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Biochimica degli Ormoni

Appunti per studenti di medicina

ver. 0.3.5 (3 ottobre 2014)


Generato con LATEX

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Questo documento copyright 2010-2014 Lorenzo Bandieri. Alcuni diritti riservati.
I diritti dautore sullopera appartengono a Lorenzo Bandieri e sono disciplinati nei
termini della licenza Creative Commons BY-NC-SA (Attribuzione-Non CommercialeCondividi allo stesso modo) 2.5 Italia, il cui testo integrale disponibile allindirizzo
http://creativecommons.org/licenses/by-nc-sa/2.5/it/legalcode.

cbea
In pratica, questo documento pu essere riprodotto e distribuito in tutto o in parte,
con ogni mezzo fisico o elettronico, purch questo avviso di copyright sia mantenuto
su tutte le copie e lautore sia debitamente citato. La ridistribuzione commerciale non
permessa. Ogni traduzione, lavoro derivato o comprendente questo documento
deve contenere questo stesso avviso di copyright: per esempio, non si possono
produrre lavori derivati da questo documento ed imporre restrizioni aggiuntive sulla
sua distribuzione. Per tutte le condizioni non esplicitamente menzionate si prega
di consultare il testo della licenza. Per ulteriori informazioni si prega di contattare
lautore allindirizzo lorenzoPUNTObandieriATgmailPUNTOcom.

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FAQ (Frequently Asked Questions)


Q: Cos questo documento?
A: una risorsa per gli studenti di medicina che devono preparare lesame di biochimica.
Non sono sbobinature, n appunti riordinati delle lezioni. Probabilmete "dispense"
il termine che pi si adatta. Ho scritto questi appunti partendo da articoli e testi
vari che per esigenze tecniche non erano citati interamente nella versione iniziale di
questo documento. Dalla versione 0.3.0 il testo stato convertito in un formato pi
adatto. Questo mi ha permesso di inserire una parziale bibliografia, che sar ampliata in
futuro. In ogni caso, qualunque errore contenuto in queste pagine unicamente mia
responsabilit.

Q: Perch scriverlo?
A: Perch nel programma dellesame di biochimica c una parte dedicata agli ormoni, che
sui classici testi (Lehninger, ma anche altri) non sono trattati in maniera sistematica,
oppure sono trattati in maniera eccessivamente superficiale. Inoltre laver prodotto
documento e illustrazioni consente di poterlo distribuire in maniera libera, gratuitamente,
anche via internet, sotto licenza Creative Commons.

Q: Ok, fantastico. Io per volevo solo stampare queste dispense. Ho scaricato


uno *.zip, ma ci sono dentro un sacco di file. Quale diavolo devo stampare?
A: Se stai leggendo questo, hai gi trovato il file da stampare. Larchivio *.zip contiene:
1. 2 file PDF: questa lultima versione della Biochimica degli Ormoni. Lunica
differenza tra i due che uno solo fronte, mentre laltro fronte-retro (cambiano
solo i margini e lorientamento dei numeri di pagina). In pratica: se vuoi stamparlo
e rilegarlo, stampa il fronte-retro; se vuoi vederlo su pc, tablet o simili prendi solo
fronte.
2. CHANGELOG.txt: questo file contiene un registro dei cambiamenti introdotti con
le varie versioni.
3. source: questa cartella contiene i sorgenti da cui vengono generati i PDF. Puoi
ignorarla.

Q: Come faccio a sapere se questa la versione pi recente e aggiornata?


A: Carico sempre la versione pi recente su Scribd e Medwiki (cercando su google si trovano
facilmente i link); se la versione (sulla copertina) la stessa, il documento alla versione
pi recente. Nel dubbio, mandami pure una mail.

Q: Cos cambiato rispetto alla precedente versione del documento?

iv
A: In linea di massima, viene rilasciata una nuova versione quando ci sono delle correzioni.
Per sapere esattamente cosa cambiato da una versione allaltra, puoi andare a vedere il
file CHANGELOG.txt nel file zip scaricabile da MedWiki.

Q: Come posso fare per dare una mano?


A: Puoi dare una mano in qualunque modo tu riesca a immaginare. Per me molto
importante la semplice segnalazione di errori o di parti poco comprensibili, o consigli
su argomenti che andrebbero espansi/ridotti/riscritti. O anche schemi/immagini. Il
tuo contributo particolarmente importante nel caso in cui allesame ti venga chiesto
qualcosa che non incluso qui. Ci vogliono pochi minuti per scrivere una mail e segnalare
un errore, ma una cosa utilissima che puoi fare per rendere migliore lo studio per gli
altri.

Q: Ho trovato un errore/ho un suggerimento/vorrei fare due chiacchiere/vorrei


insultarti. Come posso contattarti?
A: Puoi contattarmi scrivendo una mail a lorenzoPUNTObandieriATgmail.com.

Ringraziamenti
Prof.ssa Paola Chiarugi;
Veronica Gironi (kalendy);
Raffaello Bonacchi;
Daniele Rizzo;
Fiammetta Maria Colla;
Federica Perini;
Virginia Lotti.

Indice
1 Generalit
1.1 Il concetto di ormone . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
1.2 Classificazione degli ormoni . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
1.2.1 Classificazione degli ormoni in base alla solubilit . . . . . . . .
1.2.2 Classificazione degli ormoni in base alla natura chimica . . . .
1.2.3 Classificazione degli ormoni in base alla modalit di diffusione
1.3 Chi sintetizza gli ormoni? . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2 Ormoni proteici e peptidici
2.1 Ormoni dellasse ipotalamo-ipofisi . . . . . . . . .
2.1.1 Generalit . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.1.2 Ossitocina . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.1.3 Vasopressina (ADH, ormone antidiuretico)
2.1.4 Releasing hormones ipotalamici . . . . . .
2.1.5 Ormoni delladenoipofisi . . . . . . . . . .
2.2 Ormoni dellapparato digerente . . . . . . . . . . .
2.2.1 Insulina . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.2.2 Glucagone . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.3 Ormoni della tiroide e delle paratiroidi . . . . . . .
2.3.1 Paratormone (PTH) . . . . . . . . . . . . . .
2.3.2 Calcitonina . . . . . . . . . . . . . . . . . .

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3 Ormoni derivati da aminoacidi


3.1 Generalit . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.2 Ormoni della zona midollare della ghiandola surrenale
3.2.1 Catecolamine . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.3 Ormoni della tiroide . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.3.1 Triiodotironina e tetraiodotironina . . . . . . . .

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41
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73
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83
83
84
85
101
102

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


114
4.1 Origine degli eicosanoidi . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 114
4.2 Classificazione e nomenclatura . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 114

Indice
4.3
4.4
4.5
4.6
4.7
4.8

Sede di elaborazione . . . . . . . . . . . . . . . .
Biosintesi . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Secrezione e regolazione . . . . . . . . . . . . . .
Secrezione, trasporto nel plasma e degradazione
Recettore . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Effetti fisiologici degli eicosanoidi . . . . . . . . .

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130

5 Ormoni derivati dalla vitamina D


132
5.1 Ormoni del rene . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 132
5.1.1 Calcitriolo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 132
6 Ormoni steroidei
6.1 Struttura e generalit . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
6.2 Ormoni della corteccia della ghiandola surrenale . . . . . .
6.2.1 Corticosteroidi: mineralcorticoidi e glucocorticoidi
6.3 Ormoni delle gonadi . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
6.3.1 Androgeni ed estrogeni . . . . . . . . . . . . . . . .

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140
142
142
155
155

vii

Elenco delle figure


1.1
2.1
2.2
2.3
2.4
2.5
2.6
2.7
2.8
2.9
2.10
2.11
2.12
2.13
2.14
2.15
2.16
2.17
2.18
2.19
2.20
2.21
2.22
2.23
2.24
2.25

Le modalit di diffusione degli ormoni . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

Ormoni dellipofisi anteriore e posteriore . . . . . . . . . . . . . . . . .


Influenze dellipotalamo sullipofisi anteriore e posteriore . . . . . . . .
Schema dei circuiti di feedback tra ipotalamo, ipofisi, e tessuto periferico
Struttura aminoacidica dellossitocina . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Struttura aminoacidica dellADH . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Releasing hormones ipotalamici . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Rappresentazione schematica della pre-POMC . . . . . . . . . . . . . .
Peptidi derivati dal POMC . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Pathway di trasduzione del segnale del GH . . . . . . . . . . . . . . . .
Asse ipotalamo-ipofisi-tiroide . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Asse ipotalamo-ipofisi-gonadi . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Asse ipotalamo-ipofisi-surrene . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Struttura tridimensionale dellinsulina . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Insulina . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Pathway segnalatori del recettore insulinico . . . . . . . . . . . . . . . .
Regolazione della glicogeno fosforilasi . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Regolazione della glicogeno fosforilasi da parte dellinsulina . . . . . .
Regolazione della glicogeno sintasi . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Regolazione della glicogeno sintasi da parte dellinsulina . . . . . . . .
Schema riassuntivo della regolazione del glicogeno da parte dellinsulina.
Regolazione della glicolisi e della gluconeogenesi nel fegato . . . . . .
Regolazione della lipasi ormone sensibile . . . . . . . . . . . . . . . . .
Regolazione della glicogeno fosforilasi da parte del glucagone . . . . .
Regolazione della glicogeno sintasi da parte del glucagone . . . . . . .
Schema riassuntivo della regolazione del glicogeno da parte dellaumento del cAMP . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.26 Schema riassuntivo della regolazione del glicogeno da parte della
diminuzione del cAMP . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.27 Il circuito fondamentale di feedback tra calcio, PTH e calcitriolo . . . .

4
8
9
11
12
14
18
24
26
32
37
39
40
42
43
47
50
53
53
54
55
57
60
69
71
72
72
76

Elenco delle figure


3.1
3.2
3.3
3.4

Surrene . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Struttura di catecolo e catecolamine . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Biosintesi delle catecolamine . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Schema semplificato dei pathway che portano alla degradazione delle
catecolamine . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.5 Schema dei pathway che portano alla degradazione delle catecolamine
3.6 Schema delle reazioni degradative della dopamina . . . . . . . . . . . .
3.7 Tiroide . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.8 Struttura degli ormoni tiroidei . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.9 Formazione di MIT e DIT . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.10 Struttura di MIT e DIT . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.11 Fusione di MIT e DIT . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.12 La cellula tiroidea . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

90
91
93
102
103
106
106
107
108

4.1
4.2
4.3
4.4
4.5

Struttura delle prostaglandine . . . . . . . . . . . . .


Eicosanoidi prodotti dallacido arachidonico. . . . .
Eicosanoidi prodotti dagli acidi linoleico e linoleico.
Eicosanoidi prodotti dallacido arachidonico. . . . .
Via delle lipossigenasi . . . . . . . . . . . . . . . . .

117
120
121
123
126

5.1

Biosintesi della vitamina D . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 133

6.1
6.2
6.3
6.4
6.5
6.6
6.7
6.8

Struttura generale degli steroidi. . . . . . . . . . .


Conversione del colesterolo in pregnenolone . . .
Biosintesi dei corticosteroidi. Zona glomerulosa. .
Biosintesi dei corticosteroidi. Zona fascicolata. . .
Biosintesi dei corticosteroidi. Zona reticolare. . . .
Biosintesi degli androgeni. . . . . . . . . . . . . . .
Biosintesi degli estrogeni. . . . . . . . . . . . . . .
Conversione del testosterone in diidrotestosterone

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143
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159
165

ix

1 Generalit
1.1 Il concetto di ormone
Con levoluzione si sono sviluppati e perfezionati numerosi meccanismi molecolari in
grado di informare le cellule su cosa sta succedendo al loro esterno e su come modificare
il proprio comportamento. Una delle caratteristiche peculiari degli organismi viventi
proprio la capacit di recepire stimoli provenienti dallambiente extracellulare e di
reagire a livello molecolare. Una cellula pu cos modulare il proprio metabolismo (per
esempio regolando positivamente o negativamente certi enzimi), alterare lespressione
genica (per esempio attivando o inibendo un promotore), o entrambi. Questa propriet
si rivela determinante in particolare negli organismi pluricellulari, dove necessaria
una fine coordinazione tra le cellule. Si pensi alla complessit insita nellarmonizzare
lattivit delle 1013 cellule delluomo, specializzate in almeno 210 differenti citotipi.
Questi processi biochimici trovano il loro cardine negli ormoni, termine che fu
coniato nel 1905 dalleminente fisiologo Ernest Starling [12].
Con il passare degli anni, il concetto di ormone si modificato in maniera notevole
rispetto allidea iniziale, dove il termine designava esclusivamente i messaggeri chimici
secreti nel sangue dalle ghiandole endocrine. La definizione classica qualifica un
ormone come una sostanza chimica prodotta in una ghiandola specializzata, rilasciata
nel circolo sanguigno, che evoca una risposta fisiologica in tessuti distanti. Tuttavia,
oggi noto che [4]:
Sono molte le molecole di valenza ormonale a non essere prodotte da ghiandole
specializzate, bens da cellule specializzate intersperse in un tessuto, o, in certi
casi, da cellule considerate non specializzate;
Molti dei segnali che una cellula riceve provengono da cellule vicine o dalla
cellula stessa;
Si conoscono molti esempi in cui le molecole segnale sono rappresentate da
semplici sostanze, a cui convenzionalmente non veniva dato valore di ormone
(come lo ione calcio);

1 Generalit
Frequentemente, un recettore ormonale espresso in cellule che non sono
considerate tra i bersaglio classici di quellormone.
divenuto evidente che molte altre molecole condividono la medesima funzione
di segnali chimici, agiscono con le stesse modalit e attraverso gli stessi meccanismi
biochimici fondamentali; cos la denominazione stata progressivamente estesa ad
una pletora di fattori molto diversi tra loro (fattori umorali, paracrini, autocrini...) [4].
Ad oggi, nel mondo scientifico sempre pi diffusa la tendenza a considerare
ormone qualunque segnale in grado di indurre una risposta in una cellula. Tale
risposta evocata grazie al legame dellormone con un recettore, che una molecola
per mezzo della quale vengono espletati gli effetti biologici. Una cellula con cui lormone
interagisce tramite un legame con recettori detta cellula bersaglio.
Quindi, possiamo parlare di ormone a proposito, ad esempio, di insulina e glucagone,
ma anche a proposito di citochine e interleuchine, o, estendendo al massimo il concetto,
della luce.
importante sottolineare che di solito un ormone non agisce su un solo citotipo, ma
su tipi cellulari differenti. Non viene perduta con ci la capacit di evocare risposte
tessuto-specifiche, grazie al fatto che ogni cellula risponde in modo diverso al segnale.
Nella maggior parte dei casi questo dovuto allespressione di recettori lievemente
differenti.

1.2 Classificazione degli ormoni


Gli ormoni sono classificabili secondo diversi criteri, i pi comuni dei quali sono
solubilit, natura chimica, e modalit di diffusione.

1.2.1 Classificazione degli ormoni in base alla solubilit


Classificare gli ormoni in base alla solubilit consente di ripartirli in due grandi gruppi:
ormoni idrosolubili e liposolubili. Questa suddivisione molto importante perch
riflette anche fondamentali differenze funzionali. Gli ormoni idrosolubili:
vengono solubilizzati dai fluidi biologici, e tendono a non legarsi a trasportatori;
non sono in grado di attraversare la membrana, ed hanno recettori sulla membrana cellulare, attraverso la cui mediazione il segnale viene trasdotto a livello
intracellulare, sfruttando i cosiddetti secondi messaggeri;

1 Generalit
Gli ormoni liposolubili, al contrario:
hanno bisogno di trasportatori, essendo poco o per niente solubili nel plasma;
sono in grado di attraversare la membrana plasmatica, quindi hanno recettori
intracellulari (in certi casi, non esclusivamente), legati ai quali si portano a livello
nucleare per influenzare lespressione genica i recettori quindi agiscono come
fattori di trascrizione attivati dal ligando;

1.2.2 Classificazione degli ormoni in base alla natura chimica


Classificare gli ormoni secondo la loro natura chimica permette di suddividerli in:
Ormoni proteici e peptidici. Costituiscono la maggior parte degli ormoni in
circolo, e sono rappresentati da molecole le cui dimensioni vanno dai 3 ai 200
aminoacidi. Tipicamente subiscono alcune modifiche post-traduzionali; tra
queste vi la glicosilazione. Dunque, questa classe comprende anche ormoni
glicoproteici.
Ormoni derivati dagli aminoacidi. Sono ottenuti modificando alcuni aminoacidi.
Ne fanno parte le catecolammine, idrosolubili, e gli ormoni sintetizzati dalla
tiroide, liposolubili. Derivano entrambi dalla tirosina.
Ormoni steroidei. Derivano tutti dal colesterolo, e sono lipofili.
Ormoni derivati dallacido arachidonico. Sono rappresentati dagli eicosanoidi,
e sono lipofili.
Ormoni derivati dalla vitamina D. Derivano dal colesterolo, ma a rigore non
possono esser considerati steroidi a causa della loro struttura chimica. Sono
lipofili.

1.2.3 Classificazione degli ormoni in base alla modalit di diffusione


Una distinzione degli ormoni sulla base della modalit di diffusione tiene conto di
come lormone raggiunge la cellula bersaglio e del raggio dazione (Fig 1.1).
Comunemente, si parla di:
Ormoni endocrini. Raggiungono la cellula bersaglio attraverso il circolo sanguigno; sono potenzialmente in grado di agire a lungo raggio, e diffondersi in tutto
il corpo.

1 Generalit

B) Modalit di diusione
paracrina

A) Modalit di diusione
endocrina

C) Modalit di diusione
autocrina

Figura 1.1: Le tre principali modalit di diffusione con cui un ormone raggiunge le cellule bersaglio:
A) modalit endocrina; B) modalit paracrina; C) modalit autocrina.

Ormoni paracrini. Sono rilasciati nello spazio extracellulare, e raggiungono


la cellula bersaglio per diffusione; agiscono sulle cellule circostanti alla cellula
secernente.
Ormoni autocrini. Agiscono sulla stessa cellula che ha secreto lormone.
Alcuni testi parlano anche di una modalit iustacrina (dal latino juxta, accanto).
Queste modalit dazione non si escludono mutualmente: un ormone pu, per esempio,
essere sia paracrino che autocrino, oppure paracrino ed endocrino, etc. Questultimo
il caso, ad esempio, del testosterone: sintetizzato dalle cellule di Leydig nel testicolo (e
in piccola parte a livello della zona corticale delle ghiandole surrenali) ha numerosi
effetti a livello endocrino, come il mantenimento del trofismo muscolare, ma agisce
anche a livello paracrino sulle cellule del Sertoli dei tubuli seminiferi, stimolando la
spermatogenesi.
Ad oggi sono note decine di ormoni, e ne vengono scoperti continuamente di nuovi.
Esplorare la biosintesi di ciascuno va oltre gli scopi di queste pagine; per questo motivo
nei prossimi capitoli esamineremo nel dettaglio solo la biosintesi degli ormoni pi
significativi.

1 Generalit

1.3 Chi sintetizza gli ormoni?


Una cellula sintetizza un ormone se esprime gli enzimi necessari, e/o se esprime il
gene relativo allormone in questione (nel caso degli ormoni peptidici). Nel caso di
molti ormoni che prenderemo in considerazione, la sintesi avviene esclusivamente o
quasi in tessuti specializzati, che possono costituire ghiandole. Un esempio sono gli
ormoni tiroidei, sintetizzati esclusivamente dalle cellule follicolari della tiroide.
Talora, se la sintesi dellormone molto complessa, pu essere necessaria la
collaborazione di tessuti diversi: il caso del calcitriolo o degli estrogeni.
Tuttavia, alcune molecole di valore ormonale sono sintetizzate da quasi tutte le
cellule del corpo; un esempio importante sono gli eicosanoidi.

2 Ormoni proteici e peptidici


La grande maggioranza degli ormoni sintetizzati dalluomo sono di natura proteica/peptidica. In questo gruppo, come si pu immaginare, sono dunque comprese
molecole segnalatorie estremamente diverse, sintetizzate da una variet di organi e
cellule, e dalle funzioni pi disparate. A causa dellampiezza dellargomento, non
saranno trattati tutti gli ormoni conosciuti, ma solo quelli pi importanti. In particolare,
esamineremo a grandi linee gli ormoni dellasse ipotalamo-ipofisario, di fondamentale
importanza per comprendere le relazioni che intercorrono tra sistema nervoso ed
apparato endocrino, e le modalit con cui questi ormoni esercitano il loro controllo
sul resto del corpo. Esamineremo poi due dei tre ormoni importanti per lomeostasi
del calcio e del fosfato (PTH e calcitonina)1 . Infine, tratteremo due importanti ormoni
che ricoprono un ruolo centrale nel metabolismo energetico dellorganismo umano:
insulina e glucagone. Un tema ricorrente nella trattazione di questi messaggeri chimici,
su cui il lettore invitato a fare attenzione, che gli ormoni peptidici e proteici sono
sintetizzati spesso come precursori pi grandi, che vengono attivati mediante proteolisi
limitata.

2.1 Ormoni dellasse ipotalamo-ipofisi


Dove siamo? Ipotalamo e ipofisi
Lipofisi, o ghiandola pituitaria, una piccola ghiandola rotondeggiante che sporge dalla base
dellencefalo. accolta nella sella turcica dellosso sfenoide, ed collegata al resto dellencefalo
da un peduncolo che si estende posteriormente al chiasma ottico, linfundibolo. Consta di
due parti, dette lobi: un lobo anteriore (adenoipofisi) e un lobo posteriore (neuroipofisi). Tra
le due interposta la pars intermedia, una regione che nelluomo scarsamente sviluppata.

Il terzo, il calcitriolo, sar trattato con gli ormoni derivati dalla vitamina D, a pagina 132.

2 Ormoni proteici e peptidici

Lipotalamo una regione encefalica (in particolare, diencefalica) connessa allipofisi per
mezzo dellinfundibulo. Lipotalamo in pratica un insieme di nuclei, cio aggregati di corpi
neuronali, immersi nella sostanza bianca. Sono proprio gli assoni che si dipartono dai corpi
neuronali che formano alcuni di questi nuclei che costituiscono linfundibolo.

