-ai pentru ce, spuse Dunford fcnd un gest cu mna.


- Dar ai vzut-o?
- Pentru Dumnezeu, Ashbourne, cnd o s-o iei odat de
nevast i s te salvezi de chin? F-o ducesa ta i o s poi s-o
vezi douzeci i patru de ore pe zi.
- Zu, Dunford, nu s-a ajuns la asta, rosti el cltinnd din
cap la ideea cstoriei. tii ce prere am despre nsurtoare.
Amicul lui ridic din sprncene.
- Trebuie s te nsori cndva, s tii. Mcar ca s ai un
motenitor. Tatl tu s-ar rsuci n mormnt dac titlul ar
prsi familia.
Alex tresri.
- Ei bine, mcar l am pe Charlie. Nu e el un Ridgely, dar e
la fel de rud cu tata cum ar fi i orice copil al meu.
- i Emma o s se mrite la un moment d a t Poate nu cu
tine.
Pe duce l oc unda fierbinte de gelozie care-1 strbtu la
gndul c Emma a r fi putut s fie n braele altuia, dar, hotrt
s-i pstreze masca impenetrabil, nu spuse dect:
- O s m ocup de asta rnd o s fie nevoie.
Dunford cltin din cap, convins c prietenul lui nega
evidena. Dac nu era ndrgostit de Emma, atunci cu
siguran c era obsedat de ea, i acesta era de obicei un motiv
suficient de bun pentru cstorie n rindul nobilimii
londoneze.
- Am vzut-o acum cteva minute, spuse n sfrit. Era
nconjurat de brbai.
Alex scoase un mrit nemulumit.
- Pentru Dumnezeu, omule, ea e mereu nconjurat de
brbai. Obinuiete-te, rse Dunford. Ar trebui s fii
recunosctor c majoritatea snt speriai de tine. Cel puin
jumtate din ei dispar numai cnd i aud numele.
- Asta e o binecuvntare.

SPLENDID

119

- Dac-mi amintesc bine, era acolo, Dunford art spre


latura ndeprtat a slii de bal. Lng masa cu limonad.
Alex i mulumi prietenului su cu o micare scurt din
cap, temperat de un zm bet
- Mi-a fcut, ca de obicei, mare plcere, Dunford.
Se rsuci pe clcie i i fcu loc prin mulime. n timp ce
se ndrepta spre locul n care spera s-o gseasc pe Emma,
numeroi brbai i inur calea, dornici s primeasc atenia
influentului duce de Ashbourne. Alex i privi pe civa n
maniera sa rece, le fcu semn din cap altora, schimb cteva
vorbe cu unii i nu fcu dect s se rsteasc la ghinionitii
care-l prinser la finalul cltoriei. Nu era ntr-o dispoziie
bun.
n acel m om ent bineneles, ddu cu ochii de Emma, Prul
ei rocat o fcea s fie uor de gsit Ea i Belle erau nconjurate
de un grup de tineri i fiecare dintre ei avea o unic problem:
s decid creia dintre ele s-i jure dragoste nemuritoare. La
vederea admiratorilor, dispoziia ducelui nu se mbunti
deloc
Se apropie mai m ult Emma arta rvitor, dar la asta se
ateptase. Lui i se prea mereu minunat. Avea prul ridicat
i cteva uvie libere i ncadrau chipul. Ochii ei violei
strluceau veseli n lumina luminrilor. Ls capul pe spate i
rise la o glum, oferindu-i lui Alex imaginea gtului ei lung i
alb, a umerilor palizi i a unei mici pri din... Ducele se
ncrunt. Putea s vad mult mai mult dect o mic parte din
decolteu. Rochia nu-i era indecent, desigur. Emma avea prea
mult gust ca s poarte ceva vulgar, dar i se vedea pieptul
voluptuos, fir-ar s fie, i dac el l vedea, atunci i ceilali l
vedeau.
Dispoziia lui i aa proast se deteriora rapid. i fcu loc
prin mulimea din jurul celor dou tinere.
- Bun seara, Emma, rosti simplu.

120

JULIA QUINN

- Alex! exclam ea, cu ochii strlucindu-i de un entuziasm


neprefcut
El se apropie iar s-i bage n seam pe ceilali.
- Cred c mi-ai pstrat mie dansul sta, afirm, lund-o de
mn i condurnd-o cu fora pe ringul de dans.
- Zu aa, Alex, trebuie s iii mai puin autocratic, i dojeni
Emma pe un ton blnd.
- Un vals, coment el rnd orchestra ncepu s rinte. Ce
noroc!
O lu n brae i ncepu s se roteasc ncet alturi de ea.
Emma se ntreb de ce era el ntr-o dispoziie att de ciudat,
dar uit repede de asta i prefer s se bucure de cldura
delicioas a braelor lui. Palma lui se sprijinea uor pe oldul
ei, ns era att de fierbinte n d t tinerei i se prea c fusese
nsemnat cu fierul rou. Cu mna cealalt o inea de mna, iar
Emma era convins c o mie de fulgere mici i alunecau prin
bra, direct n inim. nchise ochii i scoase fr s vrea un
sunet mic, ca un m ieunat Era minunat de mpcat.
Alex auzi sunetul slab i se uit n jos la ea. Avea chipul
ridicat spre al lui, cu ochii nchii, i prea c tocmai fcuse
dragoste. Trupul lui reacion instantaneu, se ncord i se
ntri. Ducele gemu.
- Ai spus ceva? ntreb Emma deschiznd ochii.
- Nimic din ee-a putea s-i spun n mijlocul unei sli de
bai aglomerate, rosti el ncet ncepnd s-o conduc spre uile
care ddeau n grdin.
- Ce interesant
- A vrea s tii exact rte de interesant spuse Alex ncet
- Poftim?
n zgomotul slii de bal, Emma nu-i nelesese cuvintele.
- Nimic, spuse el mai tare, ns cuvntul iei mai aspru
dect intenionase.
- Ce-i cu tine n seara asta? Eti foarte uricios.

SPLENDID

121

nainte ca el s apuce s-i rspund, orchestra ncheie


valsul, iar el i Emma se nclinar, respectiv fcur o reveren,
automat. Cnd terminar, Emma i repet ntrebarea, de
aceast dat pe un ton mai apsat.
- Alex, ce-i cu tine?
- Chiar vrei s tii? rosti el aspru. Vrei?
Emma ddu timid din cap, nesigur c era o micare
neleapt.
- Pentru Dumnezeu, Emma, fiecare brbat din sala asta
tnjete dup tine, se rsti el, trgnd-o spre uile dinspre
grdin.
- mi spui asta n fiecare sear.
- De data asta vorbesc serios, uier el. Mai ai puin i
aluneci afar din rochie.
- Alex, o s provoci o scen, se rsti i ea.
El n-o mai trase cu putere, dar continu s-o duc spre
grdin ntr-un pas ceva mai respectabil.
- Nu vd de ce eti aa nervos. Cel puin jumtate din
femeile de aici care au sub treizeci de ani poart rochii mult
mai decoltate dect a mea!
- Nu-mi pas de celelalte, fir-ar s fie. Tu nu trebuie s-i
ari nurii pentru toat lumea.
- S-mi art nurii? Parc a fi o femeie uoar. Nu m
insulta, l avertiz ea cu o voce gtuit.
- Nu-mi ncerca limitele, Emma. M-ai fcut s alerg dup
tine aproape dou luni i nu mai p o t
0 trase n spatele unei tufe nalte, departe de privirile
celor din sala de bal.
- S nu ncerci s dai vina pe mine. Tu eti prea sensibil la
stilul meu de mbrcminte!
Deodat, Alex ntinse minile i o prinse de umeri ca s o
trag mai aproape.
- Fir-ar stie, Emma! Tu eti a mea. E momentul s pricepi
asta.

122

JULIA QUINN

Ea l privi buimac. Dei aciunile lui din sptmnile de


dinainte i artaser c era posesiv, aceea era prima dat rind
i vorbise despre sentimentele lui. Ochii verzi i strluceau de
dorin i furie, ns n ei se mai citea i altceva. D isperam
Emma se sperie deodat.
- Alex, nu cred c tii ce spui
- Doamne, a vrea s nu tiu!
Ducele o strnse brusc la piept, afundndu-i minile
puternice n prul ei ca focul. Emma tresri cnd i simi fora.
El o inu aa, n brae, cteva momente lungi, nas n nas.
Respiraia i era aspr i inegal, de parc n el s-ar fi dus o
lupt.
- Ah, Emma, rosti pn la urm rguit, dac ai ti ce-mi
faci.
Cu asta, gura i cobor ncet i o acoperi pe a ei. Priipa
atingere i se pru Emmei incredibil de dulce, iar trupul lui se
cutremur de efortul pe care-1 fcea s-i pstreze controlul.
Emma nu reui s se stpneasc i l cuprinse cu braele pe
dup gt. Alex nu avu nevoie de alt ncurajare i i atinse
spatele, strngnd-o mai aproape.
- Am ateptat att de m ult s te in aa, i murm ur cu
buzele deasupra buzelor ei.
Emma era pierdut ntr-o mare de pasiune proaspt
descoperit.
- Cred c-mi place, spuse timid, mpletindu-i degetele n
prul lui des i negru.
El gemu, semn al satisfaciei masculine.
- tiam c o s fie perfect. tiam c o s-mi rspunzi aa.
n timp ce-i spunea aceste cuvinte o sruta pe obraz, pe
g t Emma i arcui spatele, nenelegnd toate acele emoii noi,
dar dorindu-i s nu le opreasc aa cum tia c ar fi trebuit
- Vai, Alex, spuse ntretiat, strngndu-1 tare n brae.
Alex profit repede de sunetul slab care-i scpase de pe
buze i i prinse gura deschis cu gura lui. Umba i ptrunse

SPLENDID

123

printre buzele ei i o mngie adnc. Atingerea lui intim i fcea


plcere pur, iar Emma era uluit c nc nu czuse din
picioare. Nu crezuse, pur i simplu, c putea s simt ceva att
de intens. Nici nainte, d n d o srutase n dormitorul ei, nu
fusese aa. Primul srut i plcuse pentru c nu-1 cunotea, ns
acum ajunsese s-l cunoasc bine, iar faptul c el era cel care
o inea n brae fcea intimitatea s fie cu att mai minunat.
Nu voia d e d t s fie d t mai aproape de el. Voia s-l ating i ea
cum o atingea el. Ezitnd, i atinse cerul gurii cu limba. Spre
deliciul su, Alex rspunse imediat, rostindu-i rguit numele
i trgndk) att de aproape nct ea i putea simi trupul aprins
pe sub haine.
Emma tresri, surprins de dovada pasiunii lui, iar d n d
nelese ct o dorea ceaa care coboise asupra ei se risipi.
Deodat nelese c se ndrepta cu pai repezi spre o situaie
creia probabil n-ar fi tiut s-i fac fa.
- Alex? ntreb ncet.
El confund ntrebarea cu un geamt pasional.
- Da, Emma, da, rspunse.
Buzele i alunecar spre urechea ei i-i trase lobul ntre
buze, cu blndee, cuprinzndu-i unul dintre sni n palm. Tot
ce fcea prea perfect, iar Emma abia reui s-i spun din nou
pe nume, de data aceasta ceva mai apsat
- Ce e, draga mea? ntreb el cuprinzndu-i chipul n palme
i pregtindu-se s o srute din nou.
- Cred c e momentul s ne oprim, rosti Emma cu glas
tremurat.
Alex simi c agonizeaz. tia c ea avea dreptate, dar
trupul i pulsa i cerea satisfacie. Pe de alt parte, nu putea s
fac dragoste cu ea n mijlocul grdinii familiei Lindworthy O
eliber ncet i se ntoarse cu spatele, cu minile sprijinite pe
olduri, luptndu-se s-i recapete controlul.
- Alex? Eti furios pe mine?

124

JULIA QUINN

El rmase nem icat


- Nu, rosti ncet, respirnd greu. Snt furios numai pe minc|
Emma i atinse umrul ntr-un gest de ncurajare.
- S jnu dai vina pe tine. E i vina mea. A fi putut s ti
opresc oricnd.
Alex se rsuci spre ea.
- Chiar aa? ntreb, zmbind fr umor i trgnd din not
aer n piept. Ei bine, Emma, i dai seama c lucrurile si
schimb acum?
Ea ddu din cap, gndindu-se c spusele lui nici nu
ncepeau s descrie gravitatea situaiei. Se ntreb, totui
exact cum aveau s se schimbe lucrurile.
- Poate c ar trebui s te strecori n sala de baie nainte s
reintri la b a l Ai prul rvit o sftui Alex, temndu-se s pu
i piard iar controlul dac nu vorbeau despre lucruri banale.
Am mai fost aici. Dac mergi dup col, gseti o intrare
lateral care duce n foaier. De acolo ar trebui s gseti uor
o baie.
Emma duse instinctiv mna n pr i ncerc s-i dea
seama ce se ntmplase.
- Bine. Dac te ntorci tu acum, eu mi aranjez prul i vin
peste cincisprezece minute, rosti gtuit, nenatural. Ca s nu
dm motiv de brfa.
- Se pare c ne-am cam fcut un obicei din a ne ntoarce
separat n cte o sal de bal.
Ea i zmbi pierdut, apoi se rsuci pe clcie i dispru
dup col.

Capitolul nou
Emma se strecur de-a lungul zidurilor conacului
Lindworthy, bombnind lipsit de elegan, pentru sine, tot
timpul.
- Dintre toate lucrurile prosteti pe care puteam s le fac!
S-l las s m scoat din sala de bal i s m duc n grdina
goal. Trebuie s-mi dau seama c o s se ntmple aa ceva.
Emma se opri i recunoscu n sinea ei c i plcuse mult
srutul lui Alex.
- Bine, i mi-a plcut, rosti suprat. Dar acum ce fac? M
strecor precum un ho i sper s gsesc o u lateral care ar
putea s existe sau nu. Mi se ud pantofii, probabil c mi-am
agat tivul rochiei n vreo tuf de trandafiri i el nici mcar
n-are de gnd s m ia de nevast.
Emma nlemni. Dumnezeule, ce spusese? Slav Domnului
c vorbea doar cu ea nsi. Se cutremur i strnse din buze.
- Nici s nu te gndeti la una ca asta, Emma Elizabeth
Dunster, ordon dnd colul conacului.
Doar nu voia s se mrite cu Alex, nu? Ar fi fost imposibil.
Intenia ei era s se ntoarc la Boston i s preia compania
tatlui ei. Avea de gnd s se mrite cu un american simpatic,
bucuros s-o ajute s conduc Dunster Shipping.
Dar dac nu gsea un american simpatic? Oare chiar
merita s caute unul dn d avea un britanic minunat chiar acolo,
chiar atunci?
Emma oft amintindu-i de cele dteva momente furate n
compania lui Alex. Exista, oare, vreun motiv serios pentru care
s se gndeasc la cstorie cu Alexander Edward Ridgely, att
de arogantul duce de Ashbourne?

126

JULIA QUINN

Pi n primul rnd c sruta foarte bine. n afar de asta!


Bine, atunci s spunem c nu-i vorbea niciodat de sus. Muli
dintre nobili vorbeau cu femeile de parc acestea ar fi fost o
specie inferioar, cu creierul insuficient dezvoltat Alex o trata
mereu ca pe cineva cu o inteligen la fel cu a lui.
Ceea ce era adevrat, declar Emma n gnd, subliniind
ideea cu o micare aprobatoare din cap. Se simea foarte bine
n prezena lui. Cnd erau mpreun, nu avea niciodat
impresia c trebuia s-i ascund personalitatea sub un nveli
de artificii i iluzii, pentru c el prea s-o vad exact aa cum
era ea.
Mai mult, avea un delicios sim al umorului, remarcabil de
similar cu al ei. i plcea s-o tachineze iar mil, dar nu era
niciodat maliios i primea ironia la adresa propriei persoane
cu aceeai atitudine cu care ironiza la rndul su. Viaa cuol nar fi fost deloc plictisitoare, putea s conteze pe asta.
i, desigur, sruta foarte bine. Icni cnd aproape czu prin
ua din lateralul conacului. Era nevoie s se mai gndeascl.
* * *

ntre timp, Alex se strecurase napoi n sal prin uile


dinspre grdin i-i ddea silina s se amestece elegant
printre nite oameni care de obicei nu-1 interesau. Voia s par
detaat i calm n caz c ar fi observat cineva nainte excursia
lor grbit spre grdin.
Tocmai i terminase de povestit lordului Acton, un prieten
de la White's, despre un arm sar pe care-1 achiziionase de
curnd, cnd Ie vzu pe Sophie i pe mama sa n cealalt parte
a slii de bal.
- M scuzi, rosti calm. Vd c au sosit mama i sora mea.
Trebuie s merg s le salut
Ddu scurt din cap i i croi drum spre familia sa. Eugenia
Ridgely, ducesa motenitoare, nu era o figur impozant. N-ar

SPLENDID

127

Ti putut s fie nici dac ar fi ncercat Ochii ei verzi strluceau


prietenos i buzele-i zmbeau mai mereu. Atitudinea priete
noas i un sim al umorului sec fceau din ea preferata
nobilimii. Se nscuse fiic de conte i fusese ridicat la rang de
duces d n d se mritase cu tatl lui Alex i al Sophiei, dar nu
cptase niciodat snobismul caracteristic attor membri ai
naltei societi. Privirea i se lumin cnd i vzu fiul
traversnd sala de bal i venind spre ea.
- Bun seara, mam, rosti Alex cu afeciune, aplecndu-se
ca s o srute pe obraz.
- Vai, Alex, spuse ea pe un ton sec. Ce plcere e s merg la
un eveniment i s te vd n persoan.
ntinse obrazul ca s-i fie srutat. Era uor de ghicit de
unde motenise ducele limba ascuit.
- ntotdeauna o plcere, mam.
- tiu c este, drag. Acum, unde-i adorabila domnioar
care te-a scos din brlog?
ntinse gtul ca s se uite dup uviele roii ale Emmei.
- N-am vzut-o de cnd am dansat cu ea, acum jumtate
de or.
- Am vzut-o eu ieind n grdin, rosti Sophie pe un ton
cu subneles.
Alex i arunc o privire urt.
- Credeam c tu ai de gnd s te retragi din societate.
Sophie zmbi i i netezi talia ngust a rochiei cu palmele.
- Sntn patru luni i nc nu se vede. Nu am mare noroc?
- Poate c ai. Eu abia atept ziua n care o s fii ct o
junincmic.
- Bestie ce eti! rosti sora lui clcndu-1 pe picior.
Alex zmbi maliios.
- Scumpa mea sor din regnul animal.
- Pcat c nu e i Emma aici, spuse Eugenia ignornd
ciondneala copiilor. mi place compania ei. Cnd ai zis c o
ceri de nevast, Alex?

128

JULIA QUINN

- N-am zis.
- Puteam s ju rc aa am auzit
- Probabil c i-a spus fratele meu geamn malefic.
Eugenia alese s ignore sarcasmul.
- Dragule, eti idiot dac o lai s-i scape.
- Mi-ai mai spus.
- Snt mama ta pn la urm.
- Crede-m c tiu.
- Ar trebui s m asculi. Eu tiu ce-i mai bine pentru tine
Alexzmbi.
- Cred c tu crezi c tii ce-i mai bine pentru mine.
Eugenia i arunc o cuttur urt.
- Eti foarte dificil.
Sophie, care fusese neobinuit de tcut, interveni
deodat:
- Cred c-ar trebui s-I lai n pace, mam.
- Mulumesc, spuse Alex recunosctor.
- Pn la urm nici nu cred c ea ar accepta dac ar cereo.
Fratele ei pru ofensat. Ba bineneles c ar... i zmbi dulce
surorii sale.
- ncerci s m provoci.
- Da, aa cred. Aa trebuie s foc surorile.
- Nu funcioneaz.
- Chiar? Mie mi s-a prut c funcioneaz de minune. Ai
strlns foarte frumos din dini a n d am spus c nu te vrea.
- Ah, rt mi ador familia, oft ducele.
- nveselete-te, dragule, zinbi ducesa. Sntem mult mai
bune d e d t alii, crede-m pe cuvnt
- Aa voi foce, spuse Alex apledndu-se i srutnd-o din
nou pe obraz.
- Uite! exclam deodat mama sa. Uite-1 pe amicul tu,
Dunfoid. Danseaz cu Belle Blydon. Poate c a r trebui s-i ceri

SPLENDID

129

tu urmtorul dans. E o fat adorabil i n-a vrea s se supere


dac nu o invit nimeni la dans.
Alex o privi bnuitor.
- Lady Arabella duce rar lips de admiratori.
- ncerci s scapi de mine, aa e, mam?
- Da, i tu-mi ngreunezi sarcina.
Alex oft i se pregti s-o invite pe Belle la dans.
- V rog s ncercai s nu-mi plnuii cderea ct lipsesc.
Cnd ducele se ndeprt suficient, Eugenia se ntoarse
spre fiica ei i spuse:
- Sophie, trebuie s acionm cu hotrre.
- Snt complet de acord, rspunse aceasta, doar c nu tiu
sigur cum s acionm.
- M-am gndit destul de mult la asta.
- Snt sigur, murmur Sophie cu un nceput de zmbet pe
buze.
Eugenia i arunc o privire aspr, dar i ignor comen
tariul.
- Am ajuns la concluzia c e nevoie de un final de
sptmn n provincie.
- Ce ai de gnd? S-l obligi pe Alex s te nsoeasc la
Westonbirt i s-l torturezi pn cnd accept s-o cear de
nevast pe Emma?
- Prostii. O s invitm familia Blydon cu noi. Sigur, o s
insistm s vin cu adorabila lor nepoat.
- Genial! exclam fiica ei.
- Iar acolo o s complotm s fie singuri d t mai mult timp
posibil.
- Exact i ncurajm s mearg la picnic mpreun, s se
plimbe clare prin pdure, lucruri de astea.
Sophie tcu un m om ent strngnd buzele, gndioare.
- Alex o s-i dea seama ce facem, desigur.
- Desigur.

130

JULIA QUINN

- Dar nu cred c o s conteze. E att de ndrgostit de ea


nct ar face orice ca s fie singuri, chiar dac asta nseamn s
se implice n planurile tale nu tocmai subtile.
- Poate c o s aib iniiativa s-o compromit.
Eugenia btu ncntat din palme numai la gndul acesta.
- Mam! exclam Sophie. Nu-mi vine s cred c ai spus
asta. Nu-mi vine s cred c i-a trecut prin cap aa ceva.
Eugenia oft din greu, ca o mam obosit.
- Acum, la btrnee, gsesc scrupulele din ce n ce mai
lipsite de importan. n plus, orict de ticlos ar fi, Alex e un
brbat de onoare.
- Da, sigur. Are numai douzeci i nou de ani. mi
imaginez c nc mai are ceva scrupule.
Eugenia ngust pleoapele.
- Rzi cumva de mine?
-Absolut.
- Sper c-i face plcere.
Sophie ddu din cap cu entuziasm.
- Ce ncercam s spun, continu mama ei, este c, dac
Alex o compromite pe domnioara Dunster n vreun fel...
- Dac se culc cu ea, adic, o ntrerupse Sophie.
- Cum vrei s-i zid. Dac aa ceva s-ar ntmpla n... n focul
pasiunii, trebuie s fii de acord c s-ar simi dator s-o ia de
nevast dup aceea.
- Nu e un fel cam drastic s-i nsori fiul? ntreb Sophie,
nc nevenindu-i s cread c discuta astfel de lucruri delicate
cu mama ei. i cum rmne cu Emma? Poate c n-o s se bucure
s fie compromis.
Eugenia o privi pe fiica e iln ochi.
- O placi pe Emma?
- Da, sigur.
- Vrei ca Alex s-o ia de soie?
- Sigur c da. Mi-ar plcea s-mi fie cumnat.

SPLENDID

131

- tii vreo femeie care l-ar face mai fericit pe fratele tu?
- Nu tocmai, nu.
Eugenia ridic din umeri.
- Scopul scuz mijloacele, draga mea. Scopul scuz
mijloacele.
- Nu-mi vine s cred ce strateg ai devenit, spuse fiica ei n
oapt. i mai mult, nici mcar nu poi s fii sigur c o va
compromite.
Eugenia arbor o expresie arogant.
- Dar cu siguran c o s ncerce.
- Mam!
- 0 s ncerce. Snt convins. Recunosc un fustangiu cnd
vd unul, chiar dac e vorba de fiul meu. Mai ales dac e fiul
meu, adug ea, ntorcndu-se spre fiica ei cu un zmbet
atoatetiutor. Seamn mult cu tatl lui, s tii.
-Mam!
Zmbetul acesteia se lrgi. Ducesa era pierdut n
amintire.
- Alex s-a nscut la apte luni dup nunta noastr. Tatl
tu a fost un amant pe cinste.
Sophie i duse mna la frunte.
- S nu mai zici nimic, mama. Nu vreau s tiu detalii
despre viaa intim a prinilor mei, adug oftnd din greu.
A prefera s m gndesc la voi ca la fiine cu totul caste.
- Dac am fi fost cti, draga mea, chicoti Eugenia fr
ruine, mpungnd-o cu degetul pe fiica ei, atunci tu n-ai mai fi
aici ca s vorbeti despre asta.
Sophie roi.
- Chiar i aa, tot nu vreau s aud.
Eugenia o btu pe mn.
- Dac te simi tu mai bine, drag.
- Da, m simt mai bine, crede-m. Nu-mi vine s cred cmi spui asta.

132

JULIA QUINN

Eugenia zmbi i cltin din cap.


- M tem c decena a disprut odat cu scrupulele.
Cu asta se ndeprt n cutarea lui lady Caroline.
* * *

ntre timp, Belle i Dunford valsau cu plcere. Valsul era


nc nou i unii-1 considerau scandalos, dar lor le plcea, i asta
nu doar pentru c i enerva pe membrii mai ncuiai ai
nobilimii. Iubirea lor pentru dans se trgea n mare parte din
faptul c valsul le permitea cuplurilor s vorbeasc n timp ce
dansau i nu-i obliga s se ntoarc mereu unul cu spatele la
cellalt. Cei doi profitau de ocazie i dezbteau aprins un
spectacol de oper pe care-1 vzuser de curnd, cnd Dunford
schimb deodat subiectul:
- E ndrgostit lulea de verioara ta, s tii.
Belle era vzut drept una dintre cele mai pricepute
dansatoare din nalta societate, dar n acel moment ea nu
pierdu numai un pas, ci trei.
- i-a spus el asta? ntreb uluit.
Dunford o trase puin, ca s-o readuc n ritm.
- Nu cu attea cuvinte, recunoscu, d ar l cunosc pe
Ashbourne de zece ani i, crede-m, nu l-am vzut niciodat
purtndu-se att de prostete din cauza unei femei.
- Nu mi se pare o prostie s te ndrgosteti.
- Nu asta e ideea i tii foarte bine, drag Arabella.
Dunford tcu puin i i zmbi nevinovat lui Alex, care
tocmai i vzuse din cealalt parte a slii. Se ntoarse din nou
spre Belle i adug:
- E nnebunit dup verioara ta, dar m tem c i-a intrat
att de bine n cap c n-o s se nsoare pn nu se apropie de
patruzeci de ani nct n-o s fac nimic.
- Dar de ce-i att de hotrt s nu se nsoare acum?

SPLENDID

133

- Cnd a debutat n societate motenise deja titlul i era


fabulos de bogat
- i de chipe.
Dunford zmbi am uzant
- A fost un mcel. Fiecare domnioar de m ritat - i
destule dintre cele deja cstorite, s-au decis s-l fac al lor.
- A fi zis c l-ar fi flatat atenia, spuse Belle.
- Ba dimpotriv. Ashbourne nu e orb, s tii. Era destul de
evident c majoritatea femeilor erau mai interesate s devin
ducese bogate dect s-l cunoasc pe el. Toat experiena l-a
fcut s nu vrea s aib de-a face cu nobilimea. Curnd dup
aceea a plecat s lupte n peninsul i nu cred c doar din
motive patriotice. Nu prea le respect pe majoritatea femeilor,
mai spuse el, privind-o n ochi. Pn i tu trebuie s recunoti
c majoritatea doamnelor din nalta societate snt destul de
ridicole.
- Sigur, dar Emma nu e aa, iar el tie asta. Credeam c o
s se bucure s ntflneasc pe cineva ca ea.
- Aa ar fi de bun-sim, nu?
Muzica se opri, iar Dunford o lu pe Belle de bra i o
conduse la marginea ringului de dans.
- Cndva pe parcurs nencrederea n femei s-a transformat
n decizia s evite cstoria ct reuete de mult, i-mi
imaginez c a uitat de ce a luat hotrrea asta iniial.
- sta e cel mai prostesc lucru pe care l-am auzit vreodat!
nainte ca Dunford s apuce s-i rspund, auzir un rs
gros.
- Eu am auzit multe lucruri prosteti n viaa mea, Belle.
Snt curios care este cel mai prostesc.
Belle ridic ngrozit privirea spre Alex, care sttea n faa
ei, gata s-o invite la dans.
- Pi, improviz ea, Dunford aici de fa pare a crede c...
c la oper oamenii ar trebui s cnte mai puin.

134

JULIA QUINN

- Chiar aa?
- Da. Crede c ar trebui s se vorbeasc mai mult.
Tnra l privi plin de speran. Era sigur c nu o
crezuse, dar i c nu-i auzise vorbind despre el, lucru pentru
care era foarte recunosctoare. Nu-i veni alt idee, aa c zmbi
timid.
- Mama mi-a ordonat s te invit la dans, Belle, spuse Alex
sincer, zmbind larg i ignorndu-i tulburarea.
- Vai de mine, rspunse ea, nu tiam c popularitatea mia sczut ntr-att nct e nevoie ca mamele s-i oblige pe brbai
s danseze cu mine.
- Nu-i face griji. Mama ncerca doar s scape de mine ca
ea i sora mea s mi aranjeze viaa iar ca eu s le ntrerup
- Presupun c-i pun la cale cstoria, spuse Dunford.
- Fr ndoial.
- Cu Emma.
- Bineneles.
- Ai putea s cedezi i s-o ceri de soie.
- Nu spera prea mult la asta, rspunsefducele, lund-o de
bra pe Belle i conducnd-o spre ringul de dans. Pn la urm,
eu nu snt genul care s se cstoreasc.
- Ei bine, spuse Belle pe un ton ascuit, s tii c nici ea nu
e genul!
* * *

Pe coridorul lateral, Emma ajunsese pe podea, cu rochia


n jurul ei. Cineva lsase ua deschis, dar nici o lumnare nu
era aprins. Drept urmare, ea nu o vzuse dect prea trziu. Nici
mcar nu ncerc s-i ascund geamtul cnd se ridic ncet
de jos, rsucindu-i gtul i braele ca s-i ntind ncheieturile
care o dureau. i atinse cu un aer absent partea dorsal i se
trezi dorindu-i ca reedina Lindworthy s aib covor pe
coridor.

SPLENDID

135

- tii, spuse pentru sine, continund conversaia pe care o


ncepuse n grdin, e destul de clar c Alexander Ridgely e
periculos pentru sntatea ta, aa c ar trebui s-i propui s
stai ct mai departe de el.
- Snt ntru totul de acord.
Emma se rsuci brusc, ocat, i se trezi n faa unui tnr
mbrcat elegant, cu prul de culoarea nisipului, la vreo
douzeci i ceva de ani. l recunoscu imediat pe Anthony
Woodside, viconte Benton.
Gemu n gnd. l cunoscuse n primele sptmni ale
sezonului i-i displcuse im ediat Se inea dup Belle de mai
bine de un an i nu voia s-o lase n pace, n ciuda eforturilor
acesteia de a-1 ndeprta.
Emma ncercase din rsputeri s-l evite la urmtoarele
evenimente, dar adesea pur i simplu nu putea scpa de Cte
un dans politicos. Tnrul nu avea nimic neplcut Era
manierat i evident inteligent, dar ea l displcea din cauza
unor aspecte mai subtile ale caracterului su. Tonul vocii, felul
n care o privea, nclinarea capului atunci cnd se uita prin sala
de bal, toate reueau s-i dea un sentiment foarte neplcut n
prezena lui. Era un brbat ciudat, curtenitor n aparen, dar
cumva dispreuitor cu ea, pentru c era americanc i nu avea
titlu. n plus, Alex avea o prere foarte proast despre el, aa
c, normal, Emma nu se bucur s-l ntlneasc pe coridorul
conacului Lindworthy.
- Bun seara, milord, spuse politicos, ncercnd s nu dea
importan faptului c era singur, departe de petrecere i
tocmai picase pe ua dinspre grdin, literalmente. Se ruga ca
el s n-o fi vzut ntins pe podea, dar privirea sa i zmbetul
sarcastic i spuser c n-avea atta noroc.
- Sper c nu te-ai rnit dup cztur.
Emma se nfurie imediat cnd observ c el vorbise
privindu-i decolteul. Se simea stnjenit i ar fi vrut s-i trag

136

JULIA QUINN

__________________________

rochia mai sus, dar nu voia s-i dea enervantului viconte


satisfacia s o vad tulburat,
- Mulumesc pentru grij, milord, spuse printre dini, dar
te asigur c m simt foarte bine. M scuzai, trebuie s m
ntorc la petrecere. Familia o s-mi simt lipsa.
Ddu s plece, dar el o prinse repede de bra. Nu o strngea
dureros, nici cu cruzime, dar o inea pe loc, icnd s-i tie clar
c nu avea de gnd s-o lase s plece prea curnd.
- Draga mea domnioar Dunster, i spuse pe un ton
mieros, cu vocea mtsoas contrazicnd strnsoarea
degetelor. M mir prezena ta pe un coridor pustiu.
Emma nu rspunse. Woodside o strnse mai tare.
- Cum, nu-mi rspunzi tios? Unde-i inteligena ta att de
ludat?
- E rezervat pentru prieteni, rspunse ea cu rceal.
- i pentru familie?
Ea clipi, netiind ce s neleag din comentariul lui.
- Am sentimentul, domnioar Dunster, c noi doi o s fim
mult mai apropiai dect nite simpli prieteni.
i ddu drumul brusc, iar ea i trase mna.
- Dac ai impresia c m-a cobor s...
Woodside rse scurt cnd o auzi att de hotrt.
-Domnioar, eu nu m-a flata att n locul tu. E adevrat,
eti atrgtoare, dar i lipsete rasa de care am eu nevoie la o
femeie.
Emma fcu un pas n spate, ntrebndu-se dac vorbea
despre ea sau despre un cal.
- Snt un Woodside. Poate ca ne culcm noi cu americance
colorate, dar cu siguran c nu ne cstorim cu ele.
Mna ei se ridic s-l loveasc dar el o opri la timp,
prinznd-o de ncheietur.
- Ei, domnioar Dunster, nu-i cazul s m superi. Pn la
urm, odat ce m nsor cu verioara ta, o s pot cu uurin
s-i interzic s se asocieze cu tin e

SPLENDID

137

E m m airsennas.
- Crezi c Belle o s se mrite cu tine? Abia dac suport
s dansai.
Woodside i strnse ncheietura pn cnd ea tresri de
durere, fapt care-1 bucur. Ochii i strlucir periculos n
lumina slab de pe coridor. Emma ridic ncpnat brbia,
iar el i ddu brusc drumul, fcnd-o s se mpiedice i s
peasc napoi.
- N-ar trebui s pierzi timpul cu Ashbourne, draga mea.
El nu s-ar nsura niciodat cu una ca tine.
Rse, fcu o plecciune scurt i dispru n ntuneric.
Emma i frec ncheietura care o durea, puin nedumerit de
ceea ce tocmai se ntmplase. Nu putea s rmn acolo
ntreaga noapte, aa c ncepu s deschid i s nchid ncet
mai multe ui, cutnd baia. Dup aproximativ cinci ncercri
o gsi i nchise ua n urma ei. nuntru ardea o lumnare,
luminnd camera micu. Emma gemu cnd se vzu n oglind.
Totul era n dezordine. Decise repede c nu se pricepea s-i
repare coafura, aa c-i scoase agrafele, pe care le ls pe un
dulap, gndindu-se c familia Lindworthy n-avea dect s
credea ce poftea cnd le va gsi a doua zi. Ridic agrafa cu
smarald care-i inuse Cocul i o folosi ca s-i prind uviele
din fa sus, lsndu-i prul s cad pe spate i pe umeri.
- Aa, spuse ncet. S sperm c nu va observa nimeni
schimbarea. Oricum aa-1 port cel mai des.
i verific rochia. Cteva fire de iarb i se agaser de tiv,
dar altfel totul era n ordine. Ddu la o parte iarba i o ls pe
dulap, alturi de agrafe. i mai mult m ister pentru gazde a
doua zi, dedse, consolndu-se cu gndul c, poate,Te fcea viaa
mai interesant. Mai cut i alte urme ale aventurii ei, apoi
renun, gndindu-se c dac nu le vedea, cel puin rochia era
verde. Era mai im portant dect oricnd ca nimeni s nu
bnuiasc unde fusese. Nu ar fi fost att de ngrozitor ca lumea

138

JULIA QUINN

s cread c rmsese singur cu Alex, dar n-ar fi suportat s


cread cineva c petrecuse timp cu Woodside. nc o uluia
faptul c el era convins de cstoria sa cu Belle. Probabil c la
asta se referise cnd spusese c aveau s fie mai mult dect
prieteni. Emma se cutremur, dezgustat, i ncerc s-l uite
peviconte.
Puse mna pe clan i trase adnc aer n piept, ca s-i
recapete calmul. Pantofii i erau uzi, dar nu avea ce s fac, aa
c iei napoi pe coridor, spernd c putea s ajung napoi fr
alte incidente.
Cnd ajunse din nou la sala zgomotoas de bal, strecur
mai nti capul pe u, cutnd agitat prin marea de figuri pn
cnd ddu cu ochii de verioara ei. Nu se simise niciodat mai
uurat. La o privire mai atent observ c Belle e& 'fn
compania lui Alex i a lui Dunford i se resemn ia gndid c
n-avea s poat s-i vorbeasc acesteia n particular. Dup ce
fcu gesturi bizare i se rug s n-o vad nimeni, reui s-i
atrag atenia verioarei ei, iar Belle se grbi spre ea, urmat
n grab de cei doi tineri.
- Unde-ai fost? ntreb aceasta repede. Te-am cutat peste
tot.
- Am fost reinut n alt parte, spuse Emma sec, uitnduse cu neles la Alex.
Lui Belle nu-i scp schimbul dintre ei i se ntoarse la
rndul su spre duce, cu minile n old.
- Doamne, spuse Dunford rar, m simt at de norocos c
nu snt cel la care se uit atta lume urt.
- Nu m uitam urt, rspunse Emma, aruncndu-i i lui o
privire aproape la fel de urt. L-am privit doar cu neles.
Oricum, acum s-a terminat i nu mai e important.
Alex i studie chipul, gndindu-se c era important i c nu
se terminase absolut deloc.

SPLENDID

139

- Ideea e, spuse Emma ntordndu-se spre Belle i


vorbindu-i ei, c m-am rzgndit i nu vreau s m cert cu
unchiul Henry i mtua Caroline din cauza rochiei.
Ca s nu mai spunem c nu voia s se certe cu Alex.
- Bun idee, aprob Belle.
Emma se ntoarse ctre cei doi brbai.
- Dac voi doi sntei amabili s-mi aducei alul, v-a fi
foarte recunosctoare.
- Nu vd de ce ar fi nevoie de doi ca s aducem un al, rosti
Dunford gnditor.
- Dunford, spuse Belle cu hotrre, vrei, te rog, s te duci?
Acesta spuse ceva despre blondele ostile, dar travers
ndatoritor sala de bai ca s-i aduc Emmei alul. Dup mai
multe sugestii subtile i cteva insistene enervante, Alex se
ls convins s-l urmeze. Se ntoarser la momentul potrivit,
fiindc imediat dup ce Emma i acoperi umerii albi, lady
Caroline apru de nicieri, zmbind larg.
- Am veti minunate, le spuse celor dou domnioare.
Eugenia ne-a invitat pe toi la W estonbirt pentru o scurt
vacan. Nu-i minunat? ntreb aplernd capul puin, ca s i se
poat adresa lui Alex.
- Minunat, rspunse el zmbind strmb, incapabil s-i dea
seama dac voia s-i mulumeasc mamei sale sau s-o strng
d e g
Caroline se ntoarse spre Belle i spre Emma.
- Pe Henry l doare capul, aa c va trebui s ne scuzm,
spuse, apoi se uit la Alex i la Dunford. mi pare foarte ru,
dar snt sigur c nelegei...
nainte ca vreunul dintre ei s apuce s rspund, ea le
luase pe tinere i n numai cteva minute ntreaga familie
Blydon era n trsur.

Capitolul zece
Aezat n trsura cptuit cu plu, Emma ncepu s
recapituleze n minte ultimele cteva minute i i ddu seama
c mtua ei se purta puin cam ciudat Nu mai fusese
niciodat martor la o plecare att de grbit dintr-o sal de
bal. Se temea c aceasta era rezultatul faptului c lady Caroline;
o vzuse disprnd n grdin alturi de Alex. Decise nelept
s nu spun nimic i se sprijini de speteaz, lsnd pe altcineva
s vorbeasc.
Belle umplu curnd spaiul rmas liber.
- Nu-mi vine s cred c ducesa ne-a invitat n provincie
aa, deodat. Ei, de fapt poate c-mi vine s cred, spuse
privind-o cu subneles pe Emma.
Verioara ei se uit atent n alt parte.
- Snt sigur c o s ne simim foarte bine, declar
Caroline pe un on ferm. Eugenia spera s petreac timp cu voi
dou, spuse artnd spre fiica i nepoata ei.
- Snt i ir, rosti Ned rar, frndu-i cu ochiul Emmei.
Era clar c toat lumea cunotea motivul invitaiei.
- Lui Sophie i e foarte dor de soul ei, adug Caroline. i
eu, i Eugenia credem c i-ar plcea puin companie feminin,
mai ales c i copilul e pe drum.
Se ntoarse spre fiul ei, fiindc nu voia s dea nimnui
ocazia s spun c bebeluul mai avea nc cinci luni de
ateptat i c motivele Eugeniei n-aveau nimic de-a face cu el.
- i tu eti invitat, bineneles. O s vii, Ned?
- Cred c nu, rspunse el zmbind obraznic. E mai uor smi fac de cap cnd prinii mei nu sntjKps.

SPLENDID

141

Caroline pru puin ocat, dar fiul ei nu fcu dect s rd.


- E greu s-i faci o reputaie de mare cuceritor rnd eti
n compania propriei mame.
- Ned, serios, dac trebuie neaprat s te pori
necuviincios, poi s faci asta dup ce-i termini studiile i te
mui la casa ta.
- Nici un moment nu-i mai bun d e d t prezentul.
- Ce-o s faci rt sntem noi plecai? ntreb Belle curioas.
El se aplec spre ea, cu ochii strlucind.
- Multe lucruri la care tu nici n-ar trebui s te gndeti.
- Serios? Ce lu...
- Nu e o binecuvntare, o ntrerupse Caroline tare, dornic
s schimbe subiectul conversaiei, c avem ocazia s mergem
la ar o vreme cu familia Ridgely, unde, fr privirile ntregii
Londre asupra noastr, putem s ne purtm mai liber? ntroanumit msur.
Trsura se opri n faa conacului Blydon i, ajutat de soul
ei, lady Caroline cobor i se grbi s intre n foaier. Emma se
grbi n urma ei.
- S nu crezi c nu tiu ce faci, opti ea tare.
Caroline se opri o clip.
- Sigur c tii, i spuse btnd-o uurel pe obraz. Aa cum
i eu tiu ce fad tu.
Emma rmase cu gura cscat i o privi descumpnit pe
mtua ei.
- Ai fcut o alegere neleapt cnd i-ai pus alul napoi
pe umeri.
i cu asta urc treptele i intr n dormitorul ei.
* * *

Familiile Blydon i Ridgely plecar n weekendul urmtor


n provinre i, spre iritarea lui Alex, el nu reui s aranjeze n

142

JULIA QUINN

aa fel nct el i Emma s mearg mpreun cu o trsur


privat la W estonbirt Nu reui nici mcar s mearg n aceeai
trsur cu ea. Dei Eugenia i dorea o situaie compromi
toare (car spera s se ncheie cu o nunt grabnic), ducesa nu
reui s se conving s permit ca un astfel de incident s aib
loc ntr-un vehicul n micare.
Alex bombni, nu tocmai mulumit, i se urc alturi de
Henry, Caroline i mama sa n trsura familiei Blydon. Ducesa
declarase c tinerii trebuia s aib trsura lor, ca s se distreze
n absena vrstnicilor plicticoi.
- Tinerii! exclamase Alex. Pentru Dumnezeu, Sophie
ateapt al doilea copil!
Apoi spusese ceva foarte ncet, ce Eugenia nu nelesese,
cu toate c i se pru c aude plicticoi.
t
- Ei bine, declar ducesa, ndrznesc s spun c n-o sj9n
numai vrstnici. I-am cerut lui Charlie s mearg cu noi. /'
n acel moment biatul sri n braele unchiului su,
insistnd s joace cri pe drum. Emma, care oscilase ntre ai dori n secret s mearg cu trsura lui Alex i a se certe n
gnd fiindc dorea aa ceva, se bucur la ideea c avea s
petreac trei sau patru ore vorbind i brfind cu Belle i Sophie.
Discutar mai nti despre tinerele de m ritat din rndul
nobilimii, disecndu-le caracterele, apoi trecur la burlaci. n
acel moment mai aveau puin peste jumtate din drumul spre
destinaie, aa c discutar i despre doamnele i domnii
cstorii. Ajunseser la vduve rnd Sophie le spuse c erau
aproape de Westonbirt. Emma se simi mai mult dect uurat.
Se sturase de atta brfit.
Alex i spusese c i petrecuse copilria la Westonbirt,
reedina ancestral a familiei lui, iar ea era foarte curioas n
legtur cu locul n care crescuse el. Atunci cnd trsura intr
pe drumul spre poarte moiei, Emma nu putu s nu ncerce s
vad ct mai mult din peisaj. Trsura nu era deschis, aa c se

SPLENDID

143

vzu nevoit s se mulumeasc doar s-i lipeasc nasul de


geam.
- Pentru Dumnezeu, Emma, s-ar crede c n-ai mai vzut
n viaa ta copaci, coment Belle.
Emma se sprijini imediat de sptarul banchetei, stnjenit
de comportamentul prea vdit curios.
- Ei bine, mi place n provincie, tii, i dup trei luni
petrecute la Londra chiar simt c n-am vzut n viaa mea un
copac.
Sophie rse cu blndee.
- Te asigur c avem destui aici, n W estonbirt Buni i de
crat Avem chiar i un pru pitoresc n care Alex m asigur
c snt pstrvi, dei eu nu-mi amintesc s fi adus vreodat aa
ceva acas, pentru cin.
Cnd roile trsurii se oprir, un servitor n livrea se grbi
s le deschid ua. Emma iei ultima, aa c nu apuc s vad
W estonbirt pn nu scp dinuntru. Nu avea motiv de
dezamgire. W estonbirt era un conac vechi ce desfidea
noiunea de imens". Construit n timpul anilor 1500, sub
domnia reginei Elisabeta 1, planul avea forma literei E, n
cinstea acesteia. Faada, orientat spre nord, era baza literei,
i n spatele ei se ntindeau cele trei aripi. Rnduri ntregi de
ferestre nalte, strlucind de curenie, dansau pe faad, iar
Emma se gndi c probabil cldirea avea patru sau cinci etaje.
Se apropie i examin priceperea cu care fusese construit.
Fiecare fereastr i fiecare u era mrginit de sculpturi
minunate n piatra, care vorbeau despre multe ore de munc
ale unor artizani demult plecai. Emma se simi copleit de
emoie la vederea cminului ancestral, att de elegant i demn,
al ducilor de Ashbourne.
- Sophie, rosti cu rsuflarea tiat, nu-mi vine s cred c
ai crescut aid. M simt ca o prines doar stnd n faa cldirii.
Sophie zmbi.

144

JULIA QUINN

- Cred c te obinuieti cu lucrurile pe lng care creti.


Dar trebuie s vezi i restul. Grdinile din spate snt foarte
frumoase.
- Speram s-i arate Alex restul.
Sophie, Emma i Belle se ntoarser spre Eugenia, care se
apropia de ele. La civa metri distan, Henry o ajuta pe soia
sa s coboare din trsura lor, iar Charlie l chinuia pe Alex.
- Mi-ar plcea s vd mai mult! exclam Emma. Ador
provincia, iar vremea e cu adevrat perfect.
ntr-adevr, zeii i zmbeau Angliei n acea zi. Cerul era
albastru deschis, punctat pe ici, pe colo, cu nori pufoi, iar
soarele strlucea cald pe chipul Emmei.
- Alex! strig Eugenia. Dac poi s-l dai jos pe Chartie de
dup gt, a vrea s-i ari Emmei puin din mprejurimi. >
Emma se ntoarse spre Belle n timp ce ducele se chinuia
s scape de strnsoarea nepotului su.
- Ce-ar fi s vii i tu. Belle?
- Vai, nu, rspunse aceasta puin cam prea repede. N-a
putea. De diminea am luat din greeal dou exemplare din
Regele Henry al IV-lea", partea a doua, din bibliotec, spuse
ridicnd dou volume, ambele legate n piele viinie, pe care le
adusese cu ea n caz c Sophie i Emma se hotrau s moie
n trsur. Trebuie s fac imediat rost de partea nti, iar Sophie
mi-a promis c pot s-o m prum ut din biblioteca de aici. Nu tiu
de ce am acas dou exemplare din partea a doua...
Tcu.
- Nu-mi pot imagina, spuse Emma, contient de c toat
lumea se pregtise pentru acel moment.
- Nu pot s citesc partea a doua nainte de prima parte,
adug Belle. Ar fi ca i cum a citi ultimele pagini ale unui
roman nainte de nceput
- Ca s nu mai spun c i-ar strica ordinea alfabetic, spuse
i Emma cu ironie.

SPLENDID

145

- Nu te pune cu providena, o sftui Alex lund-o pe Emma


de bra, cu Charlie n urm a sa. Ce-ar fi s te schimbi n
costumul de clrie, iar eu o s-i art mprejurimile. Mergem
pe cmp ct mai e nc soare, i i art casa pe nserat
Charlie i fcu imediat loc printre cei doi i ncepu s sar
n sus.
- Pot s vin i eu? V rog, pot? ciripi el.
- Nu de data asta, dragule, interveni Sophie. Cred c ar
trebui s vezi ce mai face Cleopatra. Doamna Goode mi-a spus
c trebuie s nasc pisoiai d t de curnd. Poate chiar la finalul
sta de sptmn.
Posibilitatea apariiei unor pui de pisic i se pru
bieelului m ult mai interesant d e d t o plimbare peste
cmpurile din apropiere, alturi de Alex i Emma, aa c strig
repede:
-Minunat!
Dup aceea plec n fug spre buctrie, unde locuia pisica
neagr cu auriu, alturi de unul dintre cuptoare.
* * *

n mai puin de douzed de minute, Emma despachetase


n camera ei spaioas din aripa de vest, se schimbase ntr-un
costum de clrie bleumarin, la mod, i se grbise s coboare
n faa conacului, unde o atepta deja Alex. Ducele era pe
treptele din fa i se uita n deprtare, spre un deal nverzit
Emma i studie tcut profilul frumos sculptat; gndindu-se c
nu-1 mai vzuse nidodat a tt de chipe ca n acel m om ent
m brcat n haina sa verde, expert croit, i n pantalonii
cenuii. De rnd o srutase pasional cu cteva nopi nainte
tnra avusese tot felul de emoii, i doar la vederea lui pierdut
n contemplare acestea se trezir din nou. Oft n cet
ntrebndu-se dac avea s-i mai recapete vreodat echilibrul

146

JULIA QUINN

n preajma acelui brbat att de complicat. Auzind-o, Alex se


ntoarse brusc spre ea, cu o expresie nc serioas, fcnd-o s
se intimideze puin. Desfcu buzele ca s vorbeasc dar nu tiu
ce s spun. In ultimele cteva luni, ea i Alex ajunseser la o
relaie comod de amiciie, tachinndu-se constant, de parc
ar fi fost prieteni din copilrie. Dar ducele avea dreptate.
Srutul din grdina familiei Lindworthy le schimbase relaia,
iar Emma se simea aproape la fel de stnjenit ca la nceput.
- Sper c gseti camera pe placul tu? ntreb el deodat.
Emma ridic privirea spre el. Tcerea ncrcat fusese
rupt, i cu toate c ei i lipsea intimitatea privirii lui intense,
primi cu bucurie ntoarcerea raiunii.
- Sigur. Cminul tu e m inunat Cu toate c, spuse rznd,
jur c n-o s m obinuiesc vreodat cu un foaier att de mare.
A putea s bag n el toat casa mea din Boston. Abia ar
ncpea, ce-i drept. S-ar putea s-i strivesc candelabrele,
spuse ea uitndu-se n sus, la cristalul atrnat la doisprezece,
treisprezece metri nlime. Cum le curai?
Alex zmbi i o lu de bra.
- mi imaginez c e nevoie de foarte mult grij.
Art spre grajduri, i mpreun coborr treptele i se
plimbar n acea direcie.
- M-am gndit s-i art de pe cal o parte din Westonbirt,
spuse Alex, fiindc e cam mare ca s mergem pe jos.
Emma zmbi nerbdtoare.
- N-am mai clrit de nu tiu cnd, spuse bucuroas.
Alex o privi nevenindu-i s cread ce auzea.
-T e vd mereu n Hyde Park, clare pe iapa mic i alb a
verioarei tale.
Emma ddu ochii peste cap.
- Doamne, dar nu poi s zici c e clrie. Abia dac poi
s mergi la trap n parcul la aglomerat, darmite s galopezi.
Plus c, i dac a galopa, oamenii a r vorbi despre

SPLENDID

147

comportamentul meu scandalos sptmni ntregi, spuse


strmbndu-se. Ai zice c au i altceva mai interesant de fcut,
nu?
Alex o privi bnuitor.
- De ce am impresia c nu e vorba despre o situaie
ipotetic?
- Se poate s fi clrit prin parc cu o vitez despre care sa spus c mi-ar fi putut aduce moartea, recunoscu ea cu o
expresie nevinovat pe chip.
Ducele rise.
- i lumea a vorbit despre asta sptmni ntregi?
Cnd ea aprob dnd din cap, el spuse:
- M ntreb cum de n-am auzit despre asta.
Era rndul Emmei s rd.
- M tem c nimeni nu e suficient de curajos ca s-mi
menioneze numele n prezena ta, darmite s m vorbeasc
de ru.
i ddu drumul la bra i se ndrept vesel spre grajduri,
ridirndu-i poalele rochiei ca s poat s se mite mai repede.
Se ntoarse cu faa spre el i strig:
- E minunat c se ntmpl aa. N-o s afli niciodat despre
toate lucrurile ocante pe care le fac, i n ochii ti o s m
bucur to t timpul de o reputaie angelic!
Alex mri pasul.
- Angelic" nu e tocmai cuvntul care-mi vine-n minte.
-N u?
Emma continu s mearg cu spatele, uitmdu-se n urm
la fiecare cteva clipe, ca s se asigure c nu se mpiedic.
- mpieliat" mai degrab.
- Vai, dar angelic" e un adjectiv, pe cnd mpieliat" e un
substantiv. Nu poi s le nlocuieti unul cu altul.
- Dumnezeu s m apere de femeile educate, spuse Alex
ca pentru sine.

148

JULIA QUINN

Emma se opri o clip i l dojeni fluturnd un deget.


- Te-am auzit, netrebnicule.
- Nu-mi vine s cred c m-ai fcut netrebnic.
- Eu snt singura care are curaj s-i spun aa.
- Cred i eu, rspunse Alex suprat.
- n plus, continu Emma, mergnd cu spatele spre
grajduri, femeile educate snt mult mai interesante dect acelea
needucate.
- Aa-mi spun toate femeile educate.
Emma scoase limba.
- Eu m-a opri n locul tu, o sftui el.
Ea i zmbi de sus.
- Crezi c nu snt o adversar pe msura ta?
- Ba deloc, spuse el calm. Voiam s spun c a r trebui s te
opreti din mers, ca s nu cazi n troac.
Emma ip i sri nainte. Se rsuci repede i vzu c
ducele nu glumise. ntr-adevr, fusese salvat de la o baie
neplcut.
- Apa nu pare prea curat, coment ea strmbnd din nas.
- Se pare c nici nu miroase prea bine.
- Cred c e cazul s-i mulumesc, declar ea.
- Ar fi o schimbare minunat, rspunse el zmbind.
Ea l ignor.
- mi imaginez c o s trebuiasc s merg cu faa nainte
de acum ncolo.
- Poate c o s-mi dai voie s te i nsoesc?
Ea zmbi vesel.
- Bineneles c da.
l lu de bra i merser mpreun scurta distan pn la
grajduri. Acolo i ntmpin un argat care le aduse doi cai.
- Doamna Goode a trimis un co pentru picnic, alte. V
atept acolo, pe banc, spuse omul ntinzndu-i hurile lui
Alex.

SPLENDID

149

- Excelent i mulumesc c ai pregtit caii att de repede.


Servitorul strlucea de mndrie.
- Nu a fost nici o problem, alte. Nici o problem, spuse
trecndu-i greutatea de pe un picior pe cellalt. Ducele conduse caii afar.
- Poftim, iubire, rosti el ntinzndu-i Emmei hurile unei
iepe castanii.
- E foarte frumoas, oft tnra mngind coama
animalului. Cum o cheam?
- Dalila.
- Foarte ncurajator, spuse ea ca pentru sine. Probabil c
al tu e Samson.
- Doamne, nu, rspunse Alex. S-ar putea dovedi prea
periculos.
Emma l privi bnuitor, ntrebndu-se dac nu cumva
vorbeau despre altceva, apoi se hotr s nu spun nim ic Alex
lu repede coul de picnic pe care-l pregtise menajera,
amndoi nclecar i pornir de pe loc.
* * *

Merser o vreme la trap, micndu-se ncet fiindc Emma


era foarte interesat de peisaj. Westonbirt era un trm fertil,
cu dealuri verzi, punctate cu flori slbatice albe i roz. Dei
mare parte din moie fusese folosit pentru agricultur secole
ntregi, cmpurile largi din apropierea casei erau nefolosite, ca
familia s se poat bucura de beneficiile unei case n provincie
ntr-o relativ intimitate. Bucata de pmnt peste care treceau
nu era foarte mpdurit, cu toate c avea mai muli stejari
btrni, despre care Emma era convins c ar fi fost numai
buni de crat. Zmbi mulumit i trase adnc n piept aerul
proaspt de ar. Alex zmbi cnd o auzi oftnd.
- E altfel aici, nu? coment.

150

JULIA QUINN

- Hram?
Emma era prea mulumit ca s formuleze o propoziie
complet.
- AeruLe mai cu ra t Aproape c are gust bun.
Ea ddu din cap.
- Simt c m purific la fiecare inspiraie, c spl cenua
londonez de pe interior. Nu cred c mi-am dat seama d t mi
lipsea provincia pn d n d n-am ajuns aid.
- i eu simt la fel d n d scap din ora, aprob Alex cu un
zmbet melancolic. Dar dup cteva sptmni m plictisesc
pn la lacrimi.
- Poate, spuse Emma cu ndrzneal, c n-ai avut
compania potrivit.
Alex se ntoarse cu capul spre ea i ncetini pasul calului
pn cnd rmase pe loc, ca s-o priveasc ndeaproape. Emma
se opri i ea, privindu-1 la rndul ei. Dup cteva c lip ^ ip g i,
ducele rupse tcerea:
- Poate, spuse att de ncet nct tnra abia dacd auzi,
apoi i lu privirea de la ea i se uit nainte, ferindu-i ochii
de razele soarelui. Vezi copacul din fa? ntreb. Acela de pe
culme?
- Cel cu flori portocalii?
El ddu scurt din cap.
- Da. Facem ntrecere pn acolo. i dau i avans, pentru
c eti prins n invenia aia monstruoas de a pentru femei.
Emma nu spuse nimic. Nici nu atept ca Alex s strige
start". Pur i simplu porni n vitez. Cnd ajunse la linia de
final, sau mai bine spus la copacul de final, cu o lungime
naintea lui Alex, rdea fericit i pentru dtig, i pentru c se
simea att de liber. Prul aproape c-i alunecase de tot din
coc, aa c ntinse minile ca s-l desfac, fr nici o urm de
stnjeneal, scuturnd din cap i lsnd uviele ca focul s-i
cad pe spate.

MariusMaria

SPLENDID

151

Alex se lupt s se uite n alt parte, nu la micarea ei


seductoare.
- Ai fi putut s atepi s nceap cursa, spuse cu un
zmbet indulgent
- Da, dar atunci probabil c n-a fi d tig at
- Scopul unei curse de cai e s dtige cel mai bun clre.
- Scopul acestei curse de cai, rspunse Emma, a fost s
dtige cel mai inteligent clre.
- mi dau seama c n-am cum s dtig.
Emma zmbi nevinovat
- Ne certam cumva?
Alex i drese glasul.
- mi dau seama c n-o s ajung s dtig discuia asta.
- Oare se poate dtiga o discuie?
- Dac se poate, rosti el resem nat atund eu sigur nu fac
asta.
- Eti un fin observator.
- i tu eti ncpnat.
- Tata se plnge din cauza asta de douzed de ani.
- Atund i propun s ne oprim pentru mas, rosti Alex
oftnd.
Desclec repede i lu cu el coul de picnic.
- Apropo, i spuse Emma d n d el o ajut s coboare din a,
nu mi-ai spus cum l cheam pe calul tu.
- Cicero, rspunse el zmbind larg i ntinznd ptura
colorat.
- Cicero? ntreb ea nevenindu-i s cread. Nu tiam c ii
att de mult la limba latin.
- Nu pot s-o sufr, spuse Alex fcnd o grimas la
amintirea leciilor draconice de latin pe care iie inuser
profesorii din copilrie, apoi cei de la Eton i Oxford.
Se aez pe ptur i ncepu s scoat mncarea din co.

- 0 detest

152

JULIA QUINN

- Atunci de ce i-ai numit calul dup un orator latin?


Emma rse timid i i ridic rochia deasupra gleznelor,
aezndu-se elegant n faa lui Alex. El i zmbi pozna i-i
arunc un mr.
- Nu prea tiu. mi place cum sun.
- E un motiv la fel de bun ca oricare altul, presupun. Nici
mie nu mi-a plcut prea mult latina. Nu pop s-i vorbeti cuiva
n limba asta. n afar de preoi, cred.
Emma roti mrul n palme, iar Alex scoase din co o sticl
de vin i dou pahare elegante, mpturite ntr-o bucat de ln
menit s le pstreze ntregi. Cnd ridic din nou privirea,
Emma se aplecase n cealalt direcie i studia o floare
slbatic roz. 0 privi i oft, gndindu-se c nu-i putea imagina
o dup-amiaz mai plcut dect aceea, n care clriser
mpreun prin Westonbirt. Gndul l tulbur. Nu-i plcea s-i
dea seama c fericirea i linitea lui erau din ce n ce mai mult
legate de femeia ncnttoare, cu pr armiu, din faa lui. Cnd
coborse treptele cu puin timp nainte i se pruse att de
frumoas nrt simise c rmne nlemnit. tia c i ea simea
acelai fel de atracie fa de el. I se citea n ochi. Emma nu tia
cum s-i ascund emoiile.
Trebuia, totui, s recunoasc mcar pentru sine c nu era
doar atras de e^O-plcea cu adevrat Inteligent, la fel de bine
educat, dac nu mai bine, ca majoritatea brbailor p e care-i
cunotea el i, spre deosebire de nobilimea londonez, tia
cum s glumeasc iar s insulte pe nimeni. Prietenii i familia
i tot spuneau s-o ia de soie naintea altcuiva i nainte ca ea
s se ntoarc la Boston.
Dar el nu voia n niciun caz s se nsoare. Pe de alt parte,
nnebunea dac nu fcea dragoste cu ea d t mai curnd. O privi
iar. nc mai examina floarea i i uguiase buzele, gnditoare,
ntordnd petalele cu susul n jos ca s vad ce era dedesubt.
Oare chiar merita ea s-i ia libertatea? Merita cineva?

SPLENDID

153

i trecu mna prin prul des. n ultima vreme ncepuse s


se simt trist dac n-o vedea cel puin o dat pe zi.
Emma ridic deodat capul, cu lumina entuziasmului n
ochii violei.
- Alex? ntreb innd n palm floarea.
Ducele oft i o privi n ochi. Se ntreb dac pe ea ar fi
deranjat-o s-o trag n jos, pe ptur, i s-o dezbrace.
- Te-ai uitat vreodat le vreo floare din astea? ntreb.
Adic s te uii cu adevrat E fascinant.
Prea incredibil de inocent. Mai mult dect de obicei. Alex
oft din nou. Probabil c ar fi deranjat-o.

Capitolul unsprezece
Emma vzu imediat strlucirea slbatic din ochii ducelui
i se pregti pentru atac. Ei bine, se pregti" nu e bine spus,
decise repede, simind semnele emoiei i respiraia
ntretiat. Oftnd abia auzit, se blestem n gnd pentru
slbiciunea fa de acel brbat. Privi chipul frumos care-i
devenise att de cunoscut n ochii lui verzi strlucea lumina
unei promisiuni pe care ea nu o nelegea prea bine, dar dup
care tnjea chiar i aa. nghii n sec i-i umezi buzele,
pierdut n privirea de smarald. i prinse buza de jos. ntre
dini i cobor pleoapele. Dac era sincer cu sine, lucrupecare
ncerca din rsputeri s-l fac, indiferent ct ar fi fost de greu,
trebuia s admit c nu se pregtea pentru nimic. De fapt, abia
atepta urmtoarea micare a lui Alex.
Nu cont, pentru c ducele nu o atac, i curnd deveni
evident c nu avea astfel de planuri. Cnd Emma se ntoarse, el
nu ntinse mna ca s-i prind brbia i s-i ridice iar privirea
spre el. Nici nu ncerc s-o ia n brae, ci se ntoarse la sticla de
vin uitat i ncerc s-o desfac.
Emma i ddu la o parte o uvi ca de foc i oft din nou,
ntrebndu-se ct aveau s mai continue n acea stare de
tensiune aproape permanent. Nu avea idee cum se putea
rezolva situaia i nici nu putea s ghiceasc finalul, dar simea
c unul dintre ei trebuia s fac neaprat ceva. Se uit iar la
Alex, care scotea dopul sticlei de vin cu o micare larg.
- Ai nevoie s te ajut cu ceva? ntreb politicos, certnduse n gnd c nu avea curaj s spun ceva ndrzne.

SPLENDID

155

Dopul iei cu un sunet puternic iar Alex o privi pe Emma,


tcut, cu rochia nchis la culoare strns n jurul picioarelor.
- Cred c ai putea s despachetezi prnzul, rspunse
ridicnd coul cu mncare. Minile li se atinser scurt, iar ea
simi un fior urcndu-i pe bra. Aproape involuntar i trase
mna, surprins de intensitatea reaciei sale la o atingere att
de scurt. Se uit repede la el, iar Alex i mut privirea la fel
de repede. Emma ar fi putut s jure c-1 vzuse zmbind timid
nainte s nceap s toarne vin. Doamne, probabil c-i
pierduse minile dac i se pruse c el simea timiditate.
ntre timp, ducele se ntreba cum avea s poat s-i in
minile departe de ea dac o privea mai mult de o secund.
- Povestete-mi despre copilria ta, spuse repede, dornic
s se concentreze pe ceva ce nu avea cum s ia o turnur
provocatoare.
- Despre copilrie? ntreb Emma lurnd paharul cu vin. Ce
vrei s tii?
- Orice, rspunse Alex sprijinindu-se pe coate.
- Am douzeci de ani, i aminti ea cu ochii strlucitori. E
destul de povestit pentru o singur dup-amiaz.
- Atunci povetete-mi despre cel mai ru lucru pe care 1ai fcut vreodat.
- Cel mai ru? spuse ea, ncercnd s par ofensat dar
nereuind, ba chiar chicotind puin. Doar nu crezi c am fost
un copil obraznic?
- Sigur c nu, rosti el pe un ton degajat, bnd puin vin,
apoi lsnd paharul jos i zmbind diavolete. mi imaginez c
ai fost o mpieliat.
Emma rse tare i ls paharul lng paharul lui.
- Ei bine, de artat, aa artam, spuse rsucindu-i o
uvi pe deget Dac i se pare c acum am prul aprins la
culoare, ar fi trebuit s m fi vzut cnd aveam zece ani. Eram
ca un morcov!

156

JULIA QUINN

Alex zmbi gndindu-se la o Emma n miniatur, alergnd


prin casa printeasc din Boston.
- i aveam foarte muli pistrui, continu ea.
- nc mai ai civa pe puntea nasului, nu se a b in u t^
gndindu-se n acelai timp c ar fi vrut s-l srute pe flecari
n parte.
- E foarte lipsit de delicatee din partea ta s observi asft
rise Emma, dar m tem c m-am resemnat s nu scap niciodat
complet de petele astea nesuferite.
- Mie mi se par adorabile.
Emma se uit n alt parte, puin surprins dej
complimentul lui tandru.
- Ei bine, mulumesc.
- Dar tot nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Ea l privi din nou, cu chipul lipsit de expresie.
- Despre cel mai ru lucru pe care l-ai fcut n copilrie, fi
aminti ducele.
- A, spuse ea ncerdnd s evite ntrebarea. Ei, a fost destul
deurt.
- Abia atept s aflu.
- Vreau s spun c e prea ngrozitor.
- Nu reueti dert s m iaci i mai curios, iubire, spuse
Alex zmbind.
- N-o s pot s evit s-i spun, aa e?
- Numai eu tiu n ce direcie e conacul.
Zmbetul lui de bieandru i spuse Emmei c tia - o
prinsese n capcan.
- Bine, fie, oft ea, recunoscndu-se nvins. Aveam
treisprezece ani. tii c tata are o afacere cu transporturi
navale, da?
El ddu aprobator din cap.
- Ei bine, eu snt unicul lui copil. Am iubit ntotdeauna
marea i m pricep la matematic. n fine, ntotdeauna am vrut
s preiau compania la un moment dat.

SPLENDID

157

- Nu prea multe femei conduc afaceri mari cu nave


marine, coment Alex ncet
- Nu exist vreuna, din cte tiu eu, continu Emma, dar
mie nu-mi psa. Nu-mi pas. Uneori trebuie s fii neconven
ional ca s-i ndeplineti visurile. i cine a r fi mai potrivit s
conduc afacerea? 0 cunosc mai bine d e d t oricine n afar de
tata.
l privi sfidtor.
- Aveai treisprezece ani, spuse Alex cu indulgen,
amintindu-i de poveste.
- Da, aa. Ei bine, am hotrt c tata amna prea mult smi prezinte afacerea. Fusesem la biroul din Boston de
nenum rate ori i chiar mi ceruse prerea la decizii mai
importante. Nu tiu dac mi-a ascultat vreodat sfatul, spuse
ea gnditoare, dar mcar mi-a dat m ereu voie s-mi spun
opinia. Verificam i registrele, ca s m asigur c funcionarii
nu greeau.
- Verificai registrele la treisprezece ani? ntreb Alex
nevenindu-i s cread.
- i-am spus c m pricep la matematic, spuse ea
defensiv. tiu c majoritii brbailor li se pare greu de crezut
c o femeie se descurc bine cu numerele, d ar aa este. Am
gsit destule greeli. Am prins chiar un funcionar care-1 nela
pe tata.
- S nu te temi, draga mea, rise Alex. Am nvat s nu mai
fiu surprins de talentele tale ascunse.
- Atunci m-am hotrt s aflu despre viaa pe vapor. Tata
spune m ereu c nu poi s conduci o afacere de succes cu
vapoare dac nu tii cum e viaa pe mare.
El icni.
- Nu snt sigur c vreau s aud ce-a u rm at
- Atunci s nu term in povestea, spuse Emma plin de
speran.

158

JULIA QUINN

- Glumeam, rspunse el pe un ton amenintor, privind-o


n ochi.
-C a s scurtez, continu ea nelept, am fugit pe un vapor.
Alex simi o furie iraional.
- Eti nebun? izbucni. tii ce ar fi putut s i se ntmple?
Marinarii snt lipsii de scrupule. Mai ales rnd nu vd femei
luni ntregi, adug suprat
- Alex, aveam doar treisprezece ani.
- Probabil c vrsta nu a r fi contat pentru cei mai muli
dintre ei.
Emma strnse ntre degete puin din materialul rochiei,
speriat, stnjenit de reacia lui puternic.
- Te asigur, Alex, c am discutat despre asta cu aa de
nenumrate ori. N-am nevoie s m ceri i tu. Nici nu trebuia
s-i povestesc.
El oft, dndu-i seama c exagerase. Se aplec nainte i
i lu mna, desfcndu-i degetele din materialul rochiei i
ridicndu-le la buze, plin de remucare.
- mi pare ru, draga mea, spuse blnd. Mi se face ru cnd
m gndesc la postura periculoas n care te-ai pus fr s vrei,
chiar dac asta se ntmpla acum apte ani.
Inima Emmei treslt cnd auzi tonul Iui tandru i cnd i
ddu seama c era ngrijorat din cauza ei.
- Nu-i fie team, l asigur repede. Totul s-a rezolvat i nam fost att de ncpnat pe rit poate c te-am fcut s crezi.
Alex continu s-i mngie mna.
-C um aa?
- Nu am fugit cu un vas oarecare, spuse ea ncercnd s nu
bage n seam senzaia de cldur care-i emana din palm.
Unul dintre cpitanii notri ne e prieten apropiat. Mi-e ca un
unchi. N-a fi plecat cu nici un alt vas n afar de acela al
cpitanului Cartwright. tiam c ridica ancora la opt dimi
neaa, aa c m-am strecurat afar din cas cu o noapte
nainte...

SPLENDID

159

- Poftim? ntreb Alex strngndu-i mna. Te-ai plimbat


singur prin Boston n miezul nopii? Prostu mic!
- Taci din gur. Nu era miezul nopii, dar aa mi s-a prut
pentru c eram prea emoionat ca s dorm. Cred c era
aproape cinci dimineaa. Soarele ncepuse deja s rsar. n
plus, rosti acuzator, mi-ai promis c nu m mai ceri.
- N-am fcut aa ceva.
- Dar ar fi trebuit, rspunse ea sfidtor, trgndu-i mna
din mna lui i apurnd paharul cu vin.
- Bine, fu el de acord, rsucindu-se pe o parte i sprijinindu-se ntr-un c o t Promit s nu te ntrerup.
- Aa, rspunse ea lund o nghiitur de vin.
- Dar nu promit s nu ip la tine cnd termini.
Emma i arunc o privire suprat.
- Nici nu promit s nu te oblig s-mi promii c nu mai faci
ceva att de periculos alt dat.
- Te rog s ai ncredere n bun-simul meu, spuse ea dnd
ochii peste cap. N-a mai face acum la fel.
- Da, dar cine tie ce altceva ai face, bombni el.
- mi dai voie s termin povestea?
- Te rog.
- Ei bine, m-am strecurat afar din cas devreme
dimineaa, i n-a fost prea uor, pentru c dormitorul meu e
la etaj.
Alex gemu suprat
- Noroc c m pricep la crat n copaci, continu ea. A
trebuit s sar pe fereastr i s apuc o creang de stejar din
faa casei, s alunec pe trunchi i s cobor pe pm nt
Se uit la el ca s se asigure c n-avea de gnd s-o ntrerup
iar. El tcu demonstrativ.
- Odat ajuns jos, continu ea, n-a fost prea greu s ajung
la docuri, apoi pe vapor.
- Tatl tu n-a observat c lipseti? ntreb el.

160

JULIA QUINN

- M ocupasem de tot, spuse ea nepstoare. El pleac


mereu la birou foarte devreme i niciodat nu m-a verificai
nainte s plece, de team s nu m trezeasc. Am somnul
foarte uor, explic privindu-1 cu ochii ei violei i sinceri.
Alex zmbi, gndindu-se c i-ar fi plcut s afle asta la
prima mn.
- Dar servitorii? ntreb. Sigur unul dintre ei a observat c
nu mai erai.
- Nu trim ntr-un conac mare cum e cel de aici, spuse
Emma zmbind. Eu i tata nu avem o armat de servitori. Mary,
menajera noastr, m trezea de obicei la apte i jumtate...
- Ce or barbar! murmur Alex.
Emma uguie buzele i i arunc o privire plin de repro.
- Nici noi nu stm treji aa cum se st aici.
- Ce provincial, rosti el sec, doar ca s-o provoace.
Aproape c funcion. Ea ncepu s mite degetul a dojan,
apoi se opri, cu mna n aer.
- Dac m gndesc mai bine, spuse rar, privindu-1 cu
suspiciune, nu cred c o s m cobor pn ntr-att nct s
discut cu tine despre asta.
- Snt distrus, rspunse el lund-o de mn.
O trase cu o micare brusc, lng el pe ptur. Emma ip
i ateriz lng trupul lui puternic, cu picioarele prinse n
rochie.
- Alex! strig ea, ncerdnd s se elibereze. Ce faci?
El i ddu drumul la mn i-i mngie cu degetele obrazul
delicat.
- Voiam s te am aproape, ca s-i simt parfumul.
- Cum? ntreb ea uluit.
- Fiecare om are parfumul lui special, s tii, i explic
blnd, desenndu-i conturul buzelor cu degetul mare. Al tu e
foarte dulce.
Emma i drese tulburat glasul.

SPLENDID

161

- Vrei s auzi restul povetii? ntreb rguit


Se strdui s se ridice, cu toate c Alex nu prea voia s-o
lase s se ndeprteze.
-Bineneles.
Mna lui se m ut la urechea ei i i prinse lobul ntre
degetul mare i arttor.
- Unde rmsesem?
Emma clipi de rteva ori, repede, dndu-i seama c Alex
reuise s o transforme ntr-o gsculi.
- mi povesteai cum nici menajera n-a vzut c ai plecat,
i aminti el, ntrebndu-se dac genele ei erau pe ct de moi
preau a fi.
- Da, spuse tnra nghiind n sec Ei bine, Maiy a observat
c am disprut, normal, la apte i jumtate, dn d a venit s m
trezeasc, dar tiam c pn ajungea cineva s-i spun tatei, ca
s vin la docuri, noi o s fim deja pe mare.
- i ce s-a ntmplat? o ndemn el s continue, lsndu-i
lobul urechii i ncepnd s-o mngie pe gt.
Emma l privi n ochi, fascinat de pasiunea pe care o vzu
acolo.
- Ce s-a ntmplat cnd? spuse pierdut, cu gndurile
topindu-i-se n minte.
Alex rise ncet, mulumit de reacia ei la mngierea sa.
- Ce s-a ntmplat cnd tatl tu i-a dat seama c nu mai
erai?
Emma i umezi buzele i cobori privirea, fixndu-i brbia,
lucru care i se prea mult mai puin tulburtor d e d t s-l
priveasc n ochii verzi ca smaraldele.
- Ei bine, spuse ncet, ncercnd s-i recapete calmul, navea ce s fac. Plecaserm deja. Problemele au nceput cnd
m-am artat ntr-un final n faa cpitanului Cartwright, la
apus n acea sear. Am crezu c o s fac explozie.
- Ce-a fcut?

162

JULIA QUINN

- M-a nchis la el n cabin i a ntors vaporul.


- Un brbat cu mintea la cap, coment Alex. Ar trebui s-i
trim it un bilet de mulumire.
- Nu mi-a dat nimic de mncare.
- Foarte bne, spuse Alex sec. Nu meritai.
- Mi-era foarte foame, continu ea cu sinceritate, ncercnd
s ignore cldura pe care o simea la ceaf, acolo unde inea el
mna. Nu mncasem de aproape o zi ntreag cnd m-a nchis,
i a mai durat opt sau nou ore pn am ajuns acas.
- Ar fi trebuit s te bat cu biciul.
- S-a ocupat tata de asta, rspunse Emma strmbndu-se.
Posteriorul mi-a fost rou ca prul o sptmn.
Alex se strdui mult i bine s reziste tentaiei i s nu
coboare mna ca s-o ciupeasc de acea parte a corpului despre
care-i vorbea. Se uit la ea, ca s-i dea seama dac i bnuia
gndurile. Emma privea peste umrul drept, cu ochii undeva
la orizont, zmbind melancolic. Deodat, de parc i-ar fi simit
greutatea privirii, se ntoarse i prul aprins i se mic din
cauza unui vnticel slab, nconjurndu-i figura. Zmbetul delicat
n-o prsi, dar Alex vzu teama strecufndu-se n ochii ei. Oft.
Nu era proast. La naiba, probabil c de asta o plcea att.
Emma profit de scurta reverie a lui Alex i se retrase n
poziia ei original, folosindu-se de foame pe post de scuz.
- Am stomacul gol! declar. M ntreb ce ne-a pregtit
doamna Goode.
ncepu s caute prin coul cu mncare.
- Sper c n-avem vreun pisoi al Cleopatrei.
Emma se strmb.
- Eti imposibil, decise, scond o farfurie cu pui la cuptor
i oftnd. A vrea s nu ne fi dat pui.
- De ce nu? ntreb Alex ridicndu-se n capul oaselor i
ntinznd mna dup un copan. Nu-i place?
Muc din carne i i zmbi amuzat. Pe chipul Emmei
apru o expresie ngrijorat.

SPLENDID

163

- E foarte greu s mnnci pui ntr-un fel delicat i feminin.


- Atunci nu te purta ca o lady. N-o s spun nimnui.
Tnra ezit.
- Nu tiu. Mtua Caroline a muncit din greu ca s m
reformeze. Nu mi-ar plcea s-i stric tot efortul din cauza unui
picnic.
- Pentru Dumnezeu, Emma. Folosete mina i simte-te
bine.
- Chiar? N-o s te ntorci la mulime ca s spui c nu mam purtat ca o domnioar binecrescut?
- i-am dat eu vreodat impresia c vreau s fii o
domnioar binecrescut?
- Foarte bine atunci, capitul ea, lund un copan i rupnd
elegant o bucat din el.
Alex reui s nu rd cnd o vzu bgnd n gur jfia
minuscul de carne.
- Acum e rndul tu, spuse ea ridicnd din sprncene.
Ducele o ntrecu, ridicnd doar sprinceana dreapt n
semn de total ncredere n sine.
- Nu pot s-i sufr pe oamenii care pot s fac asta, spuse
ea ncet.
- Cum?
- Nimic, rspunse ea, mucnd din nou din pui. E rndul
tu s-mi spui cel mai ru lucru pe care l-ai fcut cnd erai mic.
- Ai crede c am fost un copil model?
- Nu, rspunse ea direct
- Atunci ai crede c am fost att de ru nct nu tiu ce si povestesc mai nti?
- Asta-i mai probabil.
- Hai s facem un trg, vrei? propuse el, aplecndu-se i
sprijinindu-i braele pe genunchi. i-ar plcea s asculi
povestea care are cel mai mare potenial s m fac de rs
acum, ca brbat n toat firea?

164

JULIA QUINN

- Asta chiar c e interesant, spuse Emma cu entuziasm


uitnd cu totul c-i propusese s fie delicat i mucnd a
poft din pui.
- Aveam doi sau trei ani, ncepu Alex.
- Ateapt puin, l ntrerupse ea. ncerci s-mi spui c
momentul tu cel mai stnjenitor a fost Ia doi ani? E cel mai
ridicol lucru pe care l-am auzit vreodat. Oamenii n-ar trebui
s aib voie s se ruineze de ceva ce au fcut d n d erau
bebelui.
- M lai s termin povestea? ntreb el ndinnd obraznic
din cap.
- Cu siguran, rspunse ea fluturnd cu mrinimie
piciorul de pui prin aer.
- Aveam doi sau trei ani.
- Ai spus deja asta, i aminti ea cu gura plin.
Alex i arunc o privire iritat i continu:
- Sora mamei mele mi dduse un cel de plu de Crciun,
iar eu nu-1 scpm niciodat din ochi.
- Cum i-ai spus?
El rspunse puin stnjenit:
- Cuu.
Se uit la Emma, care ncerca din rsputeri s nu rd i
zmbealarg.
- Cum spuneam, continu Alex, m-am jucat att de mult cu
el nct pn la urm s-a rupt, iar eu am avut inima frnt. Sau
cel puin aa-mi spune mama, adug repede, fiindc eu nu
mi amintesc nimic despre asta.
Emma i imagin un bieel mic, cu prul negru i ochii
verzi, plngnd la moartea jucriei lui preferate i hotr c
imaginea era att de adorabil nct nu puteai s te gndeti la
ea fr s riti s te ndrgosteti pe loc.
- i ce s-a ntmplat? ntreb dtinnd din cap ca s alunge
gndul periculos.

SPLENDID

165

- Mamei i s-a fcut mil de mine i l-a reparat, umplnduI cu ciorapi de-ai ei mai vechi. i am fi trit cu toii fericii pn
la adinei btrnee, spuse el zmbind din colul gurii, dac eu
nu a fi abuzat biata jucrie pn cnd s-a rupt din nou i mama
n-a mai putut s-o repare.
- i? l ndemn Emma.
- Aici ajungem la partea ruinoas.
- Foarte bine.
- Se pare c n-am suportat s m despart de Cuu nici cnd
moartea i-a fost irevocabil, i pentru c nu mai puteam s-l
car pe el dup mine, m-am decis c pot s car materialul cu
care fusese um plut
Se opri o clip, trerndu-i mna prin prul btut de v n t
- i aminteti, spuse lent, c acum era umplut cu ciorapii
mamei. n urmtoarele cteva luni m-am plimbat pe
coridoarele de la Westonbirt cu ciorapi de dam dup mine,
oriunde m-a fi dus.
Emma rse nentat.
- Nu mi se pare stnjenitor, ci adorabil
Alex o privi prefcndu-se sever.
- i dai seama c am o reputaie de aprat?
- Crede-m, am auzit de reputaia ta, rspunse ea
amuzat.
Alex se aplec n fa i ncerc s par serios.
- i ncredinez cel mai ntunecat secret al meu. Cum ar fi
s tie lumea c ducele de Ashbourne i-a petrecut primii ani
de via n ciorapi de dam?
- Ei, haide. N-ai fost n ciorapi, ci ai fost ndrgostit de ei.
Acum c m gndesc, se opri ea o clip, zmbind obraznic, are
sens. n prezent se poate spune c te intereseaz foarte mult
ciorapii de dam.
- Ce vrei s spui cu asta?
- Zu, Alex, l tachin ea. Ai o reputaie cu doamnele, s
tii.

I W

uuun

- Una pe care o pierd din cauza ta, spuse el ncet


Emma nu-1 auzi i continu s vorbeasc:
- Cel puin dou duzini de femei m-au avertizat n ceea ce
te privete.
- Mi-a dori s m fi avertizat i pe mine cineva n ceea ce
te privete, oft el.
- Poftim? ntreb Emma surprins.
Alex se aplec spre ea cu o privire serioas n ochii verzi.
- Cred c o s te srut acum.
- D... da?
Emma se blbi, simind cum tot calmul i ncrederea n
sine i se topesc. Alex o privi. Prul ei de culoarea focului fusese
i adus de vntn jurul obrajilor i i ncadra dezordonat chipul.
Ochii violet erau larg deschii, luminoi, privindu-I cum se
apropia. Emma i umezi buzele intimidat, fr s ie ct de
seductoare era.
- Emma, spuse el rguit. Cred c trebuie neaprat s te
s ru t nelegi?
Ea ddu nesigur din cap, abia nelegndu-i cuvintele,
fiindc tot corpul parc-i fusese cuprins de flcri, aprins de
cldura trupului lui.
Alex i privi buzele voluptoase i se gndi cu ultima iaiim
de raiune c numai un dezastru natural ar fi putut s-l
opreasc. ncet, i atinse gura cu gura lui.

Capitolul doisprezece
Fascinat, Emma nu reuea s-i ia ochii de la chipul lui
Alex, care se apropia din ce n ce mai tare de al ei. Atingerea
era subtil, abia ajungnd la ea. nlemnise i respira ntretiat.
Alex o privi. Iubita lui avea ochii larg deschii i se uita la
el de parc nu l-ar mai fi vzut niciodat nainte.
- Emma? o ntreb atingndu-i brbia cu degetele.
Ea continu s-l priveasc n timp ce el se uita la ea cu
ochii lui verzi, strlucitori ca dou smaralde. ncerc din
rsputeri s nu ridice mna ca s-i dea la o parte uviele
dezordonate de pe frunte. O privea cu atta tandree nct
tnra simi c to t ce vrea e s se lipeasc de el i s se piard
n mbriarea lui. tia c ducele nu o iubea i c n-avea de
gnd s-o ia de soie, dar tia i c inea la ea i c o dorea foarte
m u lt Dumnezeu s o aib n paz, dar i ea l dorea pe el la fel
de m ult Petrecuse luni ntregi ncercnd s se conving c nu
era nimic deosebit n emoiile noi i ciudate pe care le simea
pentru eL Alex spusese c trebuia neaprat s o srute, i era
momentul s fie sincer cu ea nsi. i ea trebuia neaprat s-i
srute pe el.
Alex surprinse exact momentul n care ndoielile ei cedar
n faa dorinei. Privirea i deveni mai blnd i Emma i umezi
buzele. Dar nainte ca el s apuce s-o srute din nou, ea l opri,
punndu-i mna pe obraz i murmuindu-i numele.
ntoarse ncet capul i-o srut n palm.
- Ce s-a ntmplat iubirea mea?
Emma vorbi emoionat:
- mi promii c te opreti cnd trebuie?

168

JULIA QUINN

O privi atent, ntrebndu-se dac ea nelegea exact ce-i


cerea.
- N-am prea mult experien, Alex, spuse Emma
nghiind n sec i ncercnd s-i fac destul curaj ca s
termine rugmintea. mi doresc s te srut. Cred c mai mult
dect am dorit vreodat ceva, dar i cer s-mi dai cuvntul tu
de gentleman c o s ne oprim nainte s facem ceva...
irevocabil.
El tiu n acel moment c era a lui. tiu c ar fi putut s se
culce cu ea chiar pe acea ptur i c nu l-ar fi oprit, dar mai
tia i c mintea ei nu voia acelai lucru ca trupul. Alex se uit
la chipul ei luminos. N-ar fi fost mpcat cu sine dac ar fi
profitat mielete de ncrederea ei.
- i dau cuvntul meu, spuse ncet.
- Ah, Alex, gemu ea cuprinzndu-1 cu braele pe dup gt.
El se aplec din nou deasupra ei.
- Dac ai ti ct de mult am ateptat momentul sta,
murmur srutnd-o pe fa, pe gt.
- Cred c tiu exact ct de mult, rspunse ea cu glas
ntretiat.
Alex o ajut s se ntind pe ptur, iar ea i mpleti
degetele n prul lui des, trgndu-1 cu disperare mai aproape.
Ceva din interiorul ei prea s tie c el era brbatul potrivit.
Emma nu reui s se stpneasc - l voia ct mai aproape. Se
lipi de trupul lui puternic, iar s se gndeasc prea mult la ce
fcea. Pentru Alex, micarea ei nevinovat fu ca o scnteie care
ntei focul ce ardea mocnit n el de luni ntregi.
- Doamne, Emma, gemu. tii ce-mi faci?
O privi. n ochii ei ntunecai ardea dorina proaspt
descoperit, dar mai era ceva acolo. ncredere. Pierdut n
adncurile violet, el gemu din nou.
- Vd c nu tii.
Emma nu nelese cuvintele misterioase.

SPLENDID

169

- Ce s-a ntmplat? E ceva n neregul? ntreb, temnduM ca nu cumva, lipsit de experien, s fi fcut ceva greit
El se aplec deasupra ei i-i srut pleoapele.
- Crede-m, iubire, c totul e n regul.
Rse blnd cnd i citi uurarea pe chip. l bucura pn n
Hdncul sufletului c ea voia att de mult s-i fie pe plac.
- Ai o nclinaie natural spre astfel de lucruri.
Se ntreb n sinea lui cum Dumnezeu avea s se opreasc
aa cum i promisese, dar nu spuse nimic de team s nu rup
vraja senzual care coborse deasupra picnicului lor ascuns.
Emma roi de plcere d n d i auzi spusele.
- Vreau doar s... ah!
Suspin zgomotos cnd Alex i ls mna s-i alunece dea lungul trupului, n sus, spre snul greu. Atingerea sa era att
de fierbinte nct Emma se mir c nu-i ardea costumul de
clrie. Fcu ochii mari i desfcu surprins buzele cnd i simi
mngierea ndrznea.
Alex zmbi masculin, satisfcut
- i place, aa-i, iubire?
i simi sfrcul ntrindu-se ca un nod mic i dur prin
materialul rochiei i strnse snul pe care-1 inea sub palm,
fcnd-o s trem ure de plcere. Blestem n gnd rndul de
nasturi mici care coborau de-a lungul spatelui ei i care-1
mpiedica s trag rochia n jos i s-i descopere umerii. Oftnd
ntretiat, se resemn la gndul c n-avea s poat s-i vad
snul plin i sfrcul trandafiriu care-1 fceau s ameeasc. Era
mai bine aa oricum, dat fiind promisiunea pe care i-o fcuse
cu numai dteva clipe nainte.
- Vai, Alex, rosti Emma gemnd p ierdut Ce d u d at mi se
pare totul.
Suspin din nou d n d el i atinse gambele fine, pe sub
faldurile rochiei. Fiori de plcere urcar din locul n care el o
atingea i pn-n centrul fiinei sale. Emma oft de feridre.

170

JULIA QUINN

- i ct de plcut!
Alex o mngie tot mai sus, pn cnd atinse marginea
ciorapului, acolo unde acesta ntlnea carnea moale i palid,
iar Emma mai c nu zbur de pe ptur, mpins de energia ce
se revrsa din degetele lui. Aproape c nu-i venea s cread ce
se-ntmpla, iar el duse mna i mai sus.
- Alex? ntreb cu rsuflarea tiat. Ce... Ce faci? Eti sigur?
Eu nu tiu...
El i astup gura cu un srut blnd.
- Sst, draga mea. i promit c n-o s...
Zmbi sec cnd i ddu seama ct de dramatice-i preau
cuvintele.
- Promit s nu te posed chiar aici, pe ptur. Cnd o s
facem dragoste o s fie perfect; frezitare i fr nenelegeri.
Continu s o srute pe obraji ca s-i alunge teama i i
strecur mna pe sub hainele ei, ca s-i mngie prul mcude cei ascundea feminitatea. Emmei i se tie rsuflarea, trupul i se
crisp i toi cei douzeci de ani n care nvase s fie o
domnioar cumsecade i nvlir n gnd, spunndu-i c n-are
de ce s se afle ntr-o situaie att de compromitoare. l aps
cu palma-n piept, ncercnd fr succes s l mping la o parte.
- Ateapt, Alex. Nu snt sigur...
- Nu eti sigur de ce, iubirea mea?
Glasul ei se auzi mic; speriat:
-D eine. De asta, de orice.
- Nu eti sigur de mine? ntreb el ncercnd s-o
liniteasc. Adic ai vrea s fii aici cu altul?
- Nu! spuse ea grbit Nu e asta. Doar c...
- Doar c?
-N u tiu!
Mintea i spunea c a r fi trebuit s se ridice i s plece, dar
Emma nu putea nega senzaiile minunate pe care le trezeau
atingerile lui. Chiar i aa, nehotrt, simi cum trupul i se

SPLENDID

171

linitete i cere s primeasc lucrul de care mintea ei se


temea a tt
- Nu-i fie fric, iubito, murmur Alex, fericit s-o vad iar
a lui. 0 s-mi in jurmntul din dup-amiaza asta.
Inspir adnc, muncindu-se s-i in-n M u dorina.
Nevoia de ea era dureroas, iar brbia-i amenina s
strpung materialul pantalonilor.
- Vreau doar... Am nevoie s fiu cumva n tine. Nu pot si explic, dar trebuie s te simt imediat
Strecur un deget nuntrul ei i o gsi cald i umed, aa
cum tia c trebuia s fie, dar foarte mic i ngust. Un val de
mndrie-1 cuprinse la gndul c era primul brbat care o
atingea att de intim. Simi cum trupul i pulseaz de dorin,
cum brbia cere s ia locul degetelor ndrznee.
Valuri delicioase de plcere inundar corpul Emmei, iar
ea ncepu s simt o tensiune, ca ateptarea unui lucru pe care
nu-1 nelegea, dar care trebuia s se ntmple. '
- Alex! ip. Ajut-m, te rog. Nu mai supo rt
- O, ba da, iubita mea.
0 mngie n continuare nuntru, iar degetul lui mare gsi
locul sensibil ascuns sub rrlionii fini.
-Doamne, Alex!
l strig pe nume, abandonndu-se com plet Fiecare
M ntur de dorin ce-i plutise-n corp se aez n locul sensibil
din interior, apoi ncepu s pulseze ritmic, pn d n d lumea se
sparse n mii de farme, iar Emma rmase nemicat, sfrit
pe ptura moale din ln.
Degetele lui i prsir trupul i Alex se ntinse alturi,
p ro p titn c o t
- , i murmur tandru ca s-o ajute s-i revin.
O mngie pe pr i privi n deprtare, vrnd ca trupu-i s
uite de dorin - tia c n-o s aib parte de plcerea pe care
i-o druise Emmei. Chiar i aa, era mulumit s-o fac pe ea

172

JULIA QUINN

fericit. Dei era un amant generos de obicei, i se-ntmplasij


atunci pentru prima dat s lase propria nevoie la o parte.
- Vai de mine, oft Emma cnd i recpt glasul.
- Vai de mine ntr-adevr, rise el, apoi i desen marginea
obrazului cu degetele. Cum te simi?
- M simt... Vai, nu tiu cum m simt.
nchise ochii doar o clip, uitnd de sine. Zmbea puin.
Deschise iar ochii i se uit la brbatul de lng ea.
- Tu tii mai multe despre asta. Spune-mi, cum m simt?
Alex rse din tot sufletul.
- Te simi splendid, scumpa mea. Splendid.
- Da, aa cred i eu, oft ea topindu-se la pieptul lui. Dar
n-am fost oare prea... vehement?
El ncerc s nu zmbeasc.
- Nu, draga mea, n-ai fost prea vehement. Ai fostperfect.
- i mulumesc c spui aa, rosti Emma ascunzndu-i
chipul la pieptul lui. N-am tiut deloc ce s fac.
Voia s-l priveasc n ochi, s-i vad chipul, dar o
stnjeneal neateptat o cuprinse.
- Nu-i fie team. Am de gnd s exersm adeseori acest
lucru..
-Poftim?
Emma se ridic grbit, deodat vrnd s-i aranjeze
rochia, fiindc vorbele lui o readuseser la realitate.
- Alex, tii c nu putem s facem asta iar.
- De ce nu?
- Pur i simplu nu se poate. Am rni prea mult lume. Prea
muli au ateptri mari de la mine.
- Mie nimic nu mi-ar plcea mai mult din partea ta.
- Obtuz intenionat, asta eti. Eu doar...
Pli deodat.
- Nu pot s cred c am fcut ce am fcut, spuse cu ochii
mari de oc.

SPLENDID

173

Se comportase scandalos. Una era o srutare furat i


altceva... Doamne, l lsase, ba nu, i cerise lui Alex s-o ating
n felul acela att de intim. Ducele se art nemulumit vzndo c se ndoia de sine. Il durea tot i n-avea poft sau elan s-i
liniteasc subita sensibilitate feminin.
- Nu te gsesc pe tine vinovat spuse ea repede. Eu snt de
vin. M-am lsat ispitit.
Nimic altceva nu l-ar fi fcut s se simt mai ru. Era aa
de inocent... Nici nu tia ct de iscusit o sedusese. Carac
teristic, voia s ia asupr-i responsabilitatea iubirii dintre ei.
Alex se simea vinovat dar nu i binevoitor. Trupul nc-i vibra
nemulumit.
- Emma, rosti deodat, pe un ton egal i controlat Ii spun
numai odat. Nu regreta. A fost inimos i natural. Ai fost aa
cum doar a fi visat. Dac te dojeneti n continuare nu faci
dect s te-amrti. i dac simi c nu mai trebuie vreodat
s fim aa apropiai ca azi, te rog accept c o s m mpo
trivesc din rsputeri.
* * *

Se ntoarser n tcere spre conac. Emmei i se prea c


toate emoiile-i erau zdrobite. Nu putea s uite deloc felul
minunat n care se iubiser mai nainte, dar i dorea nespus
s se pedepseasc aspru pentru asta. Viaa, hotr ea, devenise
tare complicat.
Nici Alex n-avea poft s converseze. Simea c-i gata, gata
s-i piard controlul, i nu-1 ajuta deloc parfumul Emmei care
i ajunsese peste tot - n haine, pe mini, n aerul din jurul lui.
tiuse de la nceput c n-avea s-i ostoiasc nevoia, dar
bucuria de-a o simi pe Emma fericit i se pruse prea destul.
Fusese aa pn cnd pe ea o cuprinsese remucarea i ptase
cu ruine experiena dintre ei. Avea s ia cteva hotrri curnd,
fiindc n-o mai putea duce mult aa.

174

JULIA QUINN

Cnd ajunser ntr-un sfrit la Westonbirt, Emma simea


o tulburare fr margini. Intrar n foaierul cavernos, iar ea
murmur ceva lipsit de sens i urc scrile mari i ovale cu o
grab pe care nu tia c-o simte.
Alex rmase-n minte cu nchipuirea unei rochii d a
muselin bleumarin sub prul armiu ca focul, ndeprtnduse de el. Oft din greu. Aproape c-i dorea s poat s-i spun
c se purtase ru. Atunci ar fi putut s-ncerce s ndrepte ce
greise. Ruinea Emmei venea ns din ceea ce simea chiar ea,
deci trebuia cel mai probabil s-o lase singur o vreme. Icni
frustrat i-i trecu mna prin pr, apoi se rsuci pe clrie i sendrept spre camerele sale, cu gnd s-i cear valetului o baie
rece.
Cnd ajunse n camera ei Emma se mica nc ^S t de
repezit nct mai c nu zbur nuntru, ca s se arunce pe pat
cu abandon. Probabil c de-aceea, presupuse mai trziu, o
surprinsese ntr-att s-o descopere pe Belle ghemuit n pat,
citind dintr-un volum de Shakespeare.
- Drad blai, Belle! se rsti Emma frecndu-i umrul cu
care-i lovise oldul verioarei ei. Nu poi s citeti la tine-n
dormitor?
Belle o privi cu ochii ei mari i inoceni.
- Aici se vede mai bine.
- Pentru Dumnezeu, ncearc i fii mai creativ. Ai camera
alturi de a mea, cu ferestre pe aceeai parte.
- Ai crede c ai patul mai confortabil dect al meu?
Emma prea gata s-i piard cumptul.
- Bine, bine, spuse verioara ei n grab, cobornd din p a t
Recunosc. Voiam s aflu totul despre tine i Ashbourne.
- A fost foarte bine. Mulumit?
- Nicidecum, rspunse Belle cu vehemen. Snt eu, sau ai
uitat? Mie trebuie s-mi spui totul.

SPLENDID

175

Ceva din tonul ei linguitor ajunse la sufletul Emmei, care


simi cum pe obraz i curge o lacrim fierbinte.
- Nu snt sigur c vreau s discutm acum.
Belle se uit numai o dat la chipul trist al verioarei ei,
ls cartea din mn i, eficient ca ntotdeauna, nchise ua
dormitorului.
- Doamne, Emma. Ce s-a ntmplat. Te-a... Ai...
Emma suspin i-i terse lacrimile.
- Ai fost a lui?
- Nu pot s sufr expresia asta, se rsti Emma. i-am spus
vreodat c nu pot s-o sufr?
- Dar a fcut-o?
- Nu. Ce fel de fat crezi c snt?
- Una ndrgostit, presupun. Aflu c domnii snt con
vingtori dac-i iubeti.
- Ei bine, eu nu-l iubesc, rspunse Emma cu obid.
-N u?
Nu tiu, striga Emma n gnd. Dar nu spuse nimic.
- Vd c te gndeti, continu Belle. E i sta un nceput
Nu trebuie s-i spun eu ce fericii am fi cu toii dac voi doi
ai hotr s v cstorii.
- Crede-m c sentimentele voastre-mi snt clare.
- Nu poi s te superi pe noi. Ne place mult s te avem
alturi. Mai ales mie, rosti Belle cu emoie n glas. E greu cnd
de prietena cea mai bun te desparte un ocean.
Ultima remarc a verioarei sale o fcu pe Emma s
izbucneasc ntr-un plns cu sughiuri i s umezeasc faa de
pern.
-V ai de mine.
Belle se apropie repede de pat i-i mngie prul la o parte
de pe chip. Emma nu era genul de femeie care plngea, aa c
era clar - se petrecuse-un lucru grav.

176

JULIA QUINN

- mi pare ru, o alin. N-am vrut s te forez. tim toi


tu decizi pn la urm.
Emma nu rspunse, dar continu s plng. Sttea pc
parte, trgea adnc aer n piept i lacrimile-i curgeau pe pero|
peste nas.
- Poate o s te simi mai bine dac-mi spui, coment BeHL
Hai la masa de toalet s te pieptn. Vntul i-a stricat coafudj
Emma se ridic i travers camera cu pas lent, frecndt|
i fr elegan nasul cu dosul palmei. Se aez pe taburetii
de plu i se privi-n oglind. Arta nfiortor. Avea ochii roii
pleoapele umflate, nasul iritat i prul n dezordine. Trase ad
adnc n piept ca s-i gseasc echilibrul i se mir n gndu
ei c doamnele din nobilime tiau s plng graios. 0 singuri
lacrim, hai, dou, nimic ce semna cu suspinele carefrngeau ei inima i-o fceau s se simt epuizat i total p<
dos.
Se ntoarse spre Belle i i trase iari nasul.
- tii ceva? Eu nainte nu eram aa.
- Oare ce vrei s sjkii? ntreb verioara ei, cu pieptenul
n mn.
- Adic, i spune-mi dac n-am dreptate, toi cei din jur
tiau c snt cu totul diferit. Nu c m laud, dar aa e.
Belle ddu din cap i ncerc s-i ascund zmbetul.
- Nu suspinam pierdut, continu Emma cu mai mult
entuziasm. i chiar nu plictiseam pe nimeni. Eram deteapt.
Toi spuneau asta.
Se uit Ia verioara ei, cutnd sprijin. Aceast continu s
dea aprobator din cap, zmbind din ce n ce mai evident
ncepu s-o pieptene cu micri blnde.
- Aveam i ncredere n mine.
-Acum nu ai?
Emma oft i umerii-i czur.

SPLENDID

177

- Nu tiu. Cndva eram sigur de ce fceam. Acum nu tiu.


SVnt mai tot timpul buimcit i cnd decid ceva, regret mereu.
- Crezi c toat confuzia poate avea de-a face cu
Ashbourne?
- Da, sigur c Alex e de vin! Numai el e de vin. Mi-a dat
viaa ntreag peste cap!
- Dar nu te-ai ndrgostit de el, spuse Belle pe un ton
sczut
Emma nchise gura strns. Cealalt domnioar ncerc o
strategie nou:
- Cum te simi cnd i-e alturi?
- E nebunie. Acum glumim ca vechi prieteni, acum simt
nodul din gt, ct un ou foarte mare, de parc-a fi o copil
stnjenit.
- Nu tii ce s-i spui? ghici Belle.
- Nu c nu tiu, ci parc am uitat cum se vorbete!
- Hmm, spuse Belle, descurcnd n continuare uviele
amestecate. E fascinant Eu n^am simit deloc aa ceva pentru
brbai, adug cznd pe gnduri. Dei abia atept s-ajung la
Romeo i Julieta, cnd vine rndul lui R".
Emma fcu o grimas.
- Nu uita c au m urit nefericii. Te-a ruga s nu faci
comparaii.
- mi pare ru.
Poate c de vin erau emoiile Emmei, dar Belle prea
netulburat.
- Gata, spuse aceasta pe un ton egal. Am term inat cu
partea sting. Ce-ar fi s-mi spui de dup-amiaz? propuse
pieptnnd n continuare. S-o fi-ntmpla ceva de ai aa o stare.
n ciuda ei, Emma simi obraji c i se aprind.
- Nu mare lucru. Ne-am plimbat numai clare. Peisajul de
aici e m inunat
Belle i trase cu for pieptenul din pr.

178

JULIA QUINN

- Au! strig Emma. Ce faci? Rmn cheal pn termini.


- Ziceai ceva de dup-amiaz? ndemn Belie cu voioie.
- D aici pieptenul! se rsti Emma, dar verioara ei i
prinse instrumentu-n prul colorat i trase doar puin, semn
al torturii ce urma s vie. Bine! ced ea. Ne-am oprit la picnic.
-i?
- i ne-m simit minunat. Am povestit despre copilrie.
-i?
- i m-a srutat. Acum eti mulumit?
- Probabil c a fost mai mult, spuse Belle. L-ai mai srutat
i nainte, dar n-ai plns niciodat aa.
- Poate c a fcut mai mult dect s m srute.
Emma i-ar fi dorit s fie altundeva, nu la oglind, unde navea de ales i i vedea obrajii roii precum prul.
- Dar nu ai fost a lui?
Belle prea aproape suprat.
- Eti dezamgit c virtutea mi-e intact?
- Nu, sigur c nu, rspunse Belle n grab. Dei trebuie s
recunosc c vreau s aflu despre act, pentru c mama nu vrea
s-mi spun nimic.
- Nici de la mine nu primeti detalii. Snt neatins, ca i
tine.
- Nu chiar la fel de neatins, cred. Snt eu naiv, dar tiu
c ntre srut i restul e cale destul de lung.
Ar fl puin dac am spune c Emma rmsese mut.
- Nu-i aa? insist Belle.
- Ei bine, da, rosti Emma repede. Aa e.
Belle nu se ddea btut.
- Ar fi adevrat S spunem c ai fcut ceva aflat ntre
srut i act" n sine?
- Vrei, rogu-te, s nu-i mai spui act?! se rsti Emma. Pare
sordid.
- Preferi s-i spunem altcumva?

SPLENDID

179

- Prefer s nu-i spunem nicicum, rspunse verioara ei


uitndu-se urt la ea. Discuia devine extrem de personal.
Belle nu se ls nici de data asta.
- Ai fcut ceva sau nu?
- tii c eti neruinat?
- Da, da, desigur, spuse Belle direct, trgnd impertinent
de piepten.
Emma tresri, gemu nemulumit i-i nfrnse dorina s
blesteme.
- Bine, pufni, ca s nu rmn cheal pn la cin. Da, spuse
apsat. Da, da, da! Eti mulumit?
Belle se opri pe loc din pieptnat i se aez n fotoliu.
- Vai de mine, spuse.
- Ai putea s nu te uii la mine de parc-a fi fost ruinat?
Belle clipi.
- Cum? Iart-m. Doar c... vai de mine.
- Pentru Dumnezeu, Belle. A vrea s terminm cu asta.
Nu-i im portant
Chiar nu e? se ntreb n sinea ei. Atunci de ce plngeai
neconsolat nu mai departe de acum o clip? Emma reduse la
tcere vocea din minte. Poate c exagerase puin. Doar nu
ajunsese s fie (blestemat expresie) a lui. i, recunoscu
zmbind tris t c se simise tare bine.
Belle se gndea i ea atent la cele auzite, cu mintea ei
pragmatic. Erau veti mari, era adevrat Se hotrse pentru
sine c nunta Emmei cu Ashbourne avea s aib loc curnd. 0
mic indiscreie nainte de ea putea uor s fie trecut cu
vederea Dar ea rmsese curioas.
- Spune-mi numai un lucru, Emma, implor e a Cum i-a
plcut?
- Vai, Belle, oft aceasta, dnd uitrii virtutea fecioreasc,
A fost splendid.

Capitolul treisprezece
Cu toat hotrrea ei s uite de stnjeneala dinainte, Emma
gsi c nu mai tia ce s spun cnd Alex apru n preajma e i/
Seara ncepuse nevinovat Dup ce Belle izbutise s scoat;
de la ea toate detaliile pe care era dispus s le dea, se
mbrcaser amndou pentru masa de sear. Belle se art
mai interesat de rochia verioarei sale dect de propriul
vemnt i insist ca Emma s poarte o rochie de un violet
adnc, care-i scotea n eviden ochii att de neobinuii.
- Are aceeai culoare cu rochia ta de la d eb u t i explicase
Belle. Atunci ducele a fost foarte impresionat de tine.
- Nu cred c i mai amintete ce am p u rta t rspunsese
ea scurt
Se lsase ns convins s poarte mtasea violet spernd
ca o culoare tare s-i dea puin curaj. Belle alesese o rochie din
mtase de culoarea piersicii, care-i scotea n eviden tenul
deschis, trandafiriu. Cnd term inar cu mbrcatul, Emma se
sacrific pe altarul coafezei, i i permise lui Meg s-o pieptene,
fr s scoat un cuvfnt. Dup atenia pe care i-o acordase
verioara sa, camerista era zei a tandreii.
Sttea cuminte la oglind, o privea pe Meg lucrnd i se
gndea pe ndelete la tot ce se ntmplase. Oare l iubea pe Alex?
Belle aa credea. Dar cum s l iubeasc, dac asta nsemna s
uite de visul ei la Dunster Shipping? 0 parte-a ei voia s uite de
tot i s se bucure alturi de Alex. tia ns c dac l iubea
puin, atunci l-ar fi iubit cu totul, cu fiecare parte-a ei. i nu
voia s se piard de to t n dragostea cu el.