2.1.1 Generalit
Lipofisi secerne due tipi fondamentali di ormoni:
1. molecole segnale la cui funzione fisiologica controllare e modulare la secrezione
di altri ormoni (a livello delladenoipofisi);
2. molecole segnale la cui funzione fisiologica regolare direttamente alcune
funzioni omeostatiche (soprattutto a livello della neuroipofisi).
Nel primo caso, gli ormoni liberati dallipofisi raggiungono le ghiandole endocrine
periferiche con il circolo sanguigno e regolano il rilascio di altri ormoni; in generale,
sono messaggeri chimici piuttosto specifici nella loro azione, nel senso che ciascuno
regola il rilascio di un ormone o di un gruppo di ormoni funzionalmente correlati.
Nel secondo caso, lazione fisiologica dei messaggeri elaborati dallasse ipotalamoipofisario non di regolare il rilascio di altri ormoni, bens di agire direttamente come
ormoni, regolando varie funzioni corporee.
Ladenoipofisi responsabile della sintesi di (Fig. 2.1):
ACTH, ormone adenocorticotropo - Stimola la sintesi degli ormoni corticosteroidi, a livello della ghiandola surrenale (trattati nella sezione 6.2.1 a pagina
142);
FSH, ormone follicolostimolante - Stimola la sintesi degli ormoni sessuali, a
livello delle gonadi maschili e femminili (trattati nella sezione 6.3 a pagina 155);
GH (Growth Hormone), ormone della crescita - Promuove laccrescimento del
corpo (trattato in questo capitolo, pag. 29);
LH, ormone luteinizzante - Come lFSH, stimola la sintesi degli ormoni sessuali
(trattati nella sezione 6.3 a pagina 155);
PRL, prolattina - Agisce a livello della ghiandola mammaria (pag. 29);
TSH, ormone tireostimolante - Stimola la sintesi degli ormoni tiroidei a livello
della ghiandola omonima (trattati nella sezione 3.3 a pagina 102);

2 Ormoni proteici e peptidici

lobo anteriore
dell'iposi

lobo posteriore
dell'iposi

ACTH

GH

ADH (vasopressina)

LH ed FSH

PRL

Ossitocina

TSH

(endorne e
lipotropine)

Figura 2.1: I principali ormoni secreti dal lobo anteriore e dal lobo posteriore dellipofisi

Endorfine e lipotropine - Molecole coinvolte in numerose funzioni fisiologiche,


tra le quali (particolarmente interessante per gli studenti di medicina) il dolore
(pag. 24).
Collettivamente ACTH, FSH, LH e TSH sono detti ormoni tropinici perch agiscono
su altre ghiandole endocrine; come abbiamo detto sono molecole segnale la cui funzione
fisiologica controllare e modulare la secrezione di altri ormoni.
A livello della neuroipofisi vengono secreti ormoni che agiscono come tali (Fig.
2.1):
Ossitocina - Esplica numerose funzioni nel parto e non solo;
Vasopressina o ADH - Interviene nella regolazione del bilancio idrico, dellosmolarit e della pressione del plasma;
Anche senza una specifica conoscenza della fisiologia di questi ormoni, appare
chiaro che lipofisi nel suo complesso abbia il ruolo di direttore dorchestra nei
confronti dellapparato endocrino e, pi in generale, nellomeostasi del corpo umano.
legittimo chiedersi, a questo punto, come vengano regolate le funzioni ormonali
dellipofisi, e a quali segnali risponda. La risposta sta nellipotalamo, che si trova nelle
vicinanze della ghiandola, e nel concetto di feedback.
A livello dellipotalamo avviene lintegrazione tra i segnali provenienti da altre aree
dellSNC e recettori sensoriali; complessivamente, questa struttura raggiunta da una
serie molto ampia di stimoli (relativi ad es. alla sensibilit viscerale, oppure stimoli
sensoriali esterni, etc.). noto che lipotalamo riceve afferenze da praticamente tutte le

2 Ormoni proteici e peptidici

Neuroni
parvocellulari
CRH

GHRH

GnRH

Somatostatina

TRH

Dopamina

Neuroni
magnocellulari

Circolo portale iposario


lobo anteriore
dell'iposi

lobo posteriore
dell'iposi

ACTH

GH

ADH (vasopressina)

LH ed FSH

PRL

Ossitocina

TSH

(endorne e
lipotropine)

Figura 2.2: Le influenze ipotalamiche sulla secrezione dei principali ormoni secreti dal lobo anteriore
e dal lobo posteriore dellipofisi

altre regioni dellencefalo: quindi perfettamente integrato nel sistema nervoso, ed


costantemente raggiunto da numerose informazioni.
I neuroni che lo compongono ricevono segnali attraverso neurotrasmettitori, esattamente come tutti gli altri neuroni. Tuttavia, piuttosto che propagare un potenziale
dazione e rilasciare un neurotrasmettitore, alcuni neuroni ipotalamici sintetizzano e
rilasciano molecole di valenza ormonale (Fig. 2.2):
i neuroni magnocellulari (appartenenti ai nuclei sopraottico e paraventricolare)
sintetizzano ossitocina e vasopressina. Gli assoni di questi neuroni percorrono
linfundibulo, il peduncolo che connette lipotalamo allipofisi, e si portano a
livello della neuroipofisi: in effetti, la neuroipofisi pu esser considerata una
estensione dellipotalamo. Qui mettono in circolo ossitocina e vasopressina, che
agiscono come ormoni endocrini.
i neuroni parvocellulari sintetizzano molecole segnale che inibiscono o promuovono la secrezione degli ormoni adenoipofisari che, a loro volta, dirigono le
ghiandole endocrine periferiche.

2 Ormoni proteici e peptidici


Quindi: a livello dellipotalamo arrivano diversi stimoli, della cui natura adesso
non ci preoccupiamo, in base ai quali vengono inviati segnali allipofisi o vengono
liberati ormoni endocrini; lipofisi, in base agli stimoli ricevuti, secerne o meno ormoni
che poi andranno a regolare la sintesi di altri, ulteriori ormoni, per esempio a livello
della ghiandola surrenale o delle gonadi.
Per avere il quadro completo dobbiamo sovrapporre a questo scenario, gi abbastanza articolato, un intricato sistema di feedback. In sostanza, la biosintesi o la
secrezione di un ormone pu essere influenzata dalla concentrazione di certi ioni, di
altri ormoni, o dellormone stesso: si ha feedback negativo quando il risultato di questa
regolazione una inibizione, feedback positivo quando il risultato un aumento; il
primo decisamente comune.
Lipotalamo pu subire una regolazione a feedback da parte (Fig. 2.3):
1. di un ormone secreto dallipotalamo stesso;
2. di un ormone secreto dallipofisi;
3. di un ormone secreto da una ghiandola endocrina in risposta ad un ormone
tropinico dellipofisi.
Allo stesso modo, lipofisi, oltre a sottostare alla regolazione (non di tipo feedback)
dellipotalamo, pu subire regolazione feedback da parte di un ormone secreto da una
ghiandola endocrina perifica (in risposta ad un ormone tropinico ipofisario). molto
comune la situazione in cui lormone periferico inibisce sia lormone ipofisario che
lormone ipotalamico. Lasse ipotalamo-ipofisario costituito proprio dai complessi
e intimi rapporti regolativi che si instaurano tra questi due organi, che collaborano
nella direzione di molti processi fisiologici del corpo.
frequente che tale denominazione venga estesa anche alle ghiandole endocrine
terminali (per cui si parla anche di asse ipotalamo-ipofisario-gonadico, o asse ipotalamoipofisario-surrenale), cos come alle aree cerebrali che stanno a monte (asse limbicoipotalamo-ipofisi-adrenocorticale).
Adesso esamineremo brevemente gli ormoni secreti dallipotalamo, trattando prima
i neurormoni dei neuroni magnocellulari (e quindi neuroipofisi posteriore), poi dei
neuroni parvocellulari (che controllano la secrezione adenoipofisaria). Successivamente
esamineremo ladenoipofisi, soffermandoci sulla biosintesi solo quando questa presenti
aspetti insoliti o di interesse clinico e biochimico.
I neuroni magnocellulari dellipotalamo, come abbiamo accennato, sintetizzano
ossitocina e vasopressina. Questi vengono poi secreti a livello dellipofisi posteriore,
che in effetti rappresenta unestensione dellipotalamo.

10

2 Ormoni proteici e peptidici

Ipotalamo

Iposi

Ghiandola periferica

Figura 2.3: Questo schema illustra un tipico circuito di feedback tra ipotalamo, ipofisi, e una
ghinadola periferica.

11

2 Ormoni proteici e peptidici


2

Tyr

Cys
6

Cys

Pro

Leu

Gly

Ile
4

Gln

Asn

NH 2

Figura 2.4: La struttura dellossitocina. Si tratta di un peptide composto da 9 aminoacidi, con un


ponte disolfuro che crea un ciclo intramolecolare. Risulta molto simile allADH.

2.1.2 Ossitocina
Struttura Lossitocina un peptide di 9 aminoacidi con struttura ad anello (data da
un ponte disolfuro intramolecolare tra due Cys, fig. 2.4).
Sede di elaborazione Viene sintetizzata e secreta dai neuroni magnocellulari dei
nuclei sopraottico e paraventricolare, i cui assoni si estendono nella neuroipofisi (ipofisi
posteriore). A livello della terminazione assonica lormone viene immagazzinato in
vescicole, per poi essere secreto per esocitosi in risposta ad una depolarizzazione, che
provoca un aumento intracellulare di Ca2+ . Questultimo innesca la liberazione delle
vescicole.
Biosintesi Lossitocina sintetizzata nel reticolo endoplasmatico come pre-ormone;
passa poi nel Golgi, e viene in seguito impacchettata in grossi granuli secretori, che
vengono trasportati lungo lassone dei neuroni magnocellulari (a livello macroscopico,
dobbiamo immaginarli viaggiare lungo il peduncolo ipofisario). Durante il trasporto,
allinterno dei granuli, il pre-ormone subisce modifiche post-traduzionali, in seguito
alle quali si produce lormone attivo e un peptide derivato dal processamento del
pre-ormone, la neurofisina I. Quindi, durante il trasporto assonale, lossitocina si
trovava legata alla neurofisina I e collettivamente formavano il pre-ormone; in seguito
a taglio proteolitico, queste vengono separate in due frammenti peptidici distinti. Al
momento della secrezione ossitocina e neurofisina I vengono liberate insieme.
Secrezione e regolazione La secrezione di ossitocina avviene per esocitosi, ed
innescata da una depolarizzazione. Lattivit elettrica delle cellule ipotalamiche
condizionata da una variet di stimoli: in generale, lormone viene immesso in circolo
durante lallattamento e il parto. In particolare:

12

2 Ormoni proteici e peptidici


per quanto riguarda il ruolo dellossitocina nel parto, la distensione della cervice
uterina al termine della gravidanza, provocata dal feto, e la contrazione dellutero
durante il parto stesso inducono il rilascio di ossitocina;
durante lallattamento la suzione del capezzolo induce il rilascio di ossitocina
attraverso la stimolazione di recettori sensoriali.
il rilascio di ossitocina stimolato dallossitocina stessa (feedback positivo!);
questo avviene con un meccanismo di tipo autocrino pare che una parte
dellossitocina sia secreta a livello dellipotalamo;
la secrezione di ossitocina inibita dal dolore, dallaumento della temperatura
corporea e dal rumore.
Trasporto nel plasma e degradazione Nel plasma, lossitocina ha emivita breve
(pochi minuti), e viene rimossa dalla circolazione soprattutto dal rene. Circola
essenzialmente in forma libera.
Recettori Lossitocina esplica la sua azione biologica tramite recettori accoppiati a
proteine G, che stimolano ladenilato ciclasi, innalzando la concentrazione di cAMP,
che quindi il secondo messaggero. Nel miometrio, il pathway pi sfruttato tuttavia
quello della fosfolipasi C-Ca2+ -PKC. Questi recettori sono espressi soprattutto dalle
cellule uterine e mammarie.
Effetti fisiologici A livello dellutero, induce contrazioni ritmiche che favoriscono
il parto o la mestruazione. Dato che la secrezione di ossitocina stimolata dalle
contrazioni uterine, siamo in presenza di un meccanismo di tipo feedback positivo
notare peraltro che durante le fasi terminali della gravidanza, gli ormoni sessuali
determinano un incremento esponenziale dellespressione dei recettori per lossitocina
a livello uterino. Questo rende lutero molto pi ricettivo allormone. A livello della
mammella, induce la contrazione delle cellule mioepiteliali che si trovano a livello degli
alveoli che compongono il tessuto ghiandolare mammario, provocando la fuoriuscita
del latte materno.
Si ipotizza che lossitocina influenzi il comportamento, in particolare il comportamento materno, il comportamento sociale e il comportamento sessuale, anche se
lattivit nelluomo non stata dimostrata in modo convincente.

13

2 Ormoni proteici e peptidici


2

Tyr

Cys

Phe

Cys

Pro

Arg

Gly

Gln

Asn

NH 2

Figura 2.5: La struttura dellADH. Si tratta di un peptide composto da 9 aminoacidi, con un ponte
disolfuro che crea un ciclo intramolecolare. Risulta molto simile allossitocina.

2.1.3 Vasopressina (ADH, ormone antidiuretico)


Larginina vasopressina (sinonimi: vasopressina, argipressina, AVP, ADH - da antidiuretic hormone, ormone antidiuretico) un ormone peptidico che entra in gioco nella
regolazione del bilancio idrico, dellosmolarit plasmatica e degli elettroliti plasmatici.
Struttura un peptide di 9 aminoacidi, strutturalmente molto simile allossitocina
(Fig. 2.5). In particolare, estremamente simile la composizione aminoacidica, e
presenta una simile struttura ciclica dovuta ad un anello intramolecolare, formato da
un ponte disolfuro tra due cisteine.
Sede di elaborazione Come lossitocina, viene sintetizzato dai neuroni magnocellulari dellipotalamo, e rilasciato dai loro assoni a livello della neuroipofisi.
Biosintesi La biosintesi della vasopressina segue le stesse tappe della biosintesi
dellossitocina; anche lADH viene immagazzinato in granuli secretori, dove il taglio
proteolitico del pre-ormone produce la vasopressina o ADH e la neurofisina II.
Secrezione e regolazione Una depolarizzazione del neurone promuove il rilascio
per esocitosi di ormone e neurofisina II. LADH regola il bilancio idroelettrolitico
dellorganismo modulando il riassorbimento dellacqua da parte del rene: in pratica,
un ormone che evita una disidratazione eccessiva. La regolazione della secrezione
avviene ad opera:
dellaumento dellosmolarit plasmatica (losmolarit aumenta se il plasma
diviene pi concentrato, cio se il contenuto di acqua diminuisce). Specifici
osmocettori, estremamente sensibili, sono presenti nellipotalamo, nellorgano
subfornicale, nel nucleo preottico mediano e nellorganum vascolosum della
lamina terminalis; quando vi perdita di liquidi, con alterazione anche minima
dellosmolarit plasmatica, anche questi recettori perdono liquido intracellulare

14

2 Ormoni proteici e peptidici


per motivi osmotici. La conseguente riduzione del volume cellulare innesca
il segnale che porter alla sintesi e alla secrezione di ADH. Allo stesso modo,
quando vi eccessiva diluizione del plasma, gli osmocettori aumentano di
volume e riducono la secrezione di ADH.
della riduzione della pressione sanguigna (la pressione diminuisce se diminuisce il volume plasmatico). Barocettori sensibili alla pressione si trovano negli
atri del cuore, nellaorta, nelle carotide, nelle vene. Questi barocettori inviano al
sistema nervoso degli impulsi che inibiscono tonicamente (cio continuamente)
la secrezione di ADH. Se stimolati meccanicamente dalle variazioni della tensione delle pareti vascolari in seguito alla diminuzione di pressione, riducono i
loro impulsi, e la secrezione di ADH cessa di essere inibita. La sensibilit alle
variazioni di pressione sanguigna minore rispetto alla sensibilit alle variazioni
di osmolarit. Parallelamente, a livello renale si pu avere la secrezione di renina
in risposta a stimoli correlati ad una diminuzione della pressione sanguigna. La
renina effettua un taglio proteolitico che converte langiotensinogeno, prodotto
dal fegato in angiotensina I, che dopo ulteriori modifiche diventa angiotensina
II. Questultima molecola concerta la modulazione di un gran numero di processi fisiologici, che hanno come risultato ultimo lincremento della pressione
sanguigna; tra questi vi laumento della secrezione di ADH.
La secrezione di ADH pu essere influenzata anche da altri stimoli e sostanze:
dolore, stress, ipoglicemia, nicotina, esercizio fisico intenso etc.
Correlazioni cliniche: Alcool e ADH
Letanolo una sostanza che molte persone hanno assunto almeno una volta nella vita
(e qualcuno tante volte). Un fenomeno che si accompagna al consumo di bevande alcoliche
, notoriamente, leffetto diuretico. Letanolo inibisce la secrezione di ADH, diminuendo il
riassorbimento di acqua da parte del rene. Il rene quindi produce pi urina, e questo sembra
essere il principale meccanismo delleffetto diuretico associato allingestione di alcool [34, 35].

Trasporto nel plasma e degradazione Come lossitocina, anche lemivita dellADH


breve. Lormone circola prevalentemente in forma libera, in concentrazioni dellordine
dei ng/L, e viene massicciamente escreto con le urine: dato che la principale azione
dellormone a livello renale, filtra direttamente attraverso i capillari glomerulari.

15

2 Ormoni proteici e peptidici


Recettori Lazione biologica dellormone antidiuretico mediata da recettori accoppiati a proteine G. Sono noti tre tipi di recettori dellADH:
V1A (noto anche come V1 ): espresso in molti tessuti, tra cui fegato, muscolatura liscia, piastrine e miometrio; accoppiato alla proteina Gq, che attiva
soprattutto le fosfolipasi C e A2 , determinando nel primo caso un aumento del
calcio intracellulare attraverso il pathway dellIP3 , nel secondo caso la sintesi di
eicosanoidi.
V1B (noto anche come V3 ) considerato un recettore minore, ed espresso
soprattutto nelle cellule delladenoipofisi che secernono ACTH. Agisce come il
V1A , attivando cio la fosfolipasi C.
V2 : espresso nei tessuti renali; accoppiato a una proteina Gs, che attiva
ladenilato ciclasi, incrementando i livelli intracellulari di cAMP.
Effetti fisiologici Gli effetti pi importanti dellADH si apprezzano soprattutto nel
rene e nella muscolatura liscia dei vasi.
Rene LADH controlla il riassorbimento dellacqua a livello dei dotti collettori distali
nella quota del 10% circa. Il 90% circa dellacqua invece riassorbito in maniera
ormone-indipendente nei tubuli prossimali, dove le cellule esprimono in maniera
costitutiva lacquaporina-1, un proteina integrale di membrana che forma dei canali per
lacqua. La vasopressina legandosi al recettore V2 aumenta i livelli di cAMP nelle cellule
dei dotti collettori distali, attivando quindi una PKA che fosforila lacquaporina-2. La
fosforilazione provoca lo spostamento dellacquaporina-2 dal citosol alla membrana.
In definitiva, lADH aumenta il numero di canali per lacqua attivi, permettendo un
maggior riassorbimento di acqua libera da soluti. Questo provoca una maggiore
concentrazione delle urine, e una maggiore conservazione di liquidi. Pu sembrare
strano che lADH controlli solo il 10% dellacqua riassorbita, ma considerando che in
un uomo adulto si formano 180 litri di filtrato glomerulare ogni giorno, se lormone
non controllasse quel 10%, avremmo lescrezione di ben 18 litri di urina al giorno!
Muscolatura liscia dei vasi A livello della muscolatura liscia dei vasi, lADH
determina vasocostrizione (da qui il nome di vasopressina).

16

2 Ormoni proteici e peptidici


Correlazioni cliniche: Diabete insipido
Storicamente, due grandi malattie sono state denominate come diabete: il diabete
mellito ed il diabete insipido. La parola diabete deriva probabilmente dal greco
(pronuncia: diabino), scorrere, passare attraverso, in riferimento alla marcata emissione di
urine (poliuria) che caratterizza queste due malattie. Tuttavia, a parte la poliuria, il diabete
mellito ed insipido non hanno praticamente niente in comune, e sono due malattie sostenute
da meccanismi diversi.
Il diabete mellito la malattia a cui di solito ci si riferisce quando si parla di diabete senza
specificare altro: la poliuria qui causata da uneccesso di glucosio ematico (iperglicemia).
Quando il glucosio in quantit tali da superare le capacit di riassorbimento del rene
e passa nelle urine, si porta dietro acqua per osmosi e provoca quindi un aumento del
volume di urine emesse (diuresi osmotica). Nel diabete insipido la poliuria deriva da un
meccanismo completamente diverso: il rene non riceve o non in grado di rispondere al
segnale ormonale per il riassorbimento di acqua. I termini insipido e mellito derivano dal fatto
che i medici del passato erano soliti assaggiare le urine dei loro pazienti: se le urine erano
dolci il diabete era mellito (cio dolce, per il glucosio - Willis nel 1674 definiva le urine dei
diabetici sorprendentemente dolci, come fossero miscelate con miele o zucchero; gli credo
sulla parola); se le urine erano insapori (perch molto diluite) il diabete era insipido.
Il diabete insipido pu essere causato da una insufficiente secrezione di ADH (diabete
insipido centrale), oppure dalla mancata risposta del rene allo stimolo della vasopressina
(diabete insipido nefrogenico). Linsufficiente secrezione di ADH la causa pi frequente: si
pu realizzare in seguito a tumori, traumi, infezioni, autoimmunit o cause pi rare. Talvolta
non si riesce a trovare una causa, e quindi il diabete insipido idiopatico. Il diabete insipido
nefrogenico raro e insorge in seguito a mutazioni dei recettori V2 dellADH o mutazioni
dellacquaporina; talvolta secondario a patologie renali.
Dal punto di vista clinico, il diabete insipido si manifesta con poliuria (la produzione di
grandi quantit di urine molte diluite, giorno e notte, fino a diversi litri al giorno) e polidipsia
(una sete insopprimibile, per compensare alla perdita di liquidi con le urine).