SPLENDID

181

In preajma lui era alta, aa cum i spusese i verioarei ei


puin mai nainte. 0 singur privire tandr lui i alunga toate
gndurile i abia dac izbutea s blbie fraze incoerente. Dac
se mrita cu el avea s uite, fr ndoial, cum s vorbeasc
elocvent
Aici era un alt punct sensibil. Poate c el nici n-o va cere
de soie. Alex era, de altfel, teribil de ncpnat, i Emma nul vedea cednd n faa rudelor ca s o cear dac era nepregtit
i dac o cerea? Ar fi fost de acord? i prinse buza de jos ntre
dini i se gndi. Poate. Cel mai probabil. Oft din tot sufletul.
Cu siguran. Cum ar putea s fac altfel? Dunster Shipping
avea s mearg fr ea, pentru c ea nu putea tri fr Alex.
Dar csnicia dintre ei nu garanta vreo fericire. Puine
legturi din nobilime se bazau pe dragoste, iar Emma tia bine
c ducele nu i dorea neaprat aa ceva. Se prea putea ca el so cear doar din dorina de-a o avea i pentru c i era drag,
l i vedea stnd cu picioarele pe birou, gndmdu-se la amndoi
i hotrnd c e mai bine s-o ia pe ea pentru c alta mai bun
n-avea s gseasc.
Cum ar tri cstorit cu un brbat care s nu simt iubire
pentru ea? Ar fi destul s-i fie alturi, sau sufletul i-ar disprea
puin n fiecare zi, pn cnd ar rmne n urm numai o
carapace goal? Dumnezeu s o ajute, nu credea c-i de ales,
pentru c fericirea fr el prea de neatins. Orict din el era
mai bine dect nimic, fiindc era adevrat - l iubea. l iubea cu
disperare i-i era groaz la gndul c n-avea s-l poat face s-o
iubeasc i el.
Deodat ideea s-l vad la cin i se pru de speriat. Se
pricepea s inventeze scuze ca s rmn la etaj. Rochia avea
nevoie s fie crpit i avea pistrui noi din pricina soarelui. Meg
fugi s-aduc pudr de la Caroline. Tocmai ncepea s-o doar
insuportabil capul dn d Belle veni i mai c-o mpinse afar.

182

JULIA QUINN

Cnd ajunser jos, Alex era deja n salon, sprijinit de un


pervaz i rsucind absent un pahar de butur. Emma intr,
iar el o privi ntrebtor, atent. Ea i ddu silina s fie
nepstpare, dar simi c eueaz mizerabil.
- Bun seara, alte, spuse deodat.
Nu era tocmai sigur, dar parc verioara ei scosese un
sunet mic i dezaprobator. Alex o salut pe Belle cu o micare
scurt din cap. Tnra sttea pe una dintre canapele, vznd
astfel ntreaga ncpere. Ea i zmbi cu veselie, iar el se uit la
Emma.
- Sper c ai petrecut o dup-amiaz plcut la ntoarcere,
spuse politicos.
- Foarte plcut, mulumesc, rspunse ea ca din reflex;
strngnd n palme sptarul galben al unui scaun pe care prea
gata s-l sugrume.
Belle i privi cu interes vdit, ntorcnd capul frjgpcnd
spre unul, cnd spre cellalt
- M simt ca pe scen, i opti Emma.
- Poftim? ntreb Alex cordial.
- Ai spus ceva? ntreb i Belle n acelai m om ent
Emma zmbi pierdut i scutur din cap. Tensiunea din
camer era copleitoare.
- Cred c-mi mai to m un whisky, spuse Alex.
- Cred c o s ai nevoie, rspunse Belle nevinovat
- Feti impertinent.
Alex travers ncperea i-i umplu din nou paharul. n
drum spre locul lui de la fereastr trecu aproape lng Emma
i i opti:
- Nu distruge mobila, draga mea. E unul dintre scaunele
preferate ale mamei.
Emma eliber sptarul i aproape c zbur peste o mas
mic, n grab s se aeze lng Belle.
Cnd ridic privirea, Alex zmbea radios. Ea, pe de alt

SPLENDID

183

parte, nu zmbea deloc Din fericire Sophie alese acel moment


ca s apar-n ncpere.
- Bun seara tuturor, spuse pe un ton vesel, uitndu-se n
jur. Vd c mama nu-i nc aici. Ce surpriz. Credeam c ea o
s vrea cel mai mult s afle cum a fost plimbarea.
- Aa credeam i eu, rspunse Alex pe un ton sec.
Sophie nu avea ce s mai spun, aa c merse i se aez
pe scaunul galben pe care-1 maltratase Emma nainte. Tnra
cobor puin umerii, uor dezamgit de comentariul caustic
al ducelui.
- Cleopatra are pisoi, anun Sophie zmbitoare. Charlie e
ncntat. Doar despre asta a vorbit ntreaga sear. Din pcate
acum insist cu to t felul de ntrebri sensibile, la care nu m
simt gata s-i rspund unui biat de ase ani.
Oft cu tristee.
- Mi-a dori ca Oliver s se ntoarc mai curnd.
- Snt sigur c Alex poate s te ajute cu ntrebrile
sensibile, spuse Emma cu ndrzneal, regretndu-i cuvintele
n momentul n care-i ieir din gur.
Belle scoase un sunet ciudat, jumtate rs, jumtate pufnit,
apoi ncepu s tueasc. Emma-i stpni pornirea s-o loveasc
peste spate cu toat fora. Alex rmase sprijinit de pervaz,
lipsit de expresie, iar Emmei i veni s-l blesteme fiindc era
att de chipe cu aa puin efort Prea fascinat de unghiile sale
att de frumos ngrijite.
n realitate, ducele se temea s nu izbucneasc n rs dac
ar fi privit-o. tia c nu l-ar fi ie rta t Era adorabil de comic,
aa aezat pe sofa, fumegnd. Simi c nimic n-o enerva mai
tare d e d t s par perfect controlat n timp ce ea era aa de
tulburat. Nu din cruzime se purta aa, ci ca s-o vad mai
degrab furioas d e d t trist i vinovat ca mai devreme dupamiaz. Alung un fir invizibil de praf de pe hain i i arunc
o privire fugar. Nu era sigur, dar parc o vzu inspirnd adnc
i expirnd n cet Nu mai rezist.

184

JULIA QUINN

- Sper c ederea ta la Westonbirt a fost plcut pn$


acum, Emma.
Avea s fie bine primit n iad pentru cuvintele sale, tia,
dar meritase.
- A fost bine, se rsti ea refuznd s-l priveasc.
- Doar bine? spuse el cu masca amabilitii pe chip. Atunci
nu ne-am fcut treaba. Ce altceva am putea s facem ca s te
simi i mai bine?
- Sigur c tu n-ai putea s faci nimic n sensul sta, rosti
ea apsat.
Belle rmsese cu gura cscat.
- Nu se poate, rspunse Alex. Trebuie neaprat s-mi dau
mai mult silina. Ce zici, ne mai plimbm i mine? Mai am si art attea!
- Nu e necesar, alte, rosti Emma arogant
- Dar.
- Am spus c nu-i necesar! l repezi ea. Snt puin cam
rcit, adug cnd vzu c toi o priveau nedumerii.
Sufl pe nas, ca s arate c nu minea, dar bineneles c
nu pru deloc rcit. Zmbi timid, puse minile n poala rochiei
i se decise s tac. Sophie relu conversaia:
- Belle, spuse pe un ton stnjenit, ce-ar fi s luai cu voi un
pisoia? Nici nu tiu ce s fac cu ei.
- M ndoiesc c mama va fi de acord, rspunse aceasta.
Ultima noastr pisic a fost de comar. 0 problem cu nite
purici, vezi tu.
- Cred c pisoii notri snt prea mici pentru asta, rosti
Sophie gnditoare.
- Chiar i aa, cred c mama ar fi mpotriv.
- mpotriva a ce? ntreb Caroline tare, din prag.
- Sophie vrea s ne conving s lum un pisoi acas,
explic fiica ei.
- Vai de mine, nu! rspunse Caroline ap sa t Putei s
inei una n provincie, dar niciodat la Londra.

SPLENDID

185

Intr i 9 salut pe Alex cu o micare din cap, apoi se aez


Itng Emma, Belle i Sophie. Henry, care o urmase de la etaj,
ac uit la cele patru femei i se ndrept hotrt spre Alex.
- Whisky? ntreb acesta rididndu-i paharul.
- N-a spune nu, rspunse Hemy politicos, fcndu-i semn
s i pstreze locul.
Travers camera, i puse de but, apoi i se altur lui
Alex.
- Mi se pare c o s avem nevoie-n seara asta, remarc.
- Ciudat, dar nu mai demult de cinci minute i fiica ta a
spus la fel.
- Cum i-a plcut plimbarea, draga mea? o ntreb
Caroline pe Emma, destul de tare ca s o aud toi.
-M i-a plcut, mulumesc.
Lui Alex i pru firav replica.
- Eu m-am simit nemaipomenit rosti cu voce tare.
- Snt sigur, spuse i Emma pentru sine, dorindu-i s
uite cine strigase de plcere mai devreme.
- Ai spus ceva, draga mea? ntreb Caroline atent.
- Nu, nu. Mi-am dres doar glasul.
- Faci asta des, i spuse Alex, provocat de tulburarea ei,
venind apoi s se aeze alturi de lady Caroline, urm at de
Hemy. Cel puin n prezena mea, continu el.
Emma-i arunc o privire aa feroce n d t Sophie nu izbuti
s se abin i spuse:
-Vai de mine!
Alex bu senin din whisky, plind complet neafectat de
furia Emmei. Ceea ce, bineneles, pe ea o supr mai m u lt
Atunci ducele zmbi.
- Ei bine, declar Caroline numai ca s rup tcerea,
fcndu-i pe toi s o priveasc, spre suprarea ei. Mai
spune-ne cum a fost dup-amiaz, Emma, draga mea.
Prea un subiect la mod.

186

JULIA QUINN

- De fapt...ncepu Emma, lsnd furia s-o cuprind.


Belle o lovi cu piciorul. Emma nghii dureros, zmbi timkj
apoi rspunse:
- A fost minunat, mulumesc de ntrebare.
Se ls din nou tcerea, i nimeni nu-ndrzni s-o rup. Nid
chiar Caroline. Emma se uita n poal, netezind rochia ncet
Simea c Alex o privete, dar nu avea curaj s-l vad. Rmase
tcut, stan de piatr, i nelese pe cine era furioas. Nu pe
el.
tia c o atrgea Alex, dar prea cu totul mpotriva firii s
recunoti aa ceva n faa domnului aceluia, totul prea s fie
mpotriva ntregii ei educaii. i era greu s uite morala tatlui,
a unchiului i a mtuii. Dduse de bucluc - l dorea mult, dar
nu putea s-l aib. Chiar dac dorina prea izvort din iubire,
trebuia s i se mpotriveasc. Dac i el ar fi iubit-o ctui de
puin, altfel ar fi stat lucrurile.
Sau, se gndi ea descumpnit, dac m-ar cere de nevast.
Cstoria cu el, fr iubire, ar fi mai bun dect nimic. l privi,
i examina din nou atent unghiile i nu prea deloc hotrt s
cear pe cineva n cstorie. Emma nghii n sec i se lipi iar
de sofa.
- Doamne! Parc sntem la priveghi. V-ai pierdut cu toii
darul vorbirii?
Eugenia apruse n pragul salonului, mbrcat ntr-o
rochie elegant din mtase verde.
- De fapt, mama, cred c toat lumea se teme s deschid
gura.
Alex zmbi larg i se ridic s-i srute mama. Eugenia l
privi acuzator.
- Doar nu ai fost nepoliticos cu oaspeii?
- Numai cu mine, ciripi Emma cu ndrzneal, facnd-o pe
mtua ei s i arunce o privire suprat.
Alex rise, ncntat de mpunstura ei.

SPLENDID

187

- Poate c te-a putea nsoi la cin, domnioar Dunster,


apuse amabil, apropiindu-se i ntinzndu-i braul.
- Sigur, murmur Emma.
Ce altceva ar fi putut s spun cu atta am ar de lume
mprejur? Zmbi ctre audien, se ridic i ncerc s fac un
pas ctre u, dar Alex o inu pe loc.
- Cred c venim noi ultimii, le spuse puin cam prea
nedelicat
- Dac nu v deranjeaz, se grbi Emma s adauge,
simind cum se mbujora.
- Deloc, deloc! exclam Eugenia, aproape trgndu-i fiica
peste prag.
n cteva secunde camera rmase goal.
- S nu-mi mai faci niciodat aa ceva! izbucni Emma
trgndu-se din mna lui.
- Ce s fac? ntreb el nevinovat.
- Sper c te-ai simit bine, Emma, l imit ea.
- Ei, haide, doar nu poi s te superi pe mine c am glumit.
- Ai glumit pe seama mea. Am fost ngrozitor de jenat.
- Nu fii att de furioas, iubire. tii c doar te tachinam.
- Nu tiu deloc. Mi s-a prut c vrei doar s i iei revana
pentru c n-ai primit ce-ai vrut n dup-amiaza asta.
Neputnd s suporte privirea trist, Alex o apuc de umeri
i o trase lng el.
- Draga mea, mi pare ru, i murmur. N-am vrut s te fac
s te simi aa. Crede-m c-am avut ce-am vrut n dup-amiaza
asta.
- Dar...
- Nu vorbi, i spuse el acoperindu-i gura cu un deget. N-am
vrut dect s te fac fericit, i n-am reuit dect s te-ntristez.
Te-am tachinat acum ca s te vd mai bine furioas dect trist,
dac tot nu pot s te am fericit.
- A prefera s nu mai recurgi la tactici din acestea, spuse
ea cu capul ascuns la pieptul lui.

188

JULIA QUINN

Alex o srut pe frunte.


- P rom it Acum, spuse cutnd s schimbe subiectului
vzut vreodat o camer evacuat mai rapid? Se pare c ojj
numai eu voiam s fiu singur cu tine. Pariez c mama a ajunj
la mas n zece secunde.
- Eu cu siguran n-am vzut-o pe mtua mergnd atto
repede vreodat, rspunse Emma zmbind tre m u ra t
credeam c unchiul Hemy o ia pe Belle de pr.
- Nu tiu de ce, dar am crezut c el nu o s se implice.
- Cred c glumeti. Mtua Caroline e formidabil rnd si
nfurie. N-ar provoca-o el vreodat. i place mult prea mult s<
fie totul linitit. n plus, ei toi vor s m vad mritat. Nu dl
noi, spuse repede, c eu, sublinie, am planuri prea curnd
Trebuie s m ntorc la Boston, la Dunster Shipping, s-o conduc
Simi cum toat vlaga i dispare. Nu decisese chiar atunci
c Alex era mai important dect compania?
- N-ar trebui s te simi obligat s tii.
Alex o privi cu o expresie ciudat.
- Dei nu cred c cineva ar putea s te conving s faci
ceva ce nu doreti.
Ducele zmbi trist, ntrebndu-se de ct putere de
convingere ar mai fi fost nevoie n acel moment ca s-l
convins s se-nsoare.
- Te simi mai bine? ntreb simplu.
Emma rmase cu privirea-n jos.
- M-am dat n spectacol, nu-i aa?
- La ce te referi?
Ea roi. Vorbea despre pasiunea ei de mai devreme.
- De fapt, m refeream la snjeneala extrem de dup
aceea.
Se opri i se chinui s-l priveasc n ochi.
- Cred c am exagerat spuse ncet mi pare ru. Sper c
nu te-am suprat

SPLENDID

189

tl privi cu ochii ei mari i violet, ncreztoare. In acel


moment, ceva din el prinse a se topi. Nu-i venea s cread c
ea i cerea scuze de la el fiindc era stnjenit de ce fcuser
mai devreme. Tinerele binecrescute erau educate s cread c
orice fel de intimitate nainte de cstorie nsemna s arzi n
focurile iadului, iar acum, c Alex nu se mai simea gata s ia
foc, se vzu impresionat c Emma nu zcea n pat o sptmn.
- E normal s te tulbure o experien nou, i spuse,
simind nevoia s-o aline.
- Mulumesc c eti aa nelegtor, rspunse ea zmbind
pierdut Dei cred c ar fi bine s ne stpnim pentru m om ent
Vzndu-1 c nu nelege, ea explic:
- Nu pot s-i spun ce ru m-am simit dup-amiaz.
- Vinovie?
- Da, i confuzie.
Emma se ntoarse i examin lipsit de interes un ceas mic
de pe o mas. Era mndr de sinceritatea sa, dar i era greu s
vorbeasc att de direct
- A vrea s nu te simi aa.
- i eu la fel, rspunse Emma, vorbind nc spre ceas. Dar
m tem c nu pot s-mi controlez emoiile bine, i a vrea s
evit dac se poate tulburarea de mai devreme.
- Emma?
Cnd ea nu i rspunse, Alex rosti mai tare:
-Emma?
Ea se ntoarse repede, iar prul i alunec n valuri pe
obraji. Ducele-i atinse brbia i-i slt capul, ca s-o priveascn ochii violei i adnci.
- 0 s ncerc n continuare s te srut, s tii.
-tiu.
Se aplec mai mult spre ea.
- Cu fiecare ocazie.
-tiu.

190

JULIA QUINN

Buzele lui aproape c le atingeau pe ale ei.


- ncerc acum.
Emma oft, prins n capcana senzual a vocii lui.
-tiu.
- M opreti? i murmur pe buze.
-N u.
Rspunsul ei nu se auzi de sub srutul lui. Avea g u ri
fierbinte, iar Emma nchise doar ochii i se pierdu n momentul*
cald. Alex tia bine c aveau numai puin timp mpreun. 0
credea pe mama sa n stare s dea buzna n salon i s-o declare
compromis pe tnra din faa lui numai dup un srut, ba
chiar s-i cear s se cstoreasc imediat. Gemu i se
desprinse de ea, trgnd adnc aer n p iep t
- 0 s fie un weekend lung, spuse nc inndu-i cu
degetele brbia.
- Da, tiu, rosti Emma pe un ton ciudat.
Alex Zmbi i o privi. Prea pierdut, cu ochii fici undeva
n stnga lui.
- Mi-ar plcea s tiu la ce te gndeti acum, i spuse ncet,
dnd la o parte o uvi de pe fruntea ei.
Emma cltin din cap i ncerc s i recapete simirea.
- Cum? spuse clipind mai des. Promii s nu rzi?
- Nu pot promite una ca asta.
Ea mai clipi de dteva ori d n d auzi replica neateptat,
apoi se uit n sus, la el. Zmbea cu indulgen i ochii verzi i
strluceau, plini de promisiune de iubire.
- 0 s-i spun chiar i aa, rosti n c et M gndeam... M
ntrebam...
-D a?
- M ntrebam cum de nu am czut din pidoare d n d m-ai
srutat adineauri.
Zmbi stnjenit i se uit n jos, unde pidorul i desena
cercuri pe covor.

SPLENDID

191

- Mi s-a prut c m topesc.


Alex simi ceva nefamiliar n suflet Nu putea s nege
Cldura care-l cuprinsese. 0 srut scu rt
- Nici nu tii ct m bucur s te aud vorbind aa.
Emma nc fcea mici cercuri pe covor, absurd de
ncntat de cuvintele lui i neputnd s nu zmbeasc.
- Poate c-ai vrea s m iei de bra i s m conduci la cin?
- Se poate aranja, mi imaginez.
Cnd Emma i Alex ajunser la cin, familiile stteau deja
tn jurul mesei lungi din stejar. Erau doar apte, iar Eugenia
preferase conversaia de calitate n locul formalitii i aezase
pe toat lumea aproape de un capt Cellalt capt rmsese
liber.
- Mi-am luat libertatea s m aez n capul mesei, anun
ea. tiu c ar fi cuviincios s stai tu aici, Alex, dar sntem un
grup informai i trebuie s recunosc c nu-mi place s-mi
cedez locul n favoarea fiului meu.
Alex ridic o sprincean i trase un scaun pentru Emma,
aruncndu-i mamei sale o privire care spunea c nu crezuse
nici un cuvnt din gura ei.
- i cred c tu i Emma vrei s stai alturi.
- Ca de obicei, foarte atent din partea ta, mam.
Eugenia continu s zmbeasc la fel de vesel Se ntoarse
spre Emma, ignorndu-1 pe fiul ei.
- Te-ai simit bine dup-amiaz, draga mea? Caroline mia spus c i place foarte mult s clreti.
Emma zmbi nelegtor i se aez ntre Belle i scaunul
liber al lui Alex. Eugenia era a treia persoan care o ntreba n
acea sear despre plimbarea lor. A patra, dac o numra i pe
Belle, care fusese mai direct.
- A fost minunat, mulumesc. Alex e un companion foarte
amabil.
Belle ncepu s tueasc. Emma i arunc o cuttur urt
i o lovi pe sub mas.

192

JULIA QUINN
-

' .>!

- Chiar aa? spuse Eugenia repede, fascinat de scena caj


avea loc la mas, i d t de amabil a fost?
De aceast dat Sophie lovi cu pidorul, dnd tare n till
mamei ei.
- Am fost extrem de amabil, mama, spuse Alex pe un toi
menit s ncheie discuia.
^
Chiar n acel moment Caroline scoase un ipt scu rt Soi
ei o lovise uor cu pidorul pe sub mas.
- Henry! Pentru ce-a fost asta?
- Draga mea, murmur el privind-o afectuos, m simear
exclus.

Capitolul paisprezece
In dimineaa urmtoare Emma descoperi c Iubirea mai
avea un simptom - te fcea s nu mai poi s mnnci. Ea, una,
nu mai putea s mnnce n faa lui Alex. Cnd el era absent;
n-avea probleme.
Ajunsese la micul dejun dup ce Sophie, Eugenia i Belle
ncepuser deja s mnnce. Emmei i era foarte foame. Se
aez, pregtit s devoreze o omlet ce prea tare gustoas.
i atunci apruse Alex. Stomacul ei se strnsese repede, ca
inima unei psri colibri, iar ea nu mai putuse nghii nimic.
- Nu-i place omleta? ntrebase Eugenia.
- Nu mi-e prea foame, rspunsese ea repede. Dar e
delicioas, mulumesc de ntrebare.
Alex, care se aezase intenionat alturi, se aplec i i
opti:
- Nu tiu cum tii, dac n-ai luat nici o mbuctur.
Ea i zmbi trist i duse furculia la gur. Mncarea avea
gust de rumegu. Se uit la Eugenia i zise:
- Poate c mi-ar trebui nite ceai.
* * *

La prnz ajunse s cread c va muri de foame. Alex


trebuia s se ocupe de nite probleme ale moiei, a c ea i
Belle explorar conacul. Ajunser n sala de mese rezervat
adunrilor informale i inima i se strnse cnd nu-1 gsi acolo.
Stomacul, ns, tresri fericit

194

JULIA QUINN

Mnc repede o farfurie ntreag de curcan cu carta


temndu-se ca el s nu apar din clip-n clip. Dup ce termh
mazrea i sparanghelul, se gndi s-o ntrebe pe Eugenia uni
era fiul ei.
- Ei bine, am sperat s ni se alture, rspunse aceasta, dl
s-a dus n nord-vestul moiei ca s vad ce-a distrus furtul
de sptmna trecut.
- E departe tare? ntreb Emma.
Poate c ar fi putut s-l urmeze.
- Mai bine de o or pe cal, cred.
-neleg.
Nu tiuse c Alex avea atta amar de pm nt
- Ei bine, atunci o s mnnc nite bezele din astea.
Emma decise oftnd c se bucura de absena lui
neateptat. Dac-i era mereu alturi (cum simea ea c ar fi
vrut el la nceput), atunci a r fi m urit de foame nainte s se
ntoarc n ora.
Chiar i aa, dorea s fie-n compania lui to t timpul d t era
plecat Iei la plimbare cu calul, dar nu se bucur, pentru c
nu-1 avea pe el ca s se-ntreac pn la mrul pe care-1 gsi la
diva kilometri deprtare de conac, spre vest. Apoi n-a fost
acolo nid ca s-o tachineze dn d se cr n pom i n id ca s-o
complimenteze d n d arunc un m r n aer, lovi o crac i
dobor alte d n d mere la pm nt Fructele i le drui lui Charlie
la ntoarcere. Biatul se bucur att la gndul unei tarte cu mr
n d t fugi n sus i-n jos pe scri de ase ori. Exuberana i era
contagioas, dar n-avea darul s-o nveseleasc la fel ca
zmbetul lui Alex. Nimic, se gndi ea, n-ar fi putut.
Pe de alt parte, a fost bun mrul din copac, fiindc la dn
nu mnc nimic. Nid a doua zi diminea ducele nu-i apru n
cale. Henry avea o ntlnire important cu juristul, pe care
declar c nu poate s-o piard, aa c toat familia plec

SPLENDID

195

devreme dimineaa. Alex, obosit dup cltoria dinainte i


netiind c ei aveau s plece imediat, nu o vzu deloc pe Emma.
Ea oft i mnc bine la micul dejun. Eugenia i Sophie
iveau deja n plan s rmn la Westonbirt pn la jumtatea
ilptm nii, iar Alex nu putea s plece din cauza ravagiilor
Acute de furtun, aa c Emma merse doar cu familia ei n
trsur, la ntoarcere.
Imediat ce pornir. Belle l deschise pe Shakespeare,
Henry scoase nite documente i Caroline adormi. Emma se
uit pe fereastr i se resem n s cltoreasc lipsit de
conversaie inteligent. Nu fii dezamgit.
Cnd ajunser napoi la reedina din Londra, tnra
rsufl uurat i jur s ia cu sine o carte n urmtoarea
cltorie lung, apoi se repezi n sus pe scri, spre dormitorul
ei. ntreg sfritul de sptmn o epuizase, ntre apropierea
intim de Alex, iubirea nou-descoperit pentru el i faptul c
nu se mai vzuser dup aceea.
Cltoria dificil napoi nu fusese nici ea de mare folos.
Nu-i ddu seama ct era de obosit dect cnd czu pe pat i
se gndi c n-avea s se mai trezeasc o sptmn.
-B un, Emma.
Ned deschise ua i strecur capul n camer nainte ca ea
s apuce s-i rspund.
-i-apleut?
Ea ddu din cap obosit, iar el continu:
- Excelent Pari foarte odihnit.
Emma, care sttea cu spatele n sus pe pat, cu obrazul
drept lipit de cuvertur i cu braul deasupra capului, ntr-un
unghi puin nenatural, ridic privirea sceptic i i ddu
seama c vrul ei nu era deloc sarcastic Prea distras, iar ea
se ndoi c o privise cu atenie.
- Ai avut un weekend plcut? ntreb, tmi imaginez c
te-ai bucurat de scurtul moment de libertate.

196

JULIA QUINN

-------------------------

------------

'

'j

Ned intr n camer, nchise ua i se sprijini de biroiit


Emmei.
- Hai s spunem numai c am avut un weekend interesani
-Vai de mine.
- Ce-ar fi s-mi povesteti nti ce-ai fcut tu?
Emma ridic din umeri i se aez pe pat, sprijinit d i
muntele de perne de lng speteaz.
- A fost exact aa cum poi s-i imaginezi.
- 0 sumedenie de oameni care-au ncercat s te m rite?:
- Exact, dar am reuit s m simt bine. E plcut s mai iei
din ora din rnd n cnd. E tare aglomerat aici.
-B un, bun.
Ned ncepu s se legene nainte i-napoi, iar ei i se pru c
n-o asculta deloc.
- S-a ntmplat ceva, Ned?
El trase aer adnc n piept
- Se poate spune i aa.
Merse la fereastr ca s se uite afar, se ntoarse spre ea,
ncruci braele, apoi le ls s-i cad pe lng corp, apoi
ncepu s umble de colo, colo.
- Ar trebui s faci mai mult sport, l mpunse Emma.
Poate c Ned o auzise, dar cu siguran c n-o asculta.
- Nu e nimic cu adevrat n neregul. Nu e ceva ce nu pot
s repar dac m decid. Sigur, mintea mea nu face muli bani.
Emma ridic din sprncene.
- Nu literalmente, nu.
- N-a m urit nimeni sau aa ceva, spuse el bgnd minile
n buzunare. Cel puin nu nc, adug pentru sine.
Emma sper c n-auzise bine.
- Treaba este c am nevoie de sfatul tu. i poate de ajutor.
Eti una dintre cele mai inteligente persoane pe care le cunosc.
i Belle e deteapt. Nu poi s-o ntreci la literatur i... cte
limbi vorbete? Trei? Cred c poate i s citeasc n cteva. Nu

SPLENDID

197

I t descurc la matematic, dar sora mea e inteligent. Dar


prea pragmatic. Luna trecut chiar...
Ned se opri, trase umerii n spate i o privi descumpnit.
- Doamne, Emma, nici nu mai tiu de unde am nceput.
N*am venit la tine s vorbim despre sora mea. Ce ziceam?
Se prbui ntr-un fotoliu. Emma i muc buza. Ned
lsase capul pe spate. Situaia prea cu adevrat grav.
- Parc ziceai c ai nevoie de sfatul meu.
- Da, aa, spuse Ned fcnd 6 grimas. Am cam dat de
bucluc.
-Chiar?
- Jucam cri.
Emma gemu i nchise ochii.
- Stai aa, protest el. N-am nevoie s-mi ii un discurs
despre vicii.
- Nici n-aveam de gnd s in unul. Doar c, atunci rnd
nainte de jucam cri" cineva spune am cam dat de buduc,
de obicei e vorba despre o datorie mare n bani.
Ned nu rspunse, ci doar pru foarte chinuit
- at?
Emma se gndi repede, adunnd n minte ce economii avea.
Nu cheltuise prea mult din alocaie n ultima vreme. Poate c
avea suficient ct s-l ajute pe vrul ei.
- 0... anume sum.
Ned se ridic i se uit iar pe fereastr.
- a t anume e aceast sum?
- Foarte anume, rspunse el misterios.
- Despre d t e vorba? explod Emma.
- Zece mii de lire.
- Poftim?! ip ea srind de pe p a t Ai nnebunit? i-ai ieit
din mini? strig ncepnd s mearg apsat prin camer. La ce
i-a stat capul?
- Nu tiu, gemu el.

198
"

JULIA QUINN

................

- Am uitat c i-ai ieit din mini. Cum s m atept jj


gndeti?
- Nu eti tocmai nelegtoare acum, n aa moment difdj
- nelegtoare? nelegtoare! strig ea uitmdu-se urtlj
el. Nu de nelegere ai tu nevoie acum. Nu-i trebuie supoil
emoional. Nu-mi vine s cred!
Se aez la loc pe p a t
- Nu-mi vine s cred. Ce ne facem?
Ned rsufl uurat cnd o auzi spunnd ne.
- Ce s-a ntmplat?
- Jucam cu un grup de prieteni, la White's. Anthuuj
Woodside ni s-a alturat
Emma se cutremur dezgustat. Nu-1 mai vzuse pe
vicontele Benton de la ntlnirea neplcut de la balul
Lindworthy i nici nu-i dorea aa ceva. Conversaia lot
chinuit i lsase un sentiment neplcut i-o fcu sesise simt
insultat. Nu-i povestise lui Alex incidentul. Nu ei&necesar s1 supere, Cu toate astea, Emma nu scpa de impresia c
Woodside punea la cale ceva necurat, ceva necurat ce avea dea face cu familia ei. Iat c premoniia i se adeverea.
- Ni s-a prut nepoliticos s nu-1 invitm s joace, continu
Ned. Era un joc amical, iar miz. Buserm cte ceva.
- Toi, mai puin Woodside, mi imaginez.
Ned icni i lovi cu palma peretele, nervos.
- Probabil c ai dreptate. Urmtorul lucru pe care mi-1
amintesc e c jucam pentru o miz tot mai mare i c nu
puteam s ies din joc.
- i deodat erai cu zece mii de lire mai srac.
- Doamne, Emma, ce m fac?
- Nu tiu, rspunse ea sincer
- Treaba e c tria. L-am vzut.
Ned i trecu mna prin pr i expresia lui chinuit aproape
c-o ucise.

SPLENDID

199

- De ce n-ai spus ceva? Cum ai putut s stai acolo i s-l


lai s-i fure toi banii?
- Ah, Emma, oi Ned, prbuindu-se ntr-un fotoliu i
iprijinindu-i fruntea n palme. Poate c snt un om de onoare,
dar nu snt p ro st Woodside trage bine cu pistolul. A fi fost
nebun s vorbesc i s-l determin s m provoace la duel
- Eti sigur c aa ar face?
Ned i arunc o privire elocvent.
- i ai fi nevoit s accepi? N-ai putea s-i ntorci spatele
i s pleci?
- Emma, e o problem de onoare. N-a putea s-mi mai
art faa nicieri dac a acuza pe cineva c trieaz i apoi na accepta consecinele.
- Mie mi se pare c facem prea mare caz din treaba asta
cu onoarea domnilor. Poate snt eu pragmatic, dar prefer s
flu vie d edt s am onoarea intact. Cel puin n privina jocului
de cri.
- De acord, dar nu am ce s fac. Adevrul e c-i datorez lui
Woodside zece mii de lire.
- Ct timp ai la dispoziie ca s vii cu banii?
- n mod normal ar trebui s-i dau imediat, dar pentru c
snt muli mi-a spus c am dou sptmni.
- Att de mult? rosti Emma pe un ton sarcastic.
- Cred c mi-a dat timp pentru c-i place s simt c are
putere asupra mea.
- Probabil ai dreptate.
Ned nghii n sec i strnse n palme braele fotoliului.
- Mi-a spus c d totul uitrii dac pot s aranjez ceva
ntre el i Belle.
Emma simi cum o flacr alb de furie o cuprinde.
- 0 s-l omor! Dintre toate lucrurile greoase... strig
indignat, apropiindu-se de birou i deschiznd larg sertarele.
Ai un pistol? ntreb cu slbticie n glas, cutnd printre

200

JULIA QUINN

MariusMaria

posesiunile sale i aruncnd hrtii pe podea. Eu n-am de


cuitul sta de scrisori.
Deodat n minte-i ncoli gndul ngrozitor, iar chipul
cpt o tent cenuie.
- N-ai... N-ai acceptat, aa e?
- Pentru Dumnezeu, Emma, se supr Ned. Ce fel <
brbat m crezi?
- Iart-m, Ned. tiu c nu ai... Suit att de suprat!
- N-am de gnd s schimb inocena surorii mele pentru ufl
pariu la cri, adug defensiv.
-tiu.
. Emma oft i aps cu degetele lama cuitului de scrisorii
- E ascuit.
- Nu te duci nicieri cu la. Oricum n-ai putea s-i faci p re l
mult ru.
Ea arunc arma napoi pe birou i se aez pe marginefj
patului.
- N-am spus nimnui, dar sptmna trecut m-am ciocnii
i eu de Woodside.
- Da? Ce s-a ntmplat?
- A fost foarte ciudat. M-a insultat pentru c snt
americanc i nu am titlu.
- Fiu de cea! njur Ned strngnd pumnii.
- Dar n-a fost asta. Mi-a zis c se nsoar cu Belle.
-Poftim?
- Jur pe ce-am mai sfnt, ddu ea din cap ca s sublinieze.
i cred c era convins.
-C ei-aizis?
- Am rs de el. Probabil c n-ar fi trebuit, dar gndul c
Belle s-ar mrita cu nemernicul la mi s-a prut mai mult dert
ridicol.
- Trebuie s fim ateni la el, Emma. Obsesia asta a lui cu
sora mea era destul de rea, dar acum, c l-ai insultat, o s caute
s se rzbune.

SPLENDID

201

Emma i arunc o privire nencreztoare.


- Ce-ar putea s foc? n afar de s-i fure zece mii de lire.
Ned icni.
- De unde-i scot, Emma?
- Dac putem s anulm datoria, Woodside n-o are cu
nimic la mn pe Belle. Trebuie s facem un plan.
- tiu.
- Cu prinii ti cum rmne?
Ned i sprijini chinuit fruntea n palm.
- Vai, Emma. Nu vreau s le cer bani. Mi-e att de ruine
de mine nsumi... nu vreau s le fie i lor. Iar tata oricum are
fondurile nchise. A investit de curnd ntr-o plantaie din
Ceylon. Nu cred c are de unde s scoat atia bani aa de
repede.
Emma i muc buza de jos, netiind ce s spun.
- Eu m-am bgat n bucluc, eu o s ies.
- Cu puin ajutor de la verioara ta.
Ned i zmbi trist
- Cu puin ajutor de la verioara mea, repet.
- Probabil e mai bine c unchiul i mtua nu pot s te
ajute, spuse Emma. Li s-ar face ru.
- Aa e, tiu.
Ned oft i se ridic hotrt, merse la fereastr i se uit
spre strada aglomerat.
- Pcat c nu s-a ntmplat peste ase luni, rosti Emma
gnditoare.
Ned se ntoarse brusc.
- Ce-o s fie peste ase luni?
- mplinesc douzeci i unu de ani. Familia mamei mi-a
lsat nite bani, nu tiu dac i-am spus. Au adunat dobnzi de
ceva vreme i cred c snt destui ca s-i acopere datoria, dar
snt ntr-un cont pe care nu pot s-l ating pn nu mplinesc
douzeci i unu de ani. Sau pn nu m...

202

JULIA QUINN

Emma tcu i nghii n sec.


- Pn nu te, ce?
- Mrit, spuse ea ncet
- Nu cred c te-a cerut Ashbourne, nu? spuse Ned gluminc|
doar pe jumtate.
- Nu, rosti ea cu tristee.
- Oricum n-ar conta. Pn vin banii din America.- Snt aici, n Londra. Mama s-a nscut n America, dar
bunicii mei au emigrat din Anglia. Bunicul nu a avut niciodat
ncredere n bncile coloniale, aa c a pstrat aici majoritatea
banilor. Cred c nici ai mei n-au gsit un motiv destul de bun
ca s-i ia, dei Statele au devenit independente.
- N-avem de ce s ne gndim la asta. Nici un bancher n-o
s-i dea banii mai devreme.
- Dac nu m mrit, spuse Emma abia auzit.'.
Inima i btea repede. Ned o privi ntrebtor.
- Ce spui tu, Emma?
- Ct de greu e s primeti un certificat special?
- Nu prea greu, dac-i cunoti pe cei pe care trebuie.
- A spune c Alex cunoate pe cine trebuie, coment
Emma umezindu-i buzele. Nu crezi?
- Dar mi-ai spus c Ashbourne nu te-a cerut de nevast d t
ai fost n provincie.
- Aa e, recunoscu Emma frngndu-i minile, dar asta nu
nseamn c nu pot s-l cer eu pe el de so.
Ned o privi nevenindu-i s cread ce auzea.
- Presupun c ai putea s iad asta, rosti rar. Nu am auzit
s se ntmple vreodat, dar nu cred c nu se poate.
- Zid c snt nebun? ntreb Emma sec.
- Nu, nu, sigur c nu, rspunse el repede. Ashbourne e
nebun dac refuz. Dar n-o s refuze, snt sigur. S-ar putea
totui s se mire puin.
-S au mai mult.

SPLENDID

203

- Al naibii de mult, spuse Ned dnd aprobator din cap.


Emma icni.
- Doamne, roesc numai la gndul acesta.
Ned btu cu degetele n perete i se gndi la planul lor.
- Eti sigur c ar funciona, Emma? Cum ai putea s-l ceri,
s-l faci s accepte, s v cstorii i s iei i banii n numai
dou sptmni?
Ea rmase fr cuvinte pentru cteva clipe.
- Presupun c nu se poate. Dar cred c de la banc o smi dea banii odat ce afl c snt logodit cu ducele de
Ashbourne. Alex e un brbat influent
- tiu.
- Snt sigur c un anun n Times" o s fie de-ajuns. E
aproape la fel de bine ca i cstoria propriu-zis. Un domn nu
i-ar clca niciodat cuvntul dat unei doamne dac logodna
apare n ziar. Iar bancherii nici n-ar visa c vreo femeie ar
prsi un duce.
- Dar dac nu vor s-i dea banii nainte? Bancherii au
reguli stricte.
- Atunci o s facem o nunt rapid. Nu cred c pe Alex 1ar deranja.
Lu n pumni mici falduri din ptura de pe pat i se uit la
degete n timp ce-i vorbea vrului ei:
- Sper s am curaj, rosti ncet
Ned se apropie imediat i o cuprinse pe dup umeri.
- Emma, spuse cald, strngnd-o mai aproape. Nu trebuie
s faci asta pentru mine. Pot s rezolv situaia cumva. O s cer
mprumut dac e nevoie. Sufr cteva luni, poate un an.
Cstoria e pe via. Nu pot s-i cer s renuni la fericire.
- Poate, opti Emma, c nu a renuna la fericire.
l privi pe vrul ei i n ochii violet i se citi emoia.
- nelegi? Poate c e singura mea ans la fericire.
- Dar, Emma, eti sigur c poi? Dac Alex nu te-a cerut,
ce te face s crezi c o s accepte?
- Nu tiu, oft ea. 0 s fie nevoie s-l conving, nu?

204

JULIA QUINN
* * *

Intre timp, la Westonbirt, Alex fcea o baie cald. Si


simea de parc ar fi clrit pn-n iad i napoi n ultimele zile
Fiecare muchi l durea. Furtuna care-i inundase pmnturiU
l scotea din srite peste msur, doborse ase copaci i
monopolizase atenia ntreaga zi de duminic. N-o vzuse pi
Emma dect la micul dejun i la cin, iar ea petrecuse acel timp
alegnd mici frme din farfurie i evitndu-i privirea.
Avea emoii, atta to t nelegea asta. Nu nelegea ns d
ce era la rndul su emoionat. Se ascundea mai bine dect ea,
dar era cu aproape zece ani mai n vrst i avea mult mai
mult experien cu sexul opus. Normal c se controla mai
bine. Cu toate c se comporta ca de obicei, nu putea s nege
fiorul de bucurie pe care-1 simea d n d intra ea n ncpere i
nici nu putea ignora dezamgirea din dimineaa n care ea
plecase nainte s se trezeasc el.
Gemu i se scufund mai mult n cad. Trebuia s-i dea
seama ce simea pentru Emma. Dup aceea trebuia s decid
ce avea de gnd.
Cstorie? Idga era din ce n ce mai pe gustul su.
ntotdeauna intenionase s amne nsurtoarea pn d n d sa r fi apropiat de patruzed de ani. Atund avea de gnd s fac
aa cum atepta toat lumea de la el i s ia de soie o tnr
fr personalitate, pe care s-o ignore imediat. Ei bine, nu
im ediat Avea nevoie de un motenitor mai nti, dar dup ce
rezolva asta, putea s uite de existena ei. Nu-i trebuia o
nevast care s-i stea-n cale.
Ideea era c o voia pe Emma n calea sa. Ba chiar fcea tot
posibilul ca s se ntlneasc. Ideea ca ea s-i fie soie schimba
tot ce gndise nainte. I se nclzea inima la gndul c ar fi putut
s se trezeasc alturi de ea dimineaa i c n-ar fi trebuit s
se strecoare doar pentru un moment furat mpreun. N-avea

SPLENDID

205

|i n s s atepte o soie pe care s-o ignore rnd ar fi putut s


lib una pe care s nu vrea s-o ignore.
i, desigur, mai era problema motenitorului. Procesul nu
i ie mai prea neplcut dac o implica pe ea. Pentru prima dat
! trezi n faa unui viitor n care s aib acei copii despre care
ti tot vorbea mama sa. Un bieel cu prul ca morcovul. Nu, o
feti cu prul ca morcovul, asta dorea O feti mic i rocat,
cu ochii violet, care s se repead n braele lui i s strige
Papa! dnd intra el n ncpere.
Dup aceea el s-o duc la culcare, s-o ia pe mama ei i s-o
duc i pe ea la culcare i s fac un bieel cu prul rou i
ochii violet Se decisese deja. Oare era nebun? Chiar era gata
s renune la zece ani de planuri pentru o fetican mic din
America? Icni i se ridic, iar apa i curse priae pe corpul
puternic. Lu prosopul pe care i-1 lsase valetul mpturit pe
un scaun de lng cad, se usc repede i scoase un halat din
dulap. Se mbrc i se aez n pat.
Era destul de sigur c Emma avea s-i accepte cererea n
cstorie. tia c-i lipsea tatl ei i c intenia era s se ntoarc
n America, dar simea c ar fi putut s fie flexibil. Existau
destule motive ca s viziteze Bostonul o dat pe an. De fapt
tot restul familiei ei era n Londra i ei o doreau acolo. Nu voia
o soie care s accepte s-i fie alturi din cauza familiei, dar navea de gnd s caute calul de dar. Avea timp s-o conving pe
Emma c-1 iubea.
Se ridic imediat n capul oaselor. Voia s-l iubeasc? Oare
nu cerea prea mult de la el? Atunci cnd te iubea cineva, cineva
bun i cumsecade, aveai responsabilitatea s nu-1 faci pe omul
acela s sufere. i el n-avea intenia s-o fac pe Emma s sufere,
dar tia c ar fi putut foarte bine s-o rneasc dac n-o iubea
la rndul su.
Dar poate c o iubea. Sau poate c ea nu-1 iubea pe el. Nu-i
spusese asta. Nu putea s iubeasc i el pe cineva dac acel

206

JULIA QUINN

cineva nu-1 iubea. Ar fi putut doar s-o iubeasc el pe ea


bineneles. Asta nsemna c avea s fie nevoit s-o convingi
s-l iubeasc la rndul ei. Sau nu?
Sri.din pat i ncepu s se plimbe prin odaie. Se hotrsc
c o iubea? Nu era sigur. i mai mult, oare decizi ca iubeti p
cineva sau pur i simplu iei ntr-o sear din baie i-i dai
seama c o iubeai de mult pe femeie aceea, c nici nu tii de
cnd i c nu faci dect s te opui inevitabilului, pentru c i-a
devenit obicei, ca s le superi pe mama i pe sora ta.
Doamne! O iubea pe Emma. i acum ce-avea de fcut?
Putea s-o cear de nevast, bine, iar ea probabil c ar fi
acceptat, dar nu i se prea destul. Nu voia s accepte doar
pentru c-1 plcea. Voia s spun da" din iubire. Din aa de
mult iubire n d t s nu suporte gndul c a r fi putut s&iriasc
fr el. Pentru c i ddea seama ncet c el aa simea pentru
ea.
Ar fi fost, oare, bine s testeze terenul nainte s o cear
de soie? S ncerce s-i dea seama ce simea ea pentru el?
Acum c se decisese s se nsoare, abia atepta s-o tie legat
de el pe via, dar dteva zile n plus n-ar fi contat att de m u lt
Pn la urm, dac devenea evident c ea nu l-ar fi iu b it poate
c nici n-ar mai fi cerut-o.
Vai, dar pe cine ncerca s pcleasc? Sigur c ar fi ceruto. Nici Napoleon n-ar fi putut s l opreasc.
Putea s mai atepte puin, totui, doar ca s fie sigur. Ea
nu pleca prea curnd i nici n-avea cine altcineva s-o cear ntre
timp. Alex era destul de sigur c se ocupase de asta.
Puini aveau curajul s-o invite la dans de dou ori n
aceeai sear, darmite s o cear de soie. Era a lui. i era
momentul s spun asta tuturor.
Vinerea i se pru o zi potrivit. Trebuia s mearg la un
eveniment miercuri. Nu mai tia unde, dar secretarul i
scrisese pe agend, n Londra, iar Emma sigur avea s fie acolo.

SPLENDID

207

Putea s-i vorbeasc atunci, s i testeze sentimentele. Joi,


mama lui organiza o cin mic. Sigur o s aib ocazia s fie
singuri. Eugenia le asigura mereu astfel de ocazii. Vineri
dimineaa avea s aleag un inel dintre bijuteriile familiei, apoi
va merge la conacul familiei Blydon, o va cere, i cu asta, gata.
Doar c n-avea s fie gata. Alex zmbi mpcat. Abia atunci
avea s-nceap totul.

Capitolul cincisprezece
Doamne, ce fusese-n capul ei? Mari dimineaa Emma!
sttea pe treptele din faa casei din ora a lui Alex, o con*
strucie elegant aflat la numai cinci strzi distan de
reedina Blydon in Grosvenor Square. Nu era prea mare,
pentru c proprietarului nu-i plcea s aib invitai, iar Emma
presupuse c avea de gnd s se mute m conacul familiei dup
nsurtoare. Ceea ce ea spera s se ntmple cutnd.
Ridic mna i apuc minerul mare din alam, apoi se!
rsuci brusc.
- N-ai vrea s pleci odat? uier.
Ned atepta la diva metri deprtare de treptele din fa.
Ridic din umeri Ia auzul cuvintelor ei.
- Trebuie s te conduc acas cineva.
- Merge Alex cu mine.
- i dac spune nu?
Ned Blydon, ce urt din partea ta s spui una ca asta!
izbucni Emma, iar stomacul i se strnse. N-o s m refuze,
bombni. Nu cred.
- Cum ai spus?
- Pleac!
Ned se ndeprt cu spatele.
- M duc, m duc.
Emma l privi cum disprea dup col nainte s se
ntoarc din nou spre mnerul din alam, mare deasupra
frunii ei. Inspir adnc i btu cu zgomot. Sunetul prea
puternic i pic nervii i aa ntini, iar tnra tresri speriat
i se mpiedic de marginea treptei de sus. ip scurt i ddu

SPLENDID

209

din brae, ncercnd s-i recapete echilibrul. Prinse cu o


micare disperat balustrada i se opri ntr-o poziie ciudat.
Aa arta d n d majordomul deschise ua i privi nedum erit
- Bun ziua, ciripi Emma zmbind pierdut i ndreptnduse ct de repede putu. Primete altea sa oaspei?
Majordomul nu rspunse imediat ci prefer s-o msoare
din cap pn n picioare, judecnd-o aspru. Era din nalta
societate, clar, dar nimeni nu mai auzise de vreo domnioar
binecrescut care s bat nensoit la ua unui domn
nensurat Tocmai se gndea dac s-i dea sau nu voie s intre
cnd Emma l privi brusc cu ochii ei mari i violet iar asta-1
convinse. nchise ochii doar o clip i, mpotriva mai bunei sale
judeci, spuse:
- Intrai, v rog.
0 conduse ntr-un salon mic de lng foaier.
- Merg s vd dac altea sa v primete.
Majordomul urc i-l gsi pe Alexn biroul de la etaj.
- Ce-i, Smithers? ntreb absent ducele, abia ridicnd
privirea de la documentele pe care le studia.
- 0 domnioar nensoit a venit n vizit, alte.
Alex ls hrtiile pe birou, i arunc o privire aspr
servitorului, apoi rspunse:
- Nu tiu nici o domnioar care ar veni n vizit la mine
acas nensoit.
Ridic din nou documentele i le rsfoi cu micri repezi.
- Cum dorii, alte.
Smithers ncepu s se retrag, dar se opri nainte s
nchid ua.
- Sntei sigur, alte?
Alex ls din nou hrtiile i se uit iritat la majordom.
- Dac snt sigur de ce, Smithers?
- Sntei sigur c nu o cunoatei pe aceast domnioar
anume? Prea foarte... sincer, alte.

210

JULIA QUINN___________________________________

Alex hotr s-i fac omului pe plac.


- Cum arat?
- E micu i are prul de o culoare destul de aprins.
- Poftim? izbucni ducele ridirndu-se att de repede nct
se lovi cu genunchiul de birou.
Ridurile din jurul ochilor majordomului se adncir puin.
- i are ochii cei mai mari i mai violet pe care i-am vzut
de cnd a murit doamna Smithers, acum apte ani.
- Doamne, omule, de ce n-ai zis aa?
Alex se repezi afar din ncpere i n jos pe scri. Smithers
l urm cu un pas mai potolit.
- N-am tiut c v interesa culoarea ochilor bietei mele
soii, spuse ncet, zmbind mai larg dect oricnd n ultimii
apte ani.
- Emma! exclam Alex dnd buzna n salon. Ce Dumnezeu
caui aid? S-a ntmplat ceva? Familia ta tie c eti aid?
Ea i umezi buzele, emoionat, nainte s rspund.
- Nu tiu, nu. Doar Ned. El m-a adus.
- Vrul tu i-a dat voie s vii aid nensoit? E nebun?
- Nu, dei crede c eu snt, recunoscu Emma cu puin
tristee n glas.
Alex nu prea prea fericit s-o vad. Se ridic n grab$.
- Pot s plec dac nu-i un moment potrivit.
- Nu! exclam ducele tare i travers ncperea, ca s
nchid ua. Te rog, rmi. Snt doar surprins c eti aid.
- tiu c nu se cade, ncepu Emma, fr nici o idee cum s
aduc vorba de cstorie, dar am vrut s-i vorbesc n
particular i tii rit de greu e s ai parte de aa ceva la Londra.
Alex ridic o sprincean. tia.
- Ned mi-a spus c te-ai ntors ieri dup-amiaz. Mi-a zis
c te-a vzut asear la White's.
Alex se ntreb dac Ned i spusese i c mare parte din
timp l btuse la cap pe vrul ei s-i vorbeasc despre ea.

SPLENDID

211

Emma se ridic deodat, prea agitat ca s stea. ncepu s se


plimbe prin camer mucndu-i buzele, emoionat.
- Faci des asta, observ el cu un zmbet blind.
Ea se rsuci spre el.
- Ce anume?
- i prinzi buza de jos cu dinii. Mi se pare adorabil.
-Mulumesc.
Alex se apropie i-o prinse de umeri.
- Emma, spuse pe un ton sczut; privind-o a te n t Te rog,
spune-mfrce s-a ntm plat E clar c eti suprat.
Ea i inu rsuflarea i se uit n ochii lu t verzi. Aa, cu
capul aplecat ntr-un fel att de vulnerabil, i se prea c Alex
vedea pn-n adncul inimii ei. nghii n sec, luptndu-se cu
nevoia s se ascund n braele lui. i simea cldura trupului
i dorea cu disperare s devin parte din ea.
Alex vzu cum n ochii ei se trezea dorina i avu nevoie
de to t autocontrolul ca s nu se aplece i s n-o srute. Nu tia
cum s-o ajute, dar era sigur c nu de nc o partid intim avea
nevoie.
Emma nu tia ct rmsese nemicat nainte s-i
aminteasc s respire, dar expir ntr-un final i spuse:
- Trebuie s-i vorbesc despre ceva i nu pot s gndesc
limpede cnd eti aa aproape.
Cuvintele ei erau de bun augur.
- Sigur, spuse amabil, elibernd-o i conducnd-o spre
canapeaua pe care sttuse cu cteva momente mai devreme.
Se scrpin gnditor la brbie i ncepu s evalueze
situaia. Avea de gnd s-o cear vineri de nevast, dar nici acela
nu era un moment nepotrivit Probabil c simea ceva pentru
el, altfel n-ar fi ndrznit s vin acolo nensoit. i pn la
urm ar fi avut ocazia s-o srute mai mult dup ce spunea da
(aa cum se ruga el s spun), dac erau la el acas i nu la verii
ei, unde avusese de gnd s-o cear. Avea s atepte pn-i

212

JULIA QUINN_________________________________

spunea ea ce-o supra att, apoi avea s-o cear. Un momeri


numai bun.
Emma se aez pe marginea canapelei.
- Alex? spuse aplecndu-se nainte. Vreau s te ntreb cev
i mi-e fric s nu spui nu.
El se aez ntr-un fotoliu de lng canapea. Se aplec 1^
rndul su nainte, ca s fie nu prea departe, i rspunse:
- N-o s tii dac nu ntrebi.
- Mi-e i mai team c o s spui da, rosti ea ncet
Ducele era curios, dar rmase t cu t Emma inspir adnci
nghii n sec i i ndrept spatele. tiuse c n-avea s ftesimplu, dar nici nu visase c avea s fie att de speriat nainta
s rosteasc vorbele.
- Alex, spuse deodat, foarte tare.
nghii n sec din nou i se for s vorbeasc mai n cet
- Alex, repet. Am nevoie, adic vreau... Nu, nU.
Se uit la el cu privirea luminoas.
- Mi-e foarte greu.
- Vd, spuse el pe un ton menit s o aline.
Se gndi c era posibil ca ea s rup batista pe care-o avea
n mn.
- Alex, vreau s-i cer mna.
Cuvintele ieir foarte repede, i Emma expir deodat,
iar s-i dea seama c-i inuse respiraia. Ducele clipi, dar n
afar de asta nu iacu nici o micare. Emma l privi speriat.
-Alex?
- M-ai cerut cumva n cstorie?
Ea ncepu s mptureasc marginile rochiei verzi, iar
suficient curaj ca s-l priveasc n ochi.
-D a.
- Aa mi s-a prut i mie.
Alex se sprijini deodat de sptarul fotoliului, buim cit
Abia reuise s se conving s-o cear d e soie, i ea i-o luase

SPLENDID

213

tlUl nte. O voce mic din mintea lui i spunea c e bine, c dac
tl ceruse de brbat nsemna c i-ar fi acceptat cererea, dac ar
Aapucat s-o fac. Dar o voce mai puternic i spunea c nu era
Corect, c ea i luase ceva ce el voia foarte m ult Abia atepta
|>o cear de soie. Repetase ncontinuu, zile n ir. Nu putea s
doarm noaptea pentru c se tot gndea la diferite variante.
Ba chiar i trecuse prin cap s se aeze n genunchi n faa ei.
tn loc de asta, se trezise ghemuit ntr-un fotoliu cam prea mic
pentru el, cu Emma aezat pe marginea unei canapele, att de
pe margine n d t lui i era team ca nu cumva s cad.
- Emma, eti sigur de ce Iad? ntreb pn la urm.
Umerii ei czur Nu era un rspuns tocmai afirmativ.
- Vreau s spun, continu el, c de obicei brbatul o cere
de soie pe femeie.
- Nu puteam s atept pn te decideai tu, spuse Emma
stnjenit. Dac te deddei.
- N-ai fi avut de ateptat prea mult, spuse Alex ca pentru
sine.
Emma nu-1 auzi, pentru c pru la fel de speriat ca
nainte.
- Problema e c am nevoie s ne cstorim repede.
Lui Alex i se pru un comentariu tare nedar, pentru c nu
fcuser nimic care s necesite o cstorie grabnic.
- E tare neobinuit, spuse el cltmnd din cap.
- mi dau seama, improviz e, dar mi-ai spus adesea c
snt o femeie neobinuit
- N-am mai auzit de vreo domnioar care s fac o cerere
n cstorie, spuse Alex msurndu-i cu grij cuvintele. Nu
cred c e ilegal, dar nu e face.
Emma ddu ochii peste cap. ncepea s neleag despre
ce era vorba. i rnise orgoliul imens. n mod obinuit s-ar fi
distrat, dar ntreaga ei fericire era n joc. El sttea pe loc i i
plngea de mil pentru c ea i furase un drept inerent

214

JULIA QUINN

masculin i nici nu se ntreba de Ct curaj avusese ea nevoie^


s vin la el acas nensoit i s-l cear d e b rb at Nu fusel
educat s fac aa ceva. Cum s ceri pe cineva de so nu ei
o materie obligatorie, ntre latin i lecii de pian. Oricum,^
hotrc unul dintre ei trebuia s fie matur, aa c de ce nu
- Zu, Alex, spuse zmbind adorabil. Ar trebui s te sini
flatat. Rareori e vreo femeie att de ndrgostit de un brbi
nct s ncalce regulile i s-l cear de brbat
Alex clipi.
- Voiam s te cer vineri, spuse pe un ton puin suprat Afl
repetat i ce voiam s zic.
- Da? exclam Emma fericit. Chiar aa? Vai, Alex, ci
fericit snt!
Nemaiputnd s se abin, sri de pe canapea i ngenunche n faa lui, lundu-i minile n minile ei, f o privi cu o
expresie n continuare puin copilroas.
- M bucuram s fac asta. N-am mai cerut pe nimeni
nainte, s tii. i acum nici nu mai po s cer pe nimeni.
Emma strlucea de fericire. l strnse de mn.
- Ba poi. Promit s accept
Alex oft, apoi se uit la ea cu atenie.
- Nu m port prea elegant, aa ?
- Nu, recunoscu ea, dar chiar nu-mi pas. Snt att de
fericit c vrei s te nsori cu mine!
- N-am acceptat, s tii.
Emma se uit urt la el.
- Dar presupun c o s accept; dac snt ncurajat aa cum
trebuie.
- i ce anume presupune asta, alte?
Alex o privi cu fals inocen.
- Nu tiu. Un srut ar merge bine pentru nceput
Emma se aplec i i sprijini palmele pe braele fotoliului.