2.1.4 Releasing hormones ipotalamici


I neuroni parvocellulari dellipotalamo sintetizzano e rilasciano, a livello delleminenza
mediana, neuropeptidi che controllano la secrezione dellipofisi anteriore (Fig. 2.6).
I neuropeptidi giungono alladenoipofisi attraverso un sistema venoso portale, e

17

2 Ormoni proteici e peptidici


Neuroni parvocellulari dell'ipotalamo

TRH

GnRH

CRH

Somatostatina

GHRH

Dopamina

Recettori accoppiati a proteine G

AC

AC

PLC

PLC

AC

cellule
tireotrope

cellule
gonadotrope

cellule
corticotrope

cellule
somatotrope

cellule
lattotrope

ACTH

GH

PRL

TSH

LH

FSH

Recettori accoppiati a proteine G

AC

AC

AC

AC

AC

Recettori delle citochine classe 1

diversi meccanismi di
trasduzione del segnale

Figura 2.6: I releasing hormones ipotalamici. PLC: fosfolipasi C; AC: adenilato ciclasi.

esercitano la loro attivit biologica mediante recettori accoppiati a proteine G; la


maggior parte della trasduzione intracellulare del segnale mediata dalla stimolazione
della adenilato ciclasi; in altri casi (TRH e GnRH), si ha lattivazione del pathway della
fosfolipasi C.
I neurormoni sono:
CRH, ormone di rilascio delle corticotropine agisce sulle cellule che rilasciano ACTH
(cellule corticotrope) e altre molecole segnale derivate dal un grande pro-ormone
chiamato propriomelanocortina;
TRH, ormone di rilascio della tireotropina agisce sulle cellule che rilasciano lormone tireostimolante (cellule tireotrope);
GHRH, ormone di rilascio dellormone della crescita agisce sulle cellule che rilasciano lormone della crescita (cellule somatotrope);
GnRH, ormone di rilascio delle gonadotropine agisce sulle cellule che rilasciano LH
e FSH (cellule gonadotrope);
Dopamina agisce sulle cellule che rilasciano prolattina (cellule lattotrope);
Somatostatina ha molti effetti biologici; tra quelli che ci interessano adesso, linibizione
della secrezione di GH, TSH e prolattina.

18

2 Ormoni proteici e peptidici


Come si pu intuire, praticamente tutta la secrezione ipofisaria sotto il controllo
dei neurormoni ipotalamici.
La liberazione di questi neurormoni da parte dellipotalamo sottost a diversi tipi
di regolazione, come abbiamo accennato parlando dellasse ipotalamo ipofisario. Si
tratta di:
1. una massiccia regolazione di tipo feedback (negativo o positivo) da parte di altri
ormoni endocrini;
2. linfluenza dei segnali provenienti dallambiente esterno e da altre aree cerebrali.
Per esempio, il rilascio del TRH, che promuove la secrezione di TSH, influenzato
dai livelli plasmatici degli ormoni tiroidei di cui il TSH stimola limmissione in
circolo (vedi anche fig. 2.10, pag. 37). Esistono sistemi di feedback similari (in cui
cio lormone ipotalamico risente con un meccanismo feedback della concentrazione
dellormone ipofisario, che a propria volta risente con un altro circuito di feedback
della concentrazione dellormone periferico) per ciascuno degli ormoni ipotalamici:
quindi, il GnRH sar regolato mediante feedback dalla concentrazione di LH e FSH,
che saranno regolati dalla concentrazione degli ormoni sessuali, etc. A questi si
possono sovrapporre altri feedback: per esempio, CRH stimola a livello ipofisario la
secrezione di ACTH, il quale a propria volta stimola la secrezione di alcuni ormoni, detti
adrenocorticoidi, tra cui il cortisolo; il cortisolo poi, oltre ad inibire lACTH, inibisce
direttamente il CRH. Quando un ormone periferico inibisce un ormone ipotalamico si
parla di feedback lungo.
Per quanto riguarda il controllo da parte di altre aree cerebrali sulla attivit secretoria
ipotalamica, importante menzionare il nucleo soprachiasmatico: si tratta di un nucleo
ipotalamico, situato superiormente al chiasma ottico, sincronizzato con lalternanza
giorno-notte; regola, attraverso gli ormoni ipotalamici, i ritmi pulsatili circadiani con
cui alcuni ormoni ipofisari sono rilasciati. Altri ormoni ipofisari, sempre attraverso la
mediazione degli ormoni ipotalamici, sono rilasciati secondo ritmi collegati ai cicli di
sonno-veglia, e la combinazione di ritmi circadiani e ritmi sonno-veglia responsabile
della ciclicit che si osserva nella secrezione ormonale.

2.1.5 Ormoni delladenoipofisi


Abbiamo quindi visto, in generale, che tipo di ormoni sono secreti dallipotalamo
(prima da parte dei neuroni magnocellulari: ossitocina e vasopressina; poi da parte dei
parvocellulari: releasing hormones), e come molti di questi controllino la secrezione
adenoipofisaria; adesso andiamo ad esaminare proprio gli ormoni della adenoipofisi.

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2 Ormoni proteici e peptidici


Queste molecole, come ormai abbiamo avuto modo di ripetere pi volte, vanno
ad agire sulle altre ghiandole endocrine del corpo, promuovendo la sintesi di ormoni
periferici; a loro volta, questi regolano tramite feedback gli ormoni adenoipofisari
che, riassumendo, si adeguano da una parte alla regolazione periferica, dallaltra alla
regolazione ipotalamica.
Sulla base di omologie strutturali e di azione, gli ormoni della adenoipofisi sono
classificabili in tre gruppi:
Il gruppo degli ormoni glicoproteici, composto da:
ormone tireostimolante, TSH;
ormone luteinizzante, LH;
ormone follicolo-stimolante, FSH;
gonadotropina corionica umana, hCG (attenzione: non un ormone secreto
dalladenoipofisi; viene trattato in questa sede per convenienza, dato che ha
una importante omologia strutturale con TSH, LH e FSH.);
Il gruppo dei peptidi derivati dalla pro-opiomelanocortina (POMC), che comprende una serie di molecole derivate da un unico precursore:
ormone adrenocorticotropo, ACTH;
-lipotropine
-endorfine
Il gruppo composto da ormone della crescita (GH), prolattina (PRL).
Il gruppo degli ormoni glicoproteici
Fanno parte del gruppo degli ormoni glicoproteici lormone tireostimolante (TSH),
lormone luteinizzante (LH), lormone follicolo-stimolante (FSH). Nonostante non
sia sintetizzato n secreto dalladenoipofisi, bens dalla placenta, tratteremo la gonadotropina umana corionica (hCG) insieme a questi ormoni, poich ne condivide
struttura e modalit dazione.
Struttura Gli ormoni glicoproteici sono quelli pi grandi e complessi: sono glicoproteine eterodimeriche, costituite da:
una subunit (92 a.a.), N-glicosilata a livello di due residui di asparagina.
identica per TSH, LH, FSH e hCG ed molto conservata tra specie diverse;

20

2 Ormoni proteici e peptidici


una subunit , che conferisce lazione biologica e che pu essere glicosilata.
la subunit che differenza tra di loro gli ormoni glicoproteici e che conferisce la
specificit di azione.
Entrambe le subunit sono necessarie perch lormone sia attivo, ed il pentapeptide
C-terminale della subunit sembra essenziale per il legame al recettore.
In definitiva, gli ormoni che fanno parte di questo gruppo sono caratterizzati da una
grande omologia strutturale; la probabile causa lorigine dei loro geni da un unico
gene ancestrale comune. Si pensa che un gene iniziale codificasse per la subunit ;
sarebbe poi andato incontro a duplicazione genica, producendo il gene per la subunit
, che avrebbe dato origine alla diversit tra le subunit per un fenomeno di divergenza
genica.
Questi ormoni hanno un peso molecolare di circa 30 kDa.
Sede di sintesi Mentre lespressione del gene per la subunit comune ai diversi
citotipi che sintetizzano gli ormoni glicoproteici (le due popolazioni ipofisarie di cellule
gonadotrope e tireotrope e le cellule placentari), lespressione del gene per la subunit
specifica del citotipo che produce lormone corrispondente, mentre i geni per le
subunit degli altri ormoni non sono normalmente espressi.
le cellule tireotrope dellipofisi esprimono il gene per la specifica subunit del
TSH;
le cellule gonadotrope dellipofisi esprimono il gene per la subunit di FSH ed
LH;
le cellule trofoblastiche della placenta durante la gravidanza esprimono il gene
per la subunit della hCG [16].2
Biosintesi Le subunit e sono tradotte da mRNA separati. Si ritiene che la sintesi
delle due subunit sia regolata in maniera indipendente, e, poich sono state trovate
libere nel citoplasma soltanto subunit , sembra probabile che la disponibilit di
subunit sia limitante per la produzione dellormone completo.
Le subunit sono tradotte come pro-pre-ormoni, che poi vanno incontro a diverse
modifiche post-traduzionali:
proteolisi limitata per rimuovere il peptide segnale;
glicosilazione a livello dei residui di asparagina;
2

Anche alcuni tumori esprimono hCG.

21

2 Ormoni proteici e peptidici


formazione di ponti disolfuro tra residui di cisteine. Vi sono cinque ponti disolfuro
nella subunit e sei nella subunit . Non ci sono ponti disolfuro intermolecolari,
solo intramolecolari: le subunit sono associate non covalentemente!
Secrezione e regolazione La regolazione del rilascio, nonch della biosintesi,
effettuata dai releasing hormones ipotalamici corrispondenti e dagli ormoni periferici:
il TRH (ormone di rilascio della tireotropina) ipotalamico regola il TSH (ormone
tireostimolante o tireotropina) ipofisario. Anche gli ormoni tiroidei regolano il
TSH con un feedback negativo;
il GnRH (ormone di rilascio delle gonadotropine) ipotalamico regola LH ed FSH
ipofisari. FSH ed LH sono coinvolti a loro volta, insieme a GnRH, agli ormoni
sessuali, e ad altre molecole regolatorie, in uno dei loop di feedback pi complessi
del corpo umano. Maggiori informazioni su questo aspetto saranno fornite nel
Capitolo 6.
la regolazione della hCG non chiara: sono state individuate numerose molecole
con azione paracrina in grado di regolare la sintesi dellormone, e sembra
sia coinvolta anche una regolazione autocrina; alcuni studiosi hanno invece
ipotizzato una regolazione da parte del GnRH, mentre altri hanno provato a
correlarne la secrezione allo stadio di sviluppo della placenta.
Ricordiamo che TRH e GnRH agiscono, rispettivamente sulle cellule tireotrope e
gonadotrope, tramite il pathway della fosfolipasi C-IP3 -Ca2+ , a differenza degli altri
releasing hormones, che sfruttano ladenilato ciclasi.
Trasporto nel plasma e degradazione Questi ormoni vengono secreti nel sistema
portale ipofisario, dove circolano prevalentemente in forma non legata. Da l passano
alla circolazione sistemica.
Una volta legati al recettore vengono probabilmente internalizzati e degradati.
Recettori La trasduzione del segnale di TSH, FSH, LH e hCG mediata da recettori
accoppiati a proteine G. In tutti i casi, viene attivata la adenilato ciclasi tramite la
subunit G s. Il secondo messaggero quindi cAMP, che vede aumentare la propria
concentrazione.
Effetti fisiologici degli ormoni del gruppo delle glicoproteine

22

2 Ormoni proteici e peptidici


TSH Il TSH ha come azione generica quella di stimolare la secrezione degli ormoni
elaborati dalle cellule della tiroide. Si ritiene che agisca sui tireociti con effetti a breve e
lungo termine:
Effetti a breve termine: Stimola la biosintesi e la secrezione degli ormoni tiroidei a
diversi livelli:
1. aumenta lattivit di una pompa che promuove lingresso allinterno delle
cellule dello ione iuduro, che essenziale per la biosintesi degli ormoni;
2. promuove lincorporazione dello iodio allinterno della molecola che ha il
ruolo di preormone;
3. stimola il processamento di tale preormone per ottenere lormone maturo.
Tutti questi effetti saranno pi chiari dopo lo studio degli ormoni tiroidei (sezione
3.3 a pagina 102)
Effetti a lungo termine: aumenta il flusso ematico che giunge alla tiroide, modula
lespressione genica nelle cellule e ne promuove il trofismo (sia in termini di
aumento di dimensioni, sia aumento di numero).
FSH ed LH FSH ed LH sono prodotte dalle cellule gonadotrope dellipofisi anteriore,
che sono il citotipo pi rappresentato. Molte di queste cellule sintetizzano entrambe le
molecole, mentre sono poche a sintetizzare uno soltanto dei due. Le cellule bersaglio
delle gonadotropine LH ed FSH si trovano a livello dellapparato riproduttore: cellule
follicolari dellovaio (cio, le cellule della teca e della granulosa), cellule del Sertoli e
cellule del Leydig nel testicolo. FSH ed LH sono essenziali per la riproduzione:
Stimolano la gametogenesi (soprattutto FSH): spermatogenesi e follicologenesi;
Nella donna, regolano lovulazione; durante le varie fasi del ciclo si osserva
uno schema di secrezione pulsatile molto complesso, in cui la secrezione di un
ormone prevale sullaltro a seconda del momento fisiologico;
Regolano la sintesi degli ormoni sessuali, che fanno parte degli ormoni steroidei (vedi sezione 6.3 a pagina 155). Il colesterolo utilizzato come precursore
per la biosintesi di questi ormoni: FSH ed LH promuovono la maggior parte
delle reazioni della biosintesi del colesterolo (che portano, nel complesso, alla
condensazione dellacetato in squalene), e la reazione di commissionamento del
colesterolo alla biosintesi degli ormoni steroidei, che come vedremo la conversione del colesterolo in un composto chiamato pregnenolone. Il pregnenolone
viene poi utilizzato per sintetizzare tutti gli altri ormoni steroidei, compresi gli
ormoni sessuali, sia androgeni che estrogeni (es. progesterone, testosterone, etc.).

23

2 Ormoni proteici e peptidici

Pre-POMC

267 a.a.

Figura 2.7: Rappresentazione schematica del POMC completo del peptide segnale, per un totale di
267 aminoacidi. Le linee tratteggiate rappresentano i principali siti di taglio.

hCG La hCG sintetizzata negli stadi precoci della gravidanza dalle cellule del
sinciziotrofoblasto, che con il procedere della gestazione diventer placenta. molto
simile allLH, e, poich i suoi livelli nelle urine e nel sangue aumentano immediatamente
dopo limpianto dellembrione, alla base dei comuni test di gravidanza. Si ritiene che
il suo ruolo sia quello di avvertire il sistema materno della presenza dellembrione,
in modo da salvare il corpo luteo ed evitare la mestruazione. Dopo il terzo mese
di gestazione, i suoi livelli decrescono. ritenuto responsabile della nausea e del
vomito mattutino che interessano comunemente le donne durante la prima fase della
gravidanza, ma le prove a sostegno di questa ipotesi non sono conclusive [22, 8].
Il gruppo degli ormoni derivati dalla pro-opiomelanocortina (POMC)
Il gruppo dei peptidi derivati dalla pro-opiomelanocortina (POMC) comprende diversi
ormoni e neuroormoni, tutti derivati dallo stesso precursore, la POMC. Questo peptide
viene tagliato in maniera differente a seconda del tessuto, con produzione di queste
molecole segnale:
ACTH;
lipotropine;
melanotropine;
endorfine.
Collettivamente, queste molecole sono note con il nome di melanocortine.
Sede di elaborazione Vedi il paragrafo successivo Biosintesi.
Biosintesi Il gene della POMC viene trascritto nel nucleo, quindi trasferito nel
citoplasma, dove inizia la traduzione. Il peptide continua la traduzione nel lume del
reticolo endoplasmatico come pre-POMC (267 aminoacidi, vedi fig. 2.7). Qui, prima
ancora della fine della traduzione, il peptide segnale viene rimosso (-26 aminoacidi), e
viene quindi prodotta proopiomelanocortina, di 241 aminoacidi. Questo polipeptide

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2 Ormoni proteici e peptidici


andr incontro a numerose modifiche post-traduzionali: alcune sono modifiche a
livello di singoli aminoacidi, ma quelle pi evidenti consistono in estesi tagli proteolitici,
che frammentano la POMC in una serie di molecole segnale in modo tessuto-specifico
(Fig. 2.8).
Vi sono 8 potenziali siti di taglio allinterno della sequenza della POMC, che
possono divenire substrato di specifiche endopeptidasi a serina (simili alla tripsina), le
proormone convertasi. I siti di taglio sono costituiti da coppie di aminoacidi basici
(Lys-Arg, Arg-Lys, Arg-Arg, Lys-Lys). A seconda di quali peptidasi vengono espresse
in un tessuto dove stata tradotta la POMC, e quindi in base a quali siti di taglio
sono sfruttati, si possono avere frammenti diversi. Inoltre, i peptidi ottenuti sono
ulteriormente processati con numerose modifiche spesso a carico di aminoacidi (molto
frequente lacetilazione).
Nelle cellule corticotrope delladenoipofisi vengono prodotti soprattutto ACTH
(ormone adrenocorticotropo) e -lipotropina il tutto sotto il controllo del CRH
ipotalamico. Viene prima effettuato un primo taglio sul POMC con il quale si produce
la -lipotropina, poi con un secondo taglio viene rilasciato lACTH. Talora, la lipotropina pu venire ulteriormente tagliata in queste cellule, ma d origine a prodotti
che sono rilasciati in quantit trascurabili.
Nelle cellule melanotrope della pars intermedia dellipofisi e in altri tessuti periferici
dove viene espresso il gene del POMC (intestino, placenta, organi riproduttivi maschili,
melanociti dellepidermide, alcune cellule del sistema nervoso in particolare a livello
ipotalamico) sia ACTH che -lipotropina sono ulteriormente frammentate con un terzo
e un quarto taglio: lACTH viene spezzato in -MSH (ormone melanotropo ) e CLIP
(peptide della pars intermedia corticotropino-simile); la -lipotropina in -lipotropina
e -endorfina. La -lipotropina, se ulteriormente frammentata, d origine a -MSH questo avviene nei tessuti diversi dallipofisi. Anche la -endorfina pu poi andare
incontro ad ulteriori tagli proteolitici che la trasformano in altre endorfine. In alcune
cellule nervose, anche la parte N-terminale del POMC viene processata, con rilascio di
-MSH.
Secrezione e regolazione La sintesi e il rilascio di questi ormoni sono regolati dal
CRH ipotalamico, che agisce legandosi ad un recettore, chiamato CRH-1, accoppiato
ad una proteina G, con attivazione delladenilato ciclasi e quindi del pathway cAMP,
come avviene per molti degli ormoni ipofisiotropi. CHR-1 espresso nelle cellule
dellencefalo, dellipofisi, della cute. Esiste anche un recettore CHR-2, espresso in molti
altri tessuti, ma il suo ruolo non chiaro.

25

2 Ormoni proteici e peptidici

Pre-POMC

267 a.a.

POMC

241 a.a.

-MSH

ACTH

-lipotropina

(a.a. 77-87)

(a.a. 138-176)

(a.a. 179-267)

-MSH

CLIP

-Lipotropina

-endorna

(a.a. 138-150)

(a.a. 156-176)

(a.a. 179-234)

(a.a. 237-267)

-MSH

-Endorna

(a.a. 217-234)

(a.a. 237-251)

-Endorna
(a.a. 237-250)

Figura 2.8: Rappresentazione schematica delle modalit di elaborazione del POMC. Sono indicati i
principali peptidi che originano dalla frammentazione della molecola

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2 Ormoni proteici e peptidici


Trasporto nel plasma e degradazione La molecola meglio studiata in merito al suo
destino nel plasma lACTH, che, essendo secreto in maniera episodica ed avendo
una emivita di alcuni minuti, risulta avere livelli plasmatici molto variabili. Viene
degradato da diverse aminopeptidasi plasmatiche [31].
Recettori ed effetti fisiologici Le melanocortine esercitano la loro azione ormonale
principalmente tramite il gruppo dei recettori delle melanocortine MCR, di cui si
conoscono 5 membri. Sono tutti recettori accoppiati a proteine G (quindi con 7 domin
transmembrana):
MCR-1: vi si lega MSH; espresso a livello della cute;
MCR-2: il recettore a cui si lega lACTH, espresso a livello della corteccia
surrenale ed coinvolto nella regolazione della biosintesi degli ormoni steroidei;
MCR-3: il suo ruolo biologico non chiaro;
MCR-4: espresso a livello dellencefalo, ed coinvolto nella regolazione dellappetito;
MCR-5: coinvolto nella termoregolazione;
Le lipotropine esplicano attivit biologica su diversi di tessuti, ma i loro effetti non
sono del tutto chiari. Sono state cos chiamate quando stato notato che nel coniglio
provocano lipolisi e mobilizzazione degli acidi grassi, ma nelluomo apparentemente
hanno altri effetti, e quello della lipolisi sembra essere trascurabile.
Per quanto riguarda gli ormoni melanotropi (MSH, Melanocyte Stimulating Hormone), come abbiamo visto le forme conosciute sono tre: -, -, -. Sono prodotte,
soprattutto la -MSH (che la pi abbondante e la pi importante), dalla pars
intermedia dellipofisi. Per quanto riguarda la -MSH, si hanno evidenze di una
sua produzione durante la vita fetale, ma non chiaro se venga prodotta nella vita
postnatale delluomo. La loro funzione quella stimolare la biosintesi e la secrezione
di melanina da parte dei melanociti a livello della cute in poche parole, sono responsabili della pigmentazione cutanea. LMSH sembra non essere unicamente un ormone
endocrino, ma pare che abbia anche unazione paracrina: alcuni studi suggeriscono
che venga sintetizzato anche dai melanociti, con azione locale.
Le endorfine invece sono ormoni molto noti anche al di fuori dellambiente scientifico, soprattutto per il loro coinvolgimento nella sensazione del dolore. La -endorfina,
che la principale e la pi importante, prodotta dal taglio proteolitico della lipotropina questo avviene soprattutto (ma non solo) a livello della pars intermedia
dellipofisi. La -endorfina viene poi rapidamente acetilata, una modifica post-

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2 Ormoni proteici e peptidici


traduzionale che si pensa la inattivi, e messa in circolo. In diverse regioni del sistema
nervoso (centrale e periferico) viene poi deacetilata, oppure sintetizzata in loco e
secreta direttamente non acetilata, e sembra utilizzata come neurotrasmettitore o neuro
modulatore. Inoltre, la -endorfina pu andare incontro a tagli ulteriori a livello
della regione C-terminale per dare origine a - e -endorfina. Le endorfine sono dei
cosiddetti oppioidi endogeni, ovvero molecole sintetizzate dal nostro stesso organismo
che sono in grado, legandosi a specifici recettori, di evocare risposte fisiologiche che
mediano lanalgesia e altre risposte che hanno a che fare con il comportamento, come
la modulazione delleuforia o delle dipendenze. I recettori oppioidi sono accoppiati a
proteine G.
Correlazioni cliniche: I recettori oppioidi
Si legano agli stessi recettori delle endorfine anche i potenti analgesici oppioidi, di cui
lesponente pi noto la morfina. Leroina (o diamorfina) unaltra sostanza oppiode molto
nota come stupefacente. Sintetizzata nella seconda met dell800, paradossalmente allinizio
venne pubblicizzata dalla casa farmaceutica produttrice come un farmaco alternativo alla
morfina che non induceva dipendenza (addiction).