SPLENDID

215

- O s fie nevoie s cooperezi, i spuse, simindu-se


nemaipomenit de ndrznea acum, c el i acceptase cererea.
Alex se aplec i i acoperi minile cu minile lui.
- Bineneles.
Se opri deodat, cu buzele foarte aproape de buzele ei.
- Ah, Alex, oft Emma srutndu-1 ea.
i mic blind gura, minunndu-se la gndul c era primul
srut pe care-1 iniiase vreodat. Era mai dulce din cauza asta.
- M bucur c m-am gndit s nchid ua, spuse Alex
zmbind cnd o srut pe g t Dei...
Tcu i se ntoarse spre u, apoi strig:
- Smithers! Ia urechea de la u! Ai auzit to t ce aveai
nevoie! Acum pleac!
- Imediat, domnule, se auzi rspunsul nfundat
Emma nu putu s nu rd cnd auzi pai ndeprtndu-se
i disprnd n sus pe scri.
- ncearc s m conving s m nsori de ani buni, explic
Alex. Unde rmsesem?
Ea i zmbi seductor.
- Cred c urma s mergem pe canapea.
Alex gemu. Spera ca Emma s nu-i doreasc o logodn
prelungit. Se ridic, o trase n picioare i o lu n brae, ca apoi
s-o lase jos pe canapea.
- Vai, draga mea, i murmur aezndu-se alturi, mi-a fost
attd e d o rd e tin e!
- Abia m-ai Vzut acum trei zile.
- Asta nu nseamn c nu mi-ai lipsit
- i mie mi-a fost dor de tine, spuse ea timid. Asta cnd nu
mi-era team s vin ncoace.
- M bucur mult c ai venit
Alex o srut din nou, de aceast dat mai adnc, atingndu-i dinii cu limba. Ea oft delicat, iar el profit ca s p
trund mai departe i s se nfrupte din aroma i dulceaa ei.

216

JULIA QUINN

- Csnicia dureaz o via! Ce bine! spuse Emma ncet, cu


buzele lipite de buzele lui. Nu cred c o s m satur vreodat
de srutrile tale.
Se retrase puin i i puse palma pe obraz.
- M faci s m simt foarte frumoas.
- Eti foarte frumoas.
- Mulumesc pentru asta, dar s tii c prul rou nu-i Ia
mod. Plus c nimeni nu poate s fie pe ct de minunat m
simt eu acum.
Alex o privi cu tandree. Pielea ei delicat i alb era
mbujorat de dorin i ochii i erau mari i strlucitori,
mrginii de cele mai lungi gene pe care le vzuse el vreodat.
Iar buzele ei, Doamne, nu fuseser niciodat att de trandafirii,
nici att de pline.
- Cred c te simi nemaipomenit, fiindc eu unul n-am
vzut n viaa mea o femeie att de frumoas cum eti tu n
clipa asta.
Emma simi cum trupul i era cuprins de cldur.
- Vai, Alex, srut-m din nou!
- Cu bucurie, iubirea mea.
ti cuprinse obrajii n palme i 6 trase mai aproape. Emma
nu se-mpotrivi deloc, iar el o srut apsat, mngindu-i gura
moale cu limba. Ea-1 urm, fcnd la fel, curioas.
Ducelui i se prea c mngierea ei ezitant avea s-l
omoare, att de mult i dorea s fie cu ea. O trase i mai
aproape, cu pasiune, innd-o strns i mngind-o ncontinuu.
Emma gemu de plcere, uluit de fiorii care-o traversau
nencetat. Cnd nu credea c-o s mai poat, Alex i atinse snul
i strnse ncetior. Era ca un foc ce-i ardea rochia i-i lsa urme
pe piele, nsemnnd-o drept viitoarea sa soie. i pierdea ncet
controlul. i dorea doar s ajung mai aproape de el i s-l
ating peste tot.

SPLENDID

217

Alex se retrase cu puin nainte ca ea s-i piard tot


controlul, fr voia lui, desigur.
- Draga mea, spuse dnd dovad de un cavalerism pe care
nu tia c-1 are, o s m opresc acum, ct nc mai p o t nelegi?
Ea ddu aprobator din cap, tremurnd.
- Vreau ca noaptea nunii noastre s fie perfect. Atunci o
s-mi aparii n toate felurile posibile.
- i tu o s-mi aparii mie, rosti ea ncet
El o srut cu blndee.
- Da, aa e. 0 s fie cel mai frumos m om ent din viaa
noastr, i prom it Nu vreau s-l stric. Acum, dac nu te superi,
vreau s te cuprind puin n brae, nainte s m vd nevoit s
te trimit acas.
Emma ddu iar din cap. Nu gsea cuvinte s exprime ce
simea. Nu visase niciodat la atta bucurie ct simea ea
atunci. i aminti ca prin cea c el nu-i declarase iubire, dar
nici ea nu o fcuse i tot l iubea nespus. Ba mai m u lt i simea
iubirea, aproape c o atingea. Ajunsese s-l cunoasc n lunile
de dinainte i tia c n-ar fi putut-o mbria astfel dac nu ar
fi iubit-o mcar puin. Cndva avea s i-o i spun, era
convins. Poate chiar avea s-i fac destul curaj ct s-i spun
ea prima. Ct de greu putea s fie? l ceruse deja de brbat.
Nimic nu putea s fie mai dificil, i trecuse cu bine de acel pas.
Avea s amne, ns, discuia despre iubire. n momentul acela
era mulumit s fie n braele lui. Acolo era locul ei.
Dup cteva minute, Alex i ddu seama c era momentul
s-o duc acas. i spusese c Ned era nsoitorul ei - ducele nici
nu voia s se gndeasc la cum l convinsese Emma. tia c
vrul ei s-ar fi ntors dac ntrzia prea mult, i atunci toat
familia poate s-ar fi interesat de cele ntmplate. Ar fi fost iadul
pe pmnt. S-ar liniti odat ce-ar afla de nunt, dar Alex nu
voia s-nceap astfel viaa cu ea.
O atinse pe umr, cu prere de ru.

218

JULIA QUINN

- Trezete-te, iubito. M tem c trebuie s te conduc acas


- A vrea s nu fie nevoie.
- Crede-m c simt la fel, dar nu avem nevoie ca ntreaga
ta familie s Vin aici.
Emma csc i se ridic ncet din braele lui.
- Nu pot s sufr realitatea.
Alex lise ncet
- Ce zici de sptmna viitoare?
- n ce privin?
- Nunta, iubita mea.
- Sptmna viitoare? Eti nebun?
- Normal.

- Alex, n-am cum s pregtesc o nunt pn atunci.


Emma i aminti motivul pentru care-1 ceruse - s se
cstoreasc imediat. Dar Alex cedase deja.
- Atunci dou sptmni.
- Bine, rspunse ea ncet Mtua Caroline o s fac o criz,
fiindc va vrea cu siguran o nunt cu mare fa st
- Tu vrei o nunt cu fast?
Emma zmbi i se uit n ochii lui.
- Mie nu-mi pas rtui de puin.
Oft. Nu-1 voia dect pe el* dei visase ntotdeauna la o
rochie minunat i la cum ar fi fost s pluteasc spre altar, spre
viitor.
- De smbt ntr-o sptmn, spuse repede, spernd s
gseasc pe cineva dispus s-i croiasc rochia att de repede.
- Foarte bine. N-o s te las s uii.
- Aa s fad, spuse ea chicotind puin.
Alex nc era nedumerit n privina comentariului ei legat
de cstoria imediat. Oricare a r fi fost problema, era una
urgent, dac logodnica sa sfidase convenia i l ceruse de
b rb at
- Emma, spuse atingndu-i brbia uor. Am o ntrebare.

SPLENDID

219

-D a?
- Ce Dumnezeu te-a convins s-mi ceri s ne cstorim?
- Ce m-a convins? Ei bine, e o prostie, i a putea s l ucid
pe Ned, cu toate c s-a term inat cu bine.
Emma l privi i-i zmbi stnjenit.
- Aveam nevoie de bani i nu puteam s-mi folosesc..
Se opri imediat, ngrozit de schimbarea de pe chipul lui
Alex. Parc tot corpul i se crispase, gata de lupt, iar figura i
era masc de granit; dur i necrutoare. Emma fcu un pas
n spate, simindu-se aproape de parc ncrunttura lui a r fi
mpins-o napoi.
- Alex? ntreb cu ezitare. S-a ntmplat ceva?
Alex simi cum o furie fierbinte I consuma din interior.
Nici nu putea s vorbeasc. Mintea i era cuprins de o cea
care-i ntuneca gndurile. Aveam nevoie de bani. Aveam
nevoie de bani. Aveam nevoie de bani. Cuvintele Emmei i
rsunar cu cruzime n minte, iar zidurile din jurul inimii lui,
acelea pe care ea le sprsese nu demult, ncepur s se ridice
din nou. Cum de fusese att de prost? Credea c gsise o femeie
care s in la el, nu la confortul material i la prestigiul
numelui su. Crezuse chiar c o iubea. Ce idiot! Se dovedise, la
final, la fel ca toate celelalte. Nu-i venea s cread c
recunoscuse imediatlipsa de bani. Probabil c putea s spun
c aceea era o calitate. Cel puin nu fusese manipulatoare ca
altele.
0 privi cu rceala, cu ochii transformai n dou lumini de
ghea.
- Iei afar, spuse aspru, aproape scuipnd cuvintele spre
ea.
Emma simi cum sngele i se scurgea din obraji. Crezu c
avea s leine.
- Cum? ntreb cu vocea spart, de parc n-ar fi neles.
- M-ai auzit. Te vreau plecat.

220

JULIA QUINN

- Dar cum rmne cu...


Abia dac mai putea vorbeasc.
- N-ai dect s consideri orice nelegere dintre noi de
astzi anulat i nevalid.
Vorbise pe un ton plin de rceala. O apuc de bra i-o
trase nspre u. Emma simi lacrimi fierbini cum i se adunau
sub pleoape i se strdui s nu le lase s-i curg pe obraji cnd
ducele o mpinse afar.
- Alex, te rog, l implor odat ajuns n foaier. Ce s-a
ntmplat? Ce-i n neregul? Doar spune-mi. Te rog!
0 ntoarse cu faa spre el i o privi cu asprime.
- Cea lacom ce eti.
Emmei parc i s-ar fi dat o palm.
- Doamne, opti, pierznd controlul lacrimilor rare
ncepur s curg liber pe obrajii ei palizi.
- Ateapt afar, spuse dur, scond-o pe treptele dip fa.
O s chem o trsur s te duc acas.
Se ntoarse i intr. Dup aceea, deodat, se rsuci din nou
spre ea:
- i s nu te mai prind pe aici.
Emma rmase pe trepte i se ntreb dac nu cumva
murise. i terse cteva lacrimi de pe obraji i trase de cteva
ori aer n piept, ncercnd s-i regseasc echilibrul. Trebuia
s plece de acolo. N-avea nevoie s se ntoarc acas n trsura
lui. i trase alul pe cap, ca s acopere prul colorat, i se grbi
n jos pe trepte i nainte spre conac.

Capitolul aisprezece
Emma avu suficient timp pe drum s se gndeasc la
conversaia nefast cu Alex. Nu-i lu mult s neleag exact
ce se ntmplase. Belle i povestise despre intrarea lui n
societate, i tia ea nsi c ducele era dorit n continuare i
cutat pentru titlu i avere. tia c i el detesta femeile care-1
voiau din aceste motive.
nelese c, atunci cnd el o ntrebase ce-a determinat-o
s-l cear de brbat, ea rspunsese cum nu trebuia. Primul
cuvnt pe care-1 spusese? Bani. Se gndi furioas c el
ntrebase ce-a determinat-o s-l cear, nu care erau motivele
pentru care voia s se mrite cu el. Dac ar fi ntrebat despre
asta, probabil c ea i-ar fi clcat pe mndrie i i-ar fi spus c l
iubea, rugndu-se ca el s i rspund la fel.
nelegea de ce reacionase cum reacionase, dar nu putea
s ierte nedreptatea. N-ar fi trebuit s trag concluzia pripit,
att de urt, despre ea. Ei i se pruse c relaia lor era mai
strns dect att.
l considerase un prieten, nu unul dintre admiratorii ei. Ar
fi putut s aib destul ncredere mcar ct s-o ntrebe ce voia
s spun, cum adic avea nevoie de bani? Dac i-ar fi psat de
ea, i-ar fi dat seama c povestea toat nu era despre lcomie.
I-ar fi dat ocazia s-i povesteasc despre situaia nefast n
care o amestecase Ned.
Trase adnc aer n piept i ncerc s nu lase lacrimile si curg iari pe obraji. Dac nici ca prieten n-avea ncredere
n ea, cum ar fi putut ca soie? Probabil c nu o iubea.

222

JULIA QUINN

Se grbi s ajung la cotitura strzii pe care locuia. Nu sendoia c Alex avea s neleag ce se ntmplase, pn la urm.
Era ncpnat, aproape la fel d t ea, dar avea s neleag djj
Emma nu*era o femeie lacom i dornic de titlu, gndindu-se
la lunile care trecuser ntre ei. Ar fi putut pn i s se scuze,
dar nu credea c-ar fi putut s-I ierte pentru lipsa de ncredere;
Ar fi fost feridi mpreun. Ar fi avut o csnide minunat. Ei
bine, se gndi cu obid, ducele i ratase ansa la feririre. Din
pcate, o ruinase i pe-a ei.
De aceea, odat ajuns acas, Emma nu mai reui s-i in
lacrimile dect pn n dormitorul ei de la etaj, unde izbucnii#
ca potopul. ncuie ua dintr-o micare i se arunc pe pat,
udnd faa de pern n numai cteva minute.
Plngea cu suspine puternice, ntretiate, i tot trupul i se
scutura, de parc i-ar fi dat sufletul. Nu tia d t zgomot fcea
i nici nu observ cum Ned, apoi Belle i pn la urnjf Caroline
ncercar s intre. n dup-amiaza aceea i se smulfse o parte
din inim, i Emma i jelea pieirea. N-avea s mai aibnidodat
ncredere n judecata ei despre brbai. Cel mai ru era c l
iubea n continuare. Alex o trdase pe undeva, i ea I iubea.
Nu credea c ar fi putut s nvee s nu-1 mai iubeasc.
Durea att de tare! Tatl ei i spusese c timpul vindec
toate rnile, dar Emma se ntreb dac avea s triasc
ndeajuns ca s slbeasc durerea din sufletul ei. Alex o rnise.
0 rnise adnc.
Pe msur ce lacrimile i se uscar, alturi de jale, durere
i ruine apru nc o emoie. Furia. Pur i de neclintit. Cum
ndrznise s se poarte aa urt cu ea? Dac nid n ea nu avea
ncredere, n femeia cu care declara c vrea s i petreac
toat viaa, atunci era mai rece, mai ru i mai cinic dect l
bnuiau cu toii. Din partea ei, n-avea d e d t s i triasc viaa
singur cu inima lui mic i crud. Era furioas.

SPLENDID

223

Cnd descuie n sfrit ua dormitorului i Ned intr


primul, avea ochii plni, dar lacrimile se opriser. Era furioas.
- Ce Dumnezeu s-a ntmplat? izbucni vrul ei nchiznd
ua n urma sa. Ai pit ceva?
0 lu de umeri i-o privi n ochi.
- i-a fcut ceva?
Emma se uit n alt parte. Grija lui Ned pentru durerea
ei stinse furia care-o stpnea.
- Nu fizic, dac asta vrei s spui.
- A refuzat, aa e? presupuse Ned. Ce idiot Orice prost i
d seama c e ndrgostit de tine.
- El, cred, e cel mai mare dintre ei, atunci, ncerc Emma
s glumeasc. Pentru c sigur n-a tiut.
Travers camera i se uit trist pe fereastr un minut,
apoi se ntoarse spre vrul ei.
- mi pare tare ru, Ned. tiu ct nevoie ai de bani. Nu cred
c pot s te mai ajut acum.
Emma rse aspru.
- Doar dac nu vrei s te nsori tu cu mine, bineneles.
Ned o privi uluit.
- Cu toate c nu ne-am potrivi, continu ea zmbind fr
umor. Sincer, cred c a rde dac ai ncerca s m srui. Nu
cred c o mearg ntre noi. mi pare ru.
- Pentru Dumnezeu, Emma! explod Ned, Nu-mi pas de
bani. Nu snt un srntoc. 0 s fac rost de ei.
Se apropie cu pai mari i o mbri fratern.
- mi fac griji pentru fcne. Nemernicul te-a rnit, aa e?
Emma ddu din cap, simindu-se puin mai bine n braele
lui Ned. mbririle snt man cereasc pentru cei cu inima
frnt.
- De fapt, singurul lucru care m mpiedic s plng e c
snt aa de suprat pe el. i am plns att c mi se pare c mam deshidratat, adug stnjenit.

224

JULIA QUINN

- Vrei un pahar cu ap?


- Da, cred c da.
- Ateapt puin. Aduc o camerist.
Ned o conduse pe Emma la pat, unde ea se aez, apoi
travers camera i deschise ua. Belle czu nuntru.
- Pentru Dumnezeu, Belle! se rsti fratele ei. Trgeai cu
urechea?
Belle se ridic de pe jos cu atta demnitate ct reui, adic
nu foarte mult, dat fiind c aterizase pe burt.
- La ce te ateptai? ntreb exasperat. Voi doi v-ai
strecurat prin cas n ultimele dou zile, evident conspirnd s
ducei la bun sfrit vreun plan malefic, i nici unul n-a avut
decena s m includ i pe mine.
Pufni spre ei i i puse suprat minile n old.
- V-a trecut vreunuia prin cap c s-ar p u te a vreau s
tiu i eu ce se ntmpl? Nu snt proast, s tii! As h putut s
v ajut.
Pufni cu dispre.
- Sau cel puin m-a fi distrat ncercnd.
Emma o privi fr expresie, ascultndu-i tirada.
- N-a existat nici un plan malefic, rspunse pn Ia urm.
- i nici nu era treaba ta, Spuse Ned puin stnjenit
- Prostii, se rsti Belle. Dac a r fi fost numai treaba ta,
atunci n-ar fi fost i treaba mea. Dac ar fi fost numai treaba
Emmei, nici atunci n-ar fi fost i treaba mea. Dar pentru c e
treaba voastr, a amndurora, atunci e evident i treaba mea.
- Logica ta uluitoare, coment Ned sec.
- Am i uitat despre ce era vorba, adug Emma.
- i mai mult! spuse Belle pe un ton dramatic, agitndu-se
de un singur. i mai mult, am venit azi acas, din parc, ca s-o
gsesc pe singura mea verioar plngnd n spatele unei ui
ncuiate. Cnd am vrut s-o consolez, dragul de fratele meu ma oprit i mi-a spus s-o las n pace, fiindc nici nu tiu de ce
plnge. i s plec

SPLENDID

225

Emma se ntoarse spre Ned, cu sprncenele ridicate,


curioas.
- Chiar i-ai spus s plece? Ce oribil din partea ta!
- Se poate s-i fi spus aa, rosti Ned defensiv. Nu tiu daci aminteti, dar ai scos nite sunete de parc ai fi fost gata si dai duhul. Am fost foarte ngrijorat.
Emma se ridic, se ntoarse spre Belle i i lu minile ntrale sale.
- mi pare ru dac te-ai simit lsat pe dinafar, draga
mea. Nu asta am intenionat. Fratele tu avea o problem, eu
aveam o soluie, i am uitat s te includem.
- i mie-mi pare ru c am fcut atta caz, rspunse
stnjenit verioara ei. Spunei-mi, totui, ce s-a ntmplat
- Ce vrei s tii? ntreb Emma. Despre problem sau
despre soluie?
- Despre oricare. Despre amndou.
- Ei bine, pe scurt l-am cerut pe Alex de b rb a t
Belle se aez pe pat, aproape trgnd-o i pe Emma dup
ea.
- Poftim?!
- i nemernicul a refuzat, adug Ned furios.
- Cum? Nu se poate.
- Ba da, spuse Emma dnd posomorit din cap.
- De ce? ntreb verioara ei, parc nevenindu-i s cread.
- E destul de personal, spuse Emma simindu-se incomod.
i nu i-am spus nimic nici lui Ned.
- Dar de ce? Nu puteai s atepi s te cear el? Aa se face
de obicei, s tii. Sigur ar fi fcut-o mai devreme sau mai trziu.
-N u prea aveam mult timp la dispoziie.
- Ce vrei s spui? Nu eti fat btrn.
- Aici intervin eu, spuse i fratele ei. M tem c Emma se
sacrifica pe altarul cstoriei de dragul meu.
Belle se trase puin napoi i i arunc o privire sceptic
verioarei sale.

226

JULIA QUINN

- Ai face tu asta pentru Ned?


- Oricum, spuse acesta tare, ignornd ironia surorii saij
eu am cam dat de bucluc. Am o datorie la cri.
- Ctde mult? ntreb Belle direct
- Zece mii de lire.
- Ct?! uier ea.
- Exact aa am reacionat i eu, murmur Emma.
- Ai nnebunit?
- Ascult, am avut o dat conversaia asta cu Emma, oft
Ned. Destul s-i spun c Woodside a tria t
- Nu, nu vicontele Benton, gemu Belle. Omul la e un porcj!
- E mai ru dect crezi, adug Emma. S-a oferit s uite da
datorie n schimbul tu.
- n schimbul meu? Doar nu vrei s spui...
- Cred, de fapt, c te vrea de nevast. Probabil c s-a gndil
c numai dac te compromite poate s se nsoare cu tine.
Belle se cutremur.
- M simt deodat foarte murdar. Mi-ar plcea s fac o
baie.
- Eu am nite bani de la familia mamei, explic Emma, i
m-am gndit s-i dau lui Ned, ca s nu fie nevoit s le
povesteasc prinilor votri, dar nu am voie s m ating de ei
nainte s m m rit
- Vai de mine, spuse Belle cu rsuflarea tiat. Ce ne
facem?
- Nu cred c am de ales, rspunse Ned. 0 s apelez la un.
cmtar.
- Doar dac nu... spuse Emma gnditoare.
- Dac nu, ce? ntreb vrul ei pe un ton aspru. Ultima dat
cnd ai spus doar dac nu" te-ai hotrit s-l ceri pe Ashbourne
de brbat, i te-ai ales cu inima frnt.
Amintirea emoiilor ei zdrobite aproape c o fcu pe
Emma s plng, dar tnra clipi i i alung lacrimile.

SPLENDID

227

- Idiotule! uier Belle lovindu-1 n tibie.


- mi pare ru, Emma, i ceru el scuze imediat. N-ar fi
trebuit s spun asta. N-a ieit cum am intenionat
- Nu-i nimic, rspunse verioara lui pe un ton sczut
Se uit peste umr ca s nu fie nevoit s-i vad pe verii
ei ct timp i recpta calmul.
- Ct am vorbit cu voi lucrurile erau att de... ei bine, de
normale, nct am uitat s fiu trist. N-ai fcut dect s-mi
aminteti, atta to t
- mi pare ru, repet Ned.
- S nu-i par. Sigur o s-mi mai amintesc de o sut de
ori nainte s adorm disear. i o s-mi amintesc de o sut de
ori i s fiu furioas. Poate m ajutai s uit pentru m om ent
- Sigur, spuse Belle repede, revenind la conversaia de
dinainte. Ai spus doar dac nu. Cred c aveai un plan.
Emma se uit pe fereastr cteva momente, nainte s
rspund ntr-un final:
- Da, aa este. Uite ce cred eu c ar trebui s facem.
Belle i Ned se aplecar, ateni, spre ea.
- Cred c ar trebui s-i furm chitana.
- Cum? ntrebar verii ei la unison, nevenindu-le s cread
ce auzeau.
- Dac Woodside nu are chitana, nu poate s ia banii. i
nu poate s conving pe nimeni c Ned nu l-a pltit dac nu
are chitana ca s dovedeasc. E un plan m inunat
- Ar putea s funcioneze, spuse Ned gnditor. Cnd vrei
s facem asta?
- Ar fi bine s ncepem im ediat Nu avem prea mult la
dispoziie i nu tim de cte ori o s fie nevoie s ncercm s
o gsim.
- Cum Dumnezeu s ne asigurm c nu e acas d n d
mergem s-o furm? ntreb Belle. Nu cred c iese n fiecare
sear i nu tiu suficient despre obiceiurile lui ca s-mi dau
seama dac, atunci d n d pleac, merge n ora.

228

JULIA QUINN

Emma o privi n ochi pe verioara ei.


-Aici, spuse pe un ton hotrt, intervii tu.
Belle tresri vizibil.
>
- Nu-mi place ce-mi spui.
- Pentru Dumnezeu, Belle, nu-i cer s te vinzi. Nu trebuii
dect s-i trimii lui Woodside un bileel ademenitor> n ca^j
s-i scrii c vrei s te vezi cu el la...
Emma i muc buza i se uit n sus, gndindu-s<
evenimentele la care trebuia s participe.
- La balul lui lady Mottram de mine sear. tim deja c
foarte ndrgostit de tine. N-m nici o ndoial c o s sti
grbeasc s te vad. Nu trebuie d ed t s-l ii lng tine ctevij
ore, ct timp ne strecurm noi la el i furm chitana.
- i cum propui s facem asta? Probabil o s cread c Ned
s-a decis s-mi sacrifice fecioria pentru zece mii de lire.
- Cu att mai bine, spuse Emma dnd aprobator din cap.
cazul sta clar n-o s plece de-acolo naintea ta.
- Doar s nu-1 lai s te trag afar, n grdin, o sftui Nedi
- Sau pe vreun balcon, adug Emma. Balcoanele snt
adesea prost luminate i am auzit c se ntmpl destule pe
acolo.
- Ce s spun cnd o s m ntrebe lumea despre voi? spuse
Belle. O s ntrebe, s tii. Nu cred c am fost singur la vreun
bal din sezonul sta.
- N-o s fii singur, rspunse Emma. Snt convins c
prinii ti vor merge i ei la lady Mottram.
- Trebuie s spun c m-am linitit rosti Belle pe un ton
sarcastic. Nu crezi c o s se ntrebe de ce petrec atita timp cu
un brbat pe care-1 detest?
- Belle, eti o femeie inteligent, spuse Ned pe un ton sec.
Snt sigur c o s gseti o explicaie.
- Nimeni n-o s se ntrebe unde e Ned, adug i Emma. E
brbat i ei au voie s fac dup bunul plac. Ct despre mine,

SPLENDID

229

eu o s spun c mi-e cam ru. Pn atunci oricum o s se


discute mult despre rcirea relaiei cu Alex i toi se vor
atepta s am inima font.
- 0 s fie cea mai oribil, repugnant i dezgusttoare
sarcin pe care am avut-o vreodat, oft Belle de parc tocmai
ar fi but un pahar de lapte stricat.
- Dar eti de acord? ntreb verioara ei cu speran n
glas.
- Bineneles.
***
Alex petrecu mari seara n compania unei sticle de
whisky. La un moment dat, prin aburul alcoolului, ncepu s se
mire de talentul actoricesc al Emmei. Era foarte priceput dac
reuise s-l pcleasc timp de dou luni. Fusese att de sigur
c o cunotea, c o cunotea cu adevrat, la fel ca pe Dunford,
pe Sophie i pe mama lui! Devenise o parte att de important
din viaa sa nct adesea tia ce avea ea s spun nainte s o
spun. Cu toate astea, l surprindea constant Cine ar fi ghicit
c o minte att de matematic se ascundea sub prul acela
aprins la culoare? Sau c era cea mai rapid crtoare n
copaci din Insulele Britanice? (Nu vzuse asta cu ochii lui, dar
i Belle, i Ned se jurau c era adevrat.)
Cu siguran c o femeie care tia s se urce n copac, s
prind pete cu un vierme n undi (da, auzise i despre asta)
i care putea s fac att de uor mpriri cu numere mari nu
putea s fie o cea lacom, aa cum o numise el n acea dupamiaz.
Dar d n d o ntrebase de ce voia s se mrite cu el, ea
rspunsese imediat c pentru bani. Pe de alt parte, nici o
femeie care vneaz avere nu recunoate n faa brbatului n
chestiune c nu vrea de la el dect bani. Dar spusese c avea
nevoie de bani.

230

JULIA QUINN

ns cum rmnea c faptul c Emma avea destui bani ea


nsi? Alex auzise de compania tatlui ei i tia c era
profitabil. n realitate tnra nu avea nevoie de averea lui.
Dac n-arM ost att de furios pe ea dup-amiz, poate c i-ar
fi amintit acel lucru simplu.
Ceva nu se lega, dar Alex era prea beat ca s-i dea seama
ce anume. Adormi n birou.
Miercuri dimineaa se trezi mahmur. Se tr cu greu n sus
pe scri i se prbui pe pat, unde, ntre durerea din tfmple i
greaa de la stomac, ncepu s se ntrebe dac nu cumva
avusese loc o nenelegere. Avea mai mare sens ca aciunile ei
din timpul celor dou luni s fie mai relevante dect un
comentariu fcut pe m om ent
Dac era adevrat, atunci ducele se fcuse de ceajgainare
ruine. Pe de alt parte, ns, comentariul Emmei legat d i bani
i confirma opinia despre femei, aceea pe care o avuse jp p
de aproape zece ani. Cu siguran c o decad ntreag copta
mai mult dect cele dou luni de cnd o cunotea pe ea.
Alex scoase un geamt agonizant l durea prea tare capul
ca s-i dea seama de realitate i adevrul era c se temea s
nu se dispreuiasc odat ajuns la o concluzie cu privire la
dup-amiaza de dinainte.
Se blestem, spunndu-i c era un la, i adormi din nou.
Era mai uor dect s se gndeasc la ea.
Se trezi n sfrit la cteva ore dup prnz, dar nu datorit
ndemnurilor precaute ale valetului su i nici din cauza
razelor strlucitoare care intrau pe fereastr. l trezi brutal
Dunfbrd, care i fcuse cu miestrie drum pe lng Smithers
i care-1 ignorase pur i simplu pe valetul ducelui. Omul se
retrsese rnit n buctrie, ca s-i oblojeasc orgoliul i s
bea o can de cafea tare.
- Trezete-te, Ashbourne! strig Dunford zglindu-1 pe
Alex de umeri. Pentru Dumnezeu, omule, nu cred c avem prea
mult timp.

SPLENDID

231

Alex deschise ochii fr voie. Se simea de parc ar fi avut


pleoapele sigilate cu cear.
- Ce caui n dormitorul meu?
Dunford fcu un pas napoi cnd simi aroma de alcool
sttut din respiraia ducelui.
- Doamne, Ashbourne, pui! Ce-ai fcut asear? Ai but
toat pivnia de vinuri?
- Nu-mi amintesc s te fi invitat n dormitorul meu, spuse
acesta pe un ton iritat
Dunford strmb din nas.
- Mirosul care vine din direcia ta e uluitor.
- De fapt, nu cred c te-am invitat aici vreodat.
- Nu te flata singur. Exist multe alte dormitoare n care
a prefera s fiu. Oricum, avem probleme. E nevoie de msuri
disperate.
Alex i arunc prietenului su o privire suprat i se
ridic din pat cu greu, apoi se apropie de lavoar, unde un vas
cu ap rmsese de seara trecut. Se stropi pe fa i clipi de
cteva ori. Apa rece i repom i circulaia sngelui.
- Dunford, ce tot spui?
- Se ntmpl ceva la reedina Blydon. Ceva foarte ciudat
Cred c e nevoie s intervenim.
Alex nchise o clip ochii.
- Mi-e team c o s mergi singur. Nu cred c eu mai snt
binevenit n casa familiei Blydon.
Dunford ridic din sprncene, ncurcat.
- M-am certat cu Emma, spuse Alex simplu.
-neleg.
Alex nu prea credea a sta
- S-ar putea s fi fost numai o nenelegere, bombni. Caz
n care se poate s fiu cel mai mare idiot care a trit vreodat
pe lume.

232

JULIA QUINN

Ounford refuz s comenteze. Alex i privi atent prie


tenul. Se cunoteau de ani buni i preuia judecata acestuia.
- Ce prere ai tu despre Emma? Ai petrecut destul de mult
timp cu ea de cnd a venit. Ce crezi despre ea cu adevrat?
- Cred c eti un idiot dac n-o iei de soie- Crezi c s-ar mrita cu mine pentru bani?
- Pentru Dumnezeu, Ashbourne, are i ea averea ei. N-are
de ce s se mrite pentru bani.
Alex simi cum nodul pe care-1 avusese n stomac ncepea
s se destrame, pe msur ce i disprea cinismul pe care-1
dusese cu sine ani buni.
- Dar crezi c e lacom? ntreb aproape cu disperare.
Unele femei nu au niciodat ndeajuns ca s se simt
satisfcute.
Dunford l privi n ochi, cu cldur.
- Crezi c e lacom, Ashbourne? Sau i-e team ju riti?
Alex se aez ntr-un fotoliu. Chipul i era un po rtret al
disperrii abjecte.
- Nu mai tiu nimic, spuse obosit, sprijinindu-i fruntea n
palm.
Dunford se apropie, de fereastr i privi spre strzile
aglomerate ale Londrei. Oft ncet, contient de confuzia
amicului su, dar nelegtad c trebuia s-i pstreze neatinse
ultimele frme de mndrie. Se uit fix la un stejar nalt de
vizavi i spuse;
- Te cunosc de cel puin zece ani, Ashbourne, i n tot acest
timp am i-am dat foarte rar sfaturi. Dar o s fac asta acum.
Tcu o clip, ncercnd s-i adune cuvintele.
- Zece ani ai fost resem nat la gndul c soarta o s-i
arunce n cale o cstorie dac nu nefericit, atunci mcar
nesatisfctoare. Dup care ai cunoscut-o pe Emma, i deodat
perspectiva unei viei fericite a aprut n mintea ta. Ai ajuns s
ai att de puin ncredere n femei nct nu poi dect s caui

SPLENDID

233

motive pentru care ea n-o s-i fie o soie bun. Se ntmpl


asta pentru c tii c, dac te nsori cu ea i n-o s fii fericit, o
s doar mult mai tare dect dac te-ai fi nsurat din
convenien.
Alex nchise ochii, neobinuit ca emoiile s-i fie puse
astfel sub lup.
- Dar uii ceva, continu Dunford pe un ton sczut Dac
riti cu Emma i ajungi s fii fericit; atunci o s fii mai fericit
dect ai visat vreodat. i am senzaia c ea merit s riti.
Alex nghii n sec i se ridic din fotoliu. Se apropie de
Dunford, la fereastr, i rosti pe un ton grav:
- Nu-i uor s asculi cum i-e disecat sufletul. Dar i
mulumesc.
Dunford zmbi puin.
- Nu cred c vrea s m mai vad, totui, continu Alex pe
un ton posomorit Am stricat totul. S-ar putea s nu reuesc s
repar lucrurile.
Dunford aplec puin capul ntr-o parte.
- Prostii. Nimic nu e ireparabil. Plus c s-ar putea s nu
aib de ales.
Alex ridic o sprincean.
- Cred c ea i Belle au dat de vreun bucluc, explic
Dunford. De ast am venit
- Ce s-a ntmplat? ntreb Alex repede, cuprins de panic.
- Nu snt sigur. Am trecut pe la conacul Blydon n
dimineaa asta, ca s-o vd pe Belle, i n timp ce o ateptam am
auzit-o instruind un servitor s-i duc o scrisoare vicontelui
Benton cu mare repeziciune.
- Woodside! exclam Alex. De ce ar vrea s-l contacteze
pe nemernicul la?
- N-am nici cea mai vag idee. De fapt, snt destul de sigur
c-1 detest. S-a inut dup ea cu priviri languroase mai bine
de un an. M-a implorat nu o dat s-o scap de el. De ce crezi c
dansm aa des mpreun?

234

JULIA QUINN

Alex i prinse vrful degetului mare ntre dini i ncerc


s neleag comportamentul lui Belle.
- Ceva nu e cum trebuie, spuse apsat
- tiu. i nu e to t Cnd Belle se pregtea s intre n salonul
n care ateptam, Emma a cobort n grab. Nu cred c m-a
vzut de la nceput pentru c a prins-o pe verioara ei de bra
i i-a optit ai trimis-o? Te-ai asigurat c Malloiy i spune c-i
urgent? N-o s mearg dac nu vine s v ntlnii la balul lui
lady Mbttram".
- i dup aceea?
- Dup aceea m-a vzut s-a nroit i n-a mai tiut ce s
zic. Nu cred c am mai vzut vreodat pe^cineva att de
stnjenit. Imediat dup a fugit napoi n sus pescri.
- Ai ntrebat-o pe Belle despre ce a fost vorba?
- Am ncercat, dar ea mi-a spus o poveste ridicol despre
o fest pe care vor ele dou s i-o joace lui Ned. mi imaginez
c spera s n-o fi auzit cnd i-a dat servitorului scrisoarea
pentru Woodside.
- Trebuie s facem ceva, spuse Alex pe un ton h o trt
Woodside n-are scrupule. Orice ar vrea ele s fac o ias
ru.
- Nu putem s le oprim dac nu tim despre ce e vorba.
Alex i puse minile n olduri.
- Atunci le ntrebm n seara asta.
- Da, spuse Dunford dnd aprobator din cap.
- La balul lui lady Mottram.

Capitolul aptesprezece
- Cum art?
Emma sri n faa lui Ned, subire i mbrcat n negru
de sus pn jos. Purta o pereche de pantaloni negri care-i
aparinuser lui n adolescen. Ned se uit la ea ir s spun
nimic.
- Semn cu un biat? insist Emma. mi prind prul,
bineneles.
Ned nghii n sec.
- Emma, treaba e c... nu. Nu ari deloc ca un biat
- Nu? oft ea. Fir-ar s fie! i aa m bucuram c am gsit
o pereche de pantaloni care mi se potrivesc. Snt puin cam
mari n talie, ce-i d re p t
Trase de pantaloni ca s-i arate.
- Orice ar fi fost mai mic mi-ar fi venit prea strns pe
olduri. Pantalonii nu snt deloc croii pentru formele unei
femei.
- S-ar putea s existe un motiv bun pentru asta, murmur
Ned la vederea felului obscen n care pantalonii i strngeau
trupul feminin. Bine c sntem veri, remarc el. N-a vrea s
te vad nimeni altcineva mbrcat aa.
- Nu fii aa corect. Sincer, pantalonii mi se par foarte
comozi. M i mir c femeile nu s-au revoltat nc. Dac vrei
s afli de ce leinm att de des, ncearc s te strngi cu un
corset
- i, Emma, trebuie s... Adic...
Ned tcu i pe chip i se aternu o expresie chinuit.
- Trebuie s ce?

236

JULIA QUINN

- Ei bine, s-i ascunzi...


Fcu un gest cu mna n direcia snilor ei. De obicei, el i
cu ea vorbeau deschis, dar Ned descoperi c nu putea s
rosteasc denumirea prilor ei intime.
- neleg, spuse ea ncet. Poate c ai dreptate. Dac atepi
puin...
Iei din camer i se ntoarse cinci minute mai trziu.
Pieptul i arta cam la feL
- mi pare ru, spuse ncurcat. Mi-era prea incomod. O s
port o hain larg.
Ned se gndi c era mai bine s renune la subiect i i
ntinse una dintre jachetele sale mai vechi.
- Trebuie s plecm, i spuse. ncearc-o pe asta. Nu cred
c ajunge pn n pmnt.
Nu ajungea, dar era periculos de aproape. Em m ^^i privi
costumaia.
- Parc a fi un copil srac la o nmormntare.
Cei doi conspiratori ieir pe coridor i se apropiar de
scara servitorilor.
- Ai grij la a treia treapt, opti Emma. Sdrie. Trebuie
s te sprijini de perete.
Ned o privi amuzat.
- Te strecori des pe aici?
Emma roi amintindu-i de ziua n care cobora cu Belle pe
aceleai scri, mbrcate n cameriste. Ziua n care-1 cunoscuse
peAlex.
- Belle mi-a spus despre ea, rosti ncurcat.
Urmnd sfatul surorii lui, coborr fr zgomot, trecur n
vrfurile picioarelor prin buctria goal i ieir pe ua din
spate, n noaptea ntunecat, ca de catifea.
Petrecerea lui lady Mottram era deja n toi d n d Alex i
Dunford, amndoi mbrcai impecabil n costume austere de
sear, de culoare neagr, intrar pe uile slii de bal.

SPLENDID

237

- Le vezi? ntreb Alex scurt, folosindu-se de nlimea lui


ca s se uite pe deasupra capetelor invitailor.
- Nu, rspunse Dunford intimnd i el gtul.
- Emma nu e aici, spuse Alex.
- Cum adic? Trebuie s fie.
- Nu e. i vd prul de la kilometri distan.
- Stai puin! exclam Dunford. 0 vd pe Belle.
Alex se uit n direcia n care se uita prietenul lui pn
cnd vzu i el prul blond al Arabellei. Era nconjurat de
mulimea obinuit de admiratori.
- Woodside e chiar alturi de ea.
Dunford se ncrunt.
- Iar ea nu-1 descurajeaz defel. Hai cu mine.
i fcu hotrt loc prin mulime, cu Alex pe urmele sale.
- Belle! exclam Dunford jovial cnd ajunse alturi de ea.
Eti chiar mai frumoas d e d t de obicei.
Se aplec i i srut mna. Belle l privi bnuitoare.
- i vicontele Benton!
l lovi pe Woodside pe spate.
- A trecut prea mult de rnd nu ne-am vzut! Voiam s te
ntreb ceva despre haina pe care o pori. O adm ir de ceva
vreme. Unde ai fcut-o?
Odat ce Woodside era atent n alt parte, Alex se
concentr asupra lui Belle.
- Lady Arabella, spuse scurt, arundndU-le o privire
amenintoare celorlali tineri, trebuie s-i vorbesc n
intimitate.
- N-am nimic s-i spun, rspunse Belle rididnd brbia.
Alex se ntoarse ctre Dunford i Woodside.
- V-ar deranja dac a rpi-o un moment pe lady Arabella?
Promit s-o aduc repede napoi.
i fcu cu ochiul vicontelui.
- tiu d t ine la tine i n-a vrea s te vduvesc prea mult
de compania ei.

238

JULIA QUINN

i zimbi periculos lui Bell io apuc de ncheietur, apoi o


trase cu for afar, pe un balcon.
- Unde-i verioara ta?
- Nu plitge dup tine, acas, dac de asta te temi.
Belle nghii n sec, dndu-i imediat seama c-i spusese
prea multe ducelui. El observ imediat privirea vinovat.
- Unde e? E n pericol? Dumnezeu tie n ce belele se bag
dac n-are cine s-o pzeasc.
Alex nu avea nici un motiv raional ca s se team att, dat
tia cumva c Emma era n pericol. tia i c n-ar fi putut s nu
fac nimic i s lase s i se ntlmple ceva.
- Poate foarte bine s aib grij de ea nsi, fr ajutorul
tu. Nu tiam c nc te mai privete ce alege s fac verioara
mea.
- Nu glumi cu mine, milady, o avertiz Alex. Unde-i Emma?
- Ascult, alte, spuse Belle pe un ton plin de dispre.
Te-ai comportat sinistru. Nu tiu ce i-aipus, dar cred c a fost
foarte urt, pentru c nici nu vrea s vorbeasc despre asta.
Merge prin cas cu o figur mai suprat dect am vzut eu
vreodat i din cnd n cnd plnge fr nici un motiv. Sper c
eti mulumit! se rsti. Abia dac reuim s-i distragem atenia
destul ct s nu se gndeasc la porcul care o curta! Din fericire
avem...
Se opri brusc.
- Din fericire, ce? ntreb Alex pe un ton poruncitor. Ce
facei n seara asta ca s-i distragei atenia?
- Am spus porc"? ntreb Belle deodat, nclinnd capul
i ducndu-i degetul la brbie ntr-un gest de nedumerire
prefcut. Am vrut s spun parazit"! uier. Acum las-ne, pe
mine i pe Emma, n pace!
i trase mna din mna lui i intr napoi n sala de bal,
direct spre Woodside i Dunford.
- m i pare ru pentru comportamentul nepoliticos al lui
Ashbourne, spuse zmbind fermector i uindu-se n ochii de

SPLENDID

239

un albastru palid ai lui Woodside. Mi-a pus ntrebri despre


verioara mea. tii, probabil, c ncearc s o cucereasc.
Vicontele i arunc lui Belle o privire pariv.
- Aveam impresia c i ea ine la el.
- Nu mai ine. De fapt, de asta a rmas acas ast-sear.
nc mai e puin suprat din cauza afacerii steia. Dar nu
vreau s vorbesc despre Emma n seara asta. Vreau s aflu mai
multe despre tine, milord. Ned mi-a povestit att de multe!
n ochii lui Woodside strluci o privire avid. Se con
vinsese pe sine c Ned alesese s-o ofere pe sora sa n schimbul
a zece mii de lire.
- Snt convins c aa e, spuse.
Dunford i stpni un icnet cnd I vzu pe Alex venind
furios spre ei.
- Woodside, nu te-ar deranja dac a lua-o la vals pe lady
Arabella, aa e? tiu c Ashbourne tocmai i-a rpit-o o vreme,
dar i eu trebuie s-i vorbesc neaprat
- Nu vreau s dansez, Dunford, se rsti Belle.
- Ba eu cred c vrei, rspunse el pe un ton catifelat,
trgnd-o pe ringul de dans.
Woodside oft iritat i se uit cum prada i era din nou
luat de sub nas. Avea de gnd s plece s-i caute ceva de but
dnd Alex apru n dreapta sa.
- M scuzi, rosti ducele zmbind crispat Snt sigur c abia
ateptai s petreci seara cu lady Arabella. E minunat.
Woodside l privi bnuitor.
- Ce are s-i spun att de important?
Alex i ascunse dezgustul pentru interlocutor i zmbi
amabil.
- De fapt, Woodside, e vina mea. tii c am curtt-o pe
verioara ei?
Un zmbet conspirativ i travers chipul lui Woodside. Nu
crezuse niciodat c puternicul duce de Ashbourne avea s se

240

JULIA QUINN

-------------------------------------; :---------------------- :----------------------------------------

"' '""f

nsoare cu o nimeni fr titlu, venit din colonii, aa c nu sim^j


nevoia s vorbeasc respectuos despre Emma.
- Feticana din America, zici? E delicioas, dar n-a fi;
crezut clinul ca tine o s fie interesat de o colonist.
Alex se strdui s nu-i rup limba din gur.
- Ne-am contrazis puin, vezi tu, iar acum nu-mi mal
vorbete.
- Trimite-i flori, suger condescendent vicontele. Sau
bijuterii dac nu crezi c familia ei va considera gestul prea
ndrzne. Funcioneaz ntotdeauna.
i scutur nite scame imaginare de pe mnec.
- Femeile snt uor de manipulat
Alex se ntreb de ct efort n plus ar fi avut ca s-i scoat
i plmnii din piept dup ce-i rupea limba.
- L-am rugat pe Dunford s-mi pledeze cauza la urechea
lui Belle, pentru c, evident, eu n-am reuit pe balfpB. ncearc
s-o conving s-o determine pe Emma s-mi vorbeasc, s ne
mpcm.
Woodside ddu aprobator din cap.
- O atitudine neleapt. Dac merge, o s fie mai ieftin
dect o brar.
Alex zmbi cu dinii strini.
- Motiv pentru care noi doi ar trebui s ne rugm s aib
succes.
Nu avea. Dunford ncercase cam toate tacticile imaginabile
ca s-o conving pe Belle s-i spun unde era Emma, dar ea
rmase implacabil. Pn la urin tnrul hotr c antajul era
ultima soluie. i drese glasul de cteva ori, se uit n ochii
albatri ai lui Belle, zmbi iret i spuse:
- Draga mea, dac nu-mi spui n clipa asta unde e
verioara ta, jur c o s fac aa o scen nct o s-i ia ani buni
s-i refaci reputaia.
Belle l privi cu repro.

SPLENDID

241

- Sntem n mijlocul unei sli aglomerate de bal, Dunford.


Ce-ai putea s faci?
-O s te s ru t
- Ei, hai, spuse ea pe un ton dezinteresat
- Cu limba, rosti el rar, privind-o cu subneles.
Belle tresri, speriat de ndrzneala lui.
- N-ai face una ca asta. Nici mcar nu te simi atras de
mine, mi-ai spus-o deja. De mai multe ori,
-N u conteaz.
- Mi-ai distruge reputaia.
- In momentul sta, Belle, nu-mi pas.
Ea l privi n ochii cprui care aveau o expresie serioas.
tiu c-l judecase greit. Sub faada sa plcut era o voin de
fier cu care tocmai ctigase lupta dintre ei.
- N-am de ales, aa e?
- Absolut deloc.
Belle oft. i era ru i se ntreb dac nu cumva Dunford
i Ashbourne a r fi putut chiar s-i ajute pe Emma i pe Ned.
- N-am toat noaptea la dispoziie, Belle.
- Bine, ced ea. Emma i Ned se strecoar n casa lui
Woodside. Ned are o datorie la cri i ei doi vor s fure
chitana.
- Poftim? Dintre toate lucrurile prosteti pe care ar fi
putut s le fac!
- Snt foarte muli bani, spuse Belle sec
- Fratele tu ar trebui s nvee s-i plteasc datoriile,
ca un gentleman. Sau cel puin s nu parieze mai mult dert i
permite.
- Woodside a tri a t Aa e d re p t
Dunford cltin din cap.
- i presupun c tu trebuie s-l ii ocupat pe viconte pn
cnd rudele tale i caut prin lucruri.

242

JULIA QUINN

Belle ddu aprobator din cap i fcu o plecciune, pent!


c valsul luase sfrit Dunford o lu de bra i o conduse na
napoi alturi de Alex i de Woodside.
- Ai grij cum i faci datoria, draga mea, i m urm ur 1
ureche. Am sentimentul c tu i vicontele avei opinii diferii
asupra a ceea ce nseamn s ii pe cineva ocupat Woodsidd
poftim, spuse vesel, dndu-i acestuia mna lui Belle. ii
ncredinez pe lady Arabella. Numai despre tine mi-a vorbit,-;
Woodside ddu ncet din cap spre Belle i un zmbe
sinistru i travers chipul
- M tem c eu i Ashbourne trebuie s ne lum la re
vedere, continu Dunford. V urez o sear plcut n con
tinuare.
- Snt sigur c aa o s fie, spuse Woodside p e un toij
sczut. Speram s-i art lui lady Arabella grdjpile. Lady
Mottram are unele dintre cele mai frumoase din Londra.
Belle fcu o grimas de neplcere, pe care o masc n
grab, tuind.
- M tem c s-ar putea s fiu puin rcit. Nu cred c af
trebui s ies n aerul umed.
Dunford i salut fcnd un semn cu capul i l mpinse pe
Alex spre u.
- Mi-a spus tot, opti. i povestesc cnd ajungem l
trsur.
* * *

- Oprete aici.
areta nchiriat de Ned i de Emma pentru drumul pn
la casa din ora a lui Woodside se opri la o strad distan de
cldirea cu pricina. N-aveau nevoie de tropotul copitelor care
s-i trezeasc pe servitori i care s le anune sosirea. Ned l
plti pe vizitiu, iar Emma nu spuse nimic, fiindc nu voia ca
vocea-i feminin s-i dea de gol identitatea.

SPLENDID

243

Se strecurar cu pas uor de-a lungul strzii pn cnd


ajunser la reedina Woodside. Vicontele nchinase o locuin
modest, fapt pentru care Emma era din cale-afar de
recunosctoare. Un conac mare a r fi nsem nat o cutare mult
prea lung i probabil c ar fi adpostit o arm at de servitori
foarte vigileni, ns cminul relativ mic al lui Woodside nu
avea, probabil, prea mult personal.
- Cred c ar trebui s mergem pe lateral, opti Ned. Vedem
dac a lsat vreo fereastr deschis. E o noapte destul de cald.
Emma ddu repede din cap i i urm vrul pe aleea
ngust care mergea de-a lungul cldirii. Aveau noroc.
Woodside lsase pe jumtate deschis fereastra cea mai din
spate, probabil ca s intre aer ntr-o camer altfel nu tocmai
bine aerisit.
- E cam sus, spuse Ned fdnd o grimas.
- 0 s m ridici, spuse ea.
- i eu cum intru?
- Pi cred c nu intri, rspunse Emma zmbind nesigur.
Asta dac nu reueti s te ceii pe tencuial.
- Nu-mi place.
Nici Emmei nu-i plcea n mod deosebit s mearg
singur, dar tia c vrul ei nu i-ar fi dat niciodat voie s-i
duc planul pn la capt dac a r fi tiut ct de fric-i era.
- S-mi dai de veste dac vezi pe cineva venind.
- Ge spui de-o tuse?
Ea ddu scurt din cap, iar el mpreun minile ca verioara
sa s poat s se caere i o sprijini cu putere Cnd ea se ridic
la nivelul ferestrei.
- Cred c aici e biroul lui! opti ea bucuroas, deschiznd
mai mult fereastra. i ua e nchis, aa c probabil nu trebuie
s-mi fac griji c o s intre servitorii.
- 0 s te mping nuntru, zise Ned. ncearc s ridici un
picior pe pervaz, ca s poi s intri.

244

JULIA QUINN _________________________________

Ned o ridic mai mult, iar Emma strnse din dini i i


folosi toat puterea ca s se sprijine de pervaz i s ridice
piciorul prin fereastra deschis. Dup aceea intr cu uurin
n biroul lui Woodside i se ls s cad pe covor,
binecuvntnd n gnd pantofii cu talp moale.
- Era i timpul s fac ceva util cu experiena de crat n
copaci, spuse ncet
O raz mic de lun intra n camer prin fereastra
deschis, dar chiar i dup ce ochii Emmei se obinuir cu
ntunericul, ea descoperi c nu vedea suficient de bine ca s
caute ce voia. Bg mna n buzunarul hainei i scoase o
luminare, pe care o aprinse. Avnd mai mult lumin cut mai
uor prin camer. Privirea i czu n sffrit pe crptura de sub
u. Orice servitor care ar fi trecut p e acolo ar fi vzut cu
i scoase repede haina i o puse n partea de jos a uii.
- Bine, opti ca pentru sine. Dac a fi un tlhar de joas
spe care ar ncerca s fure banii unui tnr respectabil, ijide
a pune chitana?
Biroul prea locul cel mai potrivit pentru nceput Pn la
urm, doar Woodside nu se atepta ca Ned i Emma s intre
n casa lui, aa c probabil nu fcuse efort din cale-afar ca s
ascund chitana. Emma deschise primul sertar. Cteva pene
i hrtie de scris, dar nimic nu semna cu biletul pe care i-1
descrisese Ned.
Trecu la sertarul urmtor. Din nou, fr noroc. Trase de al
treilea sertar, dar acesta era ncuiat
Inima Emmei ncepu s bat mai repede, iar tnra se
grbi la fereastr.
-N ed? opti.
-Ce-i?
- Unul dintre sertare e ncuiat

SPLENDID

245

- ncearc s foloseti o agraf. Multe dintre birourile


vechi n-au ncuietori prea rezistente.
-F oarte bine.
Emma se grbi napoi la sertar, i scoase o agraf din pr,
i prinse buza cu dinii i nfipse acul n ncuietoare. Nimic. l
rsuci de d te v a ori. Tot nimic. Pn la urm se uit u rt la
sertarul care o suprase i rosti ncet:
- ncuietoare mic i proast. Nu m pricep i tu tii prea
bine.
ncuietoarea ced i se rsuci, iar Emma zmbi larg.
- Ei, vezi, n-a fost chiar aa greu.
Cut prin sertar. n el erau dteva documente legale, ceva
ce prea a fi contractul de nchiriere a casei i chiar nite bani,
dar nu i chitana. Emma puse repede documentele la loc, n
ordinea n care erau, i nchise sertarul, asigurndu-se c se
ncuiase. Fugi napoi la fereastr.
- Nu era acolo, spuse.
- Mai caut!
Oftnd, Emma i ndrept atenia spre un raft de cri
construit n perete, aezat chiar lng u. Se gndise c poate
Woodside strecurase chitana n vreuna dintre cri. Slav
Domnului c n-avea o bibliotec n toat regula acolo. Estim
c erau acolo cam treizeci sau patruzeci de cri. N-avea s
dureze prea mult s se uite prin toate.
Se cr pe un scunel i ncepu de pe raftul de sus, care
prea s adposteasc operele complete ale lui Shakespeare.
Se gndi, zmbind pozna, c poate totui Belle chiar avea ceva
n comun cu Woodside.
* * *

Trsura lui Alex opri n faa casei lui Dunford dup ce se


cltinase pe strzile Londrei cu o vitez aductoare de moarte.