I principali recettori degli oppiodi sono tre: , e (ne esiste anche un quarto,
ma non ne parleremo). Questi recettori influenzano la conduttanza di alcuni ioni:
e : mediano la risposta fisiologica agli oppioidi attivando la subunit Gi . Il
pathway porta ad una stimolazione della fosfolipasi C e dei canali del K+ .
: mediano la risposta fisiologica agli oppiodi inibendo direttamente i canali del
calcio.
In questo modo, condizionano il rilascio di neurotrasmettitori da parte dei neuroni
su cui agiscono.
Lazione del CLIP (Corticotropin-Like Intermediate Lobe Peptide, peptide simile
alla corticotropina del lobo intermedio) non chiara.
Per quanto riguarda lACTH (ormone adrenocorticotropo), la sua azione meglio
caratterizzata, e si esplica soprattutto a livello della ghiandola surrenale, dove stimola
la produzione di alcuni ormoni steroidei, come il cortisolo. Viene rilasciato in
risposta a condizioni di stress (inteso in senso ampio: stress fisico, come una ferita, o
stress psicologico, come una forte emozione). In effetti, il cortisolo spesso definito
lormone dello stress proprio perch media ladattamento a situazioni di questo tipo.

28

2 Ormoni proteici e peptidici


La secrezione di ACTH segue un ritmo circadiano, con un picco intorno alle 4-5 del
mattino.
Gli effetti dellACTH sono mediati da recettori accoppiati a proteine G; viene
stimolata la subunit G s, che porta ad un aumento di cAMP con attivazione
della PKA. La principale azione biologica dellACTH consiste nellincrementare la
steroidogenesi (sintesi degli ormoni steroidei) soprattutto a livello della zona corticale
della ghiandola surrenale, in particolare glucocorticoidi e mineralcorticoidi. Anche
lACTH, come FSH ed LH, promuove la maggior parte delle reazioni della biosintesi del
colesterolo (che portano, nel complesso, alla condensazione dellacetato in squalene),
nonch la reazione di commissionamento del colesterolo alla biosintesi degli ormoni
steroidei, la conversione in pregnenolone. Il cortisolo, il principale glucocorticoide,
regola con feedback negativo sia la secrezione di ACTH (a livello ipofisario) che di
CRH (a livello ipotalamico).
Ormone della crescita e prolattina
Lormone della crescita (GH) promuove laccrescimento corporeo, mentre la prolattina
(PRL) ha attivit lattogenica. Si pensa che GH e PRL (insieme ad unaltra molecola
segnalatoria, la somatomammotropina corionica) siano originati da uno stesso gene
ancestrale.
Struttura

GH e PRL sono ormoni peptidici accomunati da similitudini strutturali:

le loro dimensioni sono comparabili (circa 190 aminoacidi). Lormone della


crescita un peptide di 191 aminoacidi e 22 kDa di peso molecolare. La prolattina
ha un peso molecolare di 23kDa;
hanno un singolo residuo di triptofano in posizioni simili (85 per il GH, 91 per
PRL);
entrambi presentano due legami disolfuro nella stessa posizione;
hanno unomologia di sequenza del 35%.
Sede di sintesi Il GH sintetizzato dalle cellule somatotrope, che sono uno dei
citotipi pi abbondanti nellipofisi, mentre il PRL dalle cellule lattotrope, che sono
meno rappresentate.
Biosintesi

La biosintesi non presenta aspetti particolari in nessuno dei due casi.

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2 Ormoni proteici e peptidici


Secrezione e regolazione
mente:

La sintesi e la secrezione del GH sono regolate principal-

positivamente dal GHRH ipotalamico, attraverso la classica attivazione della


adenilato ciclasi, incremento del cAMP, attivazione della PKA; il pathway
risulta nella sintesi di alcuni fattori di trascrizione che regolano positivamente
lespressione del gene del GH e del recettore per il GHRH;
negativamente dalla somatostatina, sintetizzata dallipotalamo e altre aree cerebrali, nonch a livello periferico (es. dal pancreas endocrino); esplica la
regolazione attraverso recettori accoppiati a proteina G, e stimolando la subunit
inibitoria, che inibisce ladenilato ciclasi; il pathway risulta in una diminuzione
della concentrazione di cAMP.
attraverso feedback negativo, dallInsulin-like Growth Factor 1 (IGF-1), che
una molecola che media lazione del GH a livello periferico;
Da una variet di altre molecole segnale (peptidi ipotalamici, ormoni, neurotrasmettitori), che esplicano la loro azione intervenendo sulla secrezione di GHRH
o di somatostatina, oppure modulando la sensibilit delle cellule somatotrope a
questi due regolatori. Da notare che anche il glucosio, in questo caso, si comporta
come un ormone: lipoglicemia stimola la secrezione di GH, liperglicemia la
inibisce. Anche alcuni aminoacidi (arginina in particolare) sono in grado di
aumentare la secrezione di GH. Segnaliamo infine la regolazione positiva da
parte della grelina, ormone secreto dallo stomaco.
La sintesi e la secrezione della PRL sono regolate in maniera piuttosto complessa.
La secrezione influenzata da molti tipi di stimoli, alcuni interni e altri esterni.
Esiste una regolazione negativa costitutiva da parte della dopamina, secreta
dallipotalamo questa agisce tramite recettori dopaminergici accoppiati a
proteine G inibitorie, che sopprimono lattivit della adenilato ciclasi;
La prolattina inibisce la propria secrezione stimolando il rilascio di dopamina
ipotalamica, il che un meccanismo di tipo feedback negativo;
promuove la secrezione di PRL lo stimolo della suzione del capezzolo materno,
tramite un riflesso neuroendocrino che riduce la secrezione di dopamina a livello
ipotalamico; anche ossitocina e vasopressina contribuiscono alla mediazione di
questo effetto;
Promuovono la secrezione di PRL il sistema serotininergico e altri ormoni
circolanti;

30

2 Ormoni proteici e peptidici


Quindi, lo stato normale della secrezione di prolattina linibizione tramite la
dopamina; quando giunge lo stimolo della suzione, la secrezione di dopamina decresce,
e la prolattina entra in circolo da una parte, mediando i propri effetti fisiologici,
dallaltra ritornando a incrementare la secrezione di dopamina ed esercitando cos un
feedback negativo sulla propria secrezione.
Trasporto nel plasma e degradazione Lemivita del GH di 10-20 minuti. Circa
il 50% del GH legato a specifiche GH Binding Proteins (GHBP), che ne limitano
le oscillazioni nella concentrazione plasmatica agendo da buffer e ne prolungano
lemivita. La PRL permane nel plasma per un tempo maggiore, con una emivita di
25-50 minuti.
Sono degradati a livello di fegato e rene.
Recettori I recettori del GH appartengono alla superfamiglia dei recettori delle
citochine di classe 1 (noti anche come recettori dellematopoietina). Mediano risposte
intracellulari tramite lattivazione di protein chinasi. Il GH, legandosi ad un recettore,
provoca un cambiamento conformazionale che ne innesca la dimerizzazione con un
altro. La dimerizzazione attiva una delle cosiddette Janus chinasi (JAK-2), particolari
chinasi che fosforilano su residui di tirosina sia il recettore che loro stesse. Il recettore
fosforilato innesca una serie di pathway di trasduzione del segnale, utilizzati anche da
altri recettori:
1. reclutando proteine STAT (Signal Transducers and Activator of Transcription)
e facilitando la loro fosforilazione da parte di JAK. La fosforilazione attiva
le proteine STAT, che dimerizzano tra loro, per poi entrare nel nucleo, dove
agiscono come fattori di trascrizione, modulando lespressione genica della
cellula bersaglio (Fig. 2.9);
2. il pathway delle MAP chinasi (che coinvolge le proteine adattatrici Shc/Grb2);
3. fosforilazione della proteina IRS-1 (substrato del recettore dellinsulina) che
attiva la fosfainositide 3-chinasi (il nome dovuto al fatto che questo pathway
utilizzato anche dallinsulina);
4. Pathway della fosfolipasi C-DAG-PKC. Questi recettori si trovano per esempio a
livello degli adipociti.
I recettori della PRL sono anche in questo caso recettori della superfamiglia dei
recettori delle citochine di classe 1, espressi in ovaie, ghiandole mammarie e alcune
aree cerebrali. In seguito al legame, i recettori dimerizzano, e mediano una trasduzione
intracellulare del segnale analoga a quella vista per lormone della crescita (JAK-STAT).

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2 Ormoni proteici e peptidici

GH

Recettore

JAK

Stat

P
P

Nucleo
Figura 2.9: 1. Recettore in assenza di GH. 2. Il recettore dimerizza, JAK si attiva e lo fosforila. 3.
La fosforilazione permette il reclutamento delle STAT protein, che giungono a portata delle JAK, e
vengono fosforilate. 4. Le STAT fosforilate dimerizzano e migrano nel nucleo.

Effetti fisiologici Il GH esplica la sua azione:


direttamente, legandosi ai propri recettori sulle cellule bersaglio.
indirettamente, stimolando in alcuni citotipi la sintesi e la secrezione di due fattori
di crescita, Insulin-like Growth Factor-1 e 2 (IGF-1 e IGF-2) o somatomedine. Si
tratta di peptidi di circa 7,5 kDa simili, come dice il nome, allinsulina. Tuttavia,
gli IGF mantengono una porzione della catena polipeptidica, chiamata peptide
C, che nellinsulina viene tagliata proteoliticamente. Mediano molti degli effetti
anabolici e mitogenici del GH. Sono sintetizzati in seguito a stimolazione del
GH soprattutto nel fegato, da dove vengono rilasciati nel sangue, agendo quindi
con modalit endocrina. Circolano in forma libera solo in piccola parte, mentre
la quota maggiore si trova legata a proteine di trasporto (dette IGFBP, IGF
Binding Proteins, a loro volta sintetizzate nel fegato), in particolare alla isoforma
IGBF-3. Le IGF sono prodotte anche da altri citotipi, ma con valenza paracrina
ed autocrina. In questo caso non entrano in circolo, ma agiscono localmente,
sulle cellule circostanti: un esempio dato dai condrociti. A livello delle
cartilagini metafisarie, queste cellule secernono IGF-1, che agisce localmente
promuovendone lespansione clonale, in sinergia con il GH, cos da stimolare
la crescita in lunghezza delle ossa. Anche gli osteoblasti sintetizzano IGF, con
funzione simile. La regolazione della biosintesi di questi peptidi affidata,
come si detto, al GH ed in parte agli ormoni steroidei. Le proteine di trasporto

32

2 Ormoni proteici e peptidici


IGFBP sono importanti per quanto riguarda la regolazione a livello periferico:
in molti casi, oltre a prolungarne lemivita, modulano la biodisponibilit di questi
fattori; inoltre, permettono un trasporto tessuto-specifico. La regolazione della
biodisponibilit tramite le proteine di trasporto mediata dallintervento di
specifiche proteasi, che sono in grado di tagliare le IGFBP in modo da ridurne
laffinit con gli IGF, innescandone il rilascio. Per quanto riguarda lazione
biologica, sembra che quasi tutti i tessuti siano potenzialmente in grado di
divenire bersaglio degli IGF. Gli IGF-1 e 2 si legano ai rispettivi recettori, delle
tirosin chinasi di membrana eterotetrameriche che si autofosforilano in seguito
al legame con il recettore. Attivano quindi un esteso pathway di trasduzione
intracellulare del segnale, che inizia con la fosforilazione della proteina IRS-1
(substrato del recettore dellinsulina, Insulin Receptor Substrate) con attivazione
della fosfatidilinositolo-3-chinasi (PI3K), Grb2 etc, e termina con lattivazione di
numerose chinasi (Raf, MAPK...). IGF-1 in grado inoltre di legarsi ai recettori
dellinsulina. Gli IGF hanno molti effetti: stimolano la sintesi di DNA, RNA e
proteine; modulano la crescita, la proliferazione cellulare, la differenziazione e
lapoptosi; stimolano la condrogenesi e losteogenesi (sono molto importanti per
laccrescimento lineare delle ossa lunghe); inibiscono la degradazione proteica a
livello muscolare e del collagene; stimolano lassunzione del glucosio nelle cellule.
La maggior parte di questi effetti sono stati dimostrati per IGF-1; nonostante i
livelli di IGF-2 nel plasma siamo molto maggiori, il suo ruolo non stato definito
chiaramente, ma sembra che sia solo parzialmente correlato al GH.
Possiamo cos riassumere gli effetti (diretti e indiretti) del GH:
a partire dai due anni di et (e in particolare durante la pubert) assume un ruolo
critico per il normale sviluppo dellindividuo: stimola la crescita corporea nella
fase postnatale della vita, soprattutto nellinfanzia e nella pubert. Durante il
periodo prenatale non ha grande importanza;
influenza il metabolismo glicidico, lipidico e proteico;
Ha effetti sul sistema immunitario e sul sistema nervoso.
importante sottolineare ancora una volta che molti degli effetti anabolici e
somatotropici attribuiti al GH sono in realt dovuti agli IGF, di cui il GH stimola la
sintesi. Tuttavia, vero che in genere lormone della crescita coopera con lazione delle
IGF.
Vediamo pi in dettaglio le principali azioni del GH.

33

2 Ormoni proteici e peptidici


Ossa e cartilagini Stimola la condrogenesi, promuovendo quindi laumento in
lunghezza delle ossa lunghe durante la pubert, e losteogenesi, regolando il turnover
osseo; raggiunge questi effetti sia stimolando direttamente la proliferazione e la
differenziazione delle cellule secernenti matrice cartilaginea ed ossea, ma soprattutto
indirettamente, grazie alla mediazione degli IGF.
Effetti sul metabolismo il GH modula il metabolismo glicidico, lipidico e proteico,
in alcuni casi direttamente, in altri attraverso la mediazione degli IGF, in altri casi
ancora sia direttamente che indirettamente.
1. Carboidrati: ha effetti anti-insulinici, e determina un incremento della glicemia inducendo gluconeogenesi nel fegato e glicogenolisi; interferisce con
lazione dellinsulina, riducendo lutilizzo periferico del glucosio ma induce
iperinsulinemia.3
2. Lipidi: stimola la lipolisi negli adipociti, inibisce laccumulo di trigliceridi e
lenzima lipoproteinlipasi, incrementando quindi gli acidi grassi liberi circolanti;
promuove lossidazione degli acidi grassi, soprattutto nel fegato;
3. Proteine: stimola luptake degli aminoacidi e la sintesi proteica, inibisce la
degradazione proteica e lossidazione degli aminoacidi, soprattutto a livello di
tessuto muscolare scheletrico.
Equilibrio idroelettrolitico Il GH promuove la ritenzione idrica e il riassorbimento
di diversi ioni (calcio, magnesio, fosfato, potassio, sodio cloro), influenzando in questo
modo anche il metabolismo dei minerali.
Effetti sul sistema immunitario e sul sistema nervoso modula molte delle funzioni
del sistema immunitario (produzione di anticorpi, attivit delle cellule, etc) e a livello
dellSNC modula lumore e il comportamento;
Inoltre, il GH presenta anche una limitata attivit lattogenica, in analogia alla
prolattina.
La prolattina nella donna promuove la sintesi e la secrezione del latte a livello della
ghiandola mammaria. La sua secrezione aumenta molto durante la gravidanza, in
risposta agli alti livelli di estrogeni. Non si conosce invece quale sia il ruolo della
prolattina nelluomo.
3

Almeno, in seguito a somministrazione esogena. possibile che il significato biologico di questa


azione sia da inquadrare come una sorta di effetto feedback negativo: forse questa azione stata
selezionata nel corso dellevoluzione perch impedisce oscillazioni troppo brusche della glicemia.

34

2 Ormoni proteici e peptidici


La PRL:
Stimola la crescita e lo sviluppo della ghiandola mammaria, soprattutto a livello
degli acini ghiandolari;
Induce la sintesi del latte e la sua secrezione. Per espletare questa funzione, promuove luptake di glucosio e aminoacidi, oltre che lespressione e la produzione
di proteine del latte come lattoalbumina e caseina; stimola inoltre la biosintesi di
lattosio e acidi grassi nelle cellule bersaglio;
Mantiene il corpo luteo durante la gravidanza questo avviene sicuramente in
alcune specie di mammiferi, e probabilmente anche nelluomo;
inoltre, la prolattina esplica altre regolazioni nellambito della riproduzione e
della gravidanza, come la modulazione della sintesi di progesterone e GnRH.
Almeno negli animali, influenza alcuni aspetti della vita sessuale e sociale, come
listinto materno; ci sono opinioni discordi riguardo lesistenza di un effetto
simile sulluomo.
ormai accertato il ruolo della prolattina come mediatore endocrino, paracrino
ed autocrino nelle risposte immunitarie e nellinfiammazione.
Correlazioni cliniche: Nanismo e gigantismo
Nanismo un termine usato per indicare tutte quelle condizioni in cui laccrescimento
somatico patologicamente ridotto; gli individui affetti risultano di statura molto inferiore alla
norma. Si distingue il nanismo armonico, in cui pur essendo la statura ridotta sono mantenute
le normali proporzioni del corpo, dal nanismo disarmonico, in cui una o pi parti corporee
sono sproporzionate.
La deficienza di GH una possibile causa di nanismo (cosiddetto nanismo ipofisario)
quando insorge prima del termine dellaccrescimento; quindi in caso di deficit di GH insorto
nellet adulta, essendo laccrescimento ormai terminato, non si ha nanismo. Sono note cause
congenite di deficit di GH (per lo pi su base genetica), e cause acquisite (tra cui tumori,
traumi, e radioterapia a livello encefalico). Non raramente, non si riesce a determinare la
causa della disfunzione (deficit idiopatico).
Il gigantismo una condizione di esagerato accrescimento somatico, da cui risulta una
statura molto superiore alla norma, che pu superare i 2,50 m.

35

2 Ormoni proteici e peptidici

Il gigantismo di solito dovuto ad una abnorme secrezione di GH durante il periodo


della crescita (cio prima della fusione delle cartilagini di accrescimento). Un eccessiva
secrezione di GH nelladulto d invece origine al quadro dellacromegalia. In questultima
condizione, c accrescimento osseo (specie a carico di alcuni distretti, come il cranio) ma non
aumento di statura. Si verificano anche un aumento di volume dei tessuti molli (labbra, mani,
piedi, lingua), visceromegalia (aumento di volume di alcuni organi come fegato e tiroide),
cardiomegalia ed alterazioni metaboliche (soprattutto del metabolismo del glucosio, fino al
diabete). I tratti del volto divengono grossolani, e con il tempo i pazienti assumono una facies
particolare (facies acromegalica).
Acromegalia e gigantismo sono praticamente sempre conseguenti ad adenomi ipofisari che
secernono GH in maniera incontrollata.

Vediamo adesso in generale e in modo schematico i principali esempi di asse


ipotalamo-ipofisi-ormone periferico. Non c bisogno di imparare adesso questi
schemi, perch la regolazione sar trattata per ciascun ormone. Limportante capire il
quadro generale. Sar pi utile ritornare su questi schemi una volta studiati gli ormoni
periferici relativi.
Lasse ipotalamo-ipofisi-tiroide
Gli ormoni tiroidei e la loro regolazione sono trattati in maggiore dettaglio alla sezione
3.3 (pag. 101). Qui viene illustrato a grandi linee lasse ormone ipotalamico-ormone
ipofisario-ormone periferico per quanto riguarda la tiroide (Fig. 2.10, pag. 37).
Lasse ipotalamo-ipofisi-tiroide cos strutturato [39]:
TRH il releasing hormone ipotalamico, che stimola il rilascio di TSH da parte
della ipofisi;
il TSH ipofisario stimola il rilascio degli ormoni periferici T3 e T4 da parte della
tiroide;
T3 rappresenta lormone tiroideo pi attivo. Viene rilasciato dalla tiroide come
tale oppure viene ottenuto dal T4 per conversione ad opera di particolari enzimi

36

2 Ormoni proteici e peptidici

Ipotalamo

TRH

TSH

Iposi

T4

T3

(forma libera)

(forma libera)

T4

T3

Tiroide

(forma legata alle proteine plasmatiche)

Figura 2.10: In questa figura sono mostrati i rapporti di feedback che caratterizzano lasse ipotalamoipofisi-tiroide.

37

2 Ormoni proteici e peptidici


(deiodinasi; sono trattati nella sezione dedicata agli ormoni tiroidei). Entrambi
gli ormoni possono esistere in forma libera oppure in forma legata a proteine
di trasporto. Le due forme sono in equilibrio tra loro, e solo la forma libera
in grado di interagire con i recettori. La forma legata pu essere considerata
inattiva. T3 con un loop di feedback inibisce la secrezione sia del TSH che del
TRH.
Lasse ipotalamo-ipofisi-gonadi
Gli ormoni sessuali e la loro regolazione sono trattati nel capitolo 6 (pag. 140). Qui
viene illustrato a grandi linee lasse ormone ipotalamico-ormone ipofisario-ormone
periferico per quanto riguarda le gonadi (Fig. 2.11, pag. 39).
Lasse ipotalamo-ipofisi-gonadi diverso nei due sessi.
Nel sesso femminile molto complesso perch entra in gioco il ciclo mestruale.
Una trattazione pi completa verr presentata nel capitolo relativo. A grandi linee,
lasse cos strutturato:
Il GnRH il releasing hormone ipotalamico, che stimola il rilascio di FSH ed
LH da parte della ipofisi. A seconda della fase del ciclo mestruale, pu essere
favorita la secrezione delluno o dellaltro;
FSH ed LH ipofisari stimolano il rilascio da parte dellovaio di ormoni sessuali
(principalmente estrogeni, in particolare estradiolo) e di inibina, una proteina
eterodimerica membro della famiglia dei TGF- ;
Lestradiolo con un loop di feedback inibisce la secrezione di GnRH; non chiaro
se inibisce direttamente anche la secrezione di FSH. Questo cambia durante la
fase follicolare (non mostrato in figura), quando lestradiolo con un feedback
positivo stimola la secrezione di GnRH e ne modifica il ritmo di secrezione.
Questo diverso pattern di secrezione del GnRH favorisce la secrezione di LH, che
incrementa sempre di pi (per il feedback positivo) fino ad arrivare ad un picco
in corrispondenza del quale si verifica lovulazione. Successivamente, viene
prodotto progesterone dal corpo luteo, che modifica il pattern di secrezione del
GnRH favorendo nuovamente lFSH.
linibina inibisce la secrezione di FSH (viene secreta soprattutto durante la fase
follicolare).
Nel sesso maschile il circuito pi semplice. A grandi linee, lasse cos strutturato:

38

2 Ormoni proteici e peptidici

Ipotalamo

GnRH

LH

FSH

Iposi

Estrogeni

Gonadi femminili

Inibina

Ipotalamo

GnRH

FSH

Iposi

Inibina

LH

Estradiolo

Testosterone

Gonadi maschili

Figura 2.11: In questa figura sono mostrati i rapporti di feedback che caratterizzano lasse ipotalamoipofisi-gonadi.

39

2 Ormoni proteici e peptidici

Ipotalamo

CRH

ACTH

Glucocorticoidi

Surrene

Figura 2.12: In questa figura sono mostrati i rapporti di feedback che caratterizzano lasse ipotalamoipofisi-surrene.

Il GnRH il releasing hormone ipotalamico, che stimola il rilascio di FSH ed LH


da parte della ipofisi;
LH ipofisario stimola il rilascio da parte delle cellule di Leydig, che si trovano nel
testicolo, di ormoni sessuali (androgeni, principalmente testosterone); lFSH si
lega alle cellule del Sertoli e stimola la spermatogenesi4 e la secrezione di diverse
sostanze, tra cui inibina B (la cui secrezione potrebbe non essere esclusiva delle
cellule del Sertoli [23]). I testicoli producono anche piccole quantit di estrogeni,
che partecipano alla regolazione dellasse (inoltre possibile che gli androgeni
inibiscano lasse non in quanto tali, ma per mezzo di una conversione a estrogeni
che avverrebbe localmente, cio a livello cerebrale).
Gli androgeni inibiscono la secrezione di GnRH e di LH, mentre linibina B
inibisce la secrezione di FSH [23].
Lasse ipotalamo-ipofisi-surrene
Gli ormoni secreti dalla zona corticale della ghiandola surrenale e la loro regolazione
sono trattati nel capitolo 6 (pag. 140); la loro regolazione viene presa in esame in
4

la spermatogenesi anche stimolata dal testosterone prodotto dalle cellule del Leydig.

40

2 Ormoni proteici e peptidici


modo meno schematico in quel capitolo. Vediamo, sempre a grandi linee, lasse
ipotalamo-ipofisi-surrene (Fig. 2.11, pag. 39):
CRH il releasing hormone ipotalamico, che stimola il rilascio di ACTH da parte
della ipofisi;
lACTH ipofisario stimola il rilascio di diversi ormoni steroidei da una parte
della ghiandola surrenale chiamata corteccia, principalmente glucocorticoidi;
I glucocorticoidi (il glucocorticoide per antonomasia il cortisolo) inibiscono a
feedback il rilascio di CRH e ACTH.
Abbiamo quindi terminato di vedere gli ormoni dellasse ipotalamo-ipofisi. Passiamo adesso ai restanti ormoni proteici periferici.

2.2 Ormoni dellapparato digerente


Dove siamo? Pancreas
Il pancreas una ghiandola anficrina (cio con funzioni sia esocrine che endocrine), di
forma allungata, annessa allapparato digerente. situata nella cavit addominale tra i
due reni, posteriormente allo stomaco. Istologicamente e funzionalmente caratterizzata
dalla presenza di diverse popolazioni cellulari. La grande maggioranza costituita da cellule
esocrine, che sintetizzano ormoni proteolitici necessari alla digestione; in mezzo al parenchima
esocrino sono presenti aggregati formati da cordoni cellulari di cellule endocrine, che appaiono
come isole endocrine in mezzo ad un mare di cellule esocrine: da qui il nome di isole di
Langerhans. Ogni isola composta da tre tipi fondamentali di cellule: le cellule , che
sintetizzano glucagone, le cellule , che sintetizzano insulina, e le cellule , che secernono
somatostatina.

2.2.1 Insulina
Il ruolo dellinsulina rivolto principalmente alla regolazione del metabolismo di
carboidrati e lipidi in senso anabolico. Si tratta di un ormone che viene tipicamente
(ma non solo) secreto in condizioni di iperglicemia, che possono essere pensate
come situazioni di abbondanza di sostanze nutritive e di benessere. Le sue funzioni
sono rivolte ad abbassare la concentrazione di glucosio nel sangue per ristabilire la
normoglicemia. Questo viene ottenuto stimolando lassunzione del glucosio in alcuni

41

2 Ormoni proteici e peptidici

Figura 2.13: Struttura tridimensionale dellinsulina porcina, che differisce da quella umana per un
solo aminoacido (una treonina presente nellinsulina umana sostituita da una alanina nellinsulina
porcina). La struttura stata ottenuta dallRCBS Protein Data Bank (id: 4INS) e limmagine
realizzata con QuteMol http://qutemol.sourceforge.net [40].

citotipi (come il muscolo), mentre il metabolismo energetico viene indirizzato verso


la sintesi di glicogeno e lipidi, le forme classiche con cui lorganismo immagazzina
energia per un uso futuro, approfittando della temporanea disponibilit di substrati
energetici.
Struttura Linsulina un ormone costituito da 2 catene polipeptidiche, chiamate A e
B, unite da due ponti disolfuro. La catena A composta da 21 aminoacidi e presenta
un ponte disolfuro intracatena; la catena B formata da 30 aminoacidi. La figura
2.13 mostra una immagine della struttura tridimensionale dellinsulina porcina (molto
simile a quella umana).
Sede di elaborazione Linsulina viene secreta dalle cellule del pancreas.
Biosintesi Linsulina viene tradotta dal relativo gene, situato sul cromosoma 11, come
pre-pro-insulina; in seguito allingresso nel lume del RER, si formano i ponti disolfuro;
nel passaggio successivo il peptide segnale (una sequenza idrofobica di 23 aminoacidi)
viene staccato enzimaticamente, generando proinsulina (figura 2.14, pag. 43). Pu
essere considerata il peptide precursore vero e proprio (inattivo).
A livello di questa catena peptidica si possono gi evidenziare le due future catene
che andranno a costituire lormone attivo: la catena A (21 aminoacidi al C-terminale), e
la catena B (30 aminoacidi allN-terminale); queste sono unite da un tratto polipeptidico
di connessione detto catena C. Quindi, la sequenza del proormone : (2 HN)-B-C-A(COO- ). Nonostante la catena C non sia presente nellormone attivo, molto importante

42

2 Ormoni proteici e peptidici


Peptide C

SH

Peptide C

SH

Peptide A

Sequenza
segnale

SH

SH

SH

SH

Peptide A
COOH

Peptide B

COOH

Peptide B

NH3

NH3

Preproinsulina

Proinsulina

Peptide C

Peptide A
S

COOH

Peptide B
NH3

Insulina e peptide C

Figura 2.14: Struttura della preproinsulina, della proinsulina e della insulina. La proinsulina si forma
quando dalla preproinsulina si distacca il peptide segnale e si formano i legami disolfuro; linsulina si
forma con la rimozione del peptide C.

per il corretto ripiegamento del polipeptide: si tratta un requisito indispensabile per


la gi menzionata formazione dei ponti disolfuro che uniscono le catene A e B 5 . La
conversione da pro-ormone ad ormone attivo avviene nel reticolo endoplasmatico ad
opera di alcune endopeptidasi chiamate proormone convertasi, le quali operano il
taglio proteolitico che rilascia il peptide C.
Linsulina e la catena C sono immagazzinate in vescicole secretorie, che si accumulano nel citoplasma in attesa del segnale che produrr il rilascio. Il peptide C
presente nelle vescicole in quantit stechiometriche con linsulina, e viene anchesso
rilasciato nel sangue; ha unemivita maggiore dellinsulina, il che equivale a dire
che permane nel sangue per pi tempo. Queste caratteristiche consentono di poter
utilizzare la determinazione della concentrazione ematica della catena C per stimare
5

Questo il motivo per cui i primi tentativi di sintetizzare insulina in laboratorio a partire dalle catene
A e B non andarono a buon fine.

43

2 Ormoni proteici e peptidici


lentit della secrezione insulinica in un soggetto. La regolazione del rilascio di
insulina avviene grazie a diversi meccanismi. Poich nelle cellule pancreatiche vi
una grande quantit di insulina gi sintetizzata, depositata in attesa di essere rilasciata,
il controllo principale esercitato a livello della secrezione:
La secrezione avviene in risposta ad un innalzamento della glicemia, con meccanismi non del tutto chiari. La concentrazione di glucosio nel sangue a digiuno
tende ad essere mantenuta intorno ai 90 mg/dL ( 80-100 mg/dL); laumento
di questo valore scatena il rilascio di insulina. Si ritiene che laumento della
concentrazione plasmatica di glucosio provochi con qualche meccanismo un
innalzamento del Ca2+ intracellulare, che innesca lesocitosi delle vescicole. Il
modello che ha ricevuto pi consensi questo: il glucosio, divenuto abbondante,
penetra allinterno delle cellule del pancreas grazie al trasportatore GLUT-2,
e viene fosforilato dalla glucochinasi. Viene poi commissionato alla glicolisi
e al ciclo di Krebs, con incrementata produzione di ATP, che chiude alcuni
canali ionici del K+ ATP sensibili; la membrana plasmatica si depolarizza, con
apertura dei canali del calcio voltaggiodipendenti. Il calcio avvia il pathway della
fosfolipasi C, e lIP3 che si libera attiva canali del calcio presenti sulla membrana
del reticolo endoplasmatico. Questo porta ad un ulteriore incremento di calcio,
che innesca la secrezione.
Anche gli aminoacidi innescano la secrezione di insulina, probabilmente attraverso la generazione di ATP a partire dal loro catabolismo o una depolarizzazione
diretta della membrana plasmatica.
Altre sostanze che si sono dimostrate in grado di stimolare la secrezione di
insulina sono: la acetilcolina (occorre ricordare che un neurotrasmettitore
utilizzato dai nervi del sistema nervoso autonomo), la colecistochinina, il peptide
gastrointestinale e il glucagon-like peptide 1 (GLP-1). Le cellule esprimono
recettori per queste molecole, ed i pathway che entrano in gioco sono quelli
della fosfolipasi C e della adenilato ciclasi. Nel caso della PLC, analogamente a
quanto visto per il glucosio si ha liberazione di Ca2+ . Nel caso della attivazione
della adenilato ciclasi, si ha un aumento della concentrazione di cAMP con
attivazione della PKA cAMP-dipendente; a questo fa seguito una complessa serie
di eventi che culmina con la fosforilazione e lattivazione di proteine implicate
nellesocitosi.
Ad inibire la secrezione di insulina a livello della secrezione provvedono catecolammine e somatostatina. Queste due molecole hanno recettori accoppiati a
proteine G e inibiscono ladenilato ciclasi, disattivando il pathway visto pocanzi.
Le catecolammine sono ormoni che hanno la funzione di preparare lorganismo
a situazioni di emergenza (fight or flight , combatti o fuggi), e come tali una

44

2 Ormoni proteici e peptidici


parte delle loro funzioni volta a garantire disponibilit di substrati energetici
ai tessuti, per far s che siano pronti a fronteggiare una intensa attivit. Risulta
quindi intuitivo che inibiscano lazione dellinsulina, che invece sequestra il
glucosio nelle cellule.
Una parte della regolazione si esplica anche attraverso una modulazione dellespressione genica. Il glucosio aumenta infatti la trascrizione dellmRNA della proinsulina, e
sembra essere in grado di stabilizzare quello gi esistente. Ne risulta che il glucosio
regola il rilascio di insulina a due livelli: provoca la secrezione dellinsulina gi
sintetizzata (regolazione immediata, a breve termine), e indirettamente stimola la sua
produzione agendo sulla quantit di mRNA disponibile (regolazione a lungo termine).
Recettore ed effetti fisiologici dellinsulina Come abbiamo avuto modo di accennare, lazione dellinsulina complessivamente di tipo anabolico e ipoglicemizzante.
Alcuni degli effetti dellormone sono eclatanti e si verificano a breve termine, con
rapide variazioni nel metabolismo; altri si manifestano a lungo termine, con alterazioni
della differenziazione e della crescita cellulare.
Il recettore insulinico, che media questi potenti effetti, un recettore ad attivit tirosin
chinasica (Receptor Tyrosin Kinase, RTK). Appartiene ad una famiglia di recettori
molto importanti, coinvolti tra le altre cose nella crescita e nel differenziamento
cellulare.6 formato da due subunit, ciascuna delle quali un eterodimero composto
da una subunit e una subunit ; quindi in totale abbiamo due subunit e
due subunit ( 2 2 ). Il recettore quindi costituzionalmente in forma dimerica (o
meglio tetramerica, dato che ogni subunit un eterodimero), anche in assenza del
suo ligando [30], a differenza del recettore del GH che dimerizza dopo il legame con
lormone. La subunit esclusivamente extracellulare, e contiene il dominio con
il sito di legame per linsulina. La in posizione transmembrana e comprende il
dominio intracellulare tipico di questa classe di recettori, dotato di una attivit tirosin
chinasica intrinseca.
Il legame dellinsulina porta ad un cambiamento conformazionale che attiva il
recettore, e le due subunit si fosforilano a vicenda sui residui di tirosina che si
trovano nel dominio intracitoplasmatico (autofosforilazione), per poi fosforilare le
tirosine di altre proteine intracellulari. I residui di tirosina del recettore, ora fosforilati,
vengono legati da specifiche proteine che possiedono un dominio SH2: i substrati del
recettore insulinico (IRS, Insulin Receptor Substrate). Ad oggi se ne conoscono quattro,
chiamati IRS-1, IRS-2, IRS-3, IRS-4.
6

Membri importanti di questo gruppo di recettori sono i recettori per gli IGF (Insulin-Like Growth
Factor).

45

2 Ormoni proteici e peptidici


In seguito allinterazione con il recettore, gli IRS sono a loro volta fosforilati a
livello delle proprie tirosine. A questo punto, le varie proteine IRS attivano differenti
pathway, che amplificano il segnale dellinsulina. Le principali vie segnalatorie attivate
in questo modo sono la via della fosfoinositide-3 chinasi (PI3K) e delle MAP chinasi
(MAPK). La sequenza precisa di eventi meglio conosciuta nel caso di IRS-1, quindi
descriveremo solo questa.
La via PI3K un pathway attivato da molti recettori RTK, implicato nella mediazione
di segnali che regolano la sopravvivenza, la longevit, la crescita e la proliferazione della
cellula e, nel caso dellinsulina, il metabolismo. Lenzima chiave da cui prende origine
la via la fosfoinositide-3 chinasi (PI-3K): questo enzima si lega a IRS-1 mediante un
dominio SH2, attivandosi. La PI-3K trova il suo substrato tra i fosfolipidi della cellula,
in particolare nel fosfatidil-inositolo. Lenzima attivato fosforila lanello dellinositolo a
livello del terzo carbonio. A seconda del fosfolipide substrato possono essere generati
PIP3 (fosfatidilinositolo-3,4,5-trifosfato), PIP2 (fosfatidilinositolo-3,4-difosfato) o PIP
(fofatidilinositolo-3-P): collettivamente queste molecole sono chiamate fosfoinositidi.
a questi ultimi che affidato il ruolo di secondi messaggeri, in particolare a PIP3 .
Il fosfatidilinositolo trifosfato attiva a propria volta altre tirosin-chinasi e serina/treonina chinasi (tra cui Atk, una importante isoforma PKB), determinando in
molti casi la loro traslocazione alla membrana. Gli effetti a valle di queste chinasi in
molti casi consistono in attivazione di protein fosfatasi o inattivazione di chinasi.
Dato che viene anche attivata la cAMP fosfodiesterasi (antagonizzando quindi le
protein chinasi cAMP-dipendenti), si conclude che questo ormone tende a portare
e mantenere molte proteine cellulari allo stato defosforilato. Questa affermazione
non in contraddizione con quanto abbiamo appena visto: continua a essere vero che
linsulina attiva delle chinasi, in particolare PKB, le quali ovviamente per svolgere
la loro funzione fosforilano altre proteine; tuttavia, a valle di queste chinasi, leffetto
consiste spesso in defosforilazione di proteine importanti. Questo pathway media i
principali effetti metabolici dellinsulina, ma anche coinvolto, come si detto, nella
proliferazione, nella crescita e nella sopravvivenza delle cellule. Anomalie in questa
via segnalatoria sono state osservate in molti tumori.
La via MAPK una via molto sfruttata dai fattori di crescita e dalle sostanze
mitogene: mentre la via PI3K media soprattutto gli effetti metabolici dellinsulina,
questa via media soprattutto gli effetti sulla proliferazione cellulare. Questa via il
modello tipico della cascata di chinasi che si attivano a vicenda. La via comincia con
SOS, noto anche come fattore di scambio del nucleotide guanina, che viene attivato da
IRS-1 con la mediazione di una proteina adattatrice avente un dominio SH2, Grb2.
SOS consente ad una proteina Ras (K-Ras, frequentemente) di rilasciare GDP e legarsi
a GTP, attivandosi. Ras fosforila e attiva RAF, una Ser/Thr chinasi, che fosforila e attiva

46

2 Ormoni proteici e peptidici

NH3
S

COOH
NH3

NH3

COOH

COOH

RAS
GDP

GTP
P

GRB-2

SOS

IRS-1

-1
IRS

IRS-1

RAS

IRS-1

GTP

PI3-K

RAF-1
RAF-1

IP3

PKB

MEK
MEK

IP3

P
PKB

MAPK
MAPK

Figura 2.15: Principali pathway di trasduzione del segnale innescati dal recettore insulinico. 1) Il
recettore si attiva in seguito al legame con lormone. 2) Il recettore si autofosforila e 3) fosforila
IRS-1. 4) IRS-1 attiva principalmente due vie: la via delle MAP chinasi e la via PI3K. 5) La via
delle MAPK: con la mediazione di GRB-2, IRS-1 attiva SOS, che facilita il rilascio di GDP da parte
di Ras, e il legame con GTP. Poi Ras fosforila e attiva Raf, che fosforila e attiva MEK, che fosforila
e attiva MAPK - il quale agisce poi a livello nucleare. 6) La via PI3K: La PI3 chinasi converte un
fosfolipide di membrana; PIP3 determina lattivazione di varie chinasi, soprattutto PKB.