246

JULIA QUINN

Woodside locuia la numai cteva strzi distan de Dunfoii


aa c ei doi hotrser s opreasc acolo, n aa fel nct s a
trezeasc bnuieli nimnui.
- O omor, spuse Alex a p sa t fcnd pai mari n jos p
strad.
Dunford vzu expresia furioas de pe chipul amicului s |
i se convinse c acesta vorbea serios. n cteva minufei
ajunseser la reedina lui Woodside.
- Nu vd nici un semn de intrare prin efracie, spuse Ale|
uitndu-se atent la faada cldirii.
- E o alee n lateral, rspunse Dunford. Vino.
Cei doi merser spre colul casei, unde se oprir brusc
Spre captul cldirii era o figur masculin care prive
nerbdtoare spre o fereastr.
- Ai gsit-o? 9 auzir ntrebnd ncet
Alex i Dunford fcur diva pai napoi.
- Dragul nostru prieten, lordul Edward, spuse Dunford
batjocoritor.
- Pe care o s-l omor imediat ce term in cu Emma, rosti
Alex pe un ton amenintor.
- Ateapt aici, spuse Dunford repede.
Se mic precum fulgerul i, nainte ca Alex s-i dea
seama ce se ntmpla, prietenul su i pusese mna la gur lui
Ned. Ducele li se altur n grab.
- Emma e nuntru? ntreb.
Ned ddu din cap, cu ochii mari de surpriz i o doz
sntoas de team.
- Ce naiba te-a fcut s atepi aici d t a intrat ea?
Dunford nu-i ddu drumul, aa c Ned nu putea s
rspund, fapt pentru care era foarte recunosctor, fiindc nu
tia ce ar fi putut s zic. Se ntrebase acelai lucru n ultimele
zece minute, simindu-se ca un prost acolo, n faa ferestrei, cu
Emma cutnd de una singur prin cas.

SPLENDID

247

Alex continu interogatoriul.


- Caut chitana, aa e? Cum te atepi s gseasc o
bucat de hrtie nuntru?
Din nou, Dunford nu-i lu mna de la gur, aa c tnrul
fcu singurul lucru pe care-1 putea face ca s scape. i linse
palma agresorului.
Dunford sri napoi, dezgustat pn-n mduva oaselor.
Ddu s se tearg pe hain, apoi se rzgndi i se terse pe
haina lui Ned.
- Nu puteam s rspund dac-mi ineai mna la gur,
explic el pe un ton nonalant
- Ei bine? ntreb Alex.
- Nu tiu. Speram s avem noroc. A fost ideea ei.
- Snt sigur.
Alex n-avea nici o ndoial c Emma venise cu planul.
Plnuia s-o in mai din scurt dup ce se cstoreau.
- Dar n-ar fi trebuit s accepi.
Ned i arunc o privire condescendent.
- Tu ai ncercat vreodat s-o opreti dup ce s-a decis s
fac un lucru? Ar fi venit singur dac nu mergeam cu ea.
- Intru, declar Alex.
- Nu cred c-i o idee att de bun, spuse Ned ezitant
Alex i arunc o privire de ghea brbatului mai tnr.
- Judecata ta nu s-a dovedit a fi impecabil pn acum.
Ned nghii n sec i se ddu la o parte.
- Dunford, m ajui?
* * *

ntre timp, n biroul lui Woodside, Emma terminase de


cutat n bibliotec i se pregtea s renune cu totul la camera
respectiv. Se prea c era nevoit s caute i n restul casei
pn la urm. Ideea n-o bucura din cale-afar.

248

JULIA QUINN

Tocmai se pregtea s se aplece pe fereastr i s-i spuiij


lui Ned cum stteau lucrurile dn d i aminti deodat c lsasi
agrafa pe birou. Nu voia s lase dovezi incriminatorii, de
probabil c nu conta, fiindc dup ce observa lipsa chitanei
Woodside avea s-i dea seama cine o luase. Nu era p ro st Pril
la urm reuise s-l pcleasc pe Ned cu zece mii de lird
Emmei i se prea c trebuie s ai un anum it nivel de
inteligen ca s neli cu atta eficien.
<
Oricum, nu voia s lase n urm ceva ce el s duc li
autoriti, aa c se ntoarse i ntinse mna dup agrafa. i
vzu cutia din lemn.
Era pe birou, ornam entat bogat de parc a r fi fost
importat din Asia.
- Vai, Doamne, te rog, te rog, repet ea, uitnd cu totul d<
agraf.
nchise ochii i se rug n timp ce deschidea capacul Trase
aer adnc n piept i deschise ochii. nuntru era o bucic de
hrtie mpturit de mai multe ori. Abia putnd s mai respire,
o desfcu atent.
Eu, Edward William Blydon, viconte Burwick, jur s-i
pltesc lordului Anthony Woodside, viconte Benton, suma de
zece mii de lire."
Dedesubt Emma vzu semntura familiar a lui Ned. n
acel moment de suprem uurare i ddu n sfrit seama ct
de tare-i btea inima.
- Mulumesc, Doamne, spuse ncet nchiznd la loc cutia.
- Ned! strig ncet Am gsit..
Se rsuci la timp ca s-l vad pe Alex srind nuntru pe
fereastra deschis i ateriznd pe covor cu graia unei pantere.
- Tu! se nec ea, fadnd ocat un pas napoi.
Alex strnse suprat din buze.
- Tu, domnioar, ai s-mi dai cteva explicaii.

Capitolul optsprezece
Emma rmase cu gura cscat.
- Oricum, continu Alex pe un ton potolit, nu cred c sta
este locul cel mai bun. Ai gsit nenorocita aia de chitan?
- De fapt, spuse ea cu arogan, s tii c am gsit-o.
i flutur hrtia pe sub nas.
- n cazul sta sper s m scuzi c o s te arunc afar pe
fereastr.
0 apuc de bra i o trase n cealalt parte a camerei.
- Ateapt! Exclam ea. Haina mea! Am lsat-o la u. Am
i luminarea.
Se grbi spre ntr-acolo, ridic haina i se mbrc repede.
- Ce mai hoa! spuse ca pentru sine.
Alex lu cu un gest foarte suprat luminarea de pe birou
i stinse flacra, dar nu nainte s-i arunce Emmei o privire
letal.
- Gata, gata, spuse ea repede, grbindu-se spre fereastr.
Nu mergea destul de repede pentru gustul lui, aa c Alex
o ridic n brae i o scoase el nsui pe fereastr, ca s
aterizeze n braele lui Dunford.
- i tu eti aici? ntreb ea pe un ton pierdut
- n locul tu a fi recunosctor. Ashbourne e pe punctul
s explodeze.
Emma nu se ndoia. Se rsuci spre Ned.
- Ce se ntfmpl. De ce-au venit?
Vrul ei nu fcu d e d t s ridice din umeri.
- Poi s-o lai jos, Dunford, spuse Alex srind afar.
Luminarea ta, i spuse Emmei ntinzndu-i obiectul pe care ea
l ascunse imediat n buzunar. Hai s plecm de-aici.

250

JULIA QUINN

MariusMaria

- N-ar trebui s nchidem la loc fereastra? suger Emma.


Cu mare rbdare, Alex se ntoarse spre fereastr.
- Dunford, m ajui?
Amicul su form o treapt din palme, iar Alex se ridic i
nchise fereastra.
- De fapt, spuse Emma dnd el ajunsese napoi jos, nu era
nchis de t o t Era deschis cam ase centimetri.
Alex inspir adnc. Emma nghii n sec cnd i vzu un
muchi zvcnind pe obraz. Ii pstr totui cumptul i se
ntoarse ctre prietenul su.
-Dunford?
Acesta l ajut din nou s se ridice. Alex mpinse fereastra
civa centimetri.
- Aa e bine? ntreb folosind probabil tonul cel mai
periculos de politicos pe care-1 folosise vreodat cu Emma.
Ea era ns n continuare suprat pe el.
- Era ceva mai mult deschis, rosti rutcios.
Alex mai deschise puin fereastra.
- Nu atit de mult.
El o nchise puin.
- i acum?
- Poate ceva mai... au!
i frec locul dintre coaste unde lovise Ned.
- E foarte bine, cu siguran, spuse uitndu-se urt la vrul
ei. Am gsit chitana! exclam ntinzndu-i acestuia bucata de
hrtie. Aproape c uitasem s-i spun. Asta e, nu-i aa?
Ned desfcu biletul i rsufl uurat d n d l citi.
- Nu tiu cum s-i mulumesc, Emma.
- Pentru nimic, Ned. M-am distrat
- Eu, pe de alt parte, nu m-am distrat deloc, spuse Alex
rar, abia putnd s-i stpneasc furia care amenina s
izbucneasc asupra ei.

SPLENDID

251

Fusese att de ngrijorat! intrase n panic. Trecuser opt


ore lungi din momentul n care Dunford i spusese c ea i
Belle puneau ceva ciudat la cale i momentul n care ajunsese
n sfrit la balul lui lady Mottram ca s se confrunte cu ea. Opt
ore lungi n care se plimbase nervos prin camer, i trecuse
mna prin pr i se ntrebase ce naiba avea de gnd i dac era
n vreun pericol. 0 dup-amiaz agonizant n care se simise
foarte, foarte vinovat din cauza felului n care-o tratase. i d nd
aflase c avea de gnd s intre n locuina lui Woodside i venise
s dea cu pumnul n zid. Opt ore de agitaie, de teroare, cu
stomacul gol, mahmur, nu-i fceau bine nimnui, iar dedaraia
ei cum c se distrase nu-i potolise furia.
Emma se ddu instinctiv un pas napoi d n d i vzu
expresia ntunecat.
- Putem s plecm acum, sau trebuie s te iau pe umr?
ntreb Alex cu un calm care-i ddea flori.
Emma nghii n sec, ascunznd un hohot de rs nervos
care ar fi fost, cel mai probabil, cu totul nepotrivit - ca s nu
mai spunem c ar fi fost periculos pentru sntatea ei.
- Nu... N-o s fie nevoie, spuse temtoare.
Alex i ntoarse privirea de ghea spre Ned.
- Am ncredere c tu te descurci s ajungi acas?
Ned ddu aprobator din cap.
- Dar Emma? O s aib nevoie de escort.
Alex i strecur braul pe sub braul ei i o trase aproape
lngel.
- O duc eu acas. Eu i verioara ta avem de discutat cteva
lucruri.
- Am putea s discutm mine, spuse Emma repede,
ncerdnd s scape din strnsoarea lui.
El nu-i ddu drumul.
- Ba eu nu cred c am putea.

252

JULIA QUINN

Fcu semn din cap spre Ned i ncepu s mearg att d


repede nrt Emma aproape c trebui s fug ca s in pasul
cu el. Dunford i urm la o distan respectabil.
*
- Chiar e necesar s m tragi aa? spuse Emma cu
rsuflarea tiat, zburnd n jos pe strad.
- Dac eti neleapt o s taci din gur n urmtoarele
dteva minute.
- Ei bine, n-am picioarele la fel de lungi ca ale tale, spuse
fr elegan. Nu pot s m mic aa de repede.
Alex se opri brusc. Emma, care avea deja destul avnt, se
lovi de el.
- Acum ce mai e? se rsti.
- Pot s e iau imediat pe umr, o avertiz suprat
Ea i arunc o privire amenintoare.
- S nu cumva s ncerci, obolan mic i murdar.
Alex rsufl ncet, strngnd i desfadnd pumnul,
ncercnd cu disperare s nu piard controlul asupra tensiunii
care-i cuprinsese corpul.
- Vino, spuse pe un ton slbatic, rgnd-o iar n jou!
strzii.
*'
- i oricum, unde mergem? Dac n-ai observat, s tii c
eu locuiesc n cealalt direcie.
- Mergem acas la Dunford. E la doar cteva strzi de aici.
Putem s lum o trsur de acolo.
- Foarte bine. Pentru c m atept s m duci acas
imediat, pufni Emma. Comportamentul tu din seara asta a
fost deplorabil.
Din nou, Alex se opri brusc. Din nou, Emma se lovi de el.
- ncerci s m nftirii? uier el.
Emma ridic nasul n vnt.
- Chiar nu-mi pas ce simi, alte.
Alex aproape c se crisp cnd auzi pe ce ton i folosise ea
titlul. Art cu degetul spre ea de parc s-ar fi pregtit de o

SPLENDID

253

tirad. Figura i se contorsion, falca i se ncord, iar ducele se


Itrdui s gseasc vreun lucru de spus. Pn la urm ls n
)os degetul care-i tremura. nc mai avea destul demnitate d t
f i n-o scuture n mijlocul unei strzi publice. Plus c Dunford
venea n urma lor.
- Hai s mergem, spuse sacadat, pornind din nou spre
casa amicului su.
* *

Cteva minute mai trziu, Alex se opri n faa locuinei m id


i cochete a lui Dunford. Emma i smulse mna din strnsoarea
lui i ncruci sfidtoare braele, privindu-1 cu furie.
Dunford ajunse alturi de ei cu cincisprezece secunde mai
trziu, le arunc o singur privire i spuse:
- M duc s chem trsura.
Urc treptele din fa cte dou odat. Cnd ajunse sus se
ntoarse i spuse:
- Ce-ar fi s ateptai n foaier? Unele dintre petreceri se
termin acum i snt sigur c nu vrei s v vad dneva stnd
acolo. Mai ales n... n costumul sta, Emma.
Emma urc grbit.
- Cu siguran nu vreau s fiu prins n vreun scandal care
s m foreze s m m rit cu monstrul la.
Alex nu spuse nimic, ci urc suprat n urm a ei. Cnd
ajunser amndoi n siguran n foaierul lui Dunford, Emma
ndrzni s-i arunce ducelui o privire. Muchiul din obraz nci mai zvcnea, iar tensiunea din postur era vizibil cu ochiul
liber.
Era, cu siguran, furios. Poate chiar la fel de furios ca ea.
Dar Emma nu pricepea de ce-i psa a tt i artase clar
dispreul fa de ea n dup-amiaza de dinainte, iar sosirea lui

254

JULIA QUINN

n biroul lui Woodside, probabil ca s o salveze de la cine tie


ce soart crud, era destul de greu de neles.
- Trsura e pregtit, spuse Dunford ncet d n d intr
napoi n foaier cteva momente mai trziu, cu minile
mpreunate la spate.
Alex o apuc pe Emma de bra. nainte s plece se ntoarse
spre Dunford i zise:
- Mulumesc pentru to t ajutorul
- Treci mine pe aid?
- S-ar putea s nu termin cu ea pn mine.
nainte ca Emma s apuce s-l ntrebe ce voia s spun, el
o trase afar pe u i n jos pe trepte. Dup ce o arunc fr
prea mare fast n trsur, Alex m erse la vizitiu ca -i dea
instruciuni, dup care urc i el.
Emma i ncruci revoltat braele la piept i se ghemui
ntr-un col al banchetei tapiate. N-avea s mai scoat h id un
cuvnt de la ea, declar n gnd. Nu-i imagina de ce credea el
c avea dreptul s-i bage nasul n treburile ei, s-i asume
controlul asupra vieii ei i apoi s o trateze ca pe un bagaj.
Pufni cu furie i strinse din buze, privind hotrt pe fereastr.
Dup un minut sau dou, ns, i ddu seama c furia era prea
mare i izbucni:
- Pduche arogant ce eti! Nu pot s cred c te-ai purtat
cum te-ai purtat n seara asta.
- obolan, monstru i pduche, toate ntr-o singur sear,
o lu Alex peste pidor. Cred c e una dintre zilele mele bune.
- Cred i eu, spuse Emma uitndu-se din nou pe fereastr;
Ce naiba! uier deodat, ntordndu-se spre Alex. Tocmai am
trecut de locuina mea. Unde mergem?
- Mergem la mine.
- nc un exemplu de arogan! se nfurie Emma i mai
m ult Ce drept ai s m furi din casa mea?

SPLENDID

255

- Dac-i aminteti, nu te-am furat din casa ta. Te-am furat


din casa lui Woodside, i crede-m, i-e mai bine n ghearele
mele dectntr-ale lui.
- i ordon s ntorci trsura n clipa asta i s m duci
acas.
- Chiar nu-mi dau seama de ce ar conta ce spui tu, Emma.
Ea se retrase.
- M amenini?
Alex se aplec n fa atit de mult nct aproape c-i atinse
nasul cu nasul lui.
-D a.
Ca la un semn, trsura se opri. Alex cobor repede i, Cnd
Emma nu se mic de pe locul ei, el se aplec nuntru, o lu
n brae i o arunc pe umr.
- Nu mai avem nevoie de serviciile tale! i strig vizitiului.
Cu Emma dnd din picioare i scond sunete nfundate
(avea destul prezen de spirit s-i dea seama c, dac a r fi
ipat, s-ar fi adunat o mulime de oameni n jurul lor i asta ar
fi dus la un imens scandal, apoi, probabil, la o cstorie
deplorabil), Alex urc treptele i intr n foaier lovind ua cu
piciorul.
- Las-m jos, ceru Emma.
- Nu nc, se rsti el urcnd nc un rnd de trepte.
- Unde m duci? ntreb ea furioas, ncercnd s ntoarc
privirea ca s-i dea seama unde era.
- ntr-un loc unde s putem s vorbim.
- S vorbim, sau s-mi ii moral?
- mi pui rbdarea la ncercare, milady.
- Chiar? ntreb Emma pe un ton batjocoritor. Eu speram
c am fcut asta deja.
Alex intr pe o u pe care o nchise cu piciorul n urma
lui, lsnd-o jos n sfrit, ntr-un pat cu patru stlpi. Ea se repezi

256

JULIA QUINN

imediat la u, dar ducele i bloc drumul i o puse iar pe pat,


travers camera i ncuie ua cu un sunet zgomotos.
- De ce...
Alex arunc afar pe fereastr cheia.
- Eti nebun?
Emma fugi la fereastr i ncerc s-i dea seama ct de
departe de pmnt erau.
- N-o s scapi nevtmat, i spuse el. Tu, draga mea, eti
un public captiv, i crede-m c am s-i spun dteva lucruri.
- Foarte bine, se rsti ea, pentru c i eu am s-i spun ie
cteva.
- Emma, rosti el pe un ton sczut i periculos, ar trebui s
fii speriat.
- Bine, spuse ea apsat Vorbete.
Alex o privi a te n t Nu prea deloc ncercat de remicare,
ns el era att de furios n d t ncepu oricum tirada.
- n primul rnd ...tun.
- Te superi dac-mi scot haina? l ntrerupse Em m fpe un
ton sarcastic. Se pare c o s-i fiu oaspete ceva vrem e/
-C hiar te rog.
Tnra i descheie nasturii hainei, o scoase i o puse pe
un scaun din apropiere.
- Ce naiba ai pe tine? strig Alex.
Emma se uit n jos la pantalonii pe care-i purta.
- Pentru Dumnezeu, Alex. Doar nu pot s m strecor prin
ora mbrcat n rochie de sear.
Privirea lui alunec de-a lungul siluetei ei subiri, cu
formele att de indecent strnse n pantaloni. Se crisp i se
nfurie i mai tare cnd i ddu seama ce efect avea asupra lui
s o vad astfel.
- Tocmai mi-ai mai dat un motiv s ip la tine, se rsti el.
Nu-mi vine s cred c vrul tu te-a lsat s pleci din cas
mbrcat aa.

SPLENDID

257

- Ei, zu, pufni ea. n biroul lui Woodside n-ai spus nimic.
Nu aveam nici atunci haina pe mine, i aminti ea.
- N-am observat, se rsti Alex. Era ntuneric.
Ea ridic din umeri.
- ncepe-i discursul, nu vrei? Am avut o zi lung.
Alex trase aer adnc n piept. Era convins c ea ncerca
intenionat s-l provoace. Avea s-i fac pe plac. Avea tot
dreptul s fie suprat pe el din cauza comportamentului su
de cu o zi nainte, dar asta nu scuza faptul c nu inuse deloc
seama la propria siguran n acea sear.
- Ai idee n ce pericol te-ai pus? ntreb n sfrit, pe un
ton egal.
- Aveam un plan foarte bun, rspunse ea. Care, evident, a
funcionat
- Chiar aa? Spune-mi despre planul sta. Ce-ai fi fcut
dac Woodside venea acas i te gsea n timp ce-i tlhreai
biroul?
- Belle l ine ocupat la balul lui lady Mottram. Mi-a promis
c nu-1 las s plece nainte de miedul nopii.
- i dac n-ar fi reuit? ntreb Alex pe un ton ap sat
Verioara ta nu e destul de puternic pentru a ine p e loc un
brbat.
- Ei, folosete-i capul, se rsti Emma. Woodside se ine
dup ea de un an. N-ar pleca niciodat de la o petrecere dac
ea i-ar da atenie.
- Dar n-ai cum s fii sigur. Poate c i se fcea ru i pleca.
- Se numete risc calculat, alte. Ne asumm aa ceva n
fiecare zi.
- Fir-ar s fie, Emma! explod Alex, trecndu-i mn prin
pr. Dintre toate prostiile pe care puteai s le faci! Dac te
prindea Woodside putea s te arunce n nchisoare! Sau mai
ru! adug cu subneles.

258

JULIA QUINN

- Trebuia s risc. Ned avea nevoie de ajutor. Eu nu-i


abandonez pe oamenii pe care-i iubesc, rspunse ea pe un ton
apsat.
Ceva din interiorul lui Alex plesni n acel m om ent O apuc
de umeri, o scutur i o strnse de parc viaa lui a r fi depins
de asta.
- Ai idee ct am fost de ngrijorat pentru tine? Ai?
Emma nghii n sec i strnse pleoapele, ncercnd s
potoleasc lacrimile care-i curseser ncontinuu pe obraji
aproape o zi ntreag. Trebuia s se calmeze. Nu putea s-l lase
s-o vad plngnd.
Alex n-o mai scutur, dar nici nu-i ddu drumul, iar Emma;
gsi atingerea lui neateptat de reconfortant. Doar cldura;
sa, care-i intra prin bluz, o fcea s vrea s se cuibreasc m a
aproape n braele lui puternice. Dar o parte mai mare din ea ^
nc era suprat pe el pentru c fusese att de brutal Gjto
nainte. Lipsa lui de ncredere n ea o rnise adnc.
- Nu tiam c-i pas, alte, i rspunse foarte ncet.
- Ei bine, mi pas! rosti el pe un ton slbatic, ntorcn^yi spatele i lovind cu palmele n masa de scris. mi pas prea al
naibii de mult. Era s nnebunesc azi, tiind c eti implicat^
n cine tie ce plan prostesc, fr s pot s te mpiedic.
- De unde ai tiut?
- Dunford v-a auzit vorbind pe tine i pe Belle, mai
devreme dup-mas, rosti Alex pe un ton sec. Te-a auzii
spunnd ct era de im portant ca Belle s-l ntlneasc p i
Woodside n seara asta la balul lui lady Mottram. Ne-am
speriat amndoi, cunoscndu-i caracterul lui Woodside.
- Credeam c te-ai fi bucurat s m lai n plata D.qmnului
- Am greit ieri, spuse Alex rguit, nc ntors cu spatele
la ea. mi pare ru.
*
Emma fcu ochii mari auzindu-1 c recunotea. Era uit
brbat mndru, iar ea nu-i imagina c-i era uor s-i cear

SPLENDID

259

vreodat scuze. Aa cum sttea aplecat peste mas, fiecare din


liniile corpului su vorbea despre tensiune i durere. Nu-i era
uor, Emma tia. Probabil c se simea vinovat pentru felul n
care se comportase. Inima i tresri. N-ar fi putut s-o opreasc
nici dac ar fi ncercat, att de mult l iubea, dar nici unul dintre
sentimentele frumoase nu putea s tearg durerea.
- i accept scuzele, rosti ncet, cu demnitate.
Alex se rsuci spre ea i n privirea lui se amestecar
ndoiala i sperana.
- Dar nu nseamni o s pot s uit, adug Emma cu
tristee. N-o s mai putbiu s fim ca nainte.
- Emma, dac aveai nevoie de bani pentru Ned, puteai smi ceri.
- Ce era s fac, Alex? S vin la tine i s-i cer s-mi
mprumui zece mii de lire?
- i i-a fi d a t
- Snt sigur, dar nu m-a fi simit bine, i nid Ned nu cred
c a r fi fost de acord. In plus, mi se prea o prostie, fiindc am
destui bani eu nsmi. Am o motenire chiar aici la Londra. E
ntr-un cont din care pot s retrag doar dup ce mplinesc
douzeci i unu de ani.
nghii n sec, emoionat, uitndu-se n alt parte, spre
tapiseria medieval care atm a pe un perete.
- Sau dup ce m m rit
-neleg.
- Nu i-am cerut s te nsori cu mine numai pentru bani,
izbucni ea cu patos, fibr s poat nc s se uite n ochii lui ca
de smarald.
- Cred c aa mi-a venit ideea s te cer eu pe tine, dar nu
de asta am fcut-o. Cred c a fost un pretext Te doreun att de
mult i m simeam prins n capcan. Un brbat poate s
aleag cu cine s se nsoare, dar femeile trebuie s stea acas
i s atepte s le cear cineva. M-am tem ut c n-aveai s m
mai ceri niciodat.

260

JULIA QUINN

Alex oft. Dac Emma ar mai fi ateptat trei zile, toat


debandada ar fi fost evitat.
- Banii erau numai o scuz, continu ea cu tristee. Ani
crezut c, 'dac aveam un motiv suficient de grav, atunci
puteam s sfidez tradiia i s te cer n loc s atept. Nu cred
c a fi avut curajul sta dac n-a fi avut nevoie de bani pentrd
Ned.
Alex se apropie de pat i se aez lng ea, o lu de mn i
o strnse n mna lui.

- nelegi de ce am reacionat cum am reacionat? ntreb


mngindu-i palma cu degetul mare. Toat viaa, de cnd arii
devenit adult, am fost urm rit de femei lacome, dornice de
titluri. Cnd ai spus c aveai nevoie de bani... nu tiu ce s -i
ntm plat Am plesnit
- Nu pricep cum ai putut s crezi aa ceva despre mine;
spuse Emma privindu-1 descumpnit. Nu m c u r i i ?
Tcerea crescu la nesfrit, pn cnd Emma rosti:
- Ar fi trebuit s ai ncredere n mine.
- tiu. mi pare ru.
- neleg de ce ai tras concluzia pripit, continu ea pe un
ton puin spart, dar nici mcar nu te-ai gndit dup aceea. Mai tratat ca pe o femeie uoar i m-ai aruncat afar din cas.
Nici mcar nu mi-ai cerut o explicaie.
Alex nu reui s-o priveasc. Emma i terse o lacrim ce
amenina s-i alunece pe obraz.
- Credeam c m cunoti destul d t s tii c nu snt p
cea lacom.
El tresri d n d ea i arunc napoi cuvintele pe care i le
spusese la furie.
- tiu c am greit, Emma. Crede-m. Nu mi-a luat mult
s-mi dau seama c n-am neles bine ce voiai s spui.
- Nu tiu. E foarte neplcut s tiu c n-ai ncredere n
mine.

SPLENDID

261

- Dar am. Acum am.


Ea zmbi tris t
- Spui c ai i sigur crezi asta, dar eu nu snt convins c
n-ai ajunge la aceeai concluzie din nou. Ai urt femeile timp
de zece ani. Nu-i uor s uii o decad de emoii aa puternice.
- Nu ursc femeile, Emma.
- Ur, nencredere... Snt acelai lucru.
- Recunosc c nu le respect prea mult pe majoritatea
femeilor, spuse Alex strngndu-i mna. Nu cunoteam nici o
femeie, n afara celor din familia mea, pe care s po t s o
respect Dar tu ai schimbat asta. Tu mi-ai distrus toate
prejudecile.
Emma i umezi buzele, retrind n minte scena att de
urt dintre ei.
- Evident c nu-i aa.
- Pentru Dumnezeu, Emma! D-mi o ans! izbucni el
deodat, srind n picioare. Ai dreptate! M-am fcut de tis ieri,
pentru c n-am avut ncredere n intuiie. tiam c tu ai to t ce
rni doresc la o femeie, dar mi-era team s recunosc. Eti
satisfcut?
Se plimb cu pas grbit prin ncpere, inspirnd adnc. Cu
minile n olduri, se uit fix la aceeai tapiserie la care se
uitase i Emma nainte. Nu se ntoarse ctre ea rind spuse:
- Dar acum mi faci i tu mie acelai lucru. N-ai destul
ncredere n mine ca s crezi c am nvat ceva din nen
elegerea de ieri.
- Of, Alex, spuse Emma cu re g re t durind-i amndou
minile la obraji Snt att de confuz. Cred c aa am fost nc
de rind te-am cunoscut
- Tu ai fost confuz? spuse Alex ntorrindu-se i zmbind
tris t Mi-ai dat viaa peste cap. tii la rite nenorocite de baluri
am fost n ultimele dou luni?
Vzndu-i privirea nedumerit, continu:

262

JULIA QUINN

- La mai multe dect am fost n ultimul an! Nu-mi plac


petrecerile nobilimii. Nu pot s le sufr. Dar am mers la toate,
cu bucurie, doar ca s te vd.
Emma clipi, privindu-1 cu ochii umezi.
- A vrea s tiu ce s fac, rosti cu tristee. Ai putea... Ai
putea s...
i muc buza, cutnd cuvintele potrivite.
- Ai putea s m ii n brae? Doar puin?
Alex ridic privirea i inima ncepu s-i bat mai repede.
Travers camera, se aez alturi de ea i o lu n brae,
srutndu-i pielea fin a obrazului chiar lng ureche.
Emma nchise ochii, pierdut n confortul i linitea pe
care le gsea n braele lui. Cnd i regsi vocea, rosti pe un
ton pierdut i tremurat:
- Cred c dac m ii aa pot s uit ct de rnit am idst.
Alex o strinse mai tare n brae.
- mi pare att de ru, Emma, murmur. Atit de rii!
Ea ddu din cap, lsnd n sfrit s curg lacrimitepe care
le oprise toat seara.
:
- tiu. i mie-mi pare ru c i-ai fcut griji din cauza mea
n seara asta. Dar nu-mi pare ru c am fcut ce am fcut,
adug zmbind stnjenit. mi pare ru doar c i-a fost team
pentru mine.
Alex o strivi n braele sale.
- Doamne, Emma, spuse rguit. Te rog, nu m mai face s
trec i alt dat prin aa ceva.
- Nu. 0 s ncerc s nu.
Alex se retrase ca s-i vad chipul.
- Te-am fcut s plngi, opti mngindu-i obrazul. mi pare
foarte ru.
n mbriarea lui cald, Emma plnse toate lacrimile care
se adunaser n ea n ultimele dou zile i pe care se luptase
s le ascund de ochii ngrijorai ai familiei sale. Pe msur ce

SPLENDID

263

lacrimile curgeau, ei i se prea c o greutate i se ridica de pe


suflet Simi cum tensiunea se disipeaz treptat i i prsete
trupul. La un moment dat lacrimile i se potolir, iar Alex o
ntinse, aa aproape adormit cum era, pe patul lui mare. Cu
un zmbet fericit, el i scoase pantofii, trase cuvertura i o
nveli, apoi o srut de noapte bun.

Capitolul nousprezece
Cteva ore mai trziu, Emma deschise ochii i se uit
ameit n jur. Respir adnc i csc precum o m, clipind de
cteva ori, pn cnd ochii i se obinuir cu ntunericul. n aer
plutea un miros vag de mosc, iar ea inspir de cteva ori,
neobinuit cu un astfel de parfum n dormitorul ei. Mai
inspir o dat aroma ameitoare, apoi csc, strnse pleoapele
i se rsuci pe o parte. Oft i deschise iar ochii. Apoi i
deschise mai mult, pentru c era la numai civa centimetri de
chipul lui Alex.
Atunci i ddu seama c greutatea de pe oldul ei era
piciorul lui. Tresri, speriat de atta intimitate.
- Vai de mine, spuse ntretiat, rmnnd nemicat de
team s nu-1 trezeasc pe brbatul de al|uri.
Nu avea experien cu astfel de situaii. Dac s-ar fi micat
probabil c el s-ar fi tre z it Pe de alt parte, inima ei btea att
de repede nct tia c n-ar fi putut sadoarm la loc.
Se gndi c ar fi trebuit probabil s ipe. Sau s leine. i
imagin c aa ar fi fcut o domnioar binecrescut ntr-o
atare situaie. Pe de alt parte, o domnioar binecrescut navea de ce s fie ntr-o astfel de situaie. Oricum, nu vedea cear fi rezolvat ipnd. Iar leinul prea o prostie. Nu puteai s
faci nimic dac nu erai contient, i odat treaz te-ai fi gsit
exact n aceeai situaie ca i nainte. Plus c, gndi ea amuzat,
nu prea se pricepea s leine dac nu era lovit la cap.
Avea s fie un scandal, probabil, dac Alex i familia ei nu
vor fi extrem de discrei. Se putea destul de bine ca unchiul

SPLENDID

265

Henry i mtua Caroline s nici nu-i fi sesizat lipsa. Cnd


plecaser ei spre balul lui lady Mottram, Emma le spusese c
se retrgea devreme din cauza unei dureri de cap. Fuseser
foarte ngrijorai din cauza ei, pentru c n ultimele zile pruse
foarte obosit i foarte suprat. !i spuseser s se odihneasc,
iar ea era sigur c n-ar fi deranjat-o la ntoarcere. Ned tia,
desigur. i Belle, care aproape sigur ar fi scos informaia de la
fratele ei n clipa n care ajungea acas.
N-avea nici o problem dac ajungea acas nainte s
rsar soarele, cnd servitorii i ncepeau munca. Probabil c
verii ei lsaser ua din fa deschis, special pentru ea. Zmbi
amuzat. Probabil c Belle i Ned o ateptau n salonul din fa,
uitndu-se pe rnd afar, pe fereastr, ca s poat s-i deschid.
Nici unul nu voia s rateze povestea despre motivele absenei
ei ndelungate.
Emma ntoarse capul i se uit printre gene la ceasul de
pe noptiera lui Alex. Era patru fr un sfert dimineaa.
Probabil c Henry, Caroline i Belle se ntorseser de la bal
cndva n ultimele dou ore. nc avea destul timp. Nu conta
dac pleca imediat sau dup jumtate de or. Dac era vreo
problem, ea apruse deja.
Dup ce-i justificase tcerea, Emma se mulumi s stea
ntins n patul mare i s-i studieze chipul lui Alex. Prea
foarte tnr n somn. Genele lui ntunecate erau pctos de
lungi aa cum i se odihneau pe obraji, iar ea se trezi, nu pentru
prima dat, dorindu-i s aib i ea unele la fel. Prul i era n
dezordine, iar buzele i rmseser desfcute. Respira adnc.
Alex pusese un bra gol peste cuvertur, iar Emma i vedea
partea de sus a pieptului. Nu-1 mai vzuse niciodat fr
cma, ndoi mna, dorindu-i s-i ating pielea. Urmri din
priviri linia trupului su pn acolo unde ea disprea sub
aternut. i scosese cmaa, dar cum rmnea cu pantalonii?

266

JULIA QUINN

Emmei i se tie rsuflarea. Doamne, oare era dezbrcat?


Deodat, piciorul sprijinit de oldul ei i se pru ciudat i
prinse buza ntre dini i ncerc s-i dea seama cum ar f)
putut s ias de sub el fr s-l trezeasc. Alex scoase un sunel
adormit i i mut greutatea. Se rostogoli spre ea, iar Emma
se trezi i mai bine prins sub piciorul lui. Nu exista dect o
singur cale ca s-i dea seama ct era de dezbrcat. Inspir
adnc i i strecur mna sub cuvertur, apoi o ls s alunece
pn cnd ddu de genunchiul lui acoperit cu pr moale i cre.
Emma i trase repede degetele napoi. Clar nu purta
pantaloni.
Dac nu avea cma i nu avea pantaloni, o singur alt
pies de mbrcminte ar mai fi putut s-i apere Emmei
modestia. nghii n sec. N-avea de gnd s strecore mna pe
sub cuverturi ca s-l ating acolo. Nici n-ar fl tiuigur la ce
s se atepte.
ncerc alt strategie. Foarte ncet i foarte atent ridic
marginea aternutului, cu mare grij s nu-1 trezeasc. Odat
ce ptura ajunse mai sus dect nivelul ochilor ei, Emma arunc
o privire dedesubt, dar nu reui s vad nimic n ntuneric i
adun tot curajul i bg capul sub ptur, nc innd-o destul
de sus ca slaba lumin a lunii s ajung pn la ea. Era prea
ntuneric ca s vad ceva. Fcu o grimas i se resemn,
declarndu-se nvins. Dac mai bga capul sub aternut ar fi
putut s ating cine tie ce, i cu siguran c nu voia aa ceva.
Se ntinse ncet i puse capul Ia loc pe pern, lng al Iui Alex.
Ochii Iui erau deschii. Emma tresri i se uit mai aten t
Da, avea ochii deschii, i chiar n ntunericul din camer se
vedea amuzamentul din privire.
- Nu mi-am scos indispensabilii, dac asta ncercai s afli,
spuse el, iar Emma putea s jure c-1 auzise zmbind. Nu snt
un netrebnic att de mare, continu eL
- Mulumesc, spuse ea cu sinceritate.

SPLENDID

267

- Ai adormit i n-am avut inima s te trezesc. Eti


adorabil rnd dormi.
- i tu la fel, nu se putu ea abine.
- Mulumesc, rspunse el la fel de sincer. De cnd eti
treaz?

- Nu de m ult
- i-a fost destul de cald?
- Da, rosti Emma pe un ton egal, minunndu-se de
absurdul situaiei sale.
Iat-o acolo, ntins lng un brbat n p a t n patul lui, la
aproape patru dimineaa, conversnd politicos de parc a r fi
fost ntr-un salon. Oft i i ls privirea s zboare spre tavan.
- 0 s fie nevoie s fim ateni cnd m duci acas, spuse
pn la urm. Dac nu facem zgomot deloc, nu trezim pe
nimeni i o s evitm scandalul.
- Nu-i face probleme, spuse Alex deodat. M ocup eu de
tot.
Emma se ntoarse pe spate, iar el nu mic deloc piciorul,
care ajunse sprijinit la ncheietura dintre oldul i pulpa eL
- E foarte comod aici, remarc el. Nu snt obinuit s
m part cu nimeni patul sta.
- Zu, Alex, pufni Emma. Ai avut o mulime de amante. tie
toat lumea.
Ducele zmbi larg.
- Sntem puin geloas, da? sta e un semn bun.
-N u snt geloas.
- Se ntmpl c nu am avut o mulime de amante. Nu snt
suficient de brbat pentru o mulime. Recunosc c n-am trit
n pustnicie, dar n-am mai avut o amant de ceva vreme.
Emma se ntoarse spre el cu o privire ntrebtoare.
- Presupun c au trecut cam dou luni, spuse el.
De atta timp se cunoteau. Emma era absurd de ndntat.
- i, continu el, cu siguran c n-am adus-o pe niriuna
dintre ele aid. Tu, draga mea, eti prima care mi-a onorat patul.

268

JULIA QUINN

- Vorbeti de parc am fi fcut ceva ce nu am fcut


Alex nu coment, d o lu de mn i o trase spre el.
- Eti prea departe, i murmur.
Emma tresri, deodat lipit de trupul lui. Ascuns su i
cuverturi, pielea i devenise cald, iar cldura lui se topea prfij
hainele ei.
- Poate, spuse ea, dar acum cred c snt cam prea aproap
- Prostii, oft Alex mpletindu-i degetele n prul ei deal
Miroi m inunat
- Spun cu parfum de trandafir, rspunse ea cu o vocd
tremurat.
- Cred c ador spunul cu parfum de trandafir.
0 srut pe vrful nasului.
- Mi se pare i c ai mult prea multe haine pe ppe.
- Ei bine, asta tiu sigur c nu-i adevrat
- Nu vrei s taci din gur? ntreb el drgstos, apoi i
srut pleoapele, ca s-o fac s nchid ochii.
Emma simi cum hotrrea ncepe s i se destrame i i
ddu seama c voia s fie sedus pe ct de mult dorea i el s f
o seduc. Alex continu s-i srute obrajii, iar ea ncerc s-i
explice situaia n minte. tia c fceau un lucru g reit Cel
puin aa-i spusese toat lumea. Dar ceva din interiorul ei
optea c era bine, c locul ei era alturi de el, n braele lui!
Simea c parc toat cldura din lume se adunase n el i i se
topea ei pe piele, ieind din privirea lui.
Oare chiar era att de pctoas fiindc-1 iubea nespus?
Emma nu credea asta. Merita un moment de fericire. Odat
luat hotrrea, inspir adnc, ridic privirea spre el i desfcu
buzele cnd l simi c o sruta.
Alex i ddu imediat seama de schimbare, iar dorina de
care se temuse att i travers trupul. N-avea s-l resping.
- Doamne, Emma, te doresc aa de mult, gemu el. Te
doresc de atta timp.

SPLENDID

269

ncepu s-i desfac nasturii de la cmaa brbteasc pe


care nc o purta i i ddu seama c-i trem urau degetele.
Zmbi stnjenit, simindu-se ca un bietan la nceput Fiecare
nasture alunec din gaic, iar lui i se pru c despacheta un
cadou nepreuit I se tie respiraia i i ddu seama c nu mai
fusese niciodat atlt de entuziasm at de fericit Cnd ultimul
nasture se desfcu, el ddu la o parte cmaa i descoperi un
furou din mtase care mai mult lsa la vedere d e d t ascundea.
li apuc talia n palmele puternice i ridic ncet
materialul subire care-i mngie Emmei pielea strlucitoare.
Ea se cutremur, neputnd i nevoind s-i ascund reacia la
emoia frumoas i ciudat pe care i-o trezeau minile lui.
Doamne, rt l dorea, ct dorea s se ntmple ce se ntmpla,
ntregul trup i luase foc i ardea cu nevoia nemplinit attea
sptmni.
Alex se opri cnd marginea furoului i ajunse sub sni. 0
privi, oferindu-i o ultim ocazie s-l refuze, dar nu vzu dect
ncredere i dorin n adncul ochilor ei violet
- Ridic-te puin, i spuse gutural.
Ea 9 ascult, iar el i scoase hainele, tresrind cnd i vzu
snii plini.
- Eti att de frumoas, murmur privind-o cu nesa. Att
de frumoas.
Emma roi sub privirea lui intens, iar pielea i se nfior.
Cnd Alex i apuc unul dintre sni n palm, i se tie rsuflarea
i abia dac reui s neleag senzaiile care-o traversar.
Atunci el strnse puin , degetele, iar Emma simi c era
pierdut.
- Vai, Alex, gemu cuprins de plcere. Srut-m. Te rog,
srut-m.
El lise ncet
- Cum doreti, draga mea.

270

JULIA QUINN

Se aplec i i prinse n gur sfrcul trandafiriu, apoi supa


cu blndee, continund s-i mngie cellalt sn.
Emma aproape c ip.
- Doamne! Nu asta am vrut s spun.
- tiu, dar e tare plcut, nu-i aa?
Nu putea s nege, aa c-i cufund minile n prul lui doi
i l trase ct mai aproape. Dac-1 inea foarte strns, decise q j
pasiune, el n-avea cum s se opreasc din lucrurile delicioasa
pe care i le fcea.
Alex zmbi i o srut n jos pe abdomen, oprindu-se q |
s-i deseneze cu limba conturul buricului.
- Cred c trebuie s facem ceva cu pantalonii tia.
i descheie nasturii i-i trase ncet n jos.
- Nu c nu i-ar sta bine n pantaloni, desigur,
c o s te mai las s iei vreodat din cas mbrcat aa.
Trase scurt i pantalonii se alturar cmii dfcpe podeflj
apoi se ntinse alturi de ea i i atinse nasul cu nail lui.
- Nu cred c trebuie s mai tie i altcineva ce funa
apetisant i rotund ai.
Ca s-i demonstreze cuvintele, i prinse posteriorul
palme i strnse, lipind-o de el.
- Vai de mine, spuse Emma ntretiat
Era cu totul goal nafar de lenjeria intim, iar el era at
de fierbinte i de puternic alturi de ea! Timid, i mngie pielea
spatelui, dornic s-l exploreze, dar fr s tie ce s fac.
- i place? l ntreb.
- Doamne, Emma, spuse el rguit Te doresc numai dac
te vd. Nici nu tii ce-mi face atingerea ta.
Ea roi, dar continu s-l mngie, iar rind el se aplec si scoat i ultimul articol de mbrcminte, ea nu-1 opri n nici
un fel.
- Trebuie s te dezbraci i tu, spuse, parc nevenindu-i s
cread c era att de ndrznea. Poate c nu m pricep eu la
asta, dar tiu c n-avem ce s facem dac ai lenjeria pe tine.

SPLENDID

271

Alex rse tare i aproape c-i spuse ct de mult o iubea, dar


le abinu, nepregtit s-i dedare sentimentele nainte ca ea
al le recunoasc pe ale ei. n loc de asta rezolv repede pro
blema, descoperindu-i trupul de to t i aezndu-se deasupra
I.

Inima Emmei btea foarte repede cnd Alex o srut.


Mtlnile lui erau parc peste tot, mngind, apsnd i strngnd,
dar ea voia mai mult. Pn la urm el o atinse ntre pulpe, iar
ea simi cum trupul i se ridic de pe pat de plcere. Dei o mai
mngiase i nainte a&tfel i tia la ce s se atepte, cumva totul
prea mai intim acum, c erau ntr-un pat, lipii goi unul de
cellalt. Deodat i simi degetul ptrunznd-o i se crisp.
- Vreau doar s m asigur c eti pregtit, i opti. Snt
mai mare dect degetul i nu vreau s te doar.
Emma se relax puin, iar el i continu micrile sen
zuale, mngindu-i centrul feminitii cu degetul mare. Plcerea
o travers ca un fulger. Simi cum se umezete de dorin i
gemu, ridirnd instinctiv oldurile.
Alex se strdui s respire egal, msurat. Avea nevoie de
tot controlul de care dispunea ca s n-o ptrund imediat i s
nu se piard n moliciunea trupului ei. Era hotrt ca prima
experien s fie perfect. tia c, dac nu simea i ea plcere,
nici plcerea lui n-ar fi contat. Cndva, ntr-un moment sau
altul, bucuria ei devenise mult mai important pentru el dect
propria fericire.
Emma simi cum trupul i se arcuiete din cauza senzaiilor
care-o strbateau.
- Te rog, implor ea. Te rog. Am nevoie de tine.
Declaraia ei att de sincer l convinse, i Alex se aez la
intrarea n corpul ei.
- Eti gata? ntreb rguit
Ea ddu din cap n grab, iar el se mic nainte. Doamne,
ce strimt era!

272

JULIA QUINN

- , spuse mai mult ca s se liniteasc pe sine d e d t pe


ea. O s-o lum ncet. Vreau s te obinuieti.
Gemnd, pe jumtate de plcere, pe jumtate de frustrare
se retrase puin, apoi mpinse iar oldurile, foarte ncet.
Emma era convins c o s moar. Trupul ei pur i simplu
nu mai suporta presiunea care se adunase n el.
- Te rog, gemu micnd capul dintr-o parte ntr-alta.
Vreau... Am nevoie de...
Se cutremur.
- Doamne, nu tiu ce vreau!

- Draga mea, tiu eu, dar nu eti nc pregtit. Eti atit de


ngust! M tem s nu-i fac ru.
Alex se gndi c nu exista afrodiziac mai puternic dect
imaginea Emmei micndu-sesub el, n patul lui copleit de
pasiune. Chiar i aa reui s-i in dorina n M u i se for
s nu se grbeasc. Atunci, cnd deja era sigur nu mai poate
s se stpneasc, ajunse la semnul fecioriei ei.
- Emma? spuse apsat, pasional.
Ea era pierdut i nu-1 auzi.
- Draga mea? ntreb mai tare.
Ea ridic privirea i abia dac reui s se uite la el.
- Iubito, s-ar putea s te doar puin, dar promit c numai
de data asta.
-C um adic?
Alex fcu o grimas i se sprijini n coate. Doamne, oare
nimeni nu-i explicase?
- Fiindc eti virgin. Trebuie s trec de himenul tu. S-ar
putea s doar, dar o s-i treac i data viitoare n-o s te mai
doar.
Emma l privi. Prea att de ngrijorat pentru ea, ncruntat
i cu ochii mai verzi dect i vzuse vreodat!
- Am ncredere n tine, Alex, spuse ncet, cuprinzndu-1 cu
braele pe dup gt.

SPLENDID

273

Ultima frm de autocontrol plesni i Alex fcu o micare


brusc nainte. Emma scoase un suspin tcut, dar durerea i se
pru destul de mic i curnd, oricum, ea fu nlocuit de
plcerea delicioas a trupului lui Alex. Cu fiecare micare
Emma simea cum o cldur aspr o cuprinde, apoi to t trupul
i se crisp i aproape c ncremeni. Nu putea s se mite, s
respire. Dup aceea ntreaga lume explod, iar ea se prbui,
satisfcut i epuizat.
Un val de nevoie fierbinte l travers cnd simi trupul
Iubitei sale pulsnd n jurul brbiei lui. Ritmul primitiv se
nteii, rapid i nerbdtor, apoi, cu o ultim micare, Alex i
eliber pasiunea n interiorul ei.
Emma l auzi strignd n momentul eliberrii, l simi
prbuindu-se deasupra ei i, plutind nc de pe urma
propriului climax, se gndi c nu mai fusese nicicnd a d t de
mpcat.
- M simt bine, oft.
Alex rise i se ridic de deasupra ei.
- i eu, dragostea mea. i eu.
- Dac a fi tiut c e aa plcut, poate c nu te-a fi dat
afar din dormitorul meu n ziua-n care ne-am cunoscut
Alex i cuprinse obrajii n palme.
- N-ar fi fost aa frumos, draga mea, pentru c nu ineam
nc unul la cellalt
Emma se ghemui mai aproape cnd i auzi cuvintele
drgstoase. Cu siguran c avea s-i spun c-o iubete. Dar
el nu fcu asta. Tnra oft. Era prea fericit ca s-i fac griji.
N-ar fi fcut dragoste cu ea aa dac n-ar fi iubit-o mcar puin,
nu?
Rmaser mai mult timp n poziia n care drau, ea
ascuns la pieptul lui, el jucndu-se absent cu o uvi din prii
ei. Pn la urm Emma ridic privirea i puse temuta ntrebare:
-C te ceasul?

274

JULIA QUINN

Alex se uit pe deasupra capului ei, spre noptier.


- E aproape patru i jumtate.
- Trebuie s plec acas, spuse ea cu prere de ru.
Doamne, deloc nu voia s se gndeasc la realitate, dl
trebuia s ajung acas mai devreme sau mai tirziu. Preferab
mai devreme.
- Servitorii o s se trezeasc n curnd i nu vreau s m
vad dnd intru. Brfesc aproape la fel ca nobilimea, s tii. Dac
m vede o camerist atunci tot oraul o s afle pn disear.
-C ui i pas?
i
Emma se rsuci repede i-l privi ocat i suprat.
- Cum adic? Prefer ca reputaia s nu-mi fie trit ft
noroi, mulumesc!
Alex o privi perplex.
- Ce spui acolo despre noroi? Ne cstorim sptmnfj
viitoare. n dou sptmni toat agitaia legatde mritiul
pripit o s dispar i o s fim numii romantici*/
Un nod iraional de indignare ncepu s se strng n
sufletul Emmei. Tipic lui s spun c se cstoreau sptmna
urmtoare fr s se deranjeze s-o consulte i pe ea.
- i trebuie s presupun c asta a fost o cerere n
cstorie? ntreb crispat.
Alex o privi buimac.
- Ne cstorim, nu?
- Eu sigur nu tiu. Nu mi-a cerut nimeni prerea.
- Pentru Dumnezeu, Emma. Acum trebuie s ne cstorim.
- Nu trebuie s faci nimic din ce nu-i place, alte, declar
Emma refugiindu-se Ia marginea patului i strnpnd cuvertura
la p iep t
- Emma, tu m-ai cerut pe mine nu mai departe de acum
dou zile.
- i dac-i aminteti, pufni ea, m-ai refuzat
- Pe toi dracii, femeie, iar ncepem cu asta?

SPLENDID

275

Emma nu zise nimic.


- Minunat bombni ducele. Exact de asta aveam nevoie.
De o femeiuc posac.
- Nu-mi vorbi tu mie aa!
n ochii lui strluci o lumin arogant.
- Nu vorbeam cu tine, draga mea. Vorbeam despre tine. i
dac nu te-ai fi purtat ca o proast, te-a fi srutat acum.
Emma sri din pat auzind insulta i lu cuvertura cu ea.
- Nu trebuie s stau aici i s te ascult cum m defimezi!
explod ea mpiedicndu-se de aternut n timp ce ncerca si adune hainele de pe podea.
Fiecare articol de mbrcminte fusese aruncat deoparte
n focul pasiunii, aa c se vzu nevoit s traverseze de mai
multe ori ncperea ca s le adune pe toate, dureros de
contient de d t de ridicol prea ncercnd s se acopere cu
ptura.
Alex ncerc alt strategie.
- Emma, spuse cu blndee, dup to t ce-a fost ntre noi, tu
nu vrei s ne cstorim? nnebunesc dac nu pot s te am n
brae n fiecare noapte.
- Eti detestabil! strig ea cu obrajii roii de furie. Nu-mi
vine s cred de rt obrznide dai dovad! Cum ndrzneti s
ncerci s m sedud doar ca s m mrit cu tine!
- Mi s-a prut c funcioneaz, spuse el Zmbinddin colul
gurii.
- Ah! mi vine s... mi vine... Vai!
Furia ei ajunsese la proporii att de mari n d t vocabularul
o prsea.
- S m omori? Eu n locul tu n-a face asta. Rmne
mult mizerie.
Atitudinea lui calm o fcu s-i piard controlul Ridic
o vaz deasupra capului, pregtit s-o arunce spre e l
- Te rog, spuse Alex gtuit, nu vaza Ming,

276

JULIA QUINN

Emma cobor braele, inspect obiectul cu un ochi format


apoi o aez la loc pe mas i ridic o cutie decorativ.
- Dar asta?
Alex fcu o grimas.
- Dac trebuie neaprat...
Cutia i rat inta la distan de un fir de pr.
- Dac-mi distrugi casa nu rezolvi nimic, spuse Alei
ridicndu-se repede din pat, nepreocupat de goliciunea sa
Oricum o s te mrii cu mine.
- i-a trecut prin cap vreodat s ceri ceva, nu s pretinzi!
se rsti ea furioas, ncercnd s se mbrace fr s scape
cuvertura. Furia i crescu d n d l vzu c zmbete amuzat de
ncurctura n care era ea.
- mi cer iertare, alte, spuse pe un ton din care curgea
sarcasm rece ca gheaa. Am uitat c un duce nu |niie s!
cear nimic, fiindc poate s aib orice dorete. I sepivine. _
Emma ntoarse capul d n d spuse ultimele cuvinte i
rmase uluit de expresia de pe chipul lui Alex. Fcu un pas
napoi, ngrozit, nc strngnd temtoare ptura care-o apra
de privirea lui furioas.
- Emma, spuse el crispat, vrei s te mrii cu mine?
-N u!
Nu-i venea s cread c o spusese, dar cuvntul ieise chiar
cu for din gura ei.
- Att i-a fost! explod Alex.
Travers camera cu pai mari, furioi, i i lu cuvertur
din mn. Ea ncerc s o pstreze, dar descoperi repede c nu
era nevoie, pentru c Alex prea hotrt s-o mbrace.
- Mi-au ajuns crizele tale de nervi, se rsti trgndu-i
furoul peste cap. Dac voiai s-mi dovedeti c nu eti o
domnioar timid care ascult de ordinele mele, nu te teme,
ai reu it Acum nu te mai purta ca un copil i accept inevita
bilul O s te mrii cu mine i o s fad asta zmbind.

SPLENDID

277

Emma i zmbi larg, ngreotor de dulce.


- E destul de bine, alte? N-am vrea s se afle c marele
duce de Ashbourne a trebuit s foreze o femeie s se mrite
cu el.
Regret cuvintele imediat, dndu-i seama c mersese
prea departe. Chipul lui era o masc a furiei abia stpnite. 0
strnse cu atta for de brae nct Emma fu convins c va
avea vnti.
- mi pare ru, spuse pe un ton gtuit, fr s poat s se
uite la el.
Dezgustat, Alex i ddu drumul i travers camera pn la
fotoliul pe care-i lsase hainele de sear cu rteva ore n urm,
chiar nainte s se aeze ling ea n p a t Cu micri brute,
nestpnite, se mbrc, iar Emma nu reui dect s-l priveasc
fascinant, speriat de felul n care ducele reuea s-i
controleze furia.
Dup ce se mbrc, el i arunc Emmei haina cu care
venise i se repezi la u, de care trase cu o micare slbatic.
Aceasta nici nu se clinti, iar el njur urt cnd i aminti c o
ncuiase.
- Cheia, opti Emma ngrozit. Ai aruncat-o pe geam.
El 0 ignor, intr ntr-un dulap i dispru. n cteva
secunde ua se deschise de pe partea cealalt. Umerii lai ai lui
Alex aproape c ocupau tot cadrul.
- S mergem, spuse pe un ton sec.
Emma alese cu nelepciune s nu se rsteasc la el pentru
c o fcuse s cread c erau nchii n camer i nu pierdu
vremea, l urm> terhndu-se de furia lui evident, cu toate c
inut sub control. Oricum voia s se duc acas, aa'c, iat
primea ce dorea. Se mpiedic n jos pe scri i atept n foaier
ct tim p Alex l trezi pe unul dintre servitori i-i ceru s
pregteasc o trsur.

278

JULIA QUINN

- O s dureze cteva minute, spuse la ntoarcere, prova


cnd-o tcut s protesteze. M tem c servitorii mei nu sw
obinuii cu activitate la ora asta.
Emma nghii n sec i ddu din cap, uitndu-se n podei
ncepea s-i fie ruine de criza de mai devreme. Probabil d
era normal ca el s presupun c se vor cstori dup Ol
fcuser dragoste. Nimic nu o enerva mai mult dect felul h|
arogant de-a fi, i ceva din ea plesnise cnd el anunase pur |
simplu nunta att de grabnic. Acum, cnd se uita la chipul lu
nc furios, nelese repede c, dei era direct, nu era suficiefli
de curajoas ca s mai spun ceva.
Zece minute mai trziu ducele o mpingea n trsur. Ei
observ dezamgit c se iveau zorile. Servitorii casei Blydof
i ncepuser deja sarcinile de diminea. Aveau s-i observi
sosirea neconvenional i s le spun prietenilor lor cari
lucrau n alte conace, care la rndul lor aveau s le povesteasd
stpnilor. Emma oft trist. N-avea cum s evite scandalul.
Drumul spre cas era relativ scurt, dar cnd ajunser h
reedina Blydon, soarele rsrise deja, iar Londra ncepea si
se trezeasc. Alex sri repede afar din trsur, trgnd-o dupi
sine.
- N-ai de ce s fii aa brutal, alte, spuse Emma indignat
mpiedidndu-se pe trepte n urma lui.
Alex se ntoarse brusc i i lu brbia n mn, ridicndu-i
chipul ca s nu se poat uita n alt parte.
- M cheam Alex, spuse aspru. Dac tot ne cstorim n
weekend, a aprecia dac i-ai aminti asta.
- n weekend? ntreb ea cu un glas sfrit
El nu rspunse, d ncepu s bat cu putere la u.
- Pentru Dumnezeu, Alee! Am cheie!
Emma l prinse de mini, ncerdnd s mpiedice zgomotul.
Scoase cheia din buzunar i descuie.

SPLENDID

279

- Acum vrei, te rog, s pleci? l implor. Pot s urc i


lingur n camera mea.
Alex i arunc un zmbet diavolesc.
- Lord Henry! strig din toi rrunchii. Lady Caroline!
- Ce faci? uier Emma. Te-ai decis s-mi distrugi
reputaia definitiv?
- M-am decis s m nsor cu tine.
- Ce se petrece aici?
Emma ridic privirea. Henry i Caroline se grbeau n jos
pe scri, privindu-i pe cei doi amorezi din foaier cu expresii
confuze i ocate.
Alex i puse minile n old i vorbi:
- Am compromis-o cum nu se poate mai bine pe nepoata
voastr, declar. Vrei, v rog, s insistai s se mrite cu mine?
Caroline nici nu clipi.
- Situaia asta, anun ea, e foarte neobinuit.

Capitolul douzeci
Emma i muc buza i fcu tot posibilul s in spate
drept. Genunchii i tremurau, inima i btea cu putere i I
minte i juca un singur gnd: era de vin! nchise ochii (
regret De data asta chiar c o fcuse lat!
Unchiul Henry prea foarte furios.
- Treci n camera ta n clipa asta, se rsti artnd C
degetul spre Emma.
Ea fcu ochii mari i fugi sus, nendrznind s se uite
urm. De unde era, alturi de Ned la etaj, Belle tresri dii
Emma trecu pe lng ea. Nu-1 vzuse niciodat pe tatl ei at
de furios.
- i tu, se rsti acesta ntorcndu-se furios spre Alex |
ignornd cu totul rangul mai nalt al nrului, treci la mine |
birou. Vin la tine dup ce vorbesc cj pia mea.
Alex ddu scurt din cap i iei din foaier.
- Iar copiilor mei celor asculttori, strig Henry fr s se
ntoarc spre cei n cauz, le sugerez s se duc n camerele
lor i s se ntrebe de ce n-au gsit de cuviin s ne informeze,
pe mine i pe mama lor, despre locul n care se afla verioara
lor.
Belle i Ned plecar d t de repede-i ineau pidoarele. Cnd
Henry rmase n sfrit singur cu soia lui (chiar i servitorii
dispruser, nelept, de la locul faptei), se rsuci spre ea i
ntreb:
- Ei bine, draga mea?
Caroline zmbi obosit i i cuprinse talia cu minile.

SPLENDID

281

- Nu pot s neg c speram s se ntmple asta, doar c a


fi vrut s fie dup nunt.
Henry se aplec i o srut, simind cum furia iniial se
mai estompa.
- Ce-ar fi s mergi sus i s vorbeti cu Emma? M ocup
eu de Ashbpume.
Oft iar i se ndrept ncet spre birou. Cnd ajunse acolo,
l gsi pe Alex n picioare, l fereastr, cu braele ncruciate
la piept, uitndu-se fix spre vltucii de portocaliu i tran
dafiriu care traversau cerul dimineii.
- Nu tiu dac s te arunc pe fereastr sau s-i string
mna i s te felicit, spuse Henry pe un ton obosit
Alex se ntoarse spre el, dar nu rspunse. Lordul travers
camera i lu un pahar de pe mas.
- Vrei un whisky?
Se uit la ceas i tresri Cnd vzu c era cinci i douzeci.
- mi dau seama c e cam devreme pentru butur, dar a
fost o diminea neobinuit, nu gseti?
Alex ddu aprobator din cap.
- A aprecia ceva de but, mulumesc.
Henry turn un pahar i i-1 ntinse.
- Te rog, ia loc.
- Prefer s stau n picioare, mulumesc.
Henry turn un pahar i pentru sine.
- M-a simi mai bine dac ai sta jos.
Alex se aez. Pe chipul lui Henry apru un zmbet
luminos.
- Cred c eti mai mare deck mine cu cel puin ase
kilograme, aa c o s dau uitrii ideea cu fereastra
- i mie mi-ar fi greu s te arunc pe tine, dac situaia ar
sta diferit, spuse Alex ncet
- Chiar aa? E un semn bun. Dar m tem c pe msur ce
mbtrnim ne mai dispare din vigoare. Nu mai snt la fel de

282

JULIA QUINN

nechibzuit ca nainte. Oricum, se pare c nepoata mea a foa


compromis asear.
Lu o nghiitur de whisky i-l privi pe Alex n ochi:
- i se pare c tu ai fost cel care a compromis-o. Nu pot si
te felicit pentru asta.
- Intenionez s m nsor cu ea, rosti Alex h otrt
- Ea intenioneaz s se mrite cu tine?
- nc nu.
- Crezi c vrea asta?
- Spune c nu vrea, dar vrea.
Henry ls ncet paharul jos, i ncruci braele la piepl
i se sprijini de marginea biroului.
- E o presupunere cam arogant, n-ai zice?
Alex roi.
- Acum dou zile a venit la mine acas, nensoit, i m-a
cerut de brbat, spuse puin defensiv.
Henry ridic o sprincean.
- Serios?
-A m acceptat
- Dar vd c acum v nelegei foarte bine, spuse Henry
pe un ton sec
Alex se mic stingherit pe scaun, repetndu-i c unchiul
Emmei merita cteva rspunsuri. Cu toate astea ntreaga scen,
era al naibii de umilitoare.
- Am avut o nenelegere i eu am rupt logodna, dar totul
s-a rezolvat azi-noapte.
- Se pot ntmpl multe n douzeci i patru de ore.
Alex se ntreb n ce moment pierduse i ultima frm de
control asupra conversaiei. Inspir adnc i continu,
simindu-se certat precum un biat de coal.
- De data asta am cerut-o eu pe ea, dar a refuzat, pentru
c e aa de al naibii de ncpnat.
Blestem posac i se coco pe scaun.

SPLENDID

283

- E dificil, recunosc, dar tatl ei mi-a dat-o n grij. Eu iau


responsabilitile familiale foarte n serios. Ba, mai important
dect att, o iubesc pe Emma ca pe fiica mea.
Henry lu paharul i-l inu ridicat
- mi permii s propun un toast n cinstea nunii dumitale
cc va avea loc curnd, alte?
Alex ridic surprins privirea.
- Dar s tii c-i dau binecuvntarea mea nu pentru c ai
sedus-o i nu pentru c spui c Emma vrea s se mrite cu tine,
ci fiindc cred c e cel mai bun lucru pentru ea. Eti unul dintre
puinii tineri pe care-i cunosc care e demn de ea, i cred c o
s-i fie o soie bun.
Apoi, aproape ca un gnd rostit cu voce tare, adug:
- Cred c Emma vrea s se mrite cu tine, dar, aa cum ai
spus, poate s fie cam ncpnat i s-ar putea s avem ceva
dificulti. De dragul tu, sper s-o convingi, pentru c eu n-am
de gnd s-mi oblig nepoata mearg la altar cu pistolul la
tmpl.
Alex zmbi pierdut i bu restul de whisky din pahar.
#**

Emma se uita n gol, afar pe fereastr, cnd n dormitorul


ei intr Caroline. Ochii i refuzar s prseasc peisajul.
- n ce situaie te-ai pus! spuse mtua ei nchiznd ua cu
zgomot
Emma se rsuri le n t cu lacrimi necurse n ochi.
- mi pare foarte ru, mtu Caroline. N-am vrut s te fac
de ris pe tine sau familia ta. Te rog s m crezi.
Caroline inspir adnc. Emma avea nevoie de susinere i
de nelegere n acel m om ent nu de dojana la care se atepta.
- De ce spui c e familia mea? Eu o vd ca pe familia
noastr.

284

JULIA QUINN

Emma zmbi tremurtor. Caroline se aez pe scaunul


la msua de toalet.
- Mi se pare c e nevoie s iei nite decizii serioase del
de repede...
^
- Nu vreau s m m rit cu el, mtu, spuse Emma foa
repede.
- Nu? Eti sigur?
Umerii tinerei czur.
- Nu cred c vreau.
- Asta e cu totul altceva.
Emma se ndeprt de la fereastr, i scoase pantofii f
aez pe pat.
- Nu tiu ce s fac.
- Ce-ar fi s-mi spui de ce nu vrei s te mrii c
Ashbourne?
- E foarte dominator. i dai seama c nici-mcar nu n i
cerut de nevast? Mi-a zis doar c ne cstorita, d e parc a r
fost un fapt binetiut. Nici mcar nu m-a consultat i pe mini
Caroline inspir adnc, observnd c nepoata ei i ma
redobndise din temperamentul ei obinuit.
- i asta a fost nainte sau dup ce ai fost... compromis?
Emma se ntoarse cu spatele.
- Dup.
- neleg. i nu crezi c era o concluzie logic din partea
lui Ashbourne s presupun c o domnioar de vi nobil va
vrea s-l ia de so dup ce a avut relaii intime cu el?
- Ar fi putut s m ntrebe.
Emma nchise strns gura, sfidtoare, dar tresrind n
sinea ei cnd i auzi tonul aproape meschin.
- Da, fu de acord Caroline, n-a fost frumos din partea lui,
dar nu cred c e un motiv suficient de bun ca s-i refuzi
propunerea.
Tcu i se aplec puin nainte.

SPLENDID

285

- Asta dac nu cumva ai alt motiv ca s-l refuzi.


Emma nghii n sec i-i prinse buza cu dinii.
-Ai?
Cnd vorbi n sfrit, vocea Emmei abia dac se auzi:
- Nu.
- E un nceput spuse Caroline pe un ton practic, ridirndu18 l apropiindu-se de locul de la fereastr unde pn de curnd
ftitese Emma. Pe de alt parte, nu-i cazul s te mrii doar
pentru c n-ai motive s nu o faci. Trebuie s existe i rteva
motive bune pentru care s te mrii, nu crezi?
Lu tcerea Emmei drept un rspuns afirmativ i
Continu:
- Exist vreun motiv pentru care ar fi o micare
Inteligent s te mrii cu Ashbourne? ntreb ea, privind-o pe
Emma n ochi. Cnd spun inteligent m refer la ceva ce
reprezint urmtorul pas logic spre fericire.
Emma clipi de cteva ori sub ochii ateni ai mtuii sale,
apoi ddu aprobator din cap.
- Aa m gndeam i eu, spuse aceasta ncrucind braele,
tl iubeti? ntreb direct
Emma ddu din cap i o lacrim i alunec pe obraz.
- i dai seama ct de aproape ai fost s distrugi ocazia s
te mrii cu brbatul pe care-1 iubeti?
Emma ddu iar din cap, simind c o ia cu lein.
- Ei bine, poate c ai vrea s mai mblnzei ncpnarea
asta a ta, o sftui Caroline aezndu-se lng ea i lund-o n
brae. Dei nu de tot. 0 s ai nevoie de puin mndrie i
ncpnare alturi de un om ca el.
- tiu, spuse Emma trgndu-i nasul.
Caroline o srut pe frunte.
- Acum usuc-i lacrimile, draga mea. Trebuie scoborm
i s le spunem brbailor ce am hotrt
Se ridic i se ndrept spre u.

286

JULIA QUINN

- i tata? spuse Emma deodat. Nu pot s m m rit!


permisiunea lui. i compania.
i ddu seama c era o scuz fr greutate, mai ales d
l ceruse prima pe el de brbat, lucru despre care mturii
avea s afle curnd, fr ndoial.
- Cred c ai tiut ntotdeauna c nu Dunster Shipping l i
destinul. Ct despre tatl tu, ei bine, m tem c o s fie n e tt
s aib ncredere n judecata noastr. S-ar putea s nu an i
prea mult timp la dispoziie.
Emma fcu ochii mari i privirea i cobor spre.abdomdj
Doamne, n id nu se gndise la un copil!
- Vd c ai neles ce vreau s spun.
***
Cnd cele dou femei intrar n birou, rteva minute npj
trziu, Henry i Alex stteau ntr-o tcere amical, bnd d j
paharele de whisky. Emma privi bnuitoare n jur cnd v^j
scena. Unchiul ei nu prea s-i fi inut moral lui Alex pentUi
virtutea ei pierdut. Oft ncet Mai bine s nceap csnicia O
pace.
- Ai ceva s ne mprteti? ntreb Henry ridicnd dii
sprncene.
Emma nghii n sec i ncepu, uitndu-se la Alex:
-A r fi o onoare s m mrit cu dumneata, alte.
Se opri i ridic puin brbia.
- Dac doreti s m ceri, bineneles.
Caroline icni, Henry ddu ochii peste cap, iar Alex nu putu
s-i ascund un zmbet mic. De asta o iubea a tt
- Vrei s m aez n genunchi? ntreb privind-o n ochi.
Emma i umezi buzele cu un gest nervos. Tonul i fusese
glume, dar cumva ea tiu c, dac i-ar fi cerut-o, el s-ar fi
aezat n genunchi.

SPLENDID

287

1 - Nu, spuse simind cum privirea lui o ardea. Nu cred c e


nevoie.
Alex zmbi mai larg i o privi a te n t Era nc mbrcat cu
hainele lui Ned i arta adorabil, aa cum sttea acolo, cu
brbia ridicat, ncercnd s-i pstreze orgoliul in tact i
dorea s-o ating, s-i dea dup ureche o uvi de pr viu
colorat, dar, tiind c erau rudele ei n camer, nu fcu dect s0 ia de mn i s-i srute degetele.
- Vrei s te mrii cu mine? spuse ncet
Emma ddu din cap, fiindc nu avea ncredere c putea s
vorbeasc. Henry i Caroline, simind c-i terminaser treaba,
Ieir pe tcute din birou, lsndu-i singuri. Alex nc i inea
mna pe buzele lui.
- mi pare ru c n-am fcut asta cum trebuie de la
nceput, spuse ncet
Emma simi c-i venea s zmbeasc.
- De fapt cred c aceea a fost a doua oar.
Alex ddu aprobator din cap.
- Ai dreptate, dar, dac-i aminteti, nici prima dat n-am
fcut lucrurile cum trebuia.
Emma oft la amintirea scenei oribile din salonul lui Alex.
Doamne, trecuser numai dou zile de atunci? I se prea o
via.
- Aa e, spuse ea ncet. ns cred c ar trebui s uitm de
toate astea. Mi-ar plcea s ne ncepem mariajul ntr-o not
optimist.
- Snt de acord, rspunse Alex mngindu-i absent palma
cu degetul mare.
Voia s-o trag n braele sale. Voia s o srute i s-o fac s
uite orice altceva, dar i era puin team. Nu tia sigur de ce,
dar cumva i se prea c toat viaa lui era ntr-un echilibru
foarte precar, pe care n-ar fi vrut s-l strice, aa c rmase pe
loc, mngind-o, netiind ce s spun i simindu-se ca un prost
pentru c era att de nesigur de sine.

286

JULIA QUINN

-------------------------;-------------- '-----------------

------------------------

- O s ncerc s nu mai fiu att de autoritar, spuse p e|


ton grav.
Emma l privi repede n ochi. Prea att de serios, i
cinstit, nctera greu s nu l ia n brae.
- 0 s ncerc s nu mai fiu att de ncpnat, prorii
ea.
Umbra unui surs travers chipul lui Alex. O lu n bragjL
o inu aa, cu tandree, sprijinit de el. Ema l lu pe dup tiM
i i sprijini obrazul de pieptul lui. Oft pierdut, sim ii!
cldura plcut ce radia din corpul lui. Inima i btea tare sta
urechea ei, iar Emma se hotr c trebuia s n tre ru p ^
momentul, pentru c nimic din cer sau de pe pm nt n-a^l
convins-o s se ndeprteze ea.
Orict de splendid s-ar fi simit, nu reui s alunge gnctjg
c se mrita cu un brbat care inea la ea, da, dar care nu avid
prea mare ncredere n ea. i spusese c o tia diferit d |
femeile din nobilime care-1 cutaser asiduu, dar Emma sg
temea c unele dintre rnile lui erau mult prea adnci. Nu era
sigur c el ar fi putut s aib vreodat complet ncredenj
ntr-o femeie.
i nici nu i spusese c o iubea. Emma se crisp nuni*
puin la acel gnd, dar i aminti c nici ea nu-i spusese cg
simea pentru el. Alex simi schimbarea din postura ei i o
srut blind pe frunte.
- S-a ntmplat ceva, draga mea?
Emma se relax din nou, bucuroas de cldura
mbririi lui.
- Nu s-a ntmplat nimic, nu. M gndeam doar.
- La ce?
- La nimic. La detaliile nunii, mini ea. mi imaginez c navem prea mult vreme ca s ne ocupm de tot.
Alex se retrase ncet i o conduse spre o canapea din
apropiere, unde se aezar mpreun.

SPLENDID

289

r - ---------
----------------------------------------------------------
- Ai fi vrut o nunt mare? o ntreb cu tandree, rididnduy cu dou degete brbia ca s poat s-o priveasc n ochi.
* - Nu. Cunosc muli oameni n Londra, dar nu suficient de
bine, aa c n-o s le duc lipsa la nunta mea. Mi-ar plcea,
lotui, o rochie special, adug cu jind. i mi-ar plcea s fie
fi tata aici, s m conduc la altar.
Alex continu s-o priveasc n ochi, cutnd vreun semn
c n realitate ei i-ar fi plcut o nunt cu fast. Vzu doar
llnceritate i deschidere.
- mi pare ru c nu putem s-l ateptm pe tatl tu, dar
vreau s ne cstorim rt mai curnd. A prefera s nu
ateptm, n timp ce mtua ta i mama mea aranjeaz
ornamente florale.
Emma chicoti puin.
- tii c exact din pricina aranjamentelor florale ne-am
cunoscut, alte?
- Nu-mi spune aa, o avertiz el.
- Iart-m. Mi-a scpat M tem c am nvat prea bine
cile nobilimii.
- Spune-mi de ce mi datorez norocul aranjam entelor
florale.
- De asta m duceam la pia mbrcat n camerist cnd
l-am salvat pe Charlie de aret. Mtua Caroline voia s o ajut
cu aranjamentele florale pentru bal, iar eu i Belle am fugit la
buctrie, ca s scpm de ea. Ne-am mbrcat n hainele
cameristelor noastre pentru c nu voiam s ne murdrim
rochiile.
Apoi adug:
- Nu pot s sufr s fac aranjamente florale.
Alex rise tare.
- i promit, iubirea mea, c n onoarea primei noastre
ntlniri o s avem multe aranjamente florale la nunt, dar pe
nici unul n-o s fie nevoie s-l faci tu.

290

JULIA QUINN

Emma se uit repede la el n timp ce rdea. Doar nu ssj


pu rtat att de frumos cu ea dac n-ar fi iubit-o p u in i
Alung dubiile. Dac n-o iubea nc, de dorit o dorea, asta'
evident. i o plcea m u lt Era cu siguran un nceput ti
Emma inspir adnc i simi cum faimoasa ei ncp&i
scoate capul la suprafa. Putea s fac acel m ariaj
funcioneze. Avea s reueasc. Trebuia.
***

Urmtoarele cteva zile trecur foarte repede, pline fii


de activitate. Alex ncerc s insiste ca nunta s aib Iod
sfritul acelei sptmni, dar dup cinci minute de discui
cu lady Caroline accept cam fr voie s mai atep t
sptmn. Emma se feri s-i spun prerea, n mod neleg
- 0 sptmn i jumtate tot e foarte puin, remarc lai
Caroline, dar mcar avem timp s organizm ceva frumos. |
dou zile ar fi fost imposibil.
La o or dup ce Alex plecase n dimineaa aceea, ducef
motenitoare de Ashbourne sosise n pragul familiei Blydo!
insistnd s i se permit s ia parte la pregtirile de nuni
Nimeni nu i atrase atenia c era numai apte i jumta!
dimineaa. Eugenia se purta de parc nunta fiului ei era?
minune i simplul fapt c ora att de matinal era foart
nepotrivit n-avea s-o opreasc s se asigure c totul merge
strun. Dup cincisprezece minute cu Eugenia i CaroliiM
Emma ridic braele, urc n camera ei i se culc. Nu p re
dormise n noaptea de dinainte.
* * *

Se trezi nfometat ase ore mai trziu. Cineva reuise si


se sustrag de la pregtirile de nunt destul ct s se ocupe

SPLENDID

291

i|rl)uliu, ca Emmei s i se aduc sus o tav cu mncare, aa c


M fnghii repede bucata de plcint cu carne i sucul pe care
It gsi pe msua de toalet, apoi fcu o baie i se mbrc.
Dup o zi petrecut n haine brbteti, rochia ei verde de zi i
It pru cumva prea incomod, ns decise c nu se cdea s
continue s poarte pantaloni.
Se aez la birou i i scrise repede cteva rnduri tatlui
ti, i explic situaia i promise s-i trimit mai multe detalii
curnd, i povesti despre Alex i despre nunt.
Cobor ntr-un final la ora trei, iar Caroline i Eugenia erau
txact unde le lsase, alegnd nume pentru lista cu invitai. Belle
i Sophie se alturaser i ele petrecerii i se certau n legtur
cu buchetul miresei. Cnd o vzur apropiindu-se, i cerur
Imediat s decid.
- Cred c trandafiri, nu? rspunse Emma.
Amndou femeile ddur ochii peste cap.
- Da, bineneles. Dar ce culoare? ntreb Belle.
- Depinde de culoarea rochiilor domnioarelor de onoare,
presupun.
Belle i Sophie o privir, ateptnd, iar Emma nelese c
trebuia s ia o hotrre.
- Ei bine, voi dou sntei singurele domnioare de onoare,
aa c spunei-mi ce culoare v-ar plcea s purtai.
- Piersic.
-Albastru.
Emma nghii n sec
- neleg. Atunci poate c ar trebui s alegem trandafiri
aibi pentru m om ent O s se potriveasc la orice. Mai ales la
rochia mea, adug zmbind vesel. Pot s m mrit n alb, nu?
ntreb repede. tiu c nu e foarte la mod, dar am o prieten
n Boston care a purtat alb la nunta ei i a fost foarte frumos.
- Poi s te mbraci n ce culoare vrei, rspunse mtua sa.
Prima edin de prob e n seara asta. Madame Lambert ine
deschis pn trziu, ca s putem s terminm rochia la timp.

292

JULIA QUINN

> Foarte frumos din partea ei, murmur Emma,


bndu-se ct pltise n plus Caroline ca s-o conving!
croitoreas s lucreze mai m ult Ce altceva ai hotrt? ^
- Nunta o s fie la WestOnbirt, dac eti de acord, spj
Caroline. E prea trziu s rezervm loc la vreuna dilf
catedralele mari din Londra.
?
- tiu c de obicei nunta se ine acas la mireas, adt
Eugenia, dar tu locuieti n Boston, iar Westonbirt e la ctfej
ore mai aproape de ora dect reedina din provincie a ver*
ti.
- E foarte bine, rspunse Emma. W estonbirt e minufll
Pn la urm o s fie curnd casa mea.
Eugeniei i ddur lacrimile i o lu de mn pe Emm<iy
- M bucur att de m ult c o s faci parte din fam
noastr.
- Mulumesc, spuse Emma strngndu-i minile. i eu
bucur.
- Bine, spuse Caroline pe un ton vesel, s ne ntoarcem"
lista de invitai. Ce zicei de vicontele Benton?
Emma tresri. Anthony Woodside?
- Nu! strig.
Cele dou doamne mai n vrst o privir ntrebtor.
- Nu-mi place deloc, spuse ea repede. i cred c Belle s-
simi stnjenit.
Verioara ei aprob cu o micare din cap.
- Foarte bine, spuse Caroline tergndu-i numele de p
list cu o linie apsat.
- Nu cred c o s poat s vin prea mult lume, spus
Emma cu ceva speran n glas. i anunm foarte trziu i
vorba i de un drum de trei ore n afara Londrei.
Toate trei doamnele se ntoarser spre ea cu expresi
ocate.

SPLENDID

293

- Ai nnebunit? o ntreb Belle ntr-un final. Oamenii o s


le ngrmdeasc s fie acolo. Se nsoar ducele de Ashbourne.
Ducele nu vreau nevast se cstorete. i se cstorete cu
o femeie relativ necunoscut, venit din colonii, nici mai mult,
nici mai puin. 0 s fie evenimentul social al sezonului.
- Graba n care se ine nunta o s-i fac pe oameni s fie i
mai curioi, adug Sophie. Are un aer de scandal i intrig. i
romantism, desigur.
- neleg, spuse Bmma pe un ton sczut. Dar cred c Alex
voia un eveniment restrns.
- Bi, prostii! spuse Eugenia cu dispre. Eu snt mama lui i
nu-mi pas de ce vrea el. Fiul meu se nsoar o singur dat i
am de gnd s m bucur de asta.
Eugenia se sprijini de sptarul canapelei, iar Emma
nelese c n-avea rost s o contrazic. Petrecu toat sptmna urmtoare fr s le contrazic, lsndu-se luat pe sus
de valul pregtirilor. Singura pauz, n afar de somn, de care
oricum nu avea parte rit ar fi trebuit, fu rind Ned intr n salon
i o lu pe sus din mulimea de rude feminine actuale i
viitoare.
- Noi, anun el, mergem la o plimbare.
Emma se bucura s scape. Merser cu trsura la o cafenea
cunoscut, unde bur ceai i mncar prjituri.
- Voiam s-i povestesc ce s-a mai ntmplat cu Woodside,
spuse Ned imediat ce se aezar la mas.
- Vai de mine! spuse ea. Aproape c uitasem. Ce s-a
ntmplat?
- A ncercat s ia banii vineri, la White's.
-i?
- I-am spus c n-am de gnd s-mi pltesc datoria de dou
ori.
Emma i duse mna la gur.
- Vai, Ned! Nu se poate!

294

JULIA QUINN

- Ba da. EI s-a agitat i a nceput s fac o scen, iar eu j


scos chitana din buzunar. Am ridicat din sprncene i fa
ntrebat de unde s fi avut eu documentul dac nu mi-aj
pltit datoria deja.
- Cred c a fost nemaipomenit de furios.
- Puin spus, draga mea verioar. Am crezut c o
explodeze. i toat lumea a auzit ntmplarea. Nu cred c o
mai fie primit ani buni la jocurile respectabile de cri.
- Minunat; spuse Emma. Cred c am nceput s am o laturi
rzbuntoare, pentru c m bucur c e n aa ncurctur.
- Ce neelegant din partea ta, o tachin Ned. Dar serial
acum, Emma, s tii c a fost foarte furios. Cred c ar trebui j
avem grij la el, fiindc o s vrea s se rzbune.
Emma sorbi din ceai.
- Chiar, Ned, ce-ar putea s ne fac? S rpndea$c|
zvonuri? N-o s-l cread nimeni.
- Nu tiu. Cred doar c a r trebui s avem grij.
- S fim ateni, poate. Dar s avem grij? Nu cred. Nu-I
chiar genul care s recurg la crim.
-N u?
Emma cltin din cap i ridic privirea n tavan.
- E doar foarte demonstrativ.

Capitolul douzeci i unu


nainte ca Emma s apuce s respire mai adine se trezi la
Westonbirt, privind cum mai bine de o sut de servitori i
muncitori se ocupau de ultimele detalii ale celei mai rapid
aranjate nuni a ultimilor zeci de ani. Caroline i Eugenia se
simeau n largul lor, iar Emma se vzu nevoit s recunoasc
- fcuser un miracol mpreun. Caroline remarca adesea c
s-ar fi descurcat i mai bine dac ar fi avut mai mult timp, lucru
care o fcea pe nepoata ei s rd, pentru c pregtirile dep
iser cu mult orice visase ea vreodat n Boston.
Dup cteva ciondneli prieteneti cu Sophie i Belle din
cauza culorilor, Emma declar c verdele crud va fi culoarea
zilei, ceea ce se dovedi o decizie neleapt, fiindc amndurora
le venea bine cu rochiile pentru nunt.
Mireasa era aceea care avea s fure inimile tuturor. La
ultima prob pentru rochie, Belle tresrise i-i spusese c
niciodat nu o vzuse att de frumoas. Rochia era ntr-un stil
ceva mai de mod veche, cu talia croit la locul ei i nu cum
era la mod, chiar sub b u st Emmei i plcea stilul cel nou i
avea multe rochii croite dup el, dar declar c aa ceva nu se
potrivea cu rochia de mireas. Madame Lambert fusese de
acord imediat i i croise o rochie somptuoas, din mtase
ivoar, cu un decolteu modest care abia dac-i descoperea
umerii, cu mneci lungi, strmte, i cu multe volane care fceau
rochia s-i pluteasc graios din talie. Emma decretase c
rochia trebuia s fie relativ simpl, aa c vemntul nu era
mpodobit cu nici o bijuterie sau fund.

296

JULIA QUINN

Rezultatul i tia rsuflarea. Croiala i venea bine mird


cu trup subire i mignon, i sublinia talia ngust i Ui
elegant a gtului. Cu toate astea, culoarea mtsii era cea ii

important. Emma dorise iniial alb, dar Madame Lambi


refuzase i insistase pentru ivoar. Avusese perfect dreptai
fiindc materialul cel nou i scotea perfect n eviden tenul
o fcea s strluceasc. Dei poate c strlucea i datorii
iubirii. Dar rochia o ajuta, decise ea n gnd.
Sosi ntr-un sfrit i ziua nunii, iar Emma se trezi cu mii
emoii. Imediat, ca la un semn, Belle intr n camera ei*
ntreb fr preambul:
-A i emoii?
- Foarte mari.
- Bine. Aa i trebuie. Cstoria e un pas foarte importai!
Probabil cel mai im portant eveniment din viaa unei feme
dup natere i moarte, bineneles, dar...
- Destul, se rsti Emma.
Belle zmbi pariv.
- Drcuorule, spuse Emma lovind-o cu o pern.
- Am cerut s ni se aduc nite ciocolat de diminea;
spuse Belle. Trebuie s ajung sus dintr-un moment ntr-altul.
N-am crezut c vrei s mnnci ceva mai consistent n
dimineaa asta.
- Nu, confirm pe un ton sczut verioara ei, uitndu-se
afar pe fereastr.
Belle i vzu expresia serioas i ntreb imediat:
- Nu te-ai rzgndit, nu?
Emma iei din starea de visare.
- Sigur c nu. l iubesc pe Alex, tii doar. Nu cred c i-am
spus, dar l iubesc.
-tiam eu!

_____________ ________________________ SPLENDID

297

- Mi-a dori ca tata s m conduc la altar. Mi-e dor de el,

l acum o s locuiesc att de departe!


Belle o btu pe bra cu un gest de consolare.
- tiu, dar ne ai pe noi. i familia lui Ashbourne te ador.
Tatl tu o s te viziteze, snt convins. Dar s nu-i spui tatei
ce dor i-e de unchiul John, fiindc e foarte mndru c te
conduce la altar.
Se auzi o btaie n u, dup care intr Sophie, nc n
halatul de noapte.
- M-am ntlnit cu servitoarea pe scri i am trimis-o
napoi la buctrie ca s ne mai aduc nite ciocolat, spuse
ea. Sper c nu v suprai. Urc repede.
- Sigur c nu, rspunse Emma zmbind. Cu ct mai multe,
cu att mai bine.
- Nu-mi vine s cred c e atta agitaie n casa asta,
continu Sophie. A fost vreuna dintre voi jos?
Amndou tinerele cltinar din cap n semn c nu.
- E o cas de nebuni. Era s m drme un servitor, iar
oaspeii au nceput deja s soseasc!
- Glumeti! rspunse Belle. Cred c s-au trezit la patru
dimineaa ca s ajung aici la ora asta.
- Ei bine, Alex a fost absolut nnebunit cnd a sugerat
mama s-i invitm pe toi s petreac noaptea aici. Numai
civa, foarte puini, au primit permisiunea s vin de asear
i el a insistat ca toat lumea s plece n seara asta.
Emma roi.
- L-ai vzut?
- Nu, spuse Sophie lund o ceac de ciocolat de la ser
vitoarea care intrase tcut n camer. Dar Dunford s-a trezit,
era pe aid. Mi-a spus c Alex e nnebunit Cred c abia ateapt
s termine cu nunta.
- Nu e singurul, m urm ur Emma, ntrebndu-se cnd
aveau s-i treac emoiile.

298

JULIA QUINN

Nunta trebuia s nceap la dousprezece fix, aa c&


unsprezece i jumtate Emma se uit pe fereastr*,,
spectacolul de pe peluza conacului Westonbirt.
- DumAezeule mare, spuse cu rsuflarea tiat. Cred,
snt dou sute de oameni acolo.
- Mai aproape de patru sute, cred, spuse Belle alturnd
i-se verioarei ei la fereastr. Mamei i-ar fi plcut ase sul
dar...
- Dar n-am avut destul timp, ncheie Emma. tiu.
nc uitndu-se afar, cltin din cap, speriat de gratii
doarea evenimentului. Corturi n dungi colorate mpodobeai
ntreaga curte, adpostind sutele de oaspei de soared
nceputului de iulie. Aa cum i promisese Alex, afar erau maj
multe buchete de flori dect putea ea s numere.
- Vai de mine, spuse cu rsuflarea tiat, n-ar fi trebuit s*
o las pe mtua Caroline s organizeze un eveniment att di
grandios. Pe jumtate dintre oamenii tia nici nu-i cunosc
- Dar te cunosc ei pe tine, observ Sophie cu entuziasm.
- i vine s crezi c o s fii duces? ntreb Belle.
- Nu, chiar deloc, spuse Emma cu glas pierdut.
nainte s-i dea seama ce se ntmpla, se fcuse deja om
dousprezece i ea era afar, la intrarea n cort, att de
emoionat nct abia dac mai auzea acordurile cvartetului de
coarde care cnta bucata ei preferat din Mozart.
- Noroc, surioar, i ur Sophie chiar nainte s porneasc
spre altar.
Belle o urm pe Sophie cteva clipe mai trziu, dar nu
nainte s-i strng mna Emmei.
- Te iubesc, Emma Dunster.
- E ultima dat d n d o s-mi spun cineva aa, opti Emma.
- Mie mi se pare foarte bine i Emma Ridgely, spuse Hemy
lund-o de bra. Mai ales cnd are n coad duces de
Ashbourne".

SPLENDID

299

Emma zmbi speriat.


- O s fie bine, spuse unchiul ei. tiu c o s fii foarte
fericit, adug ncet.
Emma ddu din cap i clipi ca s-i alunge lacrimile.
- Mulumesc tare mult, unchiule Henry. Pentru t o t Te
iubesc, s tii.
Henry i atinse obrazul.
- tiu, spuse emoionat. Pornim? Cred c ducele tu o s
vin ncoace i o s te trag dup el la altar dac nu ajungi
acolo curnd.
Emma respir adnc i fcu primul pas. l vzu pe Alex
ateptnd-o la altar i toate fricile ncepur s-i dispar. Cu
fiecare pas, bucuria din inima ei cretea, iar ea nici nu-i
observ pe oamenii care se rsuciser pe scaune ca s o
priveasc pe mireasa strlucitoare cum pea spre altar.
Lui Alex i se tie rsuflarea cnd intr o vzu intrnd n
cort. Era att de frumoas nct nici n-ar fi tiut cum s o
descrie. Era de parc frumuseea ei s-ar fi acumulat i ar fi
strlucit prin fiecare por. Parc totul la ea era luminos, de la
pielea alb ca atenul pn la ochii violei i la prul ca de foc
prins sub voalul delicat.
Hemy i Emma ajunser alturi de el, iar Emma nu putu
s nu zmbeasc atunci cnd unchiul ei i puse mna n mna
viitorul ei so. Ridic privirea i se uit n ochii lui verzi, calzi,
n care vzu dor, nevoie i, da, iubire. Poate c nu spusese el
niciodat acele cuvinte, dar Emma vzu limpede ca lumina
zilei c o iubea. O iubea, i deodat viaa i se pru de dou ori
mai frumoas dect nainte.
Restul ceremoniei trecu att de repede nct Emma nu-i
mai aminti dup aceea d e d t mici frnturi din ea - pfe Charlie,
mndru s duc verighetele pe o pern micu, cldura minilor
lui Alex atunci cnd i pusese inelul pe deget, zmbetele lui
Dunford i al lui Ned cnd l vzur pe duce srutnd-o ceva

300

JULIA QUINN

cam prea pasional atunci cnd preotul i declar ntr-un sfrit


so i soie i obrajii uzi ai lui Caroline cnd cuplul proaspt
cstorit pluti napoi spre grdin dup term inarea cere
moniei.
. * * *

Petrecerea dur tot restul dup-amiezii i mare parte din


sear. Emma se trezi felicitat de sute de oameni pe care nu-i
cunotea i de sute pe care-i cunotea. Alex rmase alturi de
ea ct reui de mult, dar chiar i cnd se vzur nevoii s
socializeze separat, ea i simi privirea ndreptat asupra sa i
abia dac reui s ascund fiorii de iubire i dorin care o
cuprinser.
Pn la urm, dup ore ntregi de dans i duzini de
toasturi, Alex se apropie de ea i i opti la ureche:
- tiu c e nc devreme, dar crezi c am putea, te rog, s
plecm de aici? Te vreau numai pentru mine.
- Credeam c nu m mai ntrebi, oft Emma i zmbi mai
larg.
i luar la revedere de la mulime i se oprir lng
Eugenia nainte s urce.
- Vreau s plece toat lumea n seara asta, spuse Alex pe
un ton ferm. Nu*mi pas dac nu ajung napoi pn diminea.
Oricum nu ajung de cele mai multe ori.
- Presupun c ordinul nu se refer i la familia restrns,
nu? ntreb Eugenia cu o expresie foarte amuzat.
- Sigur c nu, dar vreau s plecai i voi dis de diminea.
Alex o srut pe mama sa, apoi continu:
- Vreau puin intimitate cu proaspta mea soie, dac nu
v deranjeaz.
- Stai linitit Plecm cu toii nainte de prnz, rspunse
Eugenia. Presupun c n-ai de gnd s ieii din camera mirilor
pn atunci?

SPLENDID

301

Emma roi pn la rdcina prului.


- Absolut deloc, spuse Alex fr ruine. Dar i-a fl
recunosctor dac ai pune s ni se trimit de mncare mine.
- Nu te teme, fiul meu, m-am ocupat eu de to t
Ochii Eugeniei se umezir. l mngie pe obraz.
- Snt foarte fericit pentru tine azi.
Alex i Emma zmbir i i luar la revedere de la ea, apoi
urcar spre coridorul lung care ducea la dormitoarele lor.
Emma aproape c se vzu nevoit s fug ca s in pasul cu
el pn cnd, ajuni la marginea scrilor, ea se opri ca s-i
recapete rsuflarea.
- Te rog, l implor rznd, stai o clip.
Alex se opri i i lu obrajii n palme. Avea n ochi un
amestec de pasiune i umor.
- Nu pot s mai.atept, spuse simplu.
Emma scoase un strigt scurt cnd el o lu n brae i o
duse aa pn n camera lor.
- n sfrit singur, spuse pe un ton demonstrativ, lovind
ua cu piciorul ca s o nchid, fr s-o lase pe soia sa din
brae. Te superi dac te srut?
-N u.
-C e bine.
Cnd termin de srutat, Emma rmsese cu rsuflarea
tiat i tot trupul arznd.
- Ai emoii? o ntreb Alex.
- Nu. Am avut diminea, dar acum nu mai am.
Ochii lui strlucir d n d nelese ce voia ea s-i spun. Cu
toate astea nu voia s o grbeasc. Aveau la dispoziie toat
noaptea, ba chiar ntreaga sptmn. O lu de mn i o
conduse mai departe n dormitor.
- Asta e noua ta camer, spuse artxnd n jur.
Emma fcu roat cu privirea. Decorul era destul de
masculin.

302

JULIA QUINN

- Poi s redecorezi dac vrei, spuse ducele. Dar s nu fie


prea mult trandafiriu, dac se poate.
Emma i stpni zmbetul.
- Cred c putem s gsim ceva potrivit.
Alex o lu de mn.
- Exist o camer alturi care e dormitorul oficial al
ducesei, dar a prefera s petreci mai mult timp aici.
- Chiar aa? l tachin Emma.
- Am putea s transformm camera de alturi ntr-un
salon pentru tine, unde s poi s pui orice lucru feminin vrei;
spuse el cu entuziasm, dar nu cred c o s fie nevoie de pat
acolo. M gndeam chiar s-l ducem n camerele doamnei
Goode. Lucreaz de mult la noi i cred c i-ar plcea. E mult
mai comod dect cel pe care-1 are acum.
- Mi se pare o idee foarte bun, spuse Emma ncet, pind
mai aproape de el.
- Emma, ct m bucur c eti n sfrit a mea!
- i eu m bucur c tu eti al meu.
Alex rse tare.
- Vino mai aproape, ca s-i scoatem rochia asta superb,
alte.
- Numele meu este Emma, spuse ea pe un ton aspru. Nu
vreau s te aud c-mi spui alte".
- Eti nepreuit, alte.
Alex o lu n brae i ncepu s desfac nasturii mici care
i coborau de-a lungul spatelui rochiei de mireas. Fcea
micri agonizant de lente, trimindu-i Emmei fiori de dorin
n tot corpul i fcnd-o s scoat un mic geamt i s se
sprijine de umerii lui ca s nu-i piard echilibrul. Camera
toat prea s se nvrt ntr-o cea senzual i ea abia dac
mai putea s stea n picioare.
Alex se opri la jumtatea fndului de nasturi.
- Cred c e momentul s-i desfacem prul.

SPLENDID

303

Cu degete pricepute i scoase agrafele care-i ineau prul


ridicat
- Imi plac crlionii care-i alunec pe lng obraji rind ai
prul prins aa.
Cteva momente mai trziu uviele grele i cdeau pe
spate, iar Alex lu una dintre ele i o srut, apoi inhal
parfumul ameitor.
- i ador prul, murmur, trecndu-i degetele prin el. iam spus c vreau o feti cu prul de culoarea asta?
Fr cuvinte, Emma cltin din cap. Nu discutaser despre
copii. Presupusese c ducele voia un motenitor, aa cum i
doreau toi brbaii, dar nu visase c ar fi putut s vrea o feti
care s-i semene ei.
- Eu m gndeam la un bieel cu prul negru i ochii verzi,
rosti ezitnd.
Alex se ntoarse la nasturii rochiei.
- Ei bine, o s trebuiasc s lucrm pn cnd reuim s ne
ndeplinim amndoi dorinele, nu-i aa?
De data asta i desfcu repede nasturii i n cteva secunde
rochia ei czu la podea, lsnd-o mbrcat numai n furoul de
mtase.
ncepu s-i scoat vemntul de pe umeri, dar ea l opri.
- Acum e rndul meu.
i lu cravata i ncepu s-o desfac ncet Dup aceea trecu
la cmaa alb, apretat, bucurindu-se de fiecare prticic din
corpul lui pe care o scotea la iveal cu fiecare nasture desfcut
Alex nu rezist acelei dulci torturi d e d t Cteva minute, dup
care icni i o ridic n brae ca s o duc la patul imens, mr
ginit de patru stlpi.
- Doamne, ce frumoas eti, spuse uluit, tingndu-i
obrazul. Foarte frumoas.
Emma se abandon n voia pasiunii de moment,
cuprinzndu-1 cu braele pe dup gt cnd el se apropie de ea i

304

JULIA QUINN

se aez alturi, pe p a t Chiar n timp ce-i scotea hainele


continu s o ating, pentru c nu se putea opri, iar cldura
minilor lui, combinat cu atingerea senzual a mtsii pe
pielea ei fiir aproape suficiente ca ea s-i piard controlul. l
spuse numele ntretiat, iar i iar, abia contient c vorbea
tare.
- t, scumpo, snt aici, murmur el.
i era, se asigur Emma. Fiecare centimetru al trupului su
gol era lipit de trupul ei, dar luroul nc sttea ntre ei, iar ea
trase de material, fiindc nu voia nimic ntre ea i soul ei.
- t, spuse el din nou, oprindu-i minile. A nceput s-mi
plac piesa asta.
i cuprinse oldurile mbrcate n mtase i ncepu s
ridice furoul, lsnd urme gemene de foc pe trupul ei.
Materialul se ridic i i ddu la iveal snii, iar Alex murmur
apreciativ i se aplec ncet ca s-i srute fiecare sfirc
trandafiriu. Emma se zbtu de plcere, trgndu-1 mai aproape.
- Mi-am amintit c i-a plcut asta, rse Alex minunnduse de natura ei att de senzual.
- Alex, scoate sta de pe mine, ceru ea cu pasiune.
- Of, bine, o tachin el trgndu-i n sfrit furoul peste cap
i lsndu-1 s pluteasc spre podea.
Emma se uit la el. Prea n continuare foarte controlat
Nu era la fel de nnebunit de pasiune ca i ea? Cu un zmbet
diavolesc se aplec i ncepu s-i srute sfrcul plat, la fel cum
fcuse i el cu ea. Reacia lui imediat fu mai puternic dect
sperase Emma. Tresri i spuse uluit:
- Doamne, de unde ai nvat s faci asta?
Emma se ntoarse mai aproape de buzele lui.
- De la tine. Mai vrei s m nvei ceva?
- Poate sptmna viitoare, spuse el apsat. Nu cred c mai
rezist mult ast-sear.
Ea rse mulumit cnd el se aplec i o srut pasional.

SPLENDID

297

- Mi-a dori ca tata s m conduc la altar. Mi-e dor de el,


l acum o s locuiesc att de departe!
Belle o btu pe bra cu un gest de consolare.
- tiu, dar ne ai pe noi. i familia lui Ashbourne te ador.
Tatl tu o s te viziteze, snt convins. Dar s nud spui tatei
ce dor i-e de unchiul John, fiindc e foarte mndru c te
conduce la altar.
Se auzi o btaie n u, dup care intr Sophie, nc n
halatul de noapte.
- M-am ntlnit cu servitoarea pe scri i am trimis-o
napoi la buctrie ca s ne mai aduc nite ciocolat, spuse
ea. Sper c nu v suprai. Urc repede.
- Sigur c nu, rspunse Emma zmbind. Cu d t mai multe,
cu att mai bine.
- Nu-mi vine s cred c e atta agitaie n casa asta,
continu Sophie. A fost vreuna dintre voi jos?
Amndou tinerele cltinar din cap n semn c nu.
- E o cas de nebuni. Era s m drme un servitor, iar
oaspeii au nceput deja s soseasc!
- Glumeti! rspunse Belle. Cred c s-au trezit la patru
dimineaa ca s ajung aici la ora asta.
- Ei bine, Alex a fost absolut nnebunit cnd a sugerat
mama s-i invitm pe toi s petreac noaptea aici. Numai
civa, foarte puini, au primit permisiunea s vin de asear
i el a insistat ca toat lumea s plece n seara asta.
Emma roi.
-L -ai vzut?
- Nu, spuse Sophie lund o ceac de ciocolat de la ser
vitoarea care intrase tcut n camer. Dar Dunfbrd.s-a trezit,
era pe aid. Mi-a spus c Alex e nnebunit. Cred c abia ateapt
s termine cu nunta.
- Nu e singurul, murmur Emma, ntrebndu-se rnd
aveau s-i treac emoiile.

298

JULIA QUINN

Nunta trebuia s nceap la dousprezece fix, aa c lai


unsprezece i jumtate Emma se uit pe fereastr, la;
spectacolul de pe peluza conacului W estonbirt
- Duftinezeule mare, spuse cu rsuflarea tiat. Cred c
snt dou sute de oameni acolo.
- Mai aproape de patru sute, cred, spuse Belle alturndur
i-se verioarei ei la fereastr. Mamei i-ar fi plcut ase sute,
dar...
- Dar n-am avut destul timp, ncheie Emma. tiu.
nc uitndu-se afar, cltin din cap, speriat de gran
doarea evenimentului. Corturi n dungi colorate mpodobeau
ntreaga curte, adpostind sutele de oaspei de soarele
nceputului de iulie. Aa cum i promisese Alex, afar erau mai
multe buchete de flori dect putea ea s numere.
- Vai de mine, spuse cu rsuflarea tiat, n-ar fi trebuit so las pe mtua Caroline s organizeze un eveniment att de
grandios. Pe jumtate dintre oamenii tia nici nu-i cunosc.
- Dar te cunosc ei pe tine, observ Sophie cu entuziasm.
- Ii vine s crezi c o s fii duces? ntreb Belle.
- Nu, chiar deloc, spuse Emma cu glas p ierdut
nainte s-i dea seama ce se ntmpla, se fcuse deja ora
dousprezece i ea era afar, la intrarea n cort, att de
emoionat nct abia dac mai auzea acordurile cvartetului de
coarde care cnta bucata ei preferat din Mozart
- Noroc, surioar, i ur Sophie chiar nainte s porneasc
spre altar.
Belle o urm pe Sophie cteva clipe mai trziu, dar nu
nainte s-i strng mna EmmeL

- Te iubesc, Emma Dunster.


- Eultima dat dnd o s-mi spun cineva aa, opti Emma
- Mie mi se pare foarte bine i Emma Ridgely, spuse Hemy
lund-o de bra. Mai ales cnd are n coad duces de
Ashbourne.

SPLENDID

299

Emma zmbi speriat.


- O s fie bine, spuse unchiul ei. tiu c o s fii foarte
fericit, adug ncet
Emma ddu din cap i clipi ca s-i alunge lacrimile.
- Mulumesc tare mult, unchiule Henry. Pentru tot. Te
iubesc, s tii.
Henry i atinse obrazul.
- tiu, spuse emoionat Pornim? Cred c ducele tu o s
vin ncoace i o s te trag dup el la altar dac nu ajungi
acolo curnd.
Emma respir adnc i fcu primul pas. l vzu pe Alex
ateptnd-o la altar i toate fricile ncepur s-i dispar. Cu
fiecare pas, bucuria din inima ei cretea, iar ea nici nu-i
observ pe oamenii care se rsuciser pe scaune ca s o
priveasc pe mireasa strlucitoare cum pea spre altar.
Lui Alex i se tie rsuflarea d n d intr o vzu intrnd n
c o rt Era att de frumoas nct nici n-ar fi tiut cum s o
descrie. Era de parc frumuseea ei s-ar fi acumulat i ar fi
strlucit prin fiecare por. Parc totul la ea era luminos, de la
pielea alb ca atenul pn la ochii violei i la prul ca de foc
prins sub voalul delicat
Henry i Emma ajunser alturi de el, iar Emma nu putu
s nu zmbeasc atunci d n d unchiul ei i puse mna n mna
viitorul ei so. Ridic privirea i se uit n ochii lui verzi, calzi,
n care vzu dor, nevoie i, da, iubire. Poate c nu spusese el
niciodat acele cuvinte, dar Emma vzu limpede ca lumina
zilei c o iubea. 0 iubea, i deodat viaa i se pru de dou ori
mai frumoas dect nainte.
Restul ceremoniei trecu att de repede n d t Emma nu-i
mai aminti dup aceea d ed t mici frnturi din ea - pe Charlie,
mndru s duc verighetele pe o pern micu, cldura minilor
lui Alex atunci cnd i pusese inelul pe deget, zmbetele lui
Dunford i al lui Ned cnd l vzur pe duce srutnd-o ceva

300

JULIA QUINN

---------------- - -----------------------------------;------------------------ ------------

cam prea pasional atunci cnd preotul i declar ntr-un sfrij


so i soie i obrajii uzi ai lui Caroline d n d cuplul proaspgj
cstorit pluti napoi spre grdin dup term inarea cerei
moniei.

MariusMaria
* * *

Petrecerea dur tot restul dup-amiezii i mare parte din


sear. Emma se trezi felicitat de sute de oameni pe care nu -|
cunotea i de sute pe care-i cunotea. Alex rmase alturi dej
ea ct reui de mult, dar chiar i cnd se vzur nevoii si)
socializeze separat, ea i simi privirea ndreptat asupra sa |
abia dac reui s ascund fiorii de iubire i dorin care
cuprinser.
Pn la urm, dup ore ntregi de dans i duzini d(
toasturi, Alex se apropie de ea i i opti la ureche:
- tiu c e nc devreme, dar crezi c am putea, te rog, s<
plecm de aici? Te vreau numai pentru mine.
- Credeam c nu m mai ntrebi, oft Emma i zmbi mai
larg.
i luar la revedere de la mulime i se oprir lng
Eugenia nainte s urce.
- Vreau s plece toat lumea n seara asta, spuse Alex pe
un ton ferm. Nu-mi pas dac nu ajung napoi pn diminea
Oricum nu ajung de cele mai multe ori.
- Presupun c ordinul nu se refer i la familia restrns,
nu? ntreb Eugenia cu o expresie foarte amuzat.
- Sigur c nu, dar vreau s plecai i voi dis de diminea.

Alex o srut pe mama sa, apoi continu:


- Vreau puin intimitate cu proaspta mea soie, dac nu
v deranjeaz.
- Stai linitit Plecm cu toii nainte de prnz, rspunse
Eugenia. Presupun C n-ai de gnd s ieii din camera mirilor
pn atunci?

SPLENDID

301

Emma roi pn la rdcina prului.