47

2 Ormoni proteici e peptidici


la Ser/Thr chinasi MEK, che fosforila e attiva la chinasi MAPK (Mitogen Activated
Protein Kinase). MAPK a sua volta fosforila un grande numero di proteine, che in
ultimo influenzano la trascrizione e lespressione genica.
Dopo aver brevemente descritto il recettore dellinsulina e le vie da esso attivate,
esaminiamo quali sono gli effetti di questo ormone sui tessuti bersaglio.
Uno degli aspetti pi sorprendenti dellinsulina la sua capacit di influenzare in
maniera importante il metabolismo pur giocando con lattivazione o linattivazione di
relativamente pochi enzimi chiave. I tessuti su cui lazione dellinsulina pi rilevante
sono il tessuto muscolare, il tessuto adiposo e il fegato.
Lazione metabolica dellinsulina si concentra su tre fronti: regolazione del metabolismo del glucosio e del glicogeno, regolazione del metabolismo degli acidi grassi,
regolazione della sintesi proteica.
Metabolismo del glucosio Uno dei primi cambiamenti di cui si rende responsabile
linsulina consiste in un abbassamento della glicemia plasmatica: il muscolo, il fegato
e il tessuto adiposo sono responsabili di gran parte di questo abbassamento, in quanto,
sotto leffetto di questo ormone:
incrementano significativamente il proprio uptake del glucosio (solo muscolo e tessuto adiposo, lassunzione di glucosio da parte del fegato insulinoindipendente!);
incrementano il consumo dello zucchero per le proprie esigenze energetiche,
indirizzandolo verso la glicolisi;
incrementano il consumo dello zucchero indirizzandolo alla sintesi del glicogeno;
diminuscono la sintesi di glucosio de novo inibendo la gluconeogenesi;
diminuiscono la demolizione del glicogeno.
Il glucosio penetra nelle cellule mediante specifici trasportatori denominati GLUT.
Se ne conoscono diverse isoforme, la cui espressione pu essere o meno tessutospecifica. Il trasportatore GLUT-1 ad esempio espresso praticamente da tutti i
tessuti, ed responsabile del trasporto basale del glucosio in eritrociti, muscolo
scheletrico, tessuto adiposo, etc.; GLUT-2 ha una espressione limitata a pochi tessuti
(principalmente epatici) e caratteristiche cinetiche particolari che consentono alle
cellule che lo esprimono di avere una concentrazione intracellulare di glucosio che
riflette strettamente la concentrazione plasmatica; GLUT-3 espresso dai neuroni, etc.
Il trasportatore che media gli effetti dellinsulina sulluptake del glucosio il
GLUT-4, e il meccanismo con il quale viene reclutato peculiare. In assenza di

48

2 Ormoni proteici e peptidici


stimolazione insulinica, questo recettore non esposto sulla superficie della cellula,
ma si trova per lo pi sequestrato in vescicole intracellulari. In altre parole, inattivo,
in attesa allinterno della cellula. In seguito al segnale dellinsulina, il recettore
viene prontamente trasferito alla membrana mediante esocitosi, dove entra in azione
incrementando luptake di glucosio da parte del muscolo e del tessuto adiposo.
importante ribadire che le cellule epatiche non risentono di questo effetto dellinsulina
poich esprimono, come gi accennato, il trasportatore GLUT-2. Questo fa s che le
cellule epatiche assumano glucosio in maniera costitutiva.
Oltre allincremento delluptake, che in pratica trasferisce il glucosio in eccesso dal
sangue alle cellule, linsulina influenza vistosamente il metabolismo del fegato e del
tessuto adiposo, attivando tutte le vie metaboliche in grado di ridurre la concentrazione
di glucosio libero. importante tenere presente che una delle funzioni principali
dellinsulina quella di sequestrare e immagazzinare il glucosio, rimuovendolo dal
sangue.
Nel fegato, questo scopo viene raggiunto:
1. attivando la glicolisi;
2. attivando la glicogenosintesi;
3. inibendo la gluconeogenesi;
4. inibendo la glicogenolisi;
5. stimolando la sintesi di alcune proteine.
Nel caso di 1 e 2, entrambe le vie consumano glucosio; nel caso di 3 e 4, il prodotto
finale, cio altro glucosio, indesiderato.
Le vie coinvolte nel metabolismo epatico del glucosio possono essere regolate
indipendemente in maniera conveniente attraverso un intervento dellinsulina sullo
stato di fosforilazione degli enzimi regolator delle diverse vie metaboliche. Il quadro
complessivo concettualmente ostico, e pu generare confusione, ma cercheremo di
rendere il pi semplice possibile la comprensione di questi meccanismi prendendo
in esame i cambiamenti indotti dallinsulina da una prospettiva particolare. Ci
chiederemo cio quali sono le modifiche sullo stato di fosforilazione delle proteine
necessarie per ottenere determinati effetti; quindi, cercheremo di spiegare in che modo
linsulina arriva a determinare i cambiamenti opportuni.
Iniziamo prendendo in considerazione i due processi speculari della glicogenolisi
e della glicogenosintesi. Lenzima chiave della glicogenolisi la glicogeno fosforilasi;
leffetto finale dellattivit della glicogenolisi un aumento della concentrazione
del glucosio, in quanto monomeri di glucosio vengono staccati dal polimero pi

49

2 Ormoni proteici e peptidici

ATP

Glicogeno
fosforilasi
chinasi

PKA

PP1
P

ADP

Glicogeno
fosforilasi
chinasi

H2O
ADP

ATP

Glicogeno
fosforilasi
(inattiva)

Glicogeno
fosforilasi
(attiva)

Glicogeno
(integro)

Glicogeno
(in degradazione)
P

PP1

H2O

Figura 2.16: Regolazione della glicogeno fosforilasi.

grande. La glicogeno fosforilasi dovr quindi essere inibita. Lenzima chiave della
glicogenosintesi invece la glicogeno sintasi; leffetto finale di questa via metabolica
una diminuzione del glucosio libero, in quanto viene polimerizzato a glicogeno. La
glicogeno sintasi dovr quindi essere attivata.
La regolazione di questi due enzimi complessa. Per questo necessario soffermarsi
e illustrarne la regolazione (Fig. 2.16).
Per quanto riguarda la glicogeno fosforilasi, questo enzima esiste in due forme:
la forma a, che rappresenta la forma attiva dellenzima, e la forma b, che invece
la forma meno attiva. La conversione da una forma allaltra si esplica tramite
fosforilazione/defosforilazione. Lenzima defosforilato in forma b (meno attiva); in
seguito a fosforilazione assume la forma a (pi attiva). La conversione tra le due forme
avviene ad opera di due enzimi:
la fosforilasi a fosfatasi 1 (PP1) defosforila lenzima, rendendolo meno attivo e
di conseguenza diminuendo lattivit della glicogenolisi. un enzima centrale
per lazione dellinsulina, e lo reincontreremo.
La fosforilasi b chinasi fosforila lenzima, rendendolo pi attivo e incrementando
lattivit della glicogenolisi.

50

2 Ormoni proteici e peptidici


Per completezza dobbiamo sottolineare che la regolazione della glicogeno fosforilasi
non si esaurisce qui, poich entrano in gioco anche dei regolatori allosterici, il cui
effetto si integra a quello della regolazione covalente in maniera complessa. Uno dei
principali regolatori allosterici in senso attivante per la glicogeno fosforilasi lAMP,
che per ha effetti importanti solo sullenzima non fosforilato (quindi sulla forma b)7 .
Viceversa, lATP un regolatore allosterico in senso inibitorio, ma solo per la glicogeno
fosforilasi attivata (quindi sulla forma a)8 .
Tornando alla regolazione che sotto controllo ormonale (Fig.2.17, pag. 53), lenzima
che attivato dallinsulina ovviamente la PP1, poich porta ad un decremento della
glicogenolisi defosforilando e inattivando la glicogeno fosforilasi.
Linsulina per non si limita a questo. La fosforilasi b chinasi infatti a propria
volta soggetta a un controllo che in parte si esplica tramite fosforilazione/defosforilazione.
Viene fosforilata, e parzialmente attivata, da una PKA cAMP-dipendente, mentre una
fosfatasi la defosforila e la inattiva. Sia per completezza, sia perch queste informazioni
saranno importanti quando confronteremo lazione di insulina, glucagone e adrenalina,
dobbiamo chiarire meglio come avviene la regolazione di questo enzima. La fosforilasi
b chinasi composta infatti da quattro subunit (dette , , , ), che si associano
ciascuna in quattro copie: quindi la composizione dellenzima 4 4 4 4. Queste
quattro differenti subunit hanno ruoli molto precisi: la subunit responsabile
dellattivit catalitica, mentre le altre subunit consentono la regolazione di questo
enzima.
La subunit viene fosforilata dalla PKA e in seguito a questa modifica viene
parzialmente attivata. Da questo si pu intuire che gli ormoni che innalzano la
concentrazione di cAMP (come glucagone e adrenalina) attivano questo enzima.
La subunit viene defosforilata da una fosfatasi, che altri non che la PP1.
Questa fosfatasi quindi inattiva per defosforilazione sia la glicogeno fosforilasi
chinasi sia la glicogeno fosforilasi stessa.
la subunit particolare in quanto ha una struttura molto simile alla calmodulina. In altre parole, questa subunit in grado di legare il calcio; questo
ione esplica una azione regolatoria, attivando parzialmente la fosforilasi chinasi.
Quindi, in tutte le situazioni in cui la concentrazione intracellulare di Ca2+ aumenta (ad esempio durante una contrazione muscolare), la fosforilasi chinasi

Poich unalta concentrazione di AMP nella cellula sintomo di una penuria energetica, non sorprende
che questa molecola attivi un enzima che porta ad una liberazione di glucosio.
8
La situazione lesatto opposto di quella dellAMP: unalta concentrazione di ATP significa una
grande disponibilit energetica, e quindi viene meno la necessit per la cellula di una glicogeno
fosforilasi attiva.

51

2 Ormoni proteici e peptidici


viene parzialmente attivata; questo consente allenzima di fosforilare la glicogeno
fosforilasi, attivandola.
Perch lenzima sia totalmente attivo necessaria la compresenza di calcio e
fosforilazione; uno solo di questi due regolatori provoca unattivazione solo parziale
dellenzima. Prima di proseguire lo studente dovrebbe assicurarsi di aver compreso
bene la regolazione della glicogeno fosforilasi chinasi, perch unenzima su cui
ritorneremo.
Tornando allinsulina (Fig.2.17), la sua azione attiva la fosfatasi che defosforila
la glicogeno fosforilasi chinasi (oltre ad accellerare la degradazione di cAMP, il che
ostacola la PKA cAMP-dipendente), inattivando quindi lenzima, che non pu pi
fosforilare e attivare la glicogeno fosforilasi. Quindi, linsulina neutralizza a due
livelli lazione della fosforilasi: in primo luogo stimolando la sua defosforilazione,
in secondo luogo impedendo la sua fosforilazione. E importante notare come questa
regolazione sia reciproca: abbiamo una attivazione di fosforilasi e una contemporanea
inibizione di chinasi.
Dopo aver esaminato la regolazione della glicogeno fosforilasi passiamo alla
glicogeno sintasi (Fig. 2.18). Anche questo enzima soggetto ad una regolazione
tramite fosforilazione/defosforilazione, ed attivo nello stato defosforilato.
Linsulina, evidentemente, dovr agire in modo tale da promuovere la defosforilazione della glicogeno sintasi. Quindi, considerando glicogeno sintasi e glicogeno
fosforilasi, linsulina fa s che entrambi vengano defosforilati. Tuttavia, la stessa
modifica regolatoria ha effetti opposti nei due enzimi: luno viene attivato, laltra
reso inattivo. In questo modo si ottiene rispettivamente una attivazione della
glicogenosintesi ed una inibizione della glicogenolisi.
Il quadro della regolazione della glicogeno sintasi molto complesso (Fig. 2.19).
Linsulina giunge alla defosforilazione della glicogeno sintasi attivando la fosfoproteina
fosfatasi-1, o PP1, che incontriamo per la terza volta.
Rivediamo brevemente le funzioni di questo importante enzima:
Abbiamo appena visto che catalizza la defosforilazione diretta della glicogeno
sintasi;
Prima abbiamo esaminato il suo ruolo nella defosforilazione diretta della
glicogeno fosforilasi;
Infine abbiamo visto che catalizza anche la defosforilazione della glicogeno
fosforilasi chinasi, lenzima che, quando fosforilato e attivo, catalizza la fosforilazione della glicogeno fosforilasi, attivandola. Abbiamo imparato che la PP1

52

2 Ormoni proteici e peptidici

Glicogeno
fosforilasi
chinasi

PKA

Insulina

ATP

PP1

Insulina

ADP

Glicogeno
fosforilasi
chinasi

H2O
ADP

ATP

Glicogeno
fosforilasi
(inattiva)

Glicogeno
fosforilasi
(attiva)

Glicogeno
(integro)

Glicogeno
(in degradazione)
P

PP1

H2O

Insulina

Figura 2.17: Regolazione della glicogeno fosforilasi quando presente linsulina.


GSK3

diverse
chinasi
ADP

ATP

Glicogeno
sintasi
(attiva)

Glicogeno
sintasi
(inattiva)

Glicogeno
(in attiva sintesi)

Glicogeno
(non in attiva sintesi)
P

PP1

H2O

Figura 2.18: Regolazione della glicogeno sintasi.

53

2 Ormoni proteici e peptidici

Insulina

GSK3

diverse
chinasi

ATP

ADP

Glicogeno
sintasi
(attiva)

Glicogeno
sintasi
(inattiva)

Glicogeno
(in attiva sintesi)

Glicogeno
(non in attiva sintesi)
P

PP1

H2O

Insulina

Figura 2.19: Regolazione della glicogeno sintasi quando presente linsulina.

54

2 Ormoni proteici e peptidici


Insulina

Glicogeno
sintasi

GSK3

PP1

PKA

Glicogeno
fosforilasi

+
-

Glicogeno
fosforilasi
chinasi

Figura 2.20: Schema riassuntivo della regolazione del glicogeno da parte dellinsulina.

previene questo defosforilando la glicogeno fosforilasi chinasi e inattivandola, e


quindi assicurando che la glicogeno fosforilasi rimanga inattiva.
Anche in questo caso, per, lazione dellinsulina non si ferma qui. Infatti, linsulina non
solo defosforila la glicogeno sintasi, ma inattiva anche uno degli inzimi responsabili
della sua fosforilazione. In questo modo previene linattivazione della glicogeno
sintasi abbiamo visto che lormone fa una cosa simile anche nel caso della glicogeno
fosforilasi. Sono state identificate diverse proteine in grado di fosforilare e inattivare la
glicogeno sintasi: attualmente se ne conoscono undici, ma possibile che ne vengano
identificate altre. Alcune di queste chinasi sono controllate dai livelli di cAMP, altre
dai livelli di calcio, altre dal diacilglicerolo o fosfolipidi. La principale chinasi regolata
dallinsulina la glicogeno sintasi chinasi 3 (GSK3). Abbiamo visto che la via PI3K
culminava con lattivazione di diverse chinasi, in particolare PKB. Ed proprio una
PKB che, fosforilando la GSK3, la inattiva. Questo impedisce allenzima di fosforilare
la glicogeno sintasi e di inattivarla. Questo un esempio che illustra molto bene in che
senso linsulina promuove lo stato defosforilato delle proteine. Attivando la PKB,
linsulina provoca la fosforilazione della glicogeno sintasi chinasi 3; tuttavia, questa
fosforilazione diretta a favorire la defosforilazione della glicogeno sintasi, che uno
degli enzimi-chiave dellazione dellinsulina.
In fig. 2.20 viene riassunta lazione dellinsulina sul metabolismo del glicogeno.

55

2 Ormoni proteici e peptidici


Esaminiamo ora le due vie speculari della gluconeogenesi e della glicolisi (Fig.
2.21).
Lenzima chiave della glicolisi la fosfofruttochinasi-1 (PFK-1). Leffetto finale
della glicolisi un abbassamento della concentrazione di glucosio, perch lo zucchero
che viene indirizzato in questa via viene ossidato a piruvato. La PFK-1 dovr quindi
essere attivata per incrementare il flusso di metaboliti attraverso la glicolisi. Lenzima
chiave della gluconeogenesi invece la fruttosio-1,6-bisfosfatasi. Poich questa via
metabolica produce nuovo glucosio, la fruttosio-1,6-bisfosfatasi dovr essere inibita.
Questi due enzimi non sono regolati direttamente tramite fosforilazione; hanno invece
una pluralit di regolatori allosterici. Tra i diversi regolatori, il fruttosio-2,6-bisfosfato
agisce, con effetti opposti, su entrambi gli enzimi; la sua influenza sulla attivit
enzimatica piuttosto marcata. Si tratta quindi di un candidato ideale per lazione
dellinsulina, ed infatti proprio su questo metabolita che agisce lormone.
Lazione del fruttosio-2,6-bisfosfato relativamente semplice: laumento della sua
concentrazione favorisce la PFK-1 e inibisce la fruttosio-1,6-bisfosfatasi. Quindi: pi
alta la concentrazione di fruttosio-2,6-bisfosfato, pi la glicolisi attiva e pi la
gluconeogenesi inibita. Ci aspettiamo dunque che linsulina incrementi la produzione
di questo regolatore allosterico. La concentrazione di fruttosio-2,6-bisfosfato determinata dallattivit relativa di due enzimi: la fosfofruttochinasi-2 (PFK-2) lo sintetizza a
partire dal fruttosio-6-fosfato, mentre la fruttosio-2,6-bisfosfatasi lo degrada. Queste
due attivit enzimatiche sono situate sulla stessa proteina. La stessa molecola presenta
quindi due funzioni enzimatiche: con una attivit produce fruttosio-2,6-bisfosfato,
con laltra lo degrada. La concentrazione di questo modulatore in un dato momento
dipende da quanto attiva una attivit enzimatica rispetto allaltra.
Nel fegato si sviluppato un sistema molto efficiente per regolare entrambe le attivit
enzimatiche in maniera coordinata: quando la proteina bifunzionale fosforilata,
la fruttosio-2,6-bisfosfatasi attivata e la PFK-2 meno attiva; quando lenzima
defosforilato, la situazione si inverte: la fruttosio-2,6-bisfosfatasi diviene meno attiva
mentre la PFK-2 attivata.
Per avere un incremento nella sintesi di fruttosio-2,6-bisfosfato, linsulina dovr
far s che lenzima sia defosforilato. Questo in effetti quello che accade, in quanto i
pathway segnalatori intracellulari dellinsulina negli epatociti attivano una fosfatasi
che rimuove il gruppo fosfato dallenzima bifunzionale, incrementando la sintesi di
fruttosio-2,6-bifosfato. Quindi:
linsulina attiva una fosfoproteina fosfatasi;
la fosfoproteina fosfatasi defosforila la PFK-2/fruttosio-2,6-bisfosfatasi;

56

2 Ormoni proteici e peptidici

PFK-1

fruttosio-2,6-BP

FBPasi-1

diminuzione
gluconeogenesi

aumento
glicolisii
PFK-2
(attiva)

FBPasi-2
(inattiva)

ATP

PKA

fosfatasi

H2O

ADP

PFK-2
(inattiva)
P

diminuzione
glicolisi

FBPasi-2
(attiva)

aumento
gluconeogenesi

PFK-1

fruttosio-2,6-BP

FBPasi-1

Figura 2.21: Regolazione della glicolisi e della gluconeogenesi nel fegato. Linsulina induce la
defosforilazione dellenzima bifunzionale, che porta allaumento di fruttosio-2,6-bisfosfato, inibendo
la gluconeogenesi e attivando la glicolisi. Ormoni come il glucagone e ladrenalina esercitano effetti
opposti attivando la PKA. Questo il meccanismo con cui durante il digiuno il glucagone blocca la
glicolisi epatica e promuove la gluconeogenesi. Notare che in tessuti diversi dal fegato la regolazione
diversa.

57

2 Ormoni proteici e peptidici


lattivit di PFK-2 incrementata rispetto a quella fosfatasica;
La concentrazione di fruttosio-2,6-bisfosfato aumenta, e regola allostericamente
PFK-1 e fruttosio1,6-bisfosfatasi;
PFK-1 attivata dal regolatore allosterico, e con essa anche la glicolisi;
la fruttosio-1,6-bisosfatasi inibita dal regolatore allosterico, e con essa la
gluconeogenesi.
Questo meccanismo di fosforilazione/defosforilazione invece non si verifica nel
muscolo. In tessuti diversi dal fegato vengono infatti espressi altri isoenzimi della PKA
[33] dotati di differenti caratteristiche strutturali e funzionali. Nel muscolo e nel cuore
linsulina (ma ad esempio anche ladrenalina) stimola la glicolisi con altri meccanismi
non del tutto chiari [15].
Infine, la regolazione del metabolismo glucidico da parte dellinsulina si esplica
anche nel lungo termine: a fianco degli effetti che abbiamo appena visto, linsulina
incrementa lespressione di molti dei geni coinvolti a vario livello nel consumo
di glucosio, in particolare sul fronte ossidativo (enzimi glicolitici etc.). Tra questi,
importante ricordare che la glucochinasi, lenzima che fosforila il glucosio non
appena penetra nelle cellule. Laumento dellespressione della glucochinasi interessa
principalmente gli epatociti. Inoltre, sembra che molti enzimi coinvolti nelle vie
metaboliche indesiderate (es. gluconeogenesi) vedano una diminuzione della
propria sintesi. Infine, ricordiamo che ormai da tempo noto che linsulina attivi
anche la piruvato deidrogenasi per defosforilazione - il meccanismo preciso per non
chiaro. Ad ogni modo, questo serve per ricordarci che laumentato catabolismo
del glucosio porta alla formazione di acetil-coA, che, nelle cellule in grado di farlo,
possono servire per la sintesi degli acidi grassi.
Metabolismo lipidico. La principale regolazione del metabolismo dei lipidi avviene
a livello del tessuto adiposo e del fegato.
Nel tessuto adiposo linsulina
1. stimola la lipogenesi, trasformando il glucosio in eccesso in una riserva energetica
conveniente;
2. inibisce la lipolisi e la chetogenesi, in quanto rappresentano fonti energetiche che
non conveniente usare in condizioni di abbondanza di glucosio.
La regolazione si esplica a diversi livelli:
La mobilizzazione degli acidi grassi nel tessuto adiposo ha due attori: la lipasi
ormone sensibile e le perilipine. La lipasi ormone sensibile lenzima che

58

2 Ormoni proteici e peptidici


partecipa alla mobilizzazione degli acidi grassi; la sua fosforilazione ha significato
attivante. Le perilipine sono proteine che negli adipociti circondano, rivestendole,
le gocce lipidiche. Si ritiene che proteggano la goccia lipidica dalle lipasi,
impedendo agli enzimi di accedere ai trigliceridi. La loro fosforilazione determina
cambiamenti conformazionali che espongono la goccia lipidica allazione lipasica.
La lipolisi quindi attivata da due meccanismi cAMP dipendenti (Fig. 2.22):
da una parte, la fosforilazione delle perilipine, che rendono la goccia lipidica
accessibile allazione enzimatica; dallaltra fosforilazione della lipasi che attiva
lenzima. In entrambi i casi la fosforilazione da imputare alla PKA. Non tuttora
chiaro come avvenga la regolazione, ma si ritiene che che linsulina blocchi questa
attivazione facendo precipitare la concentrazione di cAMP. Alcuni studi tuttavia
lasciano supporre che questo effetto potrebbe essere da imputare anche ad una
fosfatasi, che agirebbe in antagonismo alla fosforilazione delle perilipine e della
lipasi. Ad ogni modo, il risultato che la lipasi si trova defosforilata e inattivata,
e la lipolisi viene dunque inibita. Grazie a questa regolazione, ladipocita cessa
di immettere acidi grassi nel circolo sanguigno. Questa la principale modifica
metabolica responsabile della inibizione della lipolisi.
Regolazione della acetil-coA carbossilasi (ACC), lenzima regolatore della biosintesi degli acidi grassi. La ACC un enzima biotina-dipendente che indirizza
gli acetil-coA, carbossilandoli a malonil-coA, verso la biosintesi degli acidi grassi.
Le unit di malonil-coA sono infatti utilizzate dal grande complesso della acido
grasso sintasi come punto di partenza per la biosintesi e lallungamento degli
acidi grassi. La ACC esiste in uno stato fosforilato, nel quale inattiva, ed uno
stato defosforilato nel quale attiva. Mentre la fosforilazione promossa da
una PKA, che media lazione di ormoni come glucagone o adrenalina, linsulina promuove la defosforilazione per mezzo di una fosfatasi. Questo rende
la ACC pi attiva, permettendole di sintetizzare pi malonil-coA. Ricordiamo
che lacetil-coA in questo momento metabolico fornito in abbondanza dal
catabolismo del glucosio (sia grazie alla stimolazione della glicolisi che grazie
alla attivazione della piruvato deidrogenasi). Questo intervento metabolico ha
una doppia valenza:
1. un modo per attivare la biosintesi degli acidi grassi, in quanto fornisce
materia prima per questa via metabolica. E soprattutto a causa di questa
regolazione che linsulina stimola la conversione dei carboidrati in grassi;
2. un modo per inattivare la beta-ossidazione. Unalta concentrazione di
malonil-coA infatti va ad inibire la carnitina aciltransferasi I, componente
fondamentale del cosiddetto shuttle della carnitina. In questo modo, linsu-

59

2 Ormoni proteici e peptidici

Vaso
sanguigno
Perilipina

Lipasi
Goccia
lipidica
P
P

PKA

Figura 2.22: Regolazione della lipasi ormone sensibile. In alto, le perilipine ricoprono la goccia
lipidica impedendo laccesso alla lipasi, che inattiva ( quello che si verifica in presenza di insulina).
In basso, la fosforilazione da parte della PKA (es. in presenza di glucagone) provoca il distacco
delle perilipine e lattivazione della lipasi ormone sensibile che ora pu accedere alla goccia lipidica.