- Absolut deloc, spuse Alex fr ruine. Dar i-a fi
recunosctor dac ai pune s ni se trimit de mncare mine.
- Nu te teme, fiul meu, m-am ocupat eu de to t
Ochii Eugeniei se umezir. l mngie pe obraz.
- Snt foarte fericit pentru tine azi.
Alex i Emma zmbir i i luar la revedere de la ea, apoi
urcar spre coridorul lung care ducea la dormitoarele lor.
Emma aproape c se vzu nevoit s fug ca s in pasul cu
el pn cnd, ajuni la marginea scrilor, ea se opri ca s-i
recapete rsuflarea.
- Te rog, l implor rlznd, stai o clip.
Alex se opri i i lu obrajii n palme. Avea n ochi un
amestec de pasiune i umor.
- Nu pot s mai a tep t spuse simplu.
Emma scoase un strigt scurt cnd el o lu n brae i o
duse aa pn n camera lor.
- n sfrit singur, spuse pe un ton demonstrativ, lovind
ua cu piciorul ca s o nchid, fr s-o lase pe soia sa din
brae. Te superi dac te srut?
- Nu.
-C e bine.
Cnd termin de s ru ta t Emma rmsese cu rsuflarea
tiat i tot trupul arznd.
- Ai emoii? o ntreb Alex.
- Nu. Am avut diminea, dar acum nu mai am.
Ochii lui strlucir cnd nelese ce voia ea s-i spun. Cu
toate astea nu voia s o grbeasc. Aveau la dispoziie toat
noaptea, ba chiar ntreaga sptmn. 0 lu de mn i o
conduse mai departe n dormitor.
- Asta e noua ta camer, spuse artnd n jur.
Emma fcu roat cu privirea. Decorul era destul de
masculin.

302

JULIA QUINN

- Poi s redecorezi dac vrei, spuse ducele. Dar s nu fl


prea mult trandafiriu, dac se poate.
Emma i stpni zmbetul.
- Cred c putem s gsim ceva potrivit.
A lexoludem n.
- Exist o camer alturi care e dormitorul oficial a
ducesei, dar a prefera s petreci mai mult timp aici.
-C hiar aa? l tachin Emma.
-1
- Am putea s transformm camera de alturi ntr-uj
salon pentru tine, unde s poi s pui orice lucru feminin v rii
spuse el cu entuziasm, dar nu cred c o s fie nevoie de pq
acolo. M gndeam chiar s-l ducem n camerele doamnei
Goode. Lucreaz de mult la noi i cred c i-ar plcea. E mull
mai comod dect cel pe care-1 are acum.
- Mi se pare o idee foarte bun, spuse Emma ncet, pind
mai aproape de el.
- Emma, d t m bucur c eti n sfirit a mea!
- i eu m bucur c tu eti al meu.
Alex rise tare.
- Vino mai aproape, ca s-i scoatem rochia asta superb!
alte.
- Numele meu este Emma, spuse ea pe un ton aspru. Nu
vreau s te aud c-mi sntii alte".
- Eti nepreuit, alte.
Alex o lu n brae i ncepu s desfac nasturii mici care
ii coborau de-a lungul spatelui rochiei de mireas. Fcea
micri agonizant de lente, trimindu-i Emmei fiori de dorin
n to t corpul i facnd-o s scoat un mic geamt i s se
sprijine de umerii lui ca s nu-i piard echilibrul. Camera
mat prea s se nvrt ntr-o cea senzual i ea abia dac
nai putea s stea n picioare.
Alex se opri la jumtatea riadului de nasturi.
- Cred c e momentul s-i desfacem prul.

SPLENDID

303

Cu degete pricepute i scoase agrafele care-i ineau prul


ridicat
- mi plac crlionii care-i alunec pe lng obraji rnd ai
prul prins aa.
Cteva momente mai trziu uviele grele i cdeau pe
spate, iar Alex lu una dintre ele i o srut, apoi inhal
parfumul ameitor.
- i ador prul, murmur, tredndu-i degetele prin el. i*
am spus c vreau o feti cu prul de culoarea asta?
Fr cuvinte, Emma cltin din cap. Nu discutaser despre
copii. Presupusese c ducele voia un motenitor, aa cum i
doreau toi brbaii, dar nu visase c ar fi putut s vrea o feti
care s-i semene e l
- Eu m gndeam la un bieel cu prul negru i ochii verzi,
rosti ezitnd.
Alex se ntoarse la nasturii rochiei.
- Ei bine, o s trebuiasc s lucrm pn cnd reuim s ne
ndeplinim amndoi dorinele, nu-i aa?
De data asta i desfcu repede nasturii i n Cteva secunde
rochia ei czu la podea, lsnd-o mbrcat numai n furoul de
mtase.
ncepu s-i scoat vemntul de pe umeri, dar ea fi opri.
- Acum e rndul meu.
i lu cravata i ncepu s-o desfac ncet Dup aceea trecu
la cmaa alb, apretat, bucurndu-se de fiecare prticic din
corpul lui pe care o scotea la iveal cu fiecare nasture desfcut
Alex nu rezist acelei dulci torturi dert cteva minute, dup
care icni i o ridic n brae ca s o duc la patul imens, mr
ginit de patru stlpi.
- Doamne, ce frumoas eti, spuse uluit, atingndu-i
obrazul. Foarte frumoas.
Emma se abandon n voia pasiunii de moment,
cuprinzndu-1 cu braele pe dup gt cnd el se apropie de ea i

304

JULIA QUINN _________________ _______ _

se aez alturi, pe pat. Chiar n timp ce-i scotea hainefa


continu s o ating, pentru c nu se putea opri, iar cldun
minilor lui, combinat cu atingerea s e n z u a l a mtsii p<
pielea ei fur aproape suficiente ca ea s-i piard controlul, !
spuse numele ntretiat, iar i iar, abia contient c vorbei
tare.
- t, scumpo, snt aici, murmur el.
i era, se asigur Emma. Fiecare centimetru al trupului si
gol era lipit de trupul ei, dar furoul nc sttea ntre ei, iar ei
trase de material, fiindc nu voia nimic ntre ea i soul ei.
- t, spuse el din nou, oprindu-i minile. A nceput s-ml
plac piesa asta.

i cuprinse oldurile mbrcate n mtase i ncepu s


ridice furoul, lsnd urme gemene de foc pe trupul ei
Materialul se ridic i i ddu la iveal snii, iar Alex murmur
apreciativ i se aplec ncet ca s-i srute fiecare sfrc
trandafiriu. Emma se zbtu de plcere, trgndu-1 mai aproape;
- Mi-am amintit c i-a plcut asta, rise Alex minunndw
se de natura ei att de senzual.
- Alex, scoate sta de pe mine, ceru ea cu pasiune.
- Of, bine, o tachin el trgndu-i n sfrit furoul peste cap
i lsndu-1 s pluteasc spre podea.
Emma se uit la el. Prea n continuare foarte controlat
Nu era la fel de nnebunit de pasiune ca i ea? Cu un zmbet
diavolesc se aplec i ncepu s-i srute sfrcul plat, la fel curi
fcuse i el cu ea. Reacia lui imediat fii mai puternic dedl
sperase Emma. Tresri i spuse uluit:
- Doamne, de unde ai nvat s faci asta?

Emma se ntoarse mai aproape de buzele lui.


- De la tine. Mai vrei s m nvei ceva?

- Poate sptmna viitoare, spuse el apsat Nu cred c mai


rezist mult ast-sear.
Ea rise mulumit cnd el se aplec i o srut pasionat

SPLENDID

305

Glumele i tachinrile se oprir - nu rm aser dect dou


trupuri nsetate, dorindu-se cu pasiune.
Emma nu se stura s-l ating. Minile i pluteau peste
coapsele puternice, pe umeri i pe p ie p t Fiecare atingere l
fcea s se simt i mai aprins, pn cnd nu mai suport. 0
mngie n jos pe trup, pn la crlionii care-i ascundeau
feminitatea. Emma tresri de dorin i-l strnse de umeri,
ncercnd s-l trag mai aproape. ncet Alex i desfcu pliurile
mtsoase i strecur un deget n ea. Era mai m ult dect
pregtit.
- Eti att de ud, rosti gutural. Att de ud, de fierbinte i
de gata pentru mine!
- Te rog, Alex, ceri ea.
Alex se ridic deasupra ei i o penetr numai puin. Era
tortur s nu se mite n trupul ei cald i adorabil, dar tia c,
fiind neobinuit cu iubirea fizic, avea nevoie de timp ca s
se relaxeze.
Dar Emma nici nu voia s aud de aa ceva.
- Alex, te rog! Am nevoie de mai m ult gemu, trgndu-i
oldurile mai aproape.
El nu rezist rugminilor soiei sale i, cu un sunet
nfundat mpinse oldurile nainte, ptrunznd-o pn la capt
Respira cu dificultate. ncerc s pstreze un ritm egal al
micrii, nainte i napoi.
Emma simi c alunec spre Rai. Se lupt mpotriva
eliberrii, ca s prelungeasc momentul perfect dar simi cum
plutea spre libertatea pe care numai Alex putea s i-o ofere.
tiu c pierduse btlia cnd el i strecur mma ntre trupurile
lor i o atinse. Chiar atunci, cu rteva minute nainte de final,
ea strig:
- Vai, Doamne, Alex, rit te iubesc!
El ncremeni.
- Ce-ai spus? ntreb aspru.

306

JULIA QUINN

Emma se simea ca pe marginea unei prpstii. A vi


nevoie s se mite n continuare.
i
- Alex, te rog, nu m ls aa.
- Ce ai spus? repet el ncordat
Ochii ei violei privir spre ochii lui verzi - dou suflet)
. descoperite.
- Am spus c te iubesc.
Alex o mai privi o clip, micndu-se adnc n ea, de aceasti
dat i mai repede. Emma numai de att mai avea nevoie. Simf
cum realitatea i scap printre degete, ridic oldurile de p<
pat n miezul acelei dulci eliberri i l strig pe nume cnc
lumea-i explod ntr-o prism de lumin.
Pulsaiile trupului ei l fcur pe Alex s piard controlul
Scoase un geamt triumftor, apsat, i explod n ea.
La multe minute dup aceea, cnd stteau alturi n ceaa
delicioas a pasiunii consumate, ducele oft adnc i i
ascunse chipul pe umrul soiei sale.
- M temeam c nu o s aud niciodat cuvintele acelea.
Emma i mpleti degetele n prul lui des i negru.
- Eu i acum m tem c n-o s le aud.
Alex se trase puin napoi i i cuprinse obrajii n palme.
- Te iubesc, Emma Elizabeth Dunster Ridgely, spuse
solemn. Te iubesc din toat inima i cu tot sufletul. Te iubesc
aa cum n-am visat c se poate s iubeti o femeie. Te iubesc
cum...
- Oprete-te, strig ea cu lacrimi n ochi.
- De ce, draga mea?
- Snt prea fericit, spuse ea p e un ton gtuit
- Nu poi s fii prea fericit. De fapt, am de gnd s-mi
dedic tot restul vieii ca s m asigur c eti mai fericit astzi
dect ai fost ieri.
- Nu cred c o s fie greu dac rmi cu mine.
Alex zmbi.

SPLENDID

307

- De parc te-a prsi eu vreodat.


- Foarte bine! rspunse Emma cu ndrzneal.
- De parc m-ai lsa, continu el. Ducesa mea americanc
i nenfricat. Probabil c ai veni dup mine cu puca.
Emma se ridic i-l lovi cu o pern.
-Bestie!
Rse fericit i l ls s-o trag napoi pe p a t
- Ca s nu mai spun c nici nu tiu s trag cu puca, spuse
cnd i mai reveni din rs.
- Cum? Ducesa mea care se car n copaci i pescuiete
nu tie s trag cu puca? Snt dezamgit
- Ei bine, s tii c m pricep la pistoale mai bine d e d t
majoritatea.
Alex se aplec i o srut.

- Aa mai merge.
-Alex?
-D a?
- Nu trebuie s ne ntoarcem prea curnd n ora, nu?
- Nu cred. De ce ntrebi?
- ncepe s-mi plac la Westonbirt
Alex se bosumfl.
- La Westonbirt sau cu mine?
- Cu tine, bebeluule ce eti! Dar nu te vd niciodat d n d
sntem n Londra. Toat lumea are nevoie de tine acolo. Crezi
c am putea s mai rmnem aid o vreme?
Alex o strnse n brae pe soia lui, bucurfndu-se de iubirea
care-i nclzea inima.
- Cred c se poate aranja.

Capitolul douzeci i doi


Urmtoarele cteva sptmni s-au num rat printre cele
mai fericite din viaa Emmei. Zilele erau toate pline de
binecuvntare, iar ea plutea prin ele cu zmbetul indestructibil
al unei femei care iubete i este iubit. Viaa alturi de Alex
deveni repede o rutin confortabil. Mncau mereu mpreun,
cu toate c multe din mese li se aduceau sus, pe tvi. Mergeau
la plimbare clare dup-amiezile, pe alt drum de fiecare dat.
Westonbirtul era suficient de mare, dup trei sptmni Emma
nc nu vzuse toat moia. n fiecare sear, dup cin, stteau
n salonul lor nou, citeau sau jucau ah, sau pur i simplu se
bucurau unul de compania celuilalt Iar nopile, desigur, nu
erau numai pentru somn.
Curnd Emma nv ce s fac atunci cnd nu era cu Alex.
Ducele avea destul de multe afaceri care necesitau atenie i
petrecea mult timp n birou, citind scrisori i documente. n
afar de Westonbirt mai avea alte patru moii care trebuiau
administrate, iar lui Alex nu-i plcea s lase nici un detaliu pe
mna vechililor.
Chiriaii meritau mai mult dect un proprietar absent, iar
el avea caiete ntregi de notie n care le scria progresul i
nevoile, ca s nu piard irul.
Ct timp Alex era ocupat cu munca, Emma i propuse s
descopere noul cmin. Prima ei ndeletnicire a fost s scoat
patul din camera ducesei. O excursie scurt la Londra, n vizit
la familie, a avut ca rezultat un salon redecorat rit ai zice pete.
Dup aceea se ocup s nvee despre administrarea reedinei
ancestrale a ducelui de Ashboume. Dup ce i cunoscu pe toi

SPLENDID

309

servitorii, petrecu mai mult vreme cu cei mai importani ca


rang, punndu-le ntrebri despre cum era condus casa.
ntlnirea cu ei fii ncununat de un succes dublu, pentru c nu
doar c nv despre conac i moie, dar le i ctig
ncrederea servitorilor. Acetia i apreciau interesul pentru
starea lor i se simeau flatai c se deranja s le cear sfaul
n legtur cu noul ei rol de stpn la W estonbirt
Dar nu puteai petrece prea mult timp redecornd i
vorbind cu servitorii, aa c n curnd Emma se trezi c nu prea
avea ce s fac. Personalul eficient se ocupa ca proprietatea s
funcioneze precum un ceasornic i nu aveau nevoie dert rar
de intervenia ei. Aa c ntr-o bun diminea, dup
aproximativ trei sptmni de csnicie, ea lu iniiativa i
ciocni la ua biroului lui Alex.
- Intr.
Emma bg capul pe u.
- Te deranjez?
Alex ls pe birou documentele pe care le citea.
- Deloc. S-a fcut ora cinei?
Emma cltin din cap, iar el se uit afar, pe fereastr.
- E o zi foarte frumoas. O rugm pe doamna Goode s ne
pregteasc un co de picnic?
- Ar fi minunat, mulumesc, dar m gndeam c poate a
putea s vin s vd ce mai faci. Ce citeti acolo?
Alex ridic din sprncene cnd o vzu interesat de munca
lui.
- E vorba despre o plantaie de trestie de zahr pe o am
n Caraibe.
- Vai de mine. Pot s m uit i eu?
-Sigur.
i ntinse actele.
- Nu cred, ns, c o s i se par prea interesante. Plus c
snt n franuzete.

310

JULIA QUINN__________________________________

Emma ridic hrtiile i se uit peste ele. Nu tia francezi


la fel de bine ca Alex, dar nelegea destul ct s prind ideea
general a scrisorilor administratorului plantaiei. Dup uni
sezon nefast, cultura era stricat. Probabil c Alex n-avea s
primeasc dobnd la investiia pe care o fcuse dect a b il
dup nc un an. i ddu actele napoi.
- Pcat, spuse.
- i-am subestimat franceza.
Emma zmbi.
- Ne nva i pe noi cte ceva n colonii,
- n Statele Unite, o corect soul ei,
- Touche. Am stat prea mult n Anglia.
Alex se ridic i o lu n brae, apoi o srut pe vrfiil
nasului.
- Da, ei bine, acum eti englezoaic.
Ea oft mpcat, bucurndu-se decldura braelor lui.
- Alex? ntreb cu faa ascuns la pieptul lui.
-D a?
- M-am tot gndit. Am petrecut ultimele trei sptmni
cunoscndu-i pe servitori i nvnd cum s m ocup de
proprietate, dar acum cred c am fcut tot ce era de fcut
Alex i ridic brbia ca s o priveasc n ochi.
- Nu i dau eude lucru? ntreb pe un ton gutural.
Emma roi. Pasiunea dintre ei nc o fcea s se simt
stnjenit dac o discutau ziua.
- M ii ocupat noaptea, la ora mesei i la plimbarea de
fiecare zi, da, dar nu am ce s fac ct timp tu eti aici i lucrezi.
- neleg. Nu vd de ce n-ai putea s preiei tu conta
bilitatea. Pn la urm te-ai ocupat de compania tatlui tu i
snt sigur c te-ai descurca bine. Norwood face asta de ani
buni, dar nu cred c-i place prea mult. Prefer s fie un
majordom btrn i nepat
Emma se nveseli.

SPLENDID

311

- Ar fi minunat, Alex. M duc s-l caut chiar acum.


Se ntinse i-l srut pe obraz.
- O rog pe doamna Goode se ne pregteasc picnicul. Ne
vedem n foaier la ora Unu?
Alex ddu aprobator din cap, iar ea iei din birou ca s-l
caute pe Norwood. l gsi n salonul mic pentru cin,
inspectnd nite argintrie curat nu demult de una dintre
servitoarele nou angajate.
- Norwood! strig ea din camera alturat, adresndu-se
capului su cu nceput de chelie.
Omul se ndrept imediat de spate.
- Da, alte?
- Am de gnd s preiau eu contabilitatea casei. Altea sa
mi-a spus c nu-i place s faci asta, i recunosc c eu lucrez
bucuroas cu numere.
- Da, alte. M iertai c ndrznesc, dar trebuie s v
mulumesc. Nu mai vd ca nainte i toate cifrele alea micue
m cam solicit.
Emma i zmbi fericit.
- Atunci totul e cum nu se poate mai binei Nu trebuie si ceri scuze. N-am fost crescut aici, n Anglia, i nu snt
obinuit cu attea formaliti. Nu ezita s mi te adresezi dac
apare vreo problem
- Mulumesc, alte
- Trebuia s-i fi spus ducelui despre vederea ta, adug
Emma cltinnd din cap. Ar fi predat contabilitatea altcuiva.
Norwood zmbi pentru prima dat de rnd l cunoscuse.
- Se poate, alte, dar ducele n-a fost mereu att de... uor
de abordat, s spunem.
Emma fcu o grim as
- Nu, presupun c nu, dar s nu lai asta s te supere. E
doar o prefctorie. Uite ct ine la chiriaii lui. Oricum, tiu c
nu e plcut s ai parte de rite o ieire temperamental din
partea lui.

312

JULIA QUINN__________________________________

Norwood, neobinuit s vorbeasc astfel cu nobilimea, nu


ntreb, nelept, de unde tia ducesa despre temperamentul
ducelui.
- Mi-tt fcut plcere s stm de vorb, continu Emma. Ce*
ar fi s mergem s lum registrele contabile? Mi-ar plcea s
nv metoda ta.
Norwood o conduse ntr-un birou mic de lng buctrie,
n numai dteva minute tnra i ddu seama c majordomul
calculase foarte scrupulos finanele familiei, folosind cel mai
complicat sistem contabil pe care-1 vzuse ea vreodat. Dup
ce-i mulumi din suflet pentru treaba minunat pe care o
fcuse, Emma se apuc repede de lucru i examin toate
registrele, ca s-i dea seama cum ar fi putpt s in cel mai
bine contul cheltuielilor. nainte s-i dea seama se fcuse ora
unu, aa c se grbi n foaier, unde o atepta Alex.
- Nu pot s stau prea mult la ma$$, i spuse ea fr alt
preambul. Norwood e un simpatic, dar a cam amestecat treaba
n registre i abia atept s Ie pun n ordine.
Alex zmbi, mulumit c ea era interesat de cminul lui.
- M gndeam s mergem n luminiul din cealalt parte a
prului astzi.
Emma se ncrunt.
- 0 s ne ia cel puin douzeci de minute s mergem pe
jos i nc douzeci la ntoarcere. Nu pot s petrec att de mult
timp afar la prnz dac vrei s ne i plimbm la patru. Ce-ar fi
s mncm ntr-una dintre grdini?
- Speram s gsim un loc mai ferit
Emma se nroi im ediat
- Snt sigur c ar fi... interesant, dar chiar vreau s m uit
peste registre.
Alex oft, nvins, i se ndrept spre ua care ddea n
grdina de la nord.

SPLENDID

313

- Trebuie s facem ceva cu teama asta a ta de lumina zilei,


spuse. Oamenii pot s fac dragoste i cnd strlucete soarele,
s tii.
Emma nu crezuse c se putea, dar simi cum se mbu
joreaz i mai mult.
- E ceva atunci cnd i scoi toate hainele n miezul zilei...
Of, nu tiu!
- Asta e problema? ntreb Alex pe un ton potolit, dar cu
o strlucire pozna n privire. Ei bine, nu-i nevoie s-i scoi
toate hainele, dei ar fi distractiv.
Dup picnic, Emma se ntoarse la registrele contabile,
care-i luar mai puin timp dect crezuse iniial. Termin ce
fcea i i ddu seama c, dei trebuia s scrie n ele relativ
des, nu era nevoie s fac socotelile dect o dat pe lun. Oft.
Acum trebuia s aib ce s fac doar n treizeci de zile pe lun.
Probabil c februarie avea s fie o binecuvntare.
Cu toate astea evit s i se plng soului ei. Era un brbat
ocupat, prea ocupat ca s petreac fiecare minut din zi
distrndu-i proaspta mireas. n plus, Emma nu voia s-i lase
impresia c era nefericit. Decise s urmeze exemplul lui Belle
i s aleag drumul achiziiilor intelectuale, iar de a doua zi
urc scara de lemn din bibliotec i scoase de pe raft un
exemplar din Totul e bine cnd se termin cu bine".
Trei zile dup aceea ajunsese la Cymbeline" i, mai mult,
era convins c avea nevoie de ochelari. Shakespeare era bun,
dar nu dac citeai mai mult de dou piese pe zi. Se frec la ochi,
puse cartea jos i se ndrept din nou spre biroul lui Alex, la
ua cruia btu scu rt
-In tr.
Emma intr i nchise ua n urma ei. Alex era n poziia
lui obinuit, aezat n spatele biroului imens, cu un teanc de
hrtii n mn.
- i mai multe despre plantaie? ntreb Emma politicos.

314

JULIA QUINN

- Cum? Nu, e vorba de nite terenuri din Yorkshire. Ce M


aduce pe la mine n dup-amiaza asta?
Emma trase adnc aer n piept
- Adevrul este, Alex, c m-am plictisit
El clipi.
- Poftim?
- Nu de tine, spuse ea repede. Dar tu eti ocupat n mariit
parte a zilei i ncepe s-mi fie foarte greu s-mi fac de lucru.
- neleg.
Se sprijini nedumerit de sptarul fotoliului su.
- i cum rmne cu toate registrele contabile de care te*
am rugat s te ocupi?
- Snt foarte interesante, rspunse Emma, i am nvat
mult despre Westonbirt, dar nu e nevoie s fac socoteli decrt o
dat pe lun.
- Snt sgur c i asta e destul. Dar meniurile? Mi s-a prut
mereu c femeile se ocup mult de meniuri.
- Nu tiu cine Snt femeile pe care le-ai urmrit tu, dar miemi ia rar mai mult de zece minute s fac meniul zilei mpreun
cu buctreasa.
- Atunci poate un hobby?
- Alex, detest acuarela, nu m pricep deloc s cnt la
pianin i dac mai citesc o singur carte o s am nevoie de
ochelari cu rame foarte groase. Nu vreau s m plng, dar
trebuie s gsesc neaprat ceva de fcut
Alex oft- nc mai avea mult treab n dup-amiaza
aceea. Era n urm cu toate. Curtea pe care i-o fcuse Emmei i
ceruse mult timp i mult energie, aa c lsase deoparte
afacerile, iar acum ncerca s revin la zi. Colac peste pupz,
administratorul pmnturilor din Yorkshire tocmai i scrisese
c o boal misterioas ucidea un numr mare de oi. ntreru
perea soiei sale nu era deloc bine aleas.

SPLENDID

315

- Nu tiu, Emma, spuse tredndu-i mina prin pr. F i tu


ce fac femeile mritate toat ziua. Snt sigur c o s gseti ceva
de fcut
Emma se simi ofensat i ndrept spatele. Oare auzise o
uoar not de condescenden n vocea lui? Alex n-ar fi putut
s aleag un comentariu care s-o irite mai mult nici dac ar fi
ncercat cu tot dinadinsul. Deschise gura ca s spun ceva, apoi
o nchise strns.
- neleg, Ei bine, mulumesc. Acum te rog s m scuzi, m
duc s-mi gsesc ceva de fcut.
Se ntoarse pe clcie i iei. Alex cltin din cap i se
ntoarse la lucru.
Douzeci de minute mai trziu, Emma reapru n prag,
mbrcat ntr-o rochie verde nchis, de cltorie. Alex ridic
uimit din sprncene vznd schimbarea de costumaie, dar i
zmbi oricum.
- M-am gndit c a r trebui s fii informat; spuse Emma n
timp ce-i punea o pereche de mnui, c m duc s-o vizitez
pe sora ta timp de o sptmn.
Alex ls documentele s-i cad din mn.
- Poftim? De ce?
- Se pare c trebuie s aflu ce fac femeile mritate toat
ziua, ca s-i urmez sfatul i s fac acele lucruri.
Se ntoarse i se ndrept spre ua de la intrare, unde
diva servitori deja ncrcau geamantane n trsur.
- Emma, treci napoi aici imediat! strig Alex pe un ton
amenintor, ajungnd-o repede din urm, cu pai mari.
Exagerezi i tii prea bine. Nu ai nici un motiv s m prseti.
0 strnse de bra i o aduse napoi n birou.
- Alex, nu te prsesc, rspunse ea pe un ton cald,
aplecndu-se i srutndu-1 pe obraz. Plec doar n vizit la sora
ta.
- Fir-ar s fie, Emma, se rsti el. Nu vreau s pleci.

316

JULIA QUINN

Ea abia se abinu s-i sar n brae i s-i spun c nici ea


nu voia s plece, dar dei vizita la Sophie fusese iniial doar un
pretext ca s-i dea lui o lecie, ntre timp i dduse seama c,
ntr-adevr, trebuia s afle ce fceau femeile mritate, pentru
c altfel simea c nnebunete.
- Alex, ncepu ea. O s-mi fie foarte dor de tine...
-Atunci nu pleca.
- Dar trebuie s plec. Mi-e greu s m obinuiesc cu viaa
de femeie cstorit.
- Ba nu, spuse el indignat
- Nu cu acea parte a vieii de femeie cstorit, spuse ea
apsat. Dar chiar trebuie s gsesc ceva cu care s-mi ocup i
zilele, nu numai nopile. Simt nevoia s fiu util i refuz s nv
s brodez. Nu nelegi?
Alex oft descumpnit. nelegea, dar nu-i plcea. Se
obinuise s o aib n preajm. Westonbirt avea s i se par
insuportabil de gol fr ea.
- A putea s-i ordon s rmi, s tii. Legal vorbind, eti
proprietatea m ea
Emma se crisp i inima i se fcu mic de spaim.
- N-ai face una ca asta, opti.
Alex ls braele s-i cad, ntristat.
- Nu, n-a face-o.
Rmaser fa n fa minute lungi, pn cnd ea se ridic
pe vrfuri i-l srut.
- Trebuie s plec, dragul meu. Vreau s ajung nainte de
lsarea ntunericului.
Alex o urm prin conac.
- Te ateapt Sophie?
- Nu. M-ara gndit s-i fac o surpriz.
- Ci servitori iei cu tine?
-Doi.
- Nu cred c snt suficieni. Mai ia pe cineva.

SPLENDID

317

- Doi ajung, dragul meu. Mai e i vizitiul.


El o ajut s urce n trsur.
- S-ar putea s plou, spuse uitndu-se la cerul nnorat
- N-o s m topesc, Alex.
El se bosumfl i n acel moment Emma tiu exact cum
artase cnd era bieel.
- Te ntorci ntr-o sptmn?
- O sptmn.
- Poi s vii i nainte, s tii. Nu trebuie s stai o
sptmn.
- Ne vedem ntr-o sptmn, Alex.
Ducele se aplec i o mai srut o dat, cu atta pasiune
nct servitorii ntoarser discret privirile. N-avea dect s
rmn cu gndul la ce lsa n urm. Funcionase, tiu, pentru
c, atunci cnd se retrase n sfrit, ea era mbujorat i avea
privirea pierdut. Din nefericire, i el era pe cale s fie mai
aprins dect ar fi fost comod. i luar la revedere, iar el nchise
fr voie trsura i o privi disprnd pe alee.
i bg minile n buzunare i se ntoarse n cas, lovind
cu ur cteva pietricele de pe drum. Poate c o s plece la
Londra o sptmn. Poate c acolo n-avea s-i fie att de dor
de ea.
* * *

Sarcina lui Sophie devenise vizibil, aa c aceasta i


fcuse bagajul i se mutase la proprietatea Wilding, din estul
Angliei. Din pcate acolo era partea cea mai ploioas a rii i
cnd trsura Emmei opri n faa conacului, afar turna cu
gleata.
- Dumnezeule! exclam Sophie d n d o vzu pe proaspta
ei cumnat n prag. Ce fad aid? Te-ai certat cu Alex? Ce ngro
zitor, ngrozitor. Trebuie s se aeze n coate i n genunchi i...

318

JULIA QUINN

- Nu o s fie nevoie, o opri Emma. Dac mi dai v o ie i


intru i s m nclzesc, o s-i povestesc tot ce s-a ntmplat
- Bineneles, iart-m. Intr, intr.
Sophie o conduse repede n salon.
- Din fericire pentru tine, tocmai l-am rugat pe Bingley <
fac focul.
O conduse pe Emma spre un fotoliu din apropiere
emineului.
- Stai pe loc. i aduc nite pturi.
Cumnata ei i scoase mnuile i i nclzi minile la fot
trem urnd d t timp flcrile alungar din umezeala care-*
invadase.
- Poftim! spuse Sophie tare, intrnd n camer cu un brav
de pturi. Am cerut un ceai. Nimic nu se compar cu ceaiul dku
trebuie s te nclzeti.
-Mulumesc.
,
- Sigur nu vrei s te schimbi? Rog pe cineva s-i calc*
imediat o rochie, sau poi s mprumui una de la mine. 0 si fie mai cald dac-i scoi hainele ude.
- Nu snt ude, doar umede, rspunse Emma. i vreau ceai
fierbinte. N-am neles niciodat de ce voi, englezii, l bei
aproape rece.
Sophie ridic din umeri.
- Cred c te ntrebi de ce am venit neanunat.
- Ei bine, aa e.
- Nu e o problem cu fratele tu, d dimpotriv. Snt fericit
cu el.
- tiam eu c aa o s fie.
- Problema e c nu am ce s fac toat ziua, ct timp el e
ocupat. nainte erau evenimentele sociale, dar nu vreau s
reintru n vrtejul nobilimii chiar acum, plus c sezonul e pe
sfrite.
- i nu prea te pricepi la instrumente muzicale, aa e?

SPLENDID

319

- Sophie, spuse Emma pe un ton foarte serios, evit pianina


din compasiune pentru Alex, pentru servitori i pentru toate
fiinele vii, cu urechi, de la W estonbirt
Sophie i ascunse un suis.
- Nu vreau un hobby, oricum. Vreau s fac ceva util. n
Boston l ajutam pe tata la companie. M ocupam de
contabilitate i el mi cerea prerea n privina celor mai multe
decizii majore. mi petreceam adesea timpul la birou sau n
port i mi plcea. De fapt, m-am chinuit m ult s rmn acolo
tocmai pentru c nu voiam s las afacerea.
- M bucur c ai pierdut btlia, spuse Sophie, dar neleg
ce spui. Din pcate, e foarte neobinuit ca doamnele din nalta
societate s se ocupe de afaceri aici, n Anglia.
- Era destul de neobinuit i n Boston, spuse Emma cu
regret
- Orict m-ar nfuria, nu cred c muli te-ar lua n serios.
i dac nu te ia nimeni n serios ai de suferit, fiindc nimeni
nu i cumpr produsele, serviciile sau orice altceva ai oferi.
i atunci, dac euezi, toat lumea i spune c era normal s
se ntmple aa i c de asta n id n-a cumprat de la tine dintrunceput
- tiu. De asta a vrut tata s vin n Anglia. tia c afacerea
ar falimenta dac a conduce-o eu, dei m descurc mai bine
dect muli brbai.
Sophie i frec gnditoare brbia.
- Dar tii, o doamn din nalta societate poate s conduc
o asociaie de caritate.
- Cum aa?
- Da, dac tii cum se face, nu vd de ce ar fi altfel dect o
afacere.
- Ai dreptate, spuse E m m a ncet, iar privirea ncepu s i
se lumineze. Mai nti trebuie s-i dai seama cum poi s faci
rost de bani, apoi s-i strngi. i dup aceea trebuie s-i
administrezi corect i s i cheltuieti cu nelepciune.

320

JULIA QUINN

Sophie zmbi, simind c fcuse un lucru foarte bun.


- i dac te-ai apuca s construieti o coal sau un spttij
atunci ar trebui s te ocupi d e angajai i s fad contabilitaij
Ar fi foarte interesant i benefic pentru societate.
i
- Foarte bine, spuse Sophie btnd din palme. 0 s fii
prim a care se nscrie n comitetul tu, orice te-ai hotr sl
construieti. 0 s fie aproape de Westonbirt, nu? Ar fi biflij
dac ai construi ceva acolo. Cred c snt destul de iubit d l
chiriai. Le-am dus mereu couri cu cadouri de Pate i d l
Crciun. Cu toate c acum nu prea pot s-i fiu de ajutoi)
continu atingndu-i burta. Dar pot s te ajut la planificri
odat ce ncepi, i...
- Sophie, o s fii prima pe care o chem, o n tre ru p i
cumnata ei rznd.
- Foarte bine. Abia atep t
Sophie i turn o ceac de ceai.
- Acum spune-mi, ct stai la noi? Cred c abia atepi s te
ntorci la fratele meu acum, c i-ai rezolvat problema, dar mi
cred c ar trebui s pleci n seara asta. S-a fcut trziu i ploaia
nu d semne c o s se opreasc prea cutnd,
Emma sorbi din ceai, lsndu-1 s-i nclzeasc gjtul.
- De fapt, i-am spus Iui Alex c o s fiu plecat o sptmn.
- Dumnezeule, dar de ce? Sntei cstorii de numai o
lun. Sigur nu vrei s fii plecat atta vreme.
- Nu, rspunse Emma oftnd, dar mi-a vorbit pe un ton
foarte condescendent cnd i-am spus c m-am plictisit i
- Nu-i nevoie s spui mai m ult rosti cumnata ei atingndui cu nelegere mna. tiu foarte bine ce spui. Nu-i nevoie s stai
o sptmn, dar ai putea s ncerci s reziti cam patru zile.
Trebuie s nvee s nu te subestimeze.
- Cred c da, d arEmma tcu i se uit la Sophie. Pli i ls ceaca s cad
zgomotos n farfurie.

SPLENDID

321

- Sophie? rosti ntrebtoare, ntorcnd capul ca s se uite


n direcia n care privea cumnata ei.
Un brbat atrgtor, cu ochii cprui i calzi i pr deschis
la culoare sttea n prag.
- Oliver? opti aceasta. Vai, Oliver, ce dor mi-a fost de tine!
Emma clipi ca s alunge o lacrim ia care nu se atepta
cnd o vzu pe Sophie aruncndu-se n braele soului ei.
Privind discret n jos, atept ca ei s se srute, s se
mbrieze i s-i spun n cuvinte i din priviri ct de dor le
fusese unul de cellalt n lunile care trecuser.
- Sophie, rosti Oliver ntr-un sfrit, poate c ar trebui s
m prezini prietenei tale?
Soia lui rise fericit.
- Vai, Oliver, n-o s-i vin s crezi, dar Emma nu e doar
prietena mea, ci i cumnata mea. S-a nsurat Alex!
Oliver rmase cu gura cscat.
- Glumeti.
Sophie cltin din cap, iar Emma zmbi stingher.
- Mi s fie. Ashbourne s-a nsurat. Cred c eti o doamn
pe cinste, alte.
- Te rog, spune-mi Emma. .
- i americanc, adug el observndu-i accentul.
Emma schimb cteva vorbe cu ducele de Wilding, dar
orict ar fi ncercat cei doi s o ascund, era evident c voiau
s fie singuri. Aadar, spunnd ceva despre cum era incredibil
de obosit dup drum, Emma ntreb dac se putea s ia cina
separat, n camera ei. Le ur noapte bun i urc, oprindu-se
numai n bibliotec, la raftul cu Shakespeare, ca s ia o ediie
a lui Hamlet.
***

n dimineaa urmtoare, Emma se mbrc din nou n


rochia de cltorie, deja splat i clcat. Sophie apru la

322

JULIA QUINN

micul dejun n halat; puin obosit, dar incredibil de fericit.


- Dat fiind situaia, cred c o s-mi scurtez vizita i o sl
m duc pe la verii mei cteva zile, spuse Emma.
- Nu e nevoie, rspunse Sophie repede, ascunzndu-i ui
cscat.
Emma zmbi. tia ea foarte bine ce spunea. Sophie ni
dormise prea mult n noaptea de dinainte.
- Crede-m, prefer s fac asta. Merii s petreci puin timp
cu soul i cu fiul tu. Dac eti tu amabil s-i trimii lui Alei
un mesaj cu schimbarea de planuri i-a fi foarte recunos
ctoare.
- Da, cu siguran. Dar s ai grij s nu te ntorci n mai
puin de patru zile. Dac poi, s fie chiar cinci.
Emma zmbi i i mnc omleta.

ia
r
a
M
us
i
r
a
M

Capitolul douzeci i trei


Cerul se limpezise considerabil dup noaptea din seara
anterioar, aa c Emma deschise toate ferestrele trsurii pe
drumul spre Londra. Cltoria se termin repede, fiindc
moia Wilding era mult mai aproape de ora d e d t Westonbirt,
iar Sophie i mprumutase cu generozitate exemplarul ei din
Hamlet, cel pe care ncepuse s-l citeasc n seara de dinainte.
Povestea o prinse repede i se opri doar din d n d n dnd,
atund cnd tropotul cailor o adormea pe jumtate.
- S construiesc sau nu un spital. Asta este ntrebarea,
spuse tare ntr-unul dintre acele momente. Urte cuvinte,
adugase.
La scurt timp dup prnz ajunse la Londra i, d n d coteau
pe strada verilor ei, Emma scoase capul pe fereastr,
bucuroas. De la distan o vzu pe Belle cobornd treptele
conacului Blydon. Un vizitiu o ajuta s urce ntr-o trsur.
- Belle! strig Emma fluturind o batist.
- Nu cred c v-a auzit, alte, spuse Ames, unul dintre
servitorii ei.
- Cred c ai dreptate.
Era o strad lung, iar Emma ar fi trebuit s strige destul
de tare ca s fie auzit peste zgomotul celorlalte trsuri. Se
ncrunt. I se pruse cumva neobinuit felul n care vizitiul o
ajutase pe verioara ei s urce n vehicul. Aproape c o ridicase
n brae. Simi un fior de ngrijorare.
- Vrei s-o urmrim? ntreb Ames.
- Da, cred c... Vai! exclam ea deodat, uurat. tiu unde
se duce. La Clubul de Carte al doamnelor. Merge n fiecare
miercuri dup-amiaza. Am fost i eu cu ea de dteva ori.

324

JULIA QUINN

ntlnirile se in acas la lady Stanton, nu departe de aicL


Urmrete trsura i-i fac acolo o surpriz.
Vizitiul ddu din cap i trecu mai departe de conacul
Blydon, urmnd-o pe Belle pe strzile oraului. Emma se
sprijini de sptarul banchetei i privi cum prin faa ferestrei
treceau casele elegante ale Londrei.
- Stai puin, spuse nedumerit cnd trecur pe lng q
cldire cunoscut. Scoase iar capul pe fereastr, ca s-j
vorbeasc lui Ames.
- Aceea a fost casa lui lady Stanton.
- Poate c verioara domniei voastre face altceva astzi,
alte. Poate c nu merge la Clubul de Carte.
- Nu, rspunse Emma cltinnd din cap. Ea nu pierde
niciodat vreuna dintre ntlnirile astea atunci cnd e n ora.
Ames ridic din umeri.
- Mergem mai departe dup ea?
- Da, da, spuse Emma tulburat. Dei acum, c m gndesc,
nu l-am recunoscut pe vizitiu. Poate c au angajat pe cineva
nou, dar tot mi se pare c d de bnuit
- Ce vrei S spunei, alte? Credei c ncearc cineva so rpeasc pe verioara domniei voastre?
Emma pli.
- Ames, spuse ascuit d-te puin la o parte.
Vizitiul se aplec, iar Emma iei mai mult pe fereastr,
msurnd cu privirea trsura din fa.
- Doamne. Aia nu-i una dintre trsurile noastre. Poate c
am angajat un vizitiu nou, dar s fi cumprat alt trsur? A
fi tiu t
Ames se ntoarse din nou spre ea.
- Nu credei c lady Arabella ar fi observat c urc n alt
trsur dect trebuie?
- Nu. Nu vede prea bine. De la atta citit tii. Dar refuz s
.poarte ochelari.

SPLENDID

325

Emma nghii n sec, speriat.


- Ames, orice ar fi, nu scpa din ochi trsura aia!
Emma se sprijini pe banchet i nchise ochii de team.
Era ceva putred la Londra.
* * *

ntre timp, la Westonbirt, Alex ncerca fr succes s se


concentreze la lucru. Norwood, singurul dintre servitori care
intra vreodat la el n birou d n d era ocupat, i aduse ceva de
mncare pe o tav.
- Nu mi-e foame, bombni Alex.
Majordomul ridic din sprincene i ls tava pe mas
oricum. Ducele ignor mncarea i se apropie de fereastr,
privind suprat pe deasupra pajitii. Nu era nevoie s plece.
Nu o sptmn. Era adevrat c, probabil, Sophie tia mai
multe dect el despre ce fceau femeile mritate ca s nu se
plictiseasc, dar Emmei nu i-ar fi luat o sptmn ca s afle.
Fir-ar s fie! Locul era gol n lipsa ei. Cu o sear nainte
patul i se nclzise foarte greu. Sttuse acolo singur, frecndui picioarele de aternut n sperana c aa o s produc puin
cldur, dar nu ajunsese dect s-i fie mil de sine nsui. Nu iar fi fost att de frig dac Emma ar fi fost cu el.
tiuse c-i va fi dor de ea, dar nu se ateptase s-i fie chiar
att de dor. La naiba, nu era plecat de nici douzeci i patru
de ore. Prezena ei, ns, plutea n aer. Parfumul ei era peste
to t n camera lor, oriunde se ntorcea vedea rite o cotitur sau
rite un ungher n care se srutaser clandestin. Oft. Avea s
fie o sptmn lung.
Poate c a r fi trebuit ntr-adevr s mearg la'Londra.
Casa lui din ora nu era plin de amintiri cu ea. Tresri
gndindu-se la felul n care o respinsese acolo, att de brutal.
Cel puin nu erau amintiri frumoase cu ea acolo. Putea s

326

JUUA QUINN

nchid pur i simplu salonul cu pricina. Plus c i plcea locul


acela, fiindc locuise n el aproape zece ani. Curnd avea s
trebuiasc s-l vnd, fiindc el i Emma se vor muta n conacul
Ashbourne din Piaa Berkeley:
Probabil c trebuia s se gndeasc mai bine la ce-i
spusese ea despre plictiseal. i ddea seama c nu fusese
foarte nelegtor cu dificultatea ei. Nu se gndise niciodat la
ce fceau femeile cu timpul lor, iar Emma nu era o femeie ca
toate celelalte, se gndi destul de mndru. La naiba, doar se
ocupase aproape singur de o ntreag afacere.
Poate c de asta avea nevoie. El era aproape copleit de
atftea documente i hrtii legate de multele afaceri i terenuri
ale familiei. Poate c ar fi trebuit s-o lase pe ea s se ocupe de
administrarea proprietii. Cu siguran s-ar fi descurcat, iar
vechilii lui erau oameni cumsecade. Aveau s o asculte dac
Alex le explica foarte clar c ea avea s i conduc. Zmbi larg,
mulumit de planul su.
Momentul fii ntrerupt de o btaie la u. Norwood intr
la ndemnul lui, ducnd un bilet mic, mpturit, aezat pe o tav
de argint.
- A sosit un mesaj pentru dumneavoastr, alte. De la
soia dumneavoastr.
Alex travers n grab ncperea i ridic bucata de hrtie.
Dragul meu Alex,
Lordul Wilding s-a ntors pe neateptate din Caraibe, aa
c m-am decis s petrec restul sptmnii n vizita la veriorii
m ei Mi-efoarte dor de tine,
Cu toata dragostea,
Emma"
i era foarte dor de el? Dac i era att de dor, atunci de ce
nu se ntorcea acas, unde-i era locul? Da, cu siguran c avea

SPLENDID

327

s plece spre Londra. i ct va sta acolo, poate c o s viziteze


familia Blydon. i s-o ia pe soia lui acas. Sau poate c nu.
Emma nu era genul de femeie pe care s o iei undeva
mpotriva voinei sale. Putea, oricum, s-o ademeneasc napoi
cu promisiunea c putea s nceap imediat s se ocupe de
administraie. Dac nu mergea nici aa, n-avea dect s o
seduc.
Alex plec n mai puin de jumtate de or.
***

Emma era n trsura ei, care nainta ncet spre ieirea din
Londra, aproape paralizat de team pentru sigurana
verioarei sale. Pe msur ce strzile deveneau din ce n ce mai
puin aglomerat, se vzur nevoii s rmn tot mai n urma
trsurii n care era Belle. Nu voia s trezeasc bnuielile
nimnui i, mai important, trsura ei avea cunoscutele
nsemne ale lui Ashbourne. Oricine ar fi fcut efortul s-o
rpeasc pe Emma aflase cu siguran c Belle era rud cu Alex
i cu Emma.
Era Woodside. Trebuia s fie el. Ducesa aproape c se sri
de pe locul ei d n d i ddu seama. Vicontele era nebun dup
verioara ei. O curtase timp de un an i i spusese chiar ei c
voia s se nsoare cu Belle. Faptul c ea nu-i rspundea cu
acelai fel de afeciune nu prea s-i zdrniceasc planurile.
- Dumnezeule mare, rosti cu rsuflarea tiat. 0 s o
foreze s se culce cu el.
Nu avea nici un dubiu c Woodside voia s-o trasc pe
Belle la altar, legat, cu clu, dac era nevoie. Nu cunoscuse
niciodat pe cineva att de obsedat de titluri i linii de snge,
iar strmoii lui Belle i erau cu siguran pe plac. Chiar dac
ar fi reuit s nu se mrite cu el, oricum reputaia i-ar fi fost
ruinat. Dac Woodside putea s-o compromit ndeajuns,

328

JULIA QUINN

atunci ea avea s fie nevoit s-l ia de brbat. Fie asta, fie s


rmn fat btrn fiindc nici un domn nu s-ar mai fi
Cstorit cu ea dac s-ar fi crezut c Woodside o avusese
primul. *
Emmei i se strnse stomacul de fric i de furie n timp ce
cltoreau din ce n ce mai departe de Londra. Pn la urm
trsura lui Belle iei de pe drumul principal i dup nc
douzeci de minute de drum cu hrtoape opri ntr-un sat de
dimensiuni medii, numit Harewood.
ncetinir, ca s poat merge pe drumurile mai aglomerate
ale satului, iar Emma apropie capul de fereastra deschis.
Trebuia s rmn cu ochii la trsura din fa.
- S nu te apropii! i uier vizitiului.
Omul ddu aprobator din cap i trase puin de huri. n
fa, trsura n care era Belle se opri n faa unei taverne cu
han numit Iepurele i copoii.
- Oprete aici! ordon Emma.
Fr s atepte ajutor, sri din trsur i se uit la scena
din faa hanului. Doi brbai puternici descrcau un sac mare
dinpnz.
- Dumnezeule mare! opti Emma. Au pus-o ntr-un sac.
- Nu pare s se mite prea mult, spuse Ames ncruntnduse. Poate c au drogat-o.
Emma inspir adnc, ncercnd s-i nbue spaima. Ei
patru n-ar fi avut cum s-i nving pe agresorii lui Belle. Cine
tie ce arme aveau? Unde era Alex cnd avea nevoie de el?
- Bine, oameni buni, spuse ea pe un ton grbit. Trebuie s
ne folosim minile i s facem un plan. Ames, tii s clreti?
- Nu prea bine, alte.
Emma se ntoarse ctre Shipton.
-D a r tu?
Omul cltin din cap.
Emma l ntreb i pe cel de-al treilea, un brbat
neobinuit de slab, cu pr subire i castaniu.

SPLENDID

329

- Bottomley, nu-mi spune c nici tu nu tii s clreti.


- Nu.
- Nu ce?
- Nu v spun asta. Clresc de cnd m tiu.
Emma strnse din dini, fiindc omul alesese un moment
prost ca s ncerce s fie am uzant
- Ascult-m, Bottomley. Mai nti vreau s gseti un loc
unde s ascunzi trsura. Undeva ct de departe posibil de han.
Dup aceea vreau s iei unul dintre cai, care crezi c-i mai
rapid, i s te duci la W estonbirt Mergi ca i cum viaa ta ar
depinde de asta. Mergi ca i cum viaa mea a r depinde de asta,
pentru c s-ar putea s fie chiar aa. Cnd ajungi acolo, gsete1imediat pe duce i spune-i ce s-a ntm plat O s avem nevoie
de ajutorul lui. Ne-am neles?
Bottomley ddu din cap, mai serios d e d t fusese cu dteva
momente nainte.
- Shipton, mergi cu Bottomley, ca s tim unde las
trsura, i vino napoi aici, s ne ntlnim pe ulia principal.
Ames, noi mergem la cumprturi.
- La cumprturi, alte?
Omul prea tulburat.
- Nu tiu dac acum este...
Emma i arunc o privire dur, dar i inu firea.
- Nu vreau s cumpr flori, Ames. Avem nevoie de provizii
dac vrem s-o salvm pe Belle.
- Ce fel de provizii?
- nc nu tiu sigur, dar dac m lai un minut, sigur
gsesc ceva.
Ridic privirea. Bottomley i Shipton nu fcuser nici o
micare.
- Plecai odat! se rsti. N-avem nici un moment de
pierdut
Dup ce servitorii disprur, Ames se ntoarse ctre ea i
spuse:

330

JULIA QUINN

- S nu v temei, alte. Bottomley vorbete uneori pe


alturi, dar gndete bine.
- Sper s ai dreptate, Ames. Acum hai la magazine.
Emma se uit n vitrine pn cnd ddu cu ochii de un
magazin de stofe care avea irochii de-a gata. Era promitor.
Se ntoarse spre Ames i-i puse o moned n palm.
- Gsete-mi nite pigment de crbune i ntoarce-te aici
ct de repede poi.
- Pigment de crbune, alte?
- Pentru pr. E foarte vizibil. Eu o s-mi iau ceva de
mbrcat. Ne vedem curnd.
Emma intr n magazin i toate cele patru vnztoare
tresrir n acelai timp, pentru c o doamn att de elegant
aprea foarte rar n Harewood, darmite s intre n prvlia
lor.
- Am putea... Am putea s v ajutm cu ceva? ntreb cea
mai curajoas dintre ele ntr-un sfrit.
- Da, sigur, rspunse Emma zmbindu-le ct putea de
prietenos. Am nevoie de ceva de m brcat
Vnztoarea cea mai n vrst se uit la rochia ei verde,
elegant, cu o expresie ndurerat pe chip. Nu putea s i ofere
absolut nimic care s se ridice la standardele cu care era
evident obinuit.
- Am nevoie de un fel de costumaie, de fapt spuse Emma
grbit. Sptmna viitoare trebuie s merg la un bal cu
pretenii i a vrea s ncerc ceva diferit
- Am putea opta pentru ceva grecesc. Am nite material
foarte bun din care putem s facem o tunic.
- Nu, nu cred, cltin Emma din cap. Din cauza prului,
tii. Nu cred c grecii antici aveau un pr att de rou.
- Nu, sigur c nu, aprob imediat vnztoarea, dnd
vehement din cap.
- Ceva simplu. Poate o camerist?

SPLENDID

331

-O camerist?
- Da, o camerist. Una care servete ntr-un conac.
Vnztoarele o privir circumspect Nimeni nu se oferi s
o ajute.
- Asta vreau, un costum de camerist, spuse Emma apsat
Nu-mi spunei c nu vindei nici unuia dintre nobilii din
apropiere.
Dou dintre femeie se lovir una de alta n graba lor s-o
ajute, iar ea iei din prvlie la numai dou minute dup aceea,
cu un costum de camerist mpachetat, la subioar. 0 clip
mai trziu apru i Ames alturi de ea.
- Ai fcut rost de pigment?
- Ba i mai bine, spuse Ames ridicnd un pachet Am luat
0 peruc.
Emma se uit nuntru. 0 nuan nu tocmai realist de
blond strlucea n pachet
- Ei bine, cu siguran n-o s semn cu mine nsmi. Unde1Shipton? Trebuie s mergem. Numai Dumnezeu tie ce s-o fi
ntmplat cu Belle.
Ca la un semn, Shipton apru n fug de dup col i
aproape c se izbi de ei.
- Trsura e lng biseric, spuse abia mai respirnd.
Bottomley a plecat deja spre W estonbirt
- Bine, rspunse Emma. Hai s mergem.
Pi repede spre Iepurele i copii, unde ceru dou
camere.
- Avei bagaj, milady?
Fir-ar s fie, uitase c aveai nevoie de aa ceva cnd stteai
la un han.
- O s-l aduc servitorii mai trziu. E n trsur.
- Cte nopi rmnei la noi, milady?
Emma clipi.
- Nu tiu sigur. Cel puin una, poate mai m ult

332

JULIA QUINN

Se ndrept de spate i adopt privirea imperioas a lui


Alex.
- i chiar e necesar s tii acum?
- Nu, nu, sigur c nu.
Omul pru deodat foarte stingher.
- Dac sntei amabil s semnai n registru...
Emma ridic pana i semn cu nfloritur. Lady Clarissa
Trent.
- Poftim, spuse ncet. C tot a vrut ea mereu titlu.
Imediat ce fo condus n camera ei de la etajul al doilea,
Emma se schimb n costumul de camerist i i trase peruca
pe cap. Se apropie de cmin i lu puin cenu pe care i-o
ntinse n palme, acoperindu-le cu un strat gros. i tampon
cu grij obrajii, ntinznd cenu i pe pielea feei. O privire n
oglind i spuse c se deghizase cu succes. Pielea ei avea acum
o tent de cenuiu care, n combinaie cu peruca galben, o
fcea s arate ngrozitor. i mai important, o fcea s arate cu
totul altfel derit ea nsi de obicei.
Iei din camer i btu la ua de alturi. Ames deschise.
- Doamne, alte. Artai oribil.
- Foarte bine. Acum unul dintre voi s se duc s-mi aduc
geamantanul nainte ca hangiul s intre la bnuieli. Eu o s
ncerc s gsesc camera n care o in pe Belle.
Dup ce servitorii plecar, Emma merse mai departe pe
coridor, uitndu-se n toate prile, atent la orice zgomot de
pai. Cnd se convinse c era singur, i lipi urechea de ua de
lng ua ei. Auzi gemete de pasiune.
- Vai, Eustace! Vai!
Tnra sri ca ars napoi. Clar nu era camera lui Belle,
naint pe coridor i auzi o voce de femeie.
- Statul degeaba e o invitaie pentru Diavol. Pentru Diavol,
i spun. Se ascunde n fiecare ungher.

SPLENDID

333

Emma cltin din cap i fcu un pas napoi. n primul rnd


c rpitorii erau amndoi brbai i oricum nu credea c ar fi
avut discuii despre diavol. Mai merse puin, pn la urm
toarea camera de dup aceea a lui Eustace.
- S nu mai aud un cuvnt de la tine, domnioric. nc un
ps i scot cureaua...
- Taci din gur, mitocane. tii c am promis c-o aducem
vie i nevtmat. Nu ne d aurul dac punem mna pe ea.
Emma tresri. Probabil c Belle era n camera aceea.
- Ct mai avem de ateptat?
- A zis c vine nainte de lsarea serii. Acum taci i lasm.
- E o prjituric. Poate nici nu observ dac o gustm i
noi pn vine el.
Emma simi cum i se ntoarce stomacul, dar se for s fie
puternic, pentru c tia c indiferent ce-ar fi simit ea, Belle
simea acelai lucru nsutit
- Eti prost? Sigur c o s observe dac punem mna pe
ea. Dac-mi strici apele, te omor. S nu crezi c nu.
Urm o ciondneal. Emma intr n panic i btu la u.
- Ce dracu?
Un brbat nengrijit deschise ua. Belle sttea pe un par
de lng peretele din spate al ncperii. Alturi de pat era o
fereastr deschis. Emma observ c verioara ei nu se mica
deloc i bnui c brbatul de lng ea o inea cu pistolul la
spate.
- M scuzai, domle, spuse Emma repede fcnd o
plecciune. M-a trimis hangiul s ntreb dac v trebui d'ale
gurii. S-a gndit s trimit aici, sus.
-N u prea cred.
Ua ncepu s i se nchid n fa.
- Hei! Stai aa. Nu te gndeti c poate mie mi-e foame?
Brbatul de pe pat se uit foarte urt la partenerul lui.

334

JULIA QUINN

- Bine. Adu-ne ceva de mncare. Plcint cu carne, dac ai


i nite bere.
- Mulmesc, dom'le. Aduc ct oi putea de repede.
Emma.mai fcu o plecciune, temndu-se ca nu cumva s
fi exagerat cu accentul de provincial. Atept cteva minute
dup ce se nchise ua, ascultnd ca s vad dac nu cumva
tlharii bnuiau ceva. Acetia nu fcur dect s se dond
neasc mai departe, aa c ea se convinse c o crezuser. Plus
c nici Belle n-o recunoscuse.
Odat ajuns napoi la ea n camer, l trimise pe Ames jos
ca s comande plcint cu carne i nite bere. El o aduse napoi
dup zece minute.
- Ureaz-mi noroc, opti, apoi dispru pe coridor.
Trase aer adnc n piept i btu din nou la ua camerei n
care era inut prizonier Belle.
- Cine-i?
- Eu, dom'le, viu cu plcint, cum ai v ru t
Ua se deschise.
- Intr.
Emma intr i ls tava pe birou, apoi duse farfuriile pe
una dintre mesele din apropiere. Trebuia s stea ct mai mult
n camer. Orice minut era preios. Trebuia s-o fac pe Belle
s neleag c-i veneau ajutoare, dar verioara ei se uita fix la
unul dintre stilpii patului i nu se mica deloc.
- Ai vzut ce ne-a plouat ieri? spuse Emma deodat. Jur
c-a fost furtun, nu alta, aa e?
Tlharul de lng u i arunc o privire suprat.
- Da, cre'c.
Emma aduse a treia i ultima farfurie la mas.
- i toi s-au suprat. Mie mi s-o prut mult zgomot pentru
nimic, da' tii, unii n-ascult deloc.
Se ntoarse la tav i lu o halb de bere n amndou
minile. Vzu cu coada ochiului cum privirea lui Belle devine
bnuitoare.

SPLENDID

335

- Nu tiu, continu cu veselie, dar pn la urm s-a


term inat cu bine, nu zicei? Asta conteaz de fapt, aa-i? Totul
e bine d n d se termin cu bine, aa zic mereu.
Acum Belle luase privirea de la stllpul patului i se uita
curioas la Emma. ntre timp aceasta luase a doua halb.
- Unora le place numa s se plng, i n-ai ce-i face. Sora
mea, Cymbeline, n-a vorbit dert de ploaie. Credeam c fratemiu, Julius, o omoar. Cnd a auzit-o d t se tnguia i-a spus c
parc ar fi intrat diavolu-n ea.
Tcu i puse pe mas i ultima halb de bere.
- Dar sor-mea cealalt, Emma, i-a o p rit Nu l-a lsat pe
Julius s-o bat pe Cymbeline. S-a ocupat ea de to t
Belle ncepu s tueasc necontrolat Criza ei i trezi pe
rpitori, care fuseser aproape vrjii de servitoarea att de
neobinuit.
- Ascult, tu, spuse cel de lng u. Tre's pleci. Iei de
aici.
Emma fcu nc o plecciune.
-C um v place.
Dup aceea iei. Prin u i auzi pe cei doi strignd la Belle.
- Ce-i cu tine? Doar nu te-mbolnveti acu'?
Tuea lui Belle ncet, apoi se opri dup ce tnra i drese
glasul de cteva ori la dnd.
- Cred c a fost de la ploaie.
* * *

Bottomley clri de parc diavolul ar fi fost pe urmele


sale. Trecu ca vntul prin sate mai mici i mai mari, aproape
epuiznd calul. Dac atunci cnd plecase nu era convins c
sarcina lui era foarte urgent, d n d ajunse se convinse. Ritmul
susinut i necrutor n care clrea l fcuse s intre din ce
n ce mai mult n panic, pn cnd ajunse s cread c ntreaga

336

JULIA QUINN

soart a omenirii depindea de rt de repede ti livra el mesaju


ducelui.
Cobor sfrit de pe cal, fugi n cas, abia respirind i strig
-Alte! Alte!
Norwood apru imediat; de nicieri, pregtit s-l certe
pentru lipsa de curtoazie i pentru c intrase pe ua din fa.
- Unde-i altea sa? ntreb Bottomley cu rsuflarea tiat,
apucndu-1 de cma pe majordom. Unde-i?
- Revino-i, omule, se rsti Norwood. Nu se cade s...
- Unde e? strig Bottomley scuturndu-1 pe majordom.
- Doamne, Dumnezeule, dar ce s-a ntmplat?
- Altea sa, ducesa. E n pericol. Pericol foarte, foarte mare.
Norwood pli.
- A plecat la Londra.
Bottomley tresri violent
- S ne ajute Dumnezeu.
Transfigurat de urgena misiunii sale, se ndrept de
umeri.
- Norwood, mi trebuie alt cal, spuse pe cel mai imperios
ton pe care-1 folosise vreodat.
- Imediat
Norwood nsui se repezi la grajduri i, cinci minute mai
trziu, Bottomley plec napoi spre Londra.

Capitolul douzeci i patru


Emma merse n jos pe coridor i ddu buzna n camera lui
Shipton i a lui Ames.
- Am gsit-o. E n camera apte.
- Cum se simte? ntreb Ames repede.
Emma fcu o micare din cap i spuse:
- Nu i-au fcut nimic ru, nc.
Trase aer n piept i ncerc s-i liniteasc emoiile.
- Dar o pzesc doi brbai ngrozitori. Trebuie s-o scoatem
din camera aia.
- Poate ar ti mai bine s-l ateptm pe duce, suger
Shipton plin de speran.
- N-avem timp.
Emma i frngea minile n timp ce mergea de colo, colo
prin camer.
-C red c fost rpit de Woodside.
Cei doi i aruncar, priviri nedumerite, iar ea, vzndu-i,
spuse:
- E o poveste lung, dar e puin obsedat de Belle i cred
c vrea s se rzbune pe familia noastr. Eu... L-am insultat
cndva.
Emma nghii n sec cnd i aminti cum i rsese n fa
cnd i spusese c voia s se nsoare cu verioara ei. Nu ncpea
ndoial c era furios i pentru c pierduse chitana. Ned l
acuzase c ncerca s-i ia banii de dou ori i-l umilise n pu
blic, lucru care sigur l usturase mai tare dect faptul c pier
duse banii. Cu d t se gndea mai mult la asta, cu atft ngrijorarea
i cretea.

338

JULIA QUINN

- Trebuie s-o scoatem de acolo nainte s vin el.


- Dar cum? ntreb Shipton. Eu i Ames nu sntem la fel de
puternici ca tlharii ia doi.
- i du pistoale, adug Emma. Trebuie s fim mai detepi
d e d t ei.
Cei doi servitori o privir, ateptnd. Emma nghii n sec.
- Am vzut o fereastr deschis, rosti.
Se grbi la fereastra camerei lor i o deschise larg, apoi
scoase capul afar.
- Hanul are un pervaz, spuse cu bucurie.
- Doamne, alte, spuse Ames hgrozit. Doar nu vrei s...
- N-ai cum s ajungi n camer altfel cnd nu snt ei acolo
ca s deschid. N-am de ales. Pervazul nu-i aa ngust.
Ames scoase capul pe fereastr.
- Vezi? Are aproape un metru. N-o s pesc nimic.
Trebuie doar s nu m uit n jos.
- Dumnezeu s aib mil de sufletele noastre, Shipton,
spuse Ames cltinnd din cap. 0 s ne omoare ducele.
- Avem nevoie de o diversiune. Ceva care s-i fac s plece
din camer.
Tcur toi trei cteva minute, pn cnd Shipton se
aventur s spun:
- tii, alte, brbailor le place berea.
n inima Emmei ncoli smna speranei.
- Ce vrei s spui cu asta, Shipton?
Omul pru puin stingherit, neobinuit s i se asculte
ideile cu aa mare atenie de ctre un membru al naltei
societi.
- Spun doar c brbailor le place berea i trebuie s fii
prost ca s refuzi o butur pe degeaba.
- Shipton, eti un geniul strig Emma lundu-1 deodat n
brae i srutndu-1 pe obraz.
Shipton se fcu rou ca racul i ncepu s se blbie:

SPLENDID

339

- Nu tiu, alte, eu doar...


-Taci. Uite ce-o s facem. Unul dintre voi o s se duc pe
strad i o s nceap s strige c tocmai s-a mbogit A murit
cineva sau una ca asta, i a motenit nite bani. Dup aceea
ncepe s strige c d de but la toat lumea. Jos e o tavern.
Cellalt o s stea de paz pe hol, s vad dac pleac tlharii.
Dac pleac, eu m strecor pe pervaz i intru pe fereastr, o
iau pe Belle i m ntorc aici. Ne-am neles.
Amndoi ddur aprobator din cap, dar n privirile lor se
citea nencrederea.
- Foarte bine. Cine vrea s dea de but?
Nici unul nu spuse nimic. Emma fcu o grimas.
- Bine atunci. Ames, tu eti mai exuberant aa c vreau s
te ocupi tu de asta.
i puse n palm cteva monede.
- Acum la treab!
Ames se ncrunt, inspir adnc i iei. Cteva minute mai
trziu, Emma i Shipton l auzir strignd de jos:
- Snt bogat! Snt bogat! Dup douzeci de ani de munc,
boorogul a muri i mi-a lsat o mie de lire!
- Repede, Shipton, iei pe hol, opti Emma, fugind la
fereastr ca s se uite afar.
Nu vedea direct n strad, dar dac se uita n jos, spre alee,
putea s-l vad pe Ames cnd trecea, n drum spre intrarea n
han.
- E un miracol! strig Ames ncepnd s rd isteric. Un
miracol! Un semn de la bunul Dumnezeu! Nu mai servesc nici
un lord arogant i nici o lady cu ifose tot restul vieii!
Emma zmbi i se hotr s uite comentariul legat de ifose.
Dac reuea s-i scoat pe rpitori din camera n care era
Belle, avea s poat s se pensioneze i s triasc din banii
de la stpnii lui.
Ames se arunc n genunchi i ncepu s srute pmntul.

340

JULIA QUINN

- Doamne, m urm ur Emma, omul sta i-a ratat


chemarea. Ar fi trebuit s fie actor. Sau cel puin vnztor
am bulant
Chiar htunci unul dintre tlhari scoase capul pe geam, la
dou ferestre deprtare. Emma se retrase n camer i ncepu
s se roage.
x
Afar, pe strad, Ames striga n continuare:
- Dau de but oricui muncete ca s triasc. Oricui se
chinuiete din zori i pn-n sear. La Iepurele i copoii! V
meritai rsplata!
Dup ultimele lui cuvinte se auzi un rnd de strigturi
vesele, iar Emma auzi cum o mulime de oameni se grbeau
spre han. Atept ca Shipton s-i dea semnalul. Era aa de
tentat s-i in rsuflarea ca s aud orice ps nct se trezi
c era nevoie s-i tot aminteasc s expire.
Treizeci de secunde, d t dur pn d n d Shipton se repezi
n camer, trecur ca o eternitate.
- Au mucat momeala, alte! Au plecat snt jos. Preau
foarte fericii.
Inima Emmei ncepu s bat foarte repede. Una era s
vorbeti despre cum o s te strecori pe pervaz i alta chiar s-o
faci. Se uit pe fereastr. Pn jos era cale lung. Dac nu murea
cznd, atunti cu siguran i-ar fi rupt dteva oase.
- Nu te uita n jos, i spuse cu voce tare.
Trase adnc aer n piept i se cr pe fereastr, iei, apoi
se echilibr pe pervazul exterior. Slav Domnului c nu era la
strad. Pe alee n-ar fi observat-o nimeni pe femeia lipit de
marginea cldiri, la etajul al doilea.
Se strecur cu pai miri, cerndu-i scuze n gnd lui Eustace
i amantei lui cnd trecu pe lng camera lor. Ajunse ntr-un
final la fereastra lui Belle, ndoi foarte ncet genunchii, atent
s nu-i piard echilibrul, apoi se arunc nuntru, alunecnd
dureros pe podea.

SPLENDID

341

Belle scoase un strigt surprins cnd verioara ei ateriz


n camer, dar nu foarte tare, pentru c avea clu.
- Te dezleg imediat, spuse Emma repede, alungnd
sentimentul neplcut pe care i-1 ddea imaginea verioarei
sale legate astfel. Fir-ar s fie, bombni. Nodurile astea snt
bine strnse.
Belle mic din cap, ncercnd s arate spre biroul din
apropiere.
-Ce? A, da.
Emma se grbi i gsi un cuit pe birou, lng tava pe care
o adusese chiar ea nu cu mult timp nainte. Nu era foarte
ascuit, dar i fcu treaba, i nici un minut mai trziu reuise
s o elibereze pe Belle.
- i scot cluul n camera mea, spuse repede. Vreau s
ieim de aici ct mai curind.
Bg cuitul n buzunar, o lu pe Belle de mn i ieir pe
coridor. Odat ajunse n camera lor, cu Shipton afar, de paz,
Emma i scoase cluul. - Te simi bine? implor ea. i-au fcut ceva?
Belle cltin repede din cap.
- Snt bine. Nu m-au atins, dar...
Trase aer n piept, ncercnd s se calmeze, apoi ncepu
imediat s plng.
- Vai, Emma, mi-a fost aa de fric! Cred c Woodside a
aranjat totul. M tot gndeam c o s pun mna pe mine. Mam simit aa de murdar i de...
Tcu i ncepu s suspine cu foc.
- t, o consol Emma, lund-o n brae. Acum eti aici, i
Woodside n-o s se apropie de tine.
- Nu puteam dert s m gndesc c o s trebuiasc s m
m rit cu el i c viaa mea o s fie distrus definitiv.
- Nu te teme, murmur Emma mngindu-i prul.
- Nici mcar n-a fi putut s divorez.

342

JULIA QUINN

Belle sughi i i terse nasul cu dosul mnecii, fril


elegan.
- Snt sigur c n-a fi putut i a fi fost exclus din
societate. Probabil c Alex nici nu te-ar mai fi lsat s m vezfc
- Ba bineneles c te-a fi vzut, spuse Emma repede, cu
toate c lucrurile pe care le spusese verioara ei erau n mare
parte adevrate.
n societatea londonez nu era loc pentru o femeie
divorat.
- Oricum, nu conteaz. Nu trebuie s te mrii cu
Woodside i n-avem de ce s vorbim despre divor. Din pcate
trebuie s rmnem la han, fiindc n-avem d e d t un singur cais
L-am pus pe unul dintre servitori s ntrebe, dar n tot orelul
sta nu exist nici o trsur i nici un cai de nchiriat
- i potalionul?
Emma cltin din cap.
- Nu trece pe aid. M tem c trebuie s-l ateptm pe Alex^
N-ar trebui s ntrzie mult oricum. Bottomley a plecat acum
mai bine de o or spre W estonbirt Nu cred c o s ateptm
mai mult de o or.
Se uit cu team afar, pe fereastr.
- Cred c a r fi mai bine s stm aid, cu ua ncuiat, dect
s plecm pe jos.
Belle ddu din cap i i trase nasul cu zgomot. Clipi de
cteva ori i vzu n sfrit costumaia neobinuit a verioarei
sale.
- Vai, Emma, chicoti ea. Ari hidos!
- Mulumesc! spuse aceasta cu entuziasm. E o deghizare
minunat, nu gseti? Nid mcar tu nu m-ai recunoscut la
nceput
- i nici nu te-a fi recunoscut dac nu ai fi recitat titluri
din Shakespeare la fiecare propoziie. Ce bine c rpitorii mei
snt agramai. Abia m-am abinut s nu rd isteric cnd mi-arn
dat seama c tu erai. M ntrebam cum ai ajuns totui aici.

SPLENDID

343

- Belle, am fost tare norocoase. Ieri m-am dus n vizit la


Sophie i am decis s vin astzi s v vd i pe voi. Am intrat
pe alee exact cnd tu urcai n trsur. Am intrat la bnuieli, cnd
am vzut c nu cobori la Clubul de Carte.
Belle deveni serioas cnd nelese ce rol important
avusese Providena n salvarea ei.
- i acum ce facem?
- Eu o s-mi scot costumul sta nfiortor. S-ar putea ca
brbaii ia s vin s te caute i nu se face s art altfel dect
femeia care s-a cazat aici acum cteva ore.
i scoase peruca i i ls prul rou, strlucitor, s cad
pe spate.
- Deja m simt mai bine.
***

Dac Bottomley fusese obosit odat ajuns la Westonbirt,


atunci era de-a dreptul epuizat cnd ajunse la destinaie, trei
ore mai trziu. Nu vizitase niciodat casa din ora a lui Alex,
dar crescuse n Londra, aa c o gsi uor la adresa pe care io dduse Norwood.
Cu disperare n privire urc treptele din fa i btu la u
cu putere. Smithers deschise aproape imediat
- Livrrile, spuse aspru, se fac prin spate.
nainte ca majordomul s nchid ua, Bottomley se
strecur n prag, respirnd greu.
- Nu de asta am venit Eu...
- La fel i cererile de angajare.
Smithers l privea cu i mai mult rceal.
- Taci o clip! se rsti Bottomley. Lucrez pentru duce, la
W estonbirt i conduc trsura.
Se opri i respir greu.

344

JULIA QUINN

- E ducesa. Ducesa e n pericol. Verioara ei a fost rp ii


Trebuie s-l gsesc imediat pe duce.
Bottomley se lipi de tocul uii, abia mai inndu-se p
picioare.'
- Nu-i aici, rosti Smithers speriat
- Poftim? Mi-au spus c a venit la Londra i am...
- Nu, nu. E aici, dar nu e acas. S-a dus la White's. Du-te
imediat la el. i dau adresa.
Treizeci de secunde mai tfrziu, Bottomley era din nou p
cal, mai obosit dup ce se odihnise puin dect era nainte s
se opreasc. Ajunse curnd la W hites, dar brbatul de la
intrare nu-1 ls nuntru.
- mi pare ru, e numai pentru membri, spuse portarul cil
dispre. Tu, evident, nu faci parte dintre ei.
Bottomley l apuc pe om de reverele hainei, cu o privire
slbatic de epuizare i panic.
- Trebuie s-l vd im ediat pe ducele de Ashbourne!
Portarul pli d n d l vzu att de disperat
- Pot s trimit dup el dac atepi...
- Nu-i bine. Ah, drace!
Bottomley i lu avnd i-I lovi cu pumnul n nas pe
portar, pi peste el i se grbi pe coridoarele sacrosante ale
clubului.
- Alte! Alte! strig.
i ddu seama c era posibil s fie mai muli brbai care
rspundeau la acel apelativ acolo, aa c ncepu s ipe:
- Ducele de Ashbourne! Trebuie s-l vd imediat!
Douzeci de capete elegant frezate se ntoarser n
direcia lui.
- Slav Domnului, aici sntei, alte! expir Bottomley
sprijinindu-se sfrit de un perete.
Alex se ridic n picioare, cu inima ct un purice.
- Bottomley, ce Dumnezeu?

SPLENDID

345

Omul se lupta s respire.


- Urgen, alte. Soia domniei voastre. Ea...
Alex fugi pn la el i l scutur pe Bottomley de umeri.
- Ce s-a ntmplat? E ntreag?
Bottomley ddu din cap.
- Este, alte.
Se opri, ncercnd s-i recapete echilibrul.
- Dar poate nu pentru mult vreme.
Pentru a patra oar n acea zi, Bottomley se trezi urcat n
a, iar de aceast dat nu putu dect s se in de grumazul
calului.
* *

Satul Harewood vedea rar membri ai aristocraiei


plimbndu-se pe strzile sale nguste, i, dac n-ar fi fost toi
localnicii la Iepurele i copoii", ca s bea pe banii lui Ames cel
generos, atunci cu siguran c ar fi fost surprini s vad
silueta elegant a lordului Anthony Woodside, viconte Benton,
cobornd din trsura sa. Apariia Emmei fcuse deja furori, dar
un lord de vi nobil era cu totul altceva.
Woodside era mulumit de sine nsui. Rpirea blondei
lady Arabella fusese o lovitur de geniu. i rezolvase toate
problemele dintr-o singur micare. Se rzbunase pe fratele
ei, pusese mna pe femeia pe care o dorea i, n mai puin de o
or, avea s ajung i la averea familiei Blydon.
Se ndrept spre biserica din sat ca s term ine trgul cu
pastorul care fusese de acord s oficieze ceremonia n grab
i s treac peste trivialiti cum era acceptul miresei. Nu
ajunse ns la omul bisericii, pentru c, tocmai rrid coti spre
biseric vzu o trsur elegant, chiar mai elegant dert a sa.
Aa cum i ddea seama foarte bine, astfel de trsuri nu erau
ceva obinuit n Harewood. Acela fusese exact motivul pentru

346

JULIA QUINN

care se hotrse s o aduc acolo pe Arabella. Grbi pasul i se


apropie de vehiculul suprtor ca s studieze nsemnele.
Ashbourne. Adic ducele i ducesa de Ashbourne. Adic
veri primari cu Arabella i prieteni apropiai. Woodside fcu
stnga-mprejur i se grbi spre Iepurele i copoii. Ceva
mersese foarte, foarte p ro st
Cteva momente mai trziu ajunse la han, unde era o
dezordine confuz. ntreg satul era nghesuit nuntru i, dup
cum se prea, majoritatea oamenilor fcuser destul de muli
pai spre uitarea adus de beie. n mijlocul mulimii era un
brbat vesel, mbrcat n livrea de servitor, care aducea omagii
zgomotoase muncitorimii. Woodside se apropie cu nc un pas.
Hainele omului erau de foarte bun calitate. Mult mai de
calitate dect te-ai fi ateptat s gseti ntr-un sat cum era
acela. De fapt, se gndi, era genul de livrea pe care ai putea so gseti la servitorii unui viconte. Era genul de livrea croit
pentru casa unui duce.
Woodside simi cum i se strnge stomacul din cauza unei
furii panicate. Dispoziia nu i se mbuntii nici cnd i ddu
seama c tlharii pe care-i pltise ca s o aduc acolo pe
Arabella erau jos, beau, n loc s o pzeasc pe ea. Cineva i
stricase planurile, iar vicontele se convinse c era vorba
despre verioara ei care-i bga nasul peste tot, proaspta
duces de Ashbourne.
Fir-ar a naibii de fetican americanc! Era o nimeni. Nu
avea snge aristocratic. Nici mcar nu era o rud de snge a
contelui de Worth, ci numai a contesei, iar dac-i amintea
bine, lady Caroline se nscuse numai domnioar, fr titlu.
Woodside iei cu pai mari din tavern i se ntoarse la
intrarea n han. Se ndrept de spate rt putea de m ult i se
apropie de birou, sunnd din clopoel. Un brbat ndesat se
grbi s-l ajute.

SPLENDID

347

- Mi se pare c soia mea s-a cazat astzi aici, mai


devreme, spuse el zmbind amabil. Vreau s-i fac o surpriz,
- Cum se numete, milord? A putea s caut n registru.
- Adevrul e c nu cred c i-a dat numele ei real.
Se aplec puin nainte i rosti pe un ton confidenial:
- Ne-am certat puin, vezi dumneata, iar eu am venit smi cer scuze.
- neleg. Ei bine, atunci poate-mi spunei cum arat.
Woodside zmbi.
- Dac e aici o s i-o aminteti. E mignon i are prul de
culoarea focului.
- A, da! exclam omul. E aici. Camera numrul trei. La etaj.
Woodside i mulumi i ddu s plece. Dup civa pai,
ns, se ntoarse.
- De fapt, chiar mi-ar plcea s-i fac o surpriz. Poate c
ai putea s-mi dai o cheie de la camera ei?
- Nu tiu, milord, spuse stingherit hangiul. Nu dm cheia
altcuiva dect chiriaului. Din motive de siguran, tii.
Woodside zmbi din nou, cu o strlucire vesel n ochii de
un albastru deschis.
- Ar nsemna foarte mult pentru mine.
Puse cteva monede n faa omului. Hangiul se uit la bani,
apoi la Woodside, ntrebndu-se care era probabilitatea ca doi
nobili care s n-aib legtur unul cu altul s apar n
Harewood n aceeai zi. Lu banii i mpinse o cheie spre
viconte.
Woodside nclin capul i bg cheia n buzunar, dar d n d
se ntoarse spre scar, lumina din ochi i dispruse i acetia
semnau foarte mult cu dou achii de ghea.
Emma i Belle erau ascunse n camera lor cam de patru
ore cnd foamea le dovedi i l trim iser pe Shipton jos, la
buctrie, s aduc nite mncare.

348

JULIA QUINN

- Ce crezi c-1 reine att pe Alex? ntreb Belle jurndu-se


absent cu marginea coperii lui Hamlet", ediia pe care a
luase Emma de la Sophie.
Emna i relu plimbarea agitat care i dduse ceva de
fcut n ultimele cteva ore.
- N-am idee. Ar fi trebuit s ajung acum dou ore.
Bottomley trebuia s fac numai o or i jumtate pn la
Westonbirt i ar mai fi durat o or ca s se ntoarc. Nu-mi vine
dect ideea c Alex nu era acas. Poate i vizita pe chiriai, dar
n-ar fi trebuit s-i fie greu lui Bottomley s dea de el.
- Ei, o s vin curnd, spuse Belle mai mult spernd dect
cu siguran.
- Aa mi-a dori, rspunse Emma. Am fcut deja partea
mai dificil i te-am salvat pe tine. Acum ar putea s vin i el
s m salveze pe mine.
Belle zmbi.
- 0 s vin. ntre timp, sntem n siguran, ntr-o camer
ncuiat.
Emma ddu din cap.
- Dei n-a vrea s fiu prin preajm cnd ajunge Woodside
i descoper c tu ai disprut
Oft i se aez alturi de verioara ei, pe pat. n acel
moment, cnd numai rsuflrile lor ntrerupeau linitea, se
auzi o cheie Rsucit n ncuietoare. Emma tresri speriat.
Dac era Alex, nu s-ar fi strecurat aa. Probabil c el ar fi
dobort ua, ipnd la ea pentru c era proast i nesbuit, dar
n-ar fi fost att de crud nct s-o sperie aa.
Ua se lovi de perete i-l ddu la iveal pe Woodside, cu o
strlucire periculoas n ochii de un albastru deschis.
- Bun ziua, doamnelor, spuse pe un ton sczut i
amenintor.
n mna dreapt avea un revolver. Nici Emma, nici Belle nu
reuir s gseasc vorbe potrivite ca s-i exprime teama.
Rmaser aezate pe pat, lipite una de alta i speriate.

SPLENDID

349

- A fost o prostie din partea ta, alte, s-i lai trsura att
de cunoscut n faa bisericii. Sau nu i-ai dat seama c eu i
lady Arabella plhuiam o nunt n seara asta?
- Ea nu plnuia nimic, ticlosule! se rsti Emma. i
niciodat n-o s...
Woodside trnti ua, travers camera i o lovi peste fa.
- Taci din gur, cea! uier el. i s nu cumva s-mi pui
vreodat tu mie la ndoial statutul. Snt vicontele Benton i
tu eti o necunoscut din colonii.
Emma duse mna la obrazul care se nroea repede n
forma degetelor lui Woodside.
- Snt ducesa de Ashbourne, spuse incapabil s-i
ascund mndria.
- t, o implor Belle lund-o de mn.
- Ce-ai spus? ntreb Woodside pe un ton catifelat
Emma l privi rzbuntor.
- 0 s-mi rspunzi cnd vorbesc cu tine! ordon el,
trgnd-o de pe pat i apucnd-o cu putere de umeri.
Emma scrni din dini cnd strnsoarea lui ncepu s fie
dureroas.
- Te rog, d-i drumul, se rug Belle srind de pe pat i
ncercnd s se aeze ntre Woodside i verioara ei.
- D-te la o parte, spuse el mpingnd-o. Acum, femeie
lipsit de graie ce eti, spune-mi ce-ai zis.
0 strnse mai tare de brae, nvineindu-i pielea subire.
- Am spus, rosti Emma trgnd aer n piept i ridirndu-i
sfidtor brbia, c eu snt ducesa de Ashbourne.
Woodside ngust pleoapele, apoi o plesni i peste cellalt
obraz, aruncnd-o la podea. Belle se repezi imediat lng ea i
o aez pe pat, apoi se uit acuzator la viconte cu ochii ei mari
i albatri, dar nu spuse nimic care s-l provoace.
Emma ncerc s nghit ca s alunge durerea care-i gonea
prin falc, dar nu reui s-i ascund dteva lacrimi. i ascunse

350

JULIA QUINN

MariusMaria

capul n poala rochiei lui Belle, fiindc nu voia ca Woodside so vad nefericit.
- M irit, i spuse Woodside lui Belle. Mi-e greu s cred
c voi dou sntei rude. Cred c e cazul s-o legm.
Lu costumul de servitoare al Emmei, care zcea ntins pe
birou, i l rupse repede n fii lungi, pe care i le ntinse lui
Belle.
- Leag-i minile.
Tnra l privi ngrozit.
- Doar nu vrei s...
- Doar nu crezi c o s-o leg eu? Pe tine n-o s te loveasc
i n-o s te mute.
- Laule, uier Emma. i-e fric de o femeie pe jumtate
cttine.
- Emma, te impldt'M taci, o rug Belle.
nghii n sec i nfur materialul n jurul ncheieturilor
verioarei sale, legndu-le cu grij.
- Mai strns, ordon Woodside. Crezi C snt prost?
Belle trase puin de material. nfuriat, Woodside apuc
marginile crpei i trase cu putere, legndu-i Emmei minile la
spate, strns. Lu alt bucat de material i se aplec spre
gleznele ei.
- Dac ncerci s m loveti cu piciorul, o amenin, nu
atept pn dup nunt i i iau fecioria verioarei tale chiar
aici, pe podea, n timp ce tu priveti.
Emma rmase nemicat.
- Anthony, spuse Belle cu blndee, ncercnd s-l ctige
vorbindu-i raional, poate c ar trebui s ne dm puin vreme
ca s ne cunoatem. Nu cred c o csnicie fericit e exclus, dar
o nunt forat n-o s fie un nceput de bun augur pentru viaa
noastr mpreun.
- Mai bine taci, milady, rise el. O s ne cstorim n seara
asta i gata. Pastorul de aici nu prea iubete femeile i nu crede

SPLENDID

351

c asentimentul lor e o condiie necesar pentru cstorie.


Atept doar s apun soarele ca s te duc la biseric. N-am
nevoie de o mulime care s se holbeze la noi.
Emma se uit pe fereastr. Soarele era jos pe cer, dar nu
apusese nc. Probabil c aveau cam o or la dispoziie. Unde
era Alex?
Woodside arunc nc o bucat de crp spre Belle.
- nchide-i gura verioarei tale. Nu vreau s-i aud accentul
american nfiortor.
Belle leg materialul la gur Emmei, dar nu prea stains.
Din fericire vicontele se uita pe fereastr, aa c nu observ
tratamentul bind pe care i-I aplicase tinra verioarei sale.
- E bine c avem ora asta nainte s mergem la biseric,
spuse Woodside deodat, uitndu-se cu ur la Emma. 0 s am
timp s-mi fac un plan care s-i distrug reputaia, ducesa
mea american. tiu c tu ai furat chitana. Ai uitat o agraf la
mine pe birou.
Emma ntoarse capul, neputnd s se mai uite la el.
- N-ar fi trebuit s-mi rpesc soia dac nu i-ai fi bgat tu
nasul unde nu-i fierbea oala... uit-te la mine cnd vorbesc cu
tine!
Woodside se apropie de pat i o apuc pe Emma cu for
de brbie, oblignd-o s se uite la el.
- Blydon n-avea banii, se rsti. N-ar fi fcut rost de ei i eu
a fi avut-o pe lady Arabella n pat cu sptmni n urm.
0 mpinse cu brutalitate pe Emma, lovind-o cu capul de
perete.
- Anthony, te rog! strig Belle.
Privirea de ghea a lui Woodside sclipi pofticioas cnd
acesta se ntoarse spre Belle.
- Grija pentru verioara ta e adorabil, draga mea, chiar
dac n-are nici o noim.
Emma strnse cluul ntre dini i se lupt s-i stpneasc furia. Nu se mai simise niciodat atit de neputincioas

352

JULIA QUINN

cum se simea n acel m om ent iar singura ei raz de speran


era contiina faptului c planul lui Woodside s o fac de rs
avea s eueze, pentru c Alex avea ncredere n ea. tia asta.
Avea ncfedere n ea i o iubea, i nu l-ar fi ascultat niciodat
pe viconte nainte s-o asculte pe ea.
i dorea doar ca el s ajung mai repede, nainte ca
Woodside s mai pun n practic i altele dintre planurile sale
malefice.

Capitolul douzeci i cinci


Alex avu suficient prezen de spirit nct s treac pe la
Dunford i s-l ia cu el nainte s plece spre Harewood. Acesta
se uit numai o dat la amicul lui i nelese c se ntmplase
ceva foarte ru. i lu haina, fr s spun nimic, i urcar pe
cai n numai cteva minute.
Toi trei clrir ntr-un ritm necrutor, iar drumul spre
Harewood nu le lu dect patruzeci i cinci de minute. Se
oprir n faa hanului Iepurele l copoii, iar Alex sri de pe
cal, speriat i furios.
- Stai puin, Ashbourne, 9 avertiz Dunford. Trebuie s ne
pstrm calmul. Bottomley, spune-ne totul de la cap t O s ne
foloseasc orice informaie.
Bottomley se atrnase de hurile tuturor celor trei cai,
ncerrnd s rmn n picioare chiar dac muchii abuzai i
tremurau.
- Mergeam la verii alteei sale. Cnd am ajuns, lady
Arabella pleca. Am urmrit-o; fiindc altea sa a spus c se
duce la o ntlnire cu cri, fiindc e miercuri.
- Clubul de Carte al doamnelor, spuse Dunford. Belle nu
pierde nici o ntlnire.
- Dar trsura a trecut de locul cu pricina, i atunci altea
sa a observat c trsura era una necunoscut i am urmrit-o
pn aici. Doi brbai mari au intrat n han ducnd un sac. Cred
c era verioara alteei sale. Atta tiu eu. Altea s m-a trimis
imediat s v aduc, alte.
- Mulumesc, Bottomley spuse Alex. Ocup-te de cai i
odihnete-te. Merii. Haide, Dunford.

354

JULIA QUINN

Ei doi intrar n han, unde o mulime de beivi tocmai s


ndrepta spre ieire, toastnd n gura mare n cinstea unul
brbat urcat pe bar. Dunford se opri n faa uii ca s-l vad pi
norocos. Clipi de cteva ori surprins i l trase de mnec p4
Alex.
- Ashbourne, spuse deodat. la nu-i servitorul tu?
Alex se apropie de ua tavernei.
- Dumnezeule mare, spuse cu rsuflarea tiat. E Ames
Unul dintre vizitii. Lucreaz la noi de ani de zile.
- Ei bine, se pare c bea n cinstea morii tale recente, aa
c poate ar fi mai bine s te fereti de privirea lui.
Lui Alex i se strnse stomacul.
- Dumnezeu s-o ajute pe soia mea dac iar a copt vreuii
plan mintos, pentru c, dac scap vie, o omor cu mna mea.
Alex se apropie de locul unde trebuia s fie hangiul i sun
dintr-un clopoel aflat pe o mas, ncontinuu, pn cnd omul
apru grbit Tresri ocat cnd vzu c nc un nobil trsese
la hanul lui, acesta i mai impuntor d e d t cel de dinainte.
- Da, milord? spuse ezitant ferindu-se puin din calea lui
Alex cel furios.
- Cred c soia mea a oprit aici mai devreme n dup"
amiaza asta. Trebuie s o vd im ediat
Hangiul nghii n sec, simind mai nti confuzie, apoi dea dreptul teroare.
- A venit o doamn de vi nobil astzi aici, milord, dar
soul ei a ajuns deja, aa c nu se poate s fie...
Ca fulgerul, Alex l apuc pe om de guler.
- Cum arat? ceru s tie.
Hangiul ncepu s transpire copios.
- Milord, spuse cu rsuflarea tiat, uitndu-se disperat
spre Dunford ca s fi ajute.
Acesta ridic din umeri i ncepu s-i priveasc unghiile.
Alex fi ridic pn d n d picioarele i prsir podeaua i
marginea mesei fi aps dureros n carne.

SPLENDID

355

- Cum arat? repet ducele pe un ton amenintor.


- Cu prul rou, se nec hangiul. Cu prul rou aprins.
Alex l eliber deodat.
- Ai descris-o pe soia mea.
- Camera numrul trei, spuse hangiul d t putu de repede.
N-am mai vzut-o de rnd a ajuns.
- i cellalt brbat? ntreb Alex pe un ton rece.
- A urcat acum jumtate de or.
Dunford pi nainte.
- Poi, te rog, s ni-1 descrii.
- Cam de nlimea domniei tale, dar mai subirel. Cu pr
blond nisipiu i ochii albastru deschis. Foarte deschis. Abia
dac erau colorai.
- E Woodside, spuse Dunford sc u rt Hai s urcm repede.
Cei doi srir mai multe trepte deodat i aproape c
ddur peste Shipton n captul scrilor.
- Alte, strig acesta u urat Slav Domnului c ai venit
- Unde-i ducesa? ntreb Alex repede.
- E nuntru, cu verioara ei. M-au trimis s aduc de
mncare, dar cnd m-am ntors ua era nchis cu cheia i
verioara a strigat la mine s las tava la u. Cred c li s-a
ntmplat ceva.
Dunford i scoase pantofii, ca s poat s calce neauzit.
- M duc s ascult la u, Ashbourne. Afl ce mai poi de
la servitor.
n timp ce Alex i punea omului ntrebri despre Emma,
Dunford se strecur n jos, pe coridor, i i lipi urechea de ua
camerei n care erau nchise ducesa i Belle. Auzi vocea
nfundat a lui Woodside:
- Aproape c a apus soarele. Se apropie momentul nunii.
De tine m ocup mai trziu.
- Nu poate s vin i ea cu noi? se rug Belle. Nu vreau s
m mrit fr nici una dintre rudele mele de fa.

356

JULIA QUINN

- Uit de asta. Feticana asta de la coada vacii mi-a fcut


destule probleme i aa. Plecm n cteva minute.
- i ne ntoarcem dup aceea s o lum pe Emma?
Urm o pauz ncrcat.
- De fapt, nu cred c mai venim. 0 s-o gseasc pn la
urm cineva. N-o s fie asta o poveste numai bun pentru
brfitori? Poate c ar trebui s-i adugm la costumaie i o
legtur la ochi. Sau poate c n-ar trebui s fie mbrcat deloc
Dunford se ntoarse la cei doi. Auzise destul.
- Ce se petrece? ntreb Alex.
- Woodside vrea s-o oblige pe Belle s-l ia de b rb a t Are
de gnd s-o duc la biseric dup ce apune soarele.
- i Emma?
Dunford tcu.
- Ea n-a spus nimic. Cred c Woodside a legat-o. Spunea
c i-a fcut deja destule probleme.
Lui Alex ncepu s-i zvcneasc spasmodic un muchi de
la gt n timp ce se strduia s se coiitroleze i s nu dea buzna
n camera aceea. Gndul c Emma era legat, la mila ticlosului
de viconte, l nfuria pn ntr-att nct i se pru c nu mai
poate nici s vorbeasc. Odat ce-i recpt controlul, rosti
foarte rar, pe un ton de ghea:
- N-o s-l omor, pentru c nu merit complicaiile legale
care ar urma, dar o s-l fac s-l doar att de tare nct s-i
doreasc s fie mort.
Dunford ridic o sprincean i nu rspunse. Avea dreptul
s fie furios c$t timp nevasta lui era legat. Cu toate astea decise
c era mai bine s ncerce s-l liniteasc pe prietenul su.
- Bucur-te c e legat. Mcar aa nu poate s fug i s-l
provoace s-o rneasc. Dar trebuie s fim ateni, Ashbourne.
Presupun c are un pistol, probabil ndreptat spre Belle.
Alex ddu din cap cu furie.

SPLENDID

357

- Tu atepi n spatele uii i trage-i una n cap. Eu atac din


fa i ncerc s-o iau pe Belle de acolo. Shipton, rmi aici. S-ar
putea s avem nevoie de tine.
Omul ddu din cap n semn c nelesese. Cei doi brbai
se ndreptar spre u i se aezar de-o parte i de alta a ei.
Alex se ndeprt puin mai mult i se lipi de perete. Woodside
avea s se ndrepte spre el odat ieit din camer i nu voia s
fie vzut dert dup ce aciona Dunfbrd.
Dup cteva minute de ateptare, balamalele scrir i
ua se deschise larg.
- S nu spui nici ps d t trecem prin han, ne-am...
Cu o graie nebnuit, Dunford i sri lui Woodside n
spate i l lovi cu cotul n cap.
- Ce dracu'?
Lovitura l dezorient pe viconte, dar nu destul ct s-i
piard cunotina. Cu toate astea o inu mai puin strns pe
Belle, iar ea fugi de lng el direct napoi n camer. Alex sri
nainte, arundndu-se spre mijlocul lui W oodsidei facndu-1
pe acesta s expire zgomotos i s i se taie rsuflarea. Vicontele
reui cumva s pstreze pistolul i pe coridor se auzi explozia
unui foc de arm, care-1 trimise pe duce n zbor napoi. Alex
ateriz cu o bufnitur. Shipton se grbi imediat spre el, dar nu
avea experien cu rnile provocate de gloane i imaginea
sngelui care nea din umrul stpnului su i provoc
leinul. Ateriz deasupra acestuia, prinzndu-1 la podea.
Din spatele legturii de la ochi, Emma auzi sunetele luptei,
apoi focul de arm, i inima ncepu s-i bat foarte tare din
cauza sperieturii. Strnse cu disperare cluul ntre dini i
atept nefericit pe pat, tiind cumva c soul ei fusese rnit
i c, poate, era pe moarte. Iar ea nu putea s-l ajute. Nu putea
s ajute pe nimeni, n id chiar pe sine.

358

JULIA QUINN

- D-te naibii la o parte de pe mine! strig Woodside


rsucindu-se slbatic i ncercnd s scape de strnsoarea
letal a lui Dunford, care-1 apucase de beregat.
Pn la urm, cu o micare disperat, l lovi pe acesta cu
toat puterea de tocul uii, iar Dunford czu. Din pcate la fel
se ntmpl i cu arma a, care ajunse cu zgomot pe podea l
alunec n camer, de unde Belle o ridic ngrozit.
Figura lui Woodside afi deodat un rnjet sinistru. Ridic
pistolul i-l ndrept spre inima lui Dunford.
- Eti un brbat foarte prost, spuse ncet, cu degetul pe
trgaci.
- Nu la fel de prost ca tine.
Dunford tresri cnd o vzu pe Belle cu pistolul lui
ndreptat spre Woodside.
- Dac l mputi, te mpuc i eu pe tine, adug aceasta
ncercnd s vorbeasc pe un ton egal.
n acel ^moment Emma simi c moare. Nu tia ce se
petrecea, dar tia c Belle nu se pricepea deloc s trag cu
arma. Expresia de pe chipul vicontelui se transform o clip/
dar dispru imediat.
- Lady Arabella, spuse condescendent, uitndu-se atent la
brbatul din faa lui, nu cred c o domnioar binecrescut ca
tine, fiic de conte, ar putea s mpute pe cineva.
Belle l mpuc n picior.
-S crezi.
Woodside rmase o clip buimac. Dunford profit de
ocazie i se repezi nainte, ncercnd s-l pun la pmnt i si ia arma, dar nainte s ajung la el se mai auzi un foc de arm
i Woodside czu peste el. Din cealalt parte a coridorului Alex
rsufl uurat i pistolul i alunec din mn. i luase mult s
ajung la arma sa, care czuse mai departe, prins cum era sub
greutatea lui Shipton. Umrul i pulsa dureros, braul i
amorise, dar se tMse nainte strngnd din dini. Cnd ajunsese

SPLENDID

359

n sfrit la pistol nici nu tia ce moment potrivit alesese.


Ridicase arma i l mpucase pe Woodside n genunchi.
Dup ce i acesta, i Dunford ajunser la podea, scena
rmase nefiresc de tcut. Numai Belle era n picioare, cu
pistolul fumegnd n mn. Avea gura ntredeschis, iar ochii
parc-i pierduser obinuina s clipeasc n timp ce ea se
uita buimac la rezultatul luptei care se dduse pentru
onoarea ei. Oroarea pe care reuise s n-o bage n seam d n d
trsese n viconte o cuprinse n sfrit, iar pistolul i alunec
dintre degete i ateriz cu zgomot pe duumea.
- Doamne, Dumnezeule, spuse privind scena.
Alex era prins sub corpul lui Shipton, iar Dunford, sub al
lui Woodside. Doi dintre cei mai virili brbai ai nobilimii
fuseser scoi din aciune de greutatea trupurilor altora. Dac
n-ar fi tremurat de groaz. Belle ar fi gsit imaginea amuzant,
n plus, Emma era n continuare legat pe pat, cu clu la gur
i ochii acoperii. i nu era deloc ncntat de situaia ei.
Deduse c nu mai erau n pericol i ncepu s se zbat cu
slbticie, insistnd rguit s-o dezlege cineva. Micrile brute
ale verioarei sale o scoaser pe Belle din reverie. Se grbi s
o ajute.
- Calmeaz-te, spuse pe un ton care se voia aspru.
i scoase mai nti cluul, dar regret imediat gestul.
- Ce s-a ntmplat? Ce e? L-a rnit pe Alex? Nu vd nimic!
Nu vrei s...
- Nu supori s fii lsat pe dinafar, aa e? spuse Belle
cltinnd din cap i scondu-i verioarei ei legtura de la ochi.
Emma clipi ca s se obinuiasc la lumin.
- Au fost att de multe focuri de arm. Eram neputin
cioas! Unde-i Alex?
Belle i tie legturile de la glezne, apoi fugi dup ea,
fiindc Emma ieise pe coridor ca s-l gseasc pe soul ei.
- Doamne! Te-a mpucat!

360

JULIA QUINN

Emma nlemni, simind cum un val de grea o cuprind!


la vederea rnii lui Alex. l lovi cu piciorul pe Woodside i Si
grbi spre soul ei.
- Mal ncet! strig Belle. Nu poi s-l ajui cu minile legat
Emma ngenunche alturi de Alex i i lipi urechea d l
pieptul lui. Inima i btea n continuare. Belle profit d l
nemicarea ei de moment i tie ultima bucat de material
care-i lega minile.
Liber n sfrit, Emma i lu obrajii n palme soului ei.
- Te simi bine? implor. Te rog, spune ceva.
- Ia-1... de pe... mine!
Emma se retrase, cumva linitit la auzul vehemenei dL
glasul lui. Cu o for nscut de panica pe care o simise attea
minute l mpinse pe Shipton la o parte. Alex rsufl u urai
- O s-mi revin, spuse rguit Du-te s vezi dac Dunfonji
a pit ceva.
- Nu tiu, spuse Emma nehotrt, ridicnd crpa care-i
legase ncheieturile i apsnd-o deasupra rnii lui. Ai sngerat
destul de m ult
Se uit spre Dunford, pe care nici nu-1 observase n
disperarea ei de a-1 gsi pe Alex.
- Rmi cu el, spuse Belle repede. M ocup eu de Dunford.
Nu-i lu mult s-l rostogoleasc la o parte pe Woodside,
pe care ncepu imediat s-l lege cu materialul cu care o pusese
s-i imobilizeze verioara.
Dunford se apropie de Emma, aplecat deasupra lui Alex,
ngrijorat. Nu reuea s opreasc sngerarea.
- Las-m s vd, spuse Dunford. tiu d te ceva despre
rnile provocate de gloane.
Emma tia c Alex i prietenul Iui luptaser n Peninsul,
aa c se ddu imediat Ia o parte. Dunford l examin repede,
apoi se ntoarse uurat spre ea.

SPLENDID

361

- A pierdut destul de mult snge, dar nu e o ran grav. 0


s fie foarte nfuriat; dar o s supravieuiasc.
Emma zmbi speriat i se aplec s-i srute soul. Cnd
se ridic, mna sntoas a acestuia ni nainte i o prinse de
brbie cu o for demn de o menghin. ocat, Emma fcu
ochii mari i se uit la Alex, ai crui ochi de smarald erau
deodat foarte limpezi.
- 0 s te... nchid.
- Dunford! strig ea fericit. 0 s-i revin!
***

Trei zile mai trziu Alex se simea destul de bine, dar i


plcea att s fie ngrijit de Emma nct mai c nu-i venea s se
dea jos din pat. Soia sa rmsese alturi de el o noapte i o zi,
curndu-i cu grij rana i asiguiindu-se c nu se redeschidea
odat ce ncepuse s se vindece. tia din experien c Alex se
rsucea n somn i nu voia s mai piard snge.
. A doua zi sttuse tot alturi de el, doar c de aceast dat
dormise profund. Cltorise prin toat ara, se crase pe un
pervaz, fusese legat, cu clu la gur, i sttuse treaz
douzeci i patru de ore ca s-l vegheze, toate n numai trei
zile.
Adormi n fotoliu, cu Alex de mn. Cnd se trezi, ducele i
simi mna mic n mna lui, oferindu-i iubire i cldur. 0
privi. Era att de adorabil n d t el cobor din pat, o ridic i o
aez alturi, pe saltea. Micrile i erau chinuite, fiindc nui recptase nc ntreaga for n bra, dar simea nevoia s-o
aline. i i era dor de trupul ei alturi de al lui.
Dunford intrase la ei rttim p ea dormea, iar Alex o acoperi
grijuliu cu aternutul. Buna cuviin cerea ca ei doi s discute
n alt parte, dar ducele nu voia s se dea jos din pat i avea
ncredere n prietenul su. Pe ton sczut discutaser despre

362

JULIA QUINN

ziua precedent, iar Alex aflase c, la insistenele lui Dunford,


Woodside plecase din ar. Se gndiser s-l raporteze
autoritilor, dar Belle se hotrse c nu voia scandal. Vicontele
era att tie obsedat de titluri i nobilime nct o via n
Australia ar fi fost la fel ca i nchisoarea, i spusese Belle. n
zece minute Dunford ieise i se ndreptase spre camera lui,
declarnd c avea de gnd s doarm o sptmn. Alex nu se
ndoi o clip de adevrul spuselor lui.
n a treia zi, Emma se trezi, surprins c era n pat,
dezbrcat.
- Ai dormit aproape o zi, spuse Alex amuzat.
Emma nchise ochii.
- Snt o infirmier rea.
- Mie mi se pare c eti perfect.
O srut pe nas.
Emma oft mulumit i se lipi de trupul lui cald.
-C um te simi?
- Mult mai bine. Rana nu m doare dect dac m lovesc
din greeal.
- M bucur, murmur Emma cuib&rindu-se sub braul
sntos i odihnindu-i capul pe pieptul lui. M-ai speriat, s
tii. A curs atta snge!
- Draga mea, nici nu tii ce nseamn s fii ngrijorat dac
n-ai fost n mintea mea dnd mi-am dat seama c erai n camera
aceea cu Woodside. Cnd am aflat c erai legat... Nu vreau s
m mai simt niciodat aa, spuse apsat
Emma l simi crispat i foarte emoionat. i ddur
lacrimile i se ntoarse pe burt, sprijinindu-se n coate ca s
poat s-l priveasc n ochi.
- N-o s mai simi, spuse ncet Prom it
-Em m a?
-D a?
- S nu m mai prseti niciodat.

SPLENDID

363

- Nu te-am prsit.
- Atunci s nu mai pleci niciodat n vizite neanunate.
Casa a fost foarte goal fr tine.
Emma rmase uluit de fora emoiilor care o traversar
la auzul acelor cuvinte i se vzu nevoit s-i mute buza de
jos ca s nu plng. Stingherit de tulburarea pe care-o simea,
se cuibri la loc lng el.
- M-am tot gndit, Emma.
-D a?
- Ai avut dreptate c nu ai ce s faci aici. Mi-e ruine c nam neles mai devreme. Nu m-am ntrebat niciodat ce fac
femeile toat ziua. Am presupus doar c exist suficiente
lucruri care s v in ocupate.
Alex fcu o pauz i i mngie prul rou ca focul, mirnduse de textura lui mtsoas.
- Eu oricum am prea multe de fcut Mai am i alte
proprieti n afar de Westonbirt, s tii.
Emma ddu din cap, apoi iar, fiindc pielea lui cald i crea
o senzaie plcut pe nasul rece.
- M gndeam c ai putea s preiei tu administrarea lor. 0
s am nevoie s ii registrele contabile i s cltoreti pn
acolo din cnd n cnd ca s vorbeti cu vechilii. i, bineneles,
s te ntlneti cu chiriaii. Cred c e foarte im portant s
neleag c nu sntem nite stpni abseni.
Emma se ridic puin i l privi n ochi, cu privirea lucind
de bucurie.
- 0 s vii i tu cu mine?
- Bineneles, spuse el zmbind larg. Patul e foarte rece
fr tine. N-a putea s dorm.
- Vai, Alex! strig ea mbrindu-1 i uitnd cu totul de
ran. i mie mi-a fost dor de tine. Foarte m ult Sophie mi-a spus
s stau departe de tine cinci zile, ca s-i dau o lecie, dar n-am
putut. Aveam de gnd s stau cu verii mei n ziua aceea, apoi

364

JULIA QUINN

s vin acas. N-a fi putut s rezist mai mut, spuse alungndui lacrimile care o npdeau. Te iubesc att de mult!
- i eu pe tine.
Alex b lu n brae pe soia sa, mulumit doar s o simt
aproape. Pentru prima dat dup zece ani, se simea complet
mpcat cu lumea. Imagini din restul vieii sale i se perindar
prin minte, toate frumoase, pline de copii i de nepoi cu prul
ca morcovul. i, bineneles, pline de soia sa cu prul ca
morcovul.
- Nu-i ciudat? spuse minunndu-se. Abia atept s
mbtrnesc.

Epilog
Emma se hotr s amtne planul construirii unui spital
pn cnd avea s nvee mai bine cum s administreze moiile
Ashbourne. Trei luni dup aceea, ns, avu parte de un nou
motiv de amnare: era nsrcinat.
N-ar fi trebuit s fie uimit, se gmdi. La cum se compor
taser ea i Alex, un copil era inevitabil. Cnd perioada aceea a
lunii trecu fr s se ntmple nimic, posibilitatea maternitii
era nc departe n mintea ei. Era att de fericit n csnicie
nct i se prea c ar fi cerut prea mult dac i-ar fi dorit i un
copil. Dup aceea, ns, ncepu s observe mici schimbri la
trupul ei, iar dimineaa se trezi cu o senzaie de grea. Nu voia
s-i spun nimic soului ei pn nu era sigur. N-aveau de ce
s fie amndoi dezamgii dac era alarm fals. Cnd nici luna
urmtoare nu se ntmpl nimic atunci cnd ar fl trebuit s se
ntmple, tiu c speranele i se ndeplineau.
ntr-o bun diminea, cnd Alex se pregtea s se dea jos
din pat i s se mbrace, ea i puse mna pe b ra ca s-l
opreasc.
- S-a ntmplat ceva, draga mea? ntreb el.
- Nu te ridica nc, rosti ea ncet
Alex zmbi iubitor i se aez la loc sub cuvertur. O trase

366

JULIA QUINN

n brae i o srut pe nas, gndindu-se c plcerea s-o in n


brae merita cu vrf i ndesat cele cteva minute pierdute din
ziua de jnunc.
- Am veti importante, spuse Emma.
- Chiar? m urm ur el srutndu-i pielea mtsoas din
spatele urechii.
- Da, oft ea tulburat de atingerea lui. 0 s am un copil.
- Cum? spuse el tare, ridicndu-se ca s-i vad chipul. Ai
spus c...
Emma ddu din cap, strlucind de fericire.
- Un copil, rosti el uluit Un copil. Ca s vezi.
- E puin cam prea curnd, tiu,dar...
- Nu e prea curnd, o ntrerupse el strngnd-o n brae.
Abia atept. Un copil al meu.
- i al meu, i aminti Emma.
- Un copil al nostru. 0 s fie o feti cu prul ca morcovul,
aa cred.
Emma cltin din cap.
- Ba nu. Un biat Snt convins. Cu pr negru i ochi verzi.
- Prostii. Snt sigur c o s fie fat.
Emma rse, bucuroas de magia momentului.
- Biat
- Fat.
-Biat.
- Fat.
- 0 s fie biat, i spun. Te-ai supra dac ar fi biat? l
tachinEmma.
Alex se gndi, prefacndu-se c era o problem foarte
important.

SPLENDID

367

- Un bieel cu ochii verzi ar fi acceptabil. Trebuie s avem


i un motenitor. Dar s avem o feti mic i rocat... ar fi
plendid!
Sfirit