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2 Ormoni proteici e peptidici


lina riesce a impedire agli acidi grassi di accedere alla matrice mitocondriale,
dove avviene la beta-ossidazione.
Linsulina, sul lungo periodo, incrementa lespressione di molti degli enzimi
chiave nel metabolismo lipidico: acil-coA carbossilasi, acido grasso sintasi,
enzima malico, etc.
Peraltro, bene prestare attenzione al fatto che linsulina inibisce indirettamente
la chetotgenesi. Da una parte, abbassando il rate della lipolisi, fa s che vi siano
meno acidi grassi liberi in circolo che, come noto, favoriscono la formazione dei
corpi chetonici. Dallaltra parte, linsulina ostacola lingresso degli acidi grassi nel
mitocondrio, e anche questo un fattore limitante per la chetogenesi.
Nel fegato, linsulina partecipa alla regolazione del metabolismo del colesterolo.
Linsulina incrementa lespressione della HMG-CoA reduttasi di ben dieci volte [29].
In passato si riteneva che linsulina (cos come il glucagone) regolassero questo enzima principalmente attraverso cambiamenti dello stato di fosforilazione (linsulina
promuoverebbe la defosforilazione dellenzima). Oggi tuttavia si ritiene che la fosforilazione/defosforilazione abbiano un ruolo limitato e che la regolazione dellespressione
genica sia la principale modalit con cui linsulina regola lenzima [28].
Metabolismo proteico. Linsulina attiva la sintesi proteica in parecchi tessuti per
questo considerata un ormone anabolico. Il muscolo e il tessuto epatico sono i
tessuti a livello dei quali lazione dellinsulina pi marcata a livello di sintesi proteica.
Ovviamente, si tratta di un effetto che si manifesta nel lungo termine (ore, giorni).
Correlazioni cliniche: Diabete mellito
Il diabete mellito una patologia cronica del metabolismo, caratterizzata da un deficit
della azione o della secrezione di insulina, o entrambi. Poich linsulina il principale ormone
che promuove lingresso di glucosio nelle cellule, il deficit insulinico porta alliperglicemia, che
pu essere considerata lelemento distintivo della malattia diabetica.
Dal punto di vista classificativo, si distinguono diverse forme di diabete mellito sulla base
della patogenesi.
Diabete mellito di tipo 1: in questo caso il diabete deriva della distruzione delle
beta-cellule pancreatiche; c un deficit assoluto di insulina. Nel 95% dei casi la
distruzione autoimmune (tipo 1a); in circa il 5% dei casi, idiopatica (cio da causa
sconosciuta; tipo 1b). In passato il diabete mellito di tipo 1 era chiamato diabete

61

2 Ormoni proteici e peptidici

giovanile perch nella maggior parte dei casi insorge nellinfanzia o nelladolescenza;
veniva anche chiamato diabete insulino-dipendente perch i soggetti affetti si basano
completamente sullinsulina esogena per sopperire alla loro carenza assoluta di ormone.
Oggi questi termini sono scoraggiati.
Diabete mellito di tipo 2: la patogenesi pi complessa; caratterizzato da un
variabile grado di resistenza allazione dellinsulina, associato ad una insufficiente
secrezione compensatoria dellormone. Il contributo relativo di questi due fattori
variabile: in alcuni soggetti prevale linsulino-resistenza, mentre in altri linsulinoresistenza minima ed il diabete deriva soprattutto da una insufficiente secrezione.
la forma pi frequente di diabete mellito, ed una delle malattie croniche pi comuni
della popoplazione adulta e anziana. In passato era anche noto come diabete non
insulino-dipendente o diabete delladulto. Questa terminologia oggi scoraggiata,
anche perch qualunque forma di diabete pu richiedere prima o poi un trattamento
con insulina.
Diabete gestazionale: una condizione di alterato metabolismo glicidico che si
verifica durante la gravidanza in donne senza precedente diagnosi di diabete mellito;
Altri tipi particolari di diabete: in questa categoria vengono inserite tutte le altre
forme di diabete mellito, a varia patogenesi: diabete da difetti genetici, associato ad
altre endocrinopatie, infezioni etc.
Il diabete mellito di tipo 1 ha spesso un esordio acuto o subacuto (talora drammatico),
mentre il diabete mellito di tipo 2 ha generalmente un esordio pi insidioso, e spesso
diagnosticato in soggetti apparentemente asintomatici, quando viene rilevata uniperglicemia
a controlli di routine.
In linea di massima, una modesta iperglicemia pu essere totalmente asintomatica. Liperglicemia si manifesta clinicamente quando raggiunge valori elevati (>200-300). Tra i sintomi
pi caratteristici c la poliuria (dovuta al fatto che il glucosio passa nelle urine quando
in quantit tali da superare le capacit di riassorbimento del rene, portandosi dietro lacqua
per osmosi), che causa disidratazione e quindi, come meccanismo di compenso, polidipsia
(sete intensa). Molto frequente lastenia (cio mancanza di forze, fatica eccessiva rispetto
allo sforzo compiuto), verosimilmente legata alla disidratazione che porta ad ipotensione.
Un altro sintomo delliperglicemia sono le alterazioni visive transitorie (visione sfocata);
sembrano dovute a cambiamenti di forma del cristallino, causate da alterazioni del contenuto
di acqua, che ne alterano il potere rifrattivo. Sarebbero secondarie a disturbi osmotici indotti

62

2 Ormoni proteici e peptidici

dalliperglicemia. Il diabete anche in grado di accelerare la formazione di cataratta, cosa


che pu contribuire ai disturbi visivi.
Il diabete di tipo 2 spesso diagnosticato quando ancora asintomatico. In ogni caso tutti
questi sintomi si manifestano in maniera graduale e insidiosa perch i fenomeni responsabili
delliperglicemia in questa forma di diabete (un variabile grado di insulino-resistenza con un
deficit relativo di insulina) si instaurano lentamente. C sempre un certo grado di secrezione
di insulina, solo che non sufficiente a controllare la glicemia. Insulino-resistenza significa
che i tessuti rispondono in maniera ridotta allo stimolo ormonale: una certa quantit di
insulina produce effetti inferiori rispetto a quanto ci aspetteremmo. Una risposta inferiore
significa che, per esempio, i tessuti bersaglio dellinsulina (es. muscolo e tessuto adiposo) non
effettuano un adeguato uptake di glucosio; a livello epatico non viene correttamente soppressa
la gluconeogenesi e limmissione di glucosio nel torrente ematico, e cos via. I meccanismi
che portano allinsulino-resistenza rimangono misteriosi. Sembra che si instauri fino a 10-20
anni prima dellinsorgenza del diabete. La patogenesi appare molto complessa, ma sembra
esserci un legame molto forte con lobesit. Per chi fosse interessato, ci sono molti articoli
che affrontano largomento in dettaglio [37, 19, 36].
Comunque si origini linsulino-resistenza, inizialmente il pancreas riesce a compensare
secernendo una maggiore quantit di insulina che permette, almeno in un primo tempo, di
normalizzare la glicemia (c uno stato di iperinsulinismo, cio una secrezione di insulina
sovrafisiologica). Con il tempo la capacit di compenso pancreatica si esaurisce e la situazione sfugge progressivamente al controllo omeostatico. Si manifestano delle alterazioni del
metabolismo glicidico che inizialmente non sono marcate, ma che tuttavia non possono essere
considerate normali. Queste situazioni prediabetiche di alterato metabolismo glicidico che si
trovano nellarea grigia tra la normalit e il diabete franco sono note come impaired glucose
tolerance (IGT) e impaired fasting glucose (IFG) [1, 32]. Alla fine, linsulina secreta non pi
sufficiente per impedire linstaurarsi di uniperglicemia franca. Non sono noti i fattori che
determinano questo esaurimento funzionale delle beta-cellule.
Nel diabete di tipo 1, lesordio spesso drammatico perch il pancreas esaurisce rapidamente
la propria capacit di produrre insulina. Gli eventi che portano dallinizio dellautoimmunit
alle manifestazioni cliniche e la loro successione cronologica sono oggetto di discussione (anche
recentemente [2]), ma secondo la visione tradizionale il processo autoimmune distruggerebbe
progressivamente le beta cellule nel corso della fase preclinica (probabilmente della durata di
alcuni anni). Il diabete si manifesterebbe quando circa l80%90% delle cellule sono distrutte.
Liperglicemia si instaura bruscamente, e quindi i sintomi insorgono improvvisamente (giorni
o poche settimane) in bambini o adolescenti precedentemente in buona salute. La poliuria e

63

2 Ormoni proteici e peptidici

la sete sono intense; il soggetto si disidrata e perde elettroliti con le urine (soprattutto sodio
e potassio, con conseguenti squilibri elettrolitici). Sintomi comuni sono anche la polifagia
(fame intensa) e lastenia. Poich le cellule non ricevono il segnale insulinico, il metabolismo
si regola come se lorganismo stesse affrontando un digiuno: vi una elevata increzione di
glucagone, il tessuto adiposo va incontro a lipolisi (aumento di acidi grassi liberi e glicerolo),
ed il muscolo viene catabolizzato; gli acidi grassi liberi vengono convertiti in corpi chetonici a
livello epatico. La lipolisi e la disidratazione rendono conto della marcata perdita di peso che
si osserva poco prima dellesordio clinico del diabete di tipo 1. I corpi chetonici hanno un pKa
acido, e quindi la loro sintesi porta ad una condizione di acidosi metabolica (chetoacidosi).
La presenza di corpi chetonici pu essere sospettata sulla base di un caratteristico odore
che conferiscono allalito del paziente (soprattutto lacetone, che il pi volatile), descritto
come simile a quello della frutta matura. Lacidosi, la disidratazione e gli squilibri elettrolitici
provocano nausea, vomito, confusione, poi sonnolenza/letargia, e infine il coma. Prima
dellintroduzione della terapia con insulina purificata (1922), il diabete di tipo 1 era una
malattia invariabilmente fatale. Questa scoperta valsa un premio Nobel per Banting, Best,
MacLeod e altri ricercatori. Superata la fase acuta, il diabete di tipo 1 ha sostanzialmente gli
stessi problemi a lungo termine del diabete di tipo 2.
La relativa povert di segni e sintomi derivanti dalliperglicemia non deve indurre a
sottovalutare il diabete mellito. Laspetto pi temibile del diabete mellito sono le complicanze
a lungo termine. Liperglicemia, a lungo termine, risulta tossica per lorganismo, provocando
lesioni a carico di molti organi e tessuti, che si manifestano in genere dopo 10-20 anni di
malattia. Le persone affette da diabete mellito di tipo 1 quasi sicuramente svilupperanno
queste complicanze, perch si ammalano giovani e quindi sono esposte alliperglicemia per molti
anni. I meccanismi con cui il glucosio risulta tossico sono diversi: uno dei pi caratterizzati
consiste nella formazione di advanced glycation end products (AGEs). Se esposte ad alte
concentrazioni di glucosio, le proteine plasmatiche e tissutali vengono glicate e ossidate
tramite una reazione non enzimatica, conosciuta come reazione di Maillard. Inizialmente si
forma una base di Schiff tramite reazione del gruppo aldeidico dello zucchero con un gruppo
amminico di un amminoacido; successivamente avviene un riarrangiamento che porta alla
formazione di un composto di Amadori, che poi viene ossidato formando un AGE [11]. Gli
AGE, oltre ad alterare la strutture delle proteine di partenza, possono generare ROS, formare
cross-link, e legarsi ad alcuni recettori coinvolti nella risposta infiammatoria.
Le principali complicanze sono rappresentate da:
complicanze macrovascolari: il diabete accelera il processo aterosclerotico a carico dei
grandi vasi, con aumentato rischio di infarto e stroke.

64

2 Ormoni proteici e peptidici

complicanze microvascolari: il diabete danneggia i piccoli vasi della retina ( una


delle principali cause di cecit nei paesi sviluppati!), del rene (con danni variabili fino
allinsufficienza renale con necessit di dialisi), e dei nervi (neuropatia diabetica).
maggiore suscettibilit alle infezioni (liperglicemia sembra in qualche modo ostacolare
la funzione dei granulociti e dei linfociti T);
piede diabetico: un termine che si usa per indicare le consequenze dellinteressamento
del piede da parte delle complicanze del diabete mellito (essenzialmente, lischemia e
la neuropatia). Sono molto frequenti le ulcere, le infezioni e le deformazioni articolari.
Non raramente si deve ricorrere allamputazione delle dita o dellintero piede.

Correlazioni cliniche: linsulina rapida


Lintroduzione di analoghi dellinsulina ottenuti tramite tecnologie di ingegneria genetica
ha avuto un grande impatto nel trattamento del diabete. I primi passi in questo senso sono
stati compiuti intorno ai primi anni 80, quando furono introdotte le prime insuline umane
sintetiche. Uno dei primi prodotti fu commercializzato con il nome di Humulin. Questo tipo
di insuline (come del resto le insuline porcine e bovine che erano utilizzate precedentemente)
si aggregano in esameri complessandosi con lo zinco; poich linterazione con il recettore
possibile solo per la forma monomerica dellinsulina, questo fenomeno interferisce con la
biodisponibilit dellinsulina, che, in seguito ad iniezione sottocutanea, viene rilasciata con
una velocit che non sempre corrisponde a quella desiderata. Per esempio, linsulina naturale
iniettata per via sottocutanea viene rilasciata dopo circa 90 minuti dalliniezione, troppo
lentamente per coprire il fabbisogno dellorganismo dopo un pasto. A partire dalla met degli
anni 90 furono introdotte sul mercato delle insuline sintetiche leggermente modificate in
modo da alterarne le propriet, soprattutto in relazione alla rapidit dazione. Attualmente,
esistono insuline rapide e insuline lente.
Le insuline rapide hanno un assorbimento cutaneo pi veloce, ed entrano in circolo gi
dopo pochi minuti dalliniezione; in questo modo possono essere iniettate subito prima o
subito dopo un pasto e fornire la quota di insulina adatta. La loro azione si esaurisce dopo
poche ore: in definitiva queste insuline riproducono pi fedelmente le modalit di secrezione
fisiologica dellinsulina. Sono ottenute tramite una modifica a livello dellestremit C-terminale
della catena B, invertendo la posizione di due aminoacidi, una lisina e una prolina (per questo
sono note anche come insuline lispro). Questa modifica non interferisce con il legame con

65

2 Ormoni proteici e peptidici

il recettore, ma impedisce la formazione degli esameri.


Le insuline lente sono di molti tipi, ma si caratterizzano per un tempo di rilascio e una
durata dazione molto prolungate. Sono adatte ad essere utilizzate come terapia di fondo,
cio per generare un livello di insulinemia basale.
In generale, le terapie moderne prevedono lassociazione di diversi tipi di insulina, in modo
da avere un controllo della glicemia il pi possibile simile a quello fisiologico.

2.2.2 Glucagone
Generalit Il glucagone un ormone polipeptidico i cui effetti sono essenzialmente
antagonisti a quelli dellinsulina: si tratta cio di un ormone iperglicemizzante.
In altre parole, in condizioni in cui la concentrazione di glucosio nel sangue non
sufficiente, il glucagone ha la funzione di coordinare alcuni tessuti per ristabilire
la glicemia e mantenere lomeostasi del glucosio. La situazione tipica in cui viene
rilasciato glucagone il digiuno: il glucagone in questi casi fondamentale per
assicurare un apporto di glucosio continuo a quei tessuti che non utilizzano altri
substrati per lapprovvigionamento energetico.
Struttura

Il glucagone un ormone polipeptidico di 29 aminoacidi.

Sede di elaborazione Viene sintetizzato e secreto principalmente dalle cellule del


pancreas (vedi anche il paragrafo Biosintesi).
Biosintesi Il glucagone viene sintetizzato sotto forma di pre-ormone di 158 aminoacidi
(pro-glucagone) dalle cellule del pancreas endocrino. Il gene del glucagone tuttavia
espresso in diversi altri tessuti, tra cui alcune popolazioni neuronali del sistema nervoso
centrale e a livello intestinale. Immagazzinato allinterno di vescicole secretorie, il
pro-glucagone va incontro a proteolisi limitata, che d origine a diversi frammenti
peptidici.
In generale, il proglucagone pu essere suddiviso in una porzione N-terminale, che
prende il nome di glicentina (aminoacidi 169), e una C-terminale (70158), che invece
prende il nome di MPGF, Major ProGlucagon Fragment.

66

2 Ormoni proteici e peptidici


C una certa tessuto-specificit nel processo di proteolisi, il che fa s che i frammenti
che si generano siano diversi a seconda della sede di espressione del gene.
Nelle cellule del pancreas, il frammento di glicentina viene ulteriormente
tagliato in due frammenti: lestremit che va dal N-terminale della glicentina al
sito di taglio prende il nome di GRPP (Glicentin-Related Polypeptide), mentre il
glucagone formato dagli aminoacidi che vanno dal sito di taglio della glicentina
al C-terminale. LMPGF non va incontro ad altre modifiche, cosicch le cellule
pancreatiche rilasciano glucagone, GRPP e MPGF. Tra questi, il glucagone ha gli
effetti biologici pi importanti.
Nelle cellule intestinali, il frammento della glicentina non viene processato,
mentre lMPGF viene tagliato producendo principalmente tre frammenti: IP-2,
GLP-1 e GLP-2 (GLP sta per Glucagon-Like Peptide).
Nel tessuto nervoso, il processo di elaborazione vario.
Non vedremo la funzione degli altri peptidi prodotti dal pro-glucagone; accenniamo
soltanto al fatto che GLP-1 rilasciato dallintestino in risposta ad alte concentrazioni
di glucosio, e ha la funzione di potenziare il rilascio dellinsulina.
Secrezione e regolazione La regolazione del rilascio di glucagone presenta ancora
diversi punti poco chiari. In generale, si osserva che la secrezione di glucagone:
innescata da basse concentrazioni ematiche di glucosio;
innescata dalle catecolamine attraverso stimolazione -adrenergica;
innescata da pasti molto proteici;
inibita da alte concentrazioni ematiche di glucosio;
inibito da somatostatina e insulina.
Sono documentati anche gli effetti del sistema nervoso autonomo sul rilascio di
glucagone, ma le conclusioni dei diversi studi sono contrastanti e non definitive.
Trasporto nel plasma e degradazione Il glucagone pu essere degradato per proteolisi da numerose proteasi plasmatiche.
Recettore Il recettore del glucagone un classico recettore accoppiato a proteine
G. Il legame con lormone attiva ladenilato ciclasi e innalza la concentrazione di
cAMP; a valle si ha attivazione della PKA con fosforilazione di alcuni enzimi chiave

67

2 Ormoni proteici e peptidici


in generale, la fosforilazione a carico di quegli enzimi che linsulina tendeva a
defosforilare. Questo spiega perch lazione del glucagone abbia effetti antagonisti a
quelli dellinsulina.
Effetti biologici del glucagone Il glucagone agisce soprattutto su due tessuti: fegato
e tessuto adiposo. I recettori del glucagone sono espressi anche in altri tessuti (cuore,
alcune popolazioni di neuroni nellencefalo, alcune cellule delle ghiandole surrenali
e dello stomaco), ma il loro ruolo biologico non stato ancora caratterizzato con
precisione.
Leffetto del glucagone nei tessuti bersaglio si pu riassumere affermando che il
glucagone tende a incrementare la concentrazione di glucosio nel sangue. Questa
funzione viene assolta principalmente agendo su due tessuti.
Metabolismo del glucosio Nel fegato, viene stimolata la gluconeogenesi e la glicogenolisi, mentre la glicolisi e la glicogenosintesi vengono inibite. Ci si potrebbe chiedere
perch il glucagone abbia questi effetti solo sul fegato. La risposta che si tratta
dellunico organo in grado di secernere glucosio nel sangue: lunico tessuto che pu
innalzare la glicemia. Come nel caso dellinsulina, la regolazione metabolica coinvolge
la modifica dello stato di fosforilazione di pochi enzimi, ma il tipo di modifica in
genere esattamente opposto. Ovverosia: dove linsulina defosforila, il glucagone
fosforila. Se gli effetti dellinsulina sono stati compresi, capire quelli del glucagone
dovrebbe essere semplice.
Incremento della glicogenolisi: basato sulla fosforilazione della glicogenofosforilasi, che la converte dalla forma b (defosforilata e inattiva) alla forma
a (fosforilata e attiva) (Fig. 2.23). Il glucagone innesca questa fosforilazione
attraverso la glicogeno fosforilasi chinasi. Quindi: il glucagone attiva la PKA,
che fosforila e attiva la glicogeno fosforilasi chinasi, che a propria volta fosforila
e attiva la glicogeno fosforilasi. Questultima inizia a distaccare unit di glucosio
dal glicogeno. Inoltre, il glucagone inibisce la fosfoproteina fosfatasi, che potrebbe
defosforilare la glicogeno fosforilasi e la glicogeno fosforilasi chinasi.
Inibizione della glicogenosintesi: basata sulla fosforilazione della glicogeno
sintasi, che converte lenzima nella sua forma inattiva (Fig. 2.24). Sono numerose
le chinasi in grado di fosforilare la glicogeno sintasi; si ritiene che nel caso del
glucagone sia coinvolta essenzialmente la PKA. bene precisare per che alcune
prove sperimentali sembrano suggerire che il glucagone possa attivare, con
meccanismi sconosciuti, delle chinasi cAMP-indipendenti.

68

2 Ormoni proteici e peptidici

ATP

PKA

PP1

Glucagone

Glicogeno
fosforilasi
chinasi

Glucagone

ADP

Glicogeno
fosforilasi
chinasi

H2O
ADP

ATP

Glicogeno
fosforilasi
(inattiva)

Glicogeno
fosforilasi
(attiva)

Glicogeno
(integro)

Glicogeno
(in degradazione)
P

PP1

H2O

Glucagone

Figura 2.23: Regolazione della glicogeno fosforilasi quando presente il glucagone. Confrontare
con le figg. 2.16 e 2.17

69

2 Ormoni proteici e peptidici

70

Incremento della gluconeogenesi e inibizione della glicolisi: si verificano per


lo pi attraverso un decremento del fruttosio-2,6-bisfosfato, a propria volta indotto
dalla fosforilazione dellenzima bifunzionale fruttosio-2,6-bisfosfatasi/fosfofruttochinasi2. La fosforilazione inattiva lattivit chinasica e attiva quella fosfatasica. Lenzima
chiave della gluconeogenesi, la fruttosio-1,6-bisfosfatasi, pi attivo in presenza
di scarse quantit del modulatore allosterico, cos che il flusso complessivo
attraverso la via aumentato. Viceversa, la PFK-1 meno attiva, e lentit del
flusso attraverso la glicolisi diminuisce. Un altro effetto mediato dal glucagone che contribuisce alla regolazione la fosforilazione della piruvato chinasi,
lenzima glicolitico che converte il fosfoenolpiruvato in piruvato. La modifica
covalente inattiva lenzima e riduce il flusso metabolico della glicolisi; inoltre, il
fosfoenolpiruvato gi prodotto viene indirizzato verso la gluconeogenesi. bene
ricordare che anche laumentata disponibilit di acidi grassi liberi (determinata
dalla stimolazione della lipolisi a livello del tessuto adiposo) contribuisce a
indirizzare il metabolismo epatico verso la sintesi del glucosio.
Infine, il glucagone influenza anche lespressione genica, aumentando o riducendo lespressione degli enzimi chiave. Leffetto mediato dalla fosforilazione di
una proteina chiamata CREB (cAMP Response Element Binding protein), che
agisce da fattore di trascrizione, legandosi ai cAMP response elements a livello
del DNA.
Per avere un quadro completo, in fig. 2.25 illustrato leffetto dellincremento
del cAMP (che un effetto del glucagone e anche delladrenalina) sul metabolismo
del glicogeno, e in fig. 2.26 leffetto della diminuzione del cAMP (come avviene con
linsulina).
Metabolismo lipidico Nel tessuto adiposo, il glucagone essenzialmente promuove la
lipolisi. Questo effetto viene ottenuto con la mediazione della PKA, che fosforila le
perilipine e la lipasi ormone-sensibile (Fig. 2.22, pag. 60).
Il glucagone regola inoltre la acetil-coA carbossilasi (ACC), stimolando la sua
fosforilazione e inibendola. Lenzima non noto con certezza, ma probabilmente si
tratta di una PKA.
Nel fegato, il glucagone regola il metabolismo del colesterolo con effetti opposti
a quelli dellinsulina, cio diminuendo lespressione della HMG-CoA reduttasi. In
passato si riteneva che la regolazione avvenisse attraverso cambiamenti dello stato
di fosforilazione, ma oggi si pensa che il glucagone agisca principalmente tramite la
modulazione dellespressione genica [28].

2 Ormoni proteici e peptidici

Glucagone

+
+

+
+

PKA

diverse
chinasi

ADP

ATP

Glicogeno
sintasi
(attiva)

Glicogeno
sintasi
(inattiva)

Glicogeno
(in attiva sintesi)

Glicogeno
(non in attiva sintesi)
P

PP1

H2O

Glucagone

Figura 2.24: Regolazione della glicogeno sintasi quando presente il glucagone. Confrontare con
le figg. 2.18 e 2.19.

71

2 Ormoni proteici e peptidici

cAMP

+
PKA

+
Glicogeno
fosforilasi
chinasi

+
Glicogeno
fosforilasi
chinasi

PP1

PP1

+
Glicogeno
fosforilasi

Glicogeno
sintasi

Glicogeno
fosforilasi

Glicogeno
sintasi

Figura 2.25: Schema riassuntivo degli effetti dellincremento della concentrazione di cAMP sulla
regolazione del metabolismo del glicogeno. I principali ormoni in grado di aumentare il cAMP sono
ladrenalina e il glucagone.

cAMP

PP1

+
Glicogeno
fosforilasi
chinasi

+
Glicogeno
fosforilasi
chinasi

Glicogeno
fosforilasi

Glicogeno
sintasi

Glicogeno
sintasi

Glicogeno
fosforilasi

Figura 2.26: Schema riassuntivo degli effetti del decremento della concentrazione di cAMP sulla
regolazione del metabolismo del glicogeno. Il principale ormone in grado di diminuire il cAMP
linsulina.

72

2 Ormoni proteici e peptidici

2.3 Ormoni della tiroide e delle paratiroidi


Dove siamo? Paratiroidi
Le paratiroidi sono delle piccole ghiandole situate nel collo. Hanno una forma rotondeggiante, le dimensioni di un chicco di riso, e in genere sono situate a contatto con la superficie
posteriore della tiroide (vedi il box Dove siamo? sulla tiroide, pag. 101), in numero di
tre o quattro (due superiori e due inferiori). C comunque una certa variabilit nel numero
(alcuni soggetti hanno 6 o 8 ghiandole paratiroidi) e nella posizione (possono ad esempio
essere incluse nel contesto del parenchima tiroideo o essere dislocate nel mediastino).
Istologicamente, le paratiroidi hanno una struttura pi compatta della tiroide. Ci sono due
principali citotipi:
cellule principali: sono numericamente le cellule pi rappresentate, e sono le cellule
che sintetizzano lormone PTH.
cellule ossifile: sono caratterizzate da un citoplasma acidofilo e dalle grandi dimensioni;
sono quantitativamente meno rappresentate, e la loro funzione non chiara.

2.3.1 Paratormone (PTH)


Generalit Il paratormone, o ormone paratiroideo (PTH), ha un ruolo centrale
nellomeostasi del calcio, insieme a calcitonina9 e il metabolita attivo della vitamina D,
il calcitriolo.
Struttura Il paratormone, un polipeptide di 84 aminoacidi con una massa molecolare
di circa 9,5 kDa.
Sede di Sintesi

Viene sintetizzato e secreto dalle cellule principali delle paratiroidi.

Biosintesi Come accade per diversi altri ormoni peptidici, anche il PTH non viene
tradotto direttamente, ma parte di un precursore pi grande e inattivo (pre-propeptide), da cui vengono via via eliminati frammenti, fino ad ottenere lormone vero

In realt, come vedremo, il ruolo della calcitonina nellomeostasi del calcio quantomeno dubbio.

73

2 Ormoni proteici e peptidici


e proprio. Probabilmente, processi come questo si sono evoluti e conservati non per
rispondere ad esigenze strutturali, ma regolative.
Il pre-proormone (che rappresenta limmediato prodotto genico) di 115 aminoacidi,
e comprende un peptide segnale (la breve sequenza amino-terminale idrofobica che
consente il trasferimento del peptide nel lume del RE) di 25 aminoacidi. Il peptide
segnale viene rimosso per proteolisi a livello del RE stesso (quindi cotraduzionalmente),
con produzione di proparatormone.10 Sembra che gran parte del pro-PTH sintetizzato
venga degradato a questo livello. Nel Golgi vengono rimossi altri 6 aminoacidi per lo
pi basici (la cui funzione ignota), convertendo il pro-PTH che non stato degradato
in PTH,11 che viene accumulato in granuli di secrezione.
A questo punto, i possibili destini per il PTH sono due:
pu essere liberato;
pu andare incontro a diverse reazioni proteolitiche di degradazione, prima di
essere secreto.
La sintesi di PTH infatti continua, e cos la regolazione viene effettuata tramite
processi degradativi. Lattivit biologica risiede soprattutto nel primo terzo della
molecola (34 aminoacidi), a partire dallestremit N-terminale, che responsabile per
il legame al recettore.
Secrezione, trasporto nel plasma e degradazione Il peptide di 84 aminoacidi la
forma intatta di PTH, ed soprattutto in questa forma che lormone viene secreto dalle
paratiroidi.
Tuttavia, il PTH pu andare incontro a proteolisi in diversi momenti, dando origine
ad alcuni frammenti specifici che si ritrovano poi in circolo. Sul totale di metaboliti
associabili al paratormone in circolo, il PTH intatto rappresenta il 10%; il 90%
costituito dai frammenti.12
I processi proteolitici che danno origine a questi metaboliti avvengono:
1. in parte nelle parotidi stesse, mentre il PTH ancora alliterno della cellula prima della secrezione;

Il pro-PTH quindi composto da 115 -25 = 90 aminoacidi.


Questo porta il PTH a 90 -6 = 84 aminoacidi
12
Questo non in contraddizione con il dato che il PTH intatto la principale forma nella quale
lormone viene secreto: il PTH viene secreto per lo pi intatto, ma in circolo sono pi numerosi i
frammenti, che vengono prodotti anche dalla proteolisi periferica del PTH intatto.

10

11

74

2 Ormoni proteici e peptidici


2. in parte in sede periferica, dopo la secrezione: soprattutto nel fegato, a livello
delle cellule del Kupfer, e in minor quantit nel rene.
I frammenti originati dal PTH constano di:
frammenti amino-terminali, contenenti gli aminoaciddi 1-34 o 1-36. In circolo si
ritrovano solo i PTH1-34 , perch i PTH1-36 vengono subito degradati ulteriormente
in di- e tri-peptidi. I PTH1-34 rappresentano il 10% dei metaboliti circolanti
associabili al paratormone. Hanno attivit biologica, ma emivita breve.
frammenti carbossi-terminali, contenenti gli aminoacidi 35-84 o 37-84. Rappresentano l80% dei metaboliti circolanti associabili al paratormone; non hanno
attivit biologica, ma emivita pi lunga.
Riassumendo, il PTH in circolo cos distribuito: 10% PTH intatto, lormone vero e
proprio; 10% frammenti amino-terminali; 80% frammenti carbossi-terminali. Questo
90% di frammenti prodotto, come abbiamo visto, da una degradazione del PTH in
parte nelle paratiroidi stesse, in parte a livello periferico, mentre lormone circola dopo
che stato secreto.
Gli enzimi che catalizzano questi processi di frammentazione sono le catepsine B e
D, presenti sia nella paratiroidi che perifericamente. Le catepsine sono una famiglia
di proteasi, di cui fanno parte circa 15 enzimi; alcune sono proteasi a serina, altre a
cisteina, altre ancora ad asparato. In genere raggiungono la massima attivit a bassi
pH, infatti sono frequentemente presenti nei lisosomi.13
La catepsina B taglia il PTH in due frammenti tra gli aminoacidi 36 e 37, producendo
i frammenti PTH1-36 e PTH37-84 . Il frammento contenente gli aminoacidi 1-36 viene
subito degradato ulteriormente, per cui dallazione di questo enzima si ottiene solo
PTH37-84 .
La catepsina D taglia il PTH tra gli aminoacidi 34 e 35, producendo i frammenti
PTH1-34 e PTH35-84 .
Ricapitolando:
il PTH viene sintetizzato ed impacchettato in vescicole secretorie; gi a questo
livello si hanno intensi processi degradativi (prima a livello del pro-PTH, poi a
livello del PTH).
Viene rilasciato soprattutto PTH intatto, mentre la quota maggiore dei frammenti
sono conservati nelle cellule delle paratiroidi, e solo una minor parte passa nel
sangue.
13

Potrebbero essere clinicamente importanti in quanto sono maggiormente espresse in alcuni tumori, e
sembrano implicate in altre patologie.

75

2 Ormoni proteici e peptidici


diminuzione
della calcemia

aumento
concentrazione PTH

aumento sintesi di calcitriolo


(1,25-diidrossi-vitamina D3)

aumento della
calcemia

ritorno alla
normalit

Figura 2.27: La diminuzione della concentrazione plasmatica di calcio incrementa la secrezione di


PTH; il PTH da una parte aumenta direttamente la concentrazione plasmatica di calcio, dallaltra
favorisce la produzione di calcitriolo, il quale partecipa allazione ipercalcemizzante. Il calcio,
aumentando, inibisce la secrezione di PTH con un circuito a feedback; unaltra inibizione a feedback
esercitata dal calcitriolo. Alla fine, si ha il ritorno alla normalit.

Il PTH intatto, attraverso la circolazione, giunge al fegato, dove avviene la


proteolisi periferica. Sulla membrana plasmatica delle cellule del Kupfer esposta
una catepsina (la B), che produce i frammenti; questi poi continuano a circolare.
Sembra che anche il rene partecipi a questa proteolisi, ma verosimilmente i
frammenti vengono escreti e non reimmessi in circolo.
Regolazione Per quanto riguarda la regolazione di questo ormone, si sono evoluti meccanismi di regolazione che intervengono a diversi livelli nel metabolismo.
Abbiamo:
una regolazione a livello della biosintesi;
una regolazione post-traduzionale
una regolazione a livello della secrezione;
una regolazione tramite degradazione periferica;
Regolazione a livello della biosintesi Si esplica sia a livello dellespressione del
gene, sia con modifiche post-traduzionali (trattate separatamente), sia attraverso una

76

2 Ormoni proteici e peptidici


regolazione del numero e delle dimensioni delle cellule che lo sintetizzano. Dato che la
funzione del paratormone , in buona sostanza, quella di innalzare la concentrazione
plasmatica di calcio, una regolazione da parte del calcio stesso intuitiva (Fig 2.27). I
meccanismi con cui questo avviene sono piuttosto complessi, e in parte da chiarire,
ma dimostrato che un decremento della concentrazione plasmatica di Ca2+ porta ad
un incremento dellmRNA del PTH e della sintesi del relativo peptide. Si pensa che
questo avvenga tramite una regolazione della trascrizione, della stabilit dellmRNA e
della traduzione.
La regolazione a livello genico avviene anche ad opera del calcitriolo (1 ,25diidrossicolecalciferolo), un ormone lipofilo derivato dalla vitamina D che, complessatosi con il proprio recettore, si lega ai response elements della vitamina D nella regione
del promotore del gene del PTH decrementandone la trascrizione. La relazione che
lega PTH e calcitriolo sar illustrata meglio pi avanti (vedi paragrafo 5.1.1 a pagina
132); per il momento, ci che occorre sapere che questa rappresenta una inibizione
a feedback. Uno degli effetti del PTH infatti quello di stimolare la produzione di
calcitriolo, che da un lato partecipa nellaumento della calcemia, dallaltro con un loop
di feedback negativo va ad inibire la produzione del PTH stesso.
Regolazione a livello post traduzionale Come abbiamo accennato, gran parte del
proPTH sintetizzato viene degradato immediatamente nel RE, e questo processo
indipendente dal calcio; invece, la calcemia sembra influenzare il processo proteolitico
che interessa il PTH nelle vesciole secretorie, rallentando la degradazione in risposta ad
una diminuzione di calcio plasmatico, incrementandola in caso contrario. Questo avviene grazie ad un recettore sensore del calcio parotideo (Calcium Sensing Receptor),
in grado di percepire anche piccole variazioni della calcemia. La scoperta di questo importantissimo recettore ha rappresentato una tappa fondamentale per la comprensione
della omeostasi del calcio. Si tratta di un recettore accoppiato alle proteine G esposto
sulla membrana di alcuni citotipi, tra cui le cellule parotidee. Quando il calcio legato
al recettore (perch abbondante)14 , questo attivato, e media una complessa serie
di segnali intracellulari che coinvolgono diverse fosfolipasi, tra cui la fosfolipasi A2 .
Conosceremo meglio la fosfolipasi trattando la biosintesi degli eicosanoidi, per adesso
ci basti sapere che grazie a questo enzima si ha la sintesi di leucotrieni, che inibiscono
la secrezione di PTH attraverso una attivazione massiccia della sua degradazione.
Quando il calcio non legato a questo recettore (perch scarso), questo passa allo stato
inattivo: i leucotrieni non sono prodotti, la degradazione diminuisce, e la secrezione
di PTH non pi tenuta a freno. piuttosto interessante il fatto che si sia evoluto un
14

Il calcio presente, nel plasma, in tre forme: ionizzato, cio come Ca2+ libero; complessato con altri
ioni; complessato con le proteine. Il calcium sensing receptor avverte solo il calcio ionizzato.

77

2 Ormoni proteici e peptidici


meccanismo di regolazione per cui la sintesi costitutiva, mentre linibizione avviene
modulando lintensit dei processi proteolitici (pur tenendo presente che il calcio ha
effetti sullmRNA del PTH). Infine, in specie in caso di prolungata ipocalcemia o di
deficienza di calcitriolo, la sintesi di PTH viene incrementata attraverso un aumento
del numero e delle dimensioni delle cellule produttrici.
Regolazione a livello della secrezione Abbiamo visto come il calcio serico contribuisca a regolare la biosintesi, sia determinando un incremento dellmRNA del gene del
PTH, sia inibendo la degradazione del PTH intatto nelle vescicole. La regolazione a
feedback negativo esplicata dal calcio plasmatico per non si ferma qui, ma si estende
anche a livello della secrezione. Dato che il PTH ha la funzione di innalzare la calcemia,
la secrezione deve avvenire quando il calcio diminuisce. Di nuovo, a mediare questo
processo, il Calcium Sensing Receptor. Oltre ad attivare la fosfolipasi A2 , attiva anche
la fosfolipasi C, con produzione di diacilglicerolo (DAG) e IP3 ; il risultato un aumento
della concentrazione intracellulare di calcio. Al contrario degli altri meccanismi di
esocitosi conosciuti, che sono attivati da un aumento della concentrazione intracellulare
di calcio, nelle cellule delle paratiroidi la secrezione delle vescicole inibita da alte
concentrazioni di calcio intracellulare. Quando il calcio si dissocia dal calcium sensing
receptor, questo inattivato, e la concentrazione intracellulare di calcio precipita,
innescando il rilascio delle vescicole.
Regolazione tramite degradazione periferica Avviene per lo pi nel fegato ad opera
delle catepsine B e D, e di questa abbiamo gi parlato: vengono prodotti per lo pi
frammenti carbossi-terminali, inattivi.
In definitiva, la principale regolazione affidata alla calcemia.
Recettori Sono stati identificati tre tipi di recettori per il PTH: PTHR1, PTHR2 e
PTHR3. Di questi, il PTHR1 il mediatore degli effetti fisiologici pi importanti.
espresso dagli osteoblasti e dalle cellule del rene. Sono tutti recettori accoppiati a
proteine G. Gli effetti del PTH sono mediati attraverso lattivazione della adenilato
ciclasi e quindi del cAMP; si ha quindi lattivazione della PKA, con fosforilazione di
proteine specifiche. La cascata segnalatoria promuove lattivazione di geni ed enzimi.
Effetti fisiologici del paratormone Il PTH viene spesso definito come un ormone
ipercalcemizzante, intendendo con questo che le sue azioni biologiche hanno, come
ultimo risultato, quella di innalzare la concentrazione plasmatica di Ca2+ . Il paratormone influenza anche la concentrazione plasmatica di fosfato e promuove lattivazione

78

2 Ormoni proteici e peptidici


della vitamina D. Del resto, calcemia e fosfatemia sono correlate tra loro, poich i sali di
calcio e fosfato sono i componenti principali del tessuto osseo, e la vitamina D attivata
ha un ruolo nellomeostasi calcica.
Le cellule bersaglio sulle quali il paratormone esercita la sua azione si trovano
essenzialmente a livello renale ed osseo.
Azione sui tubuli renali. Stimola il riassorbimento del Ca2+ a livello della porzione
distale dei tubuli, il che consente al PTH di influire sul 40% del totale di calcio riassorbito
a livello renale.15
Come agisce esattamente il PTH? Lormone promuove lesposizione e lapertura di
canali per il calcio a livello della membrana apicale delle cellule. Penetrato nellambiente
intracellulare, il calcio si lega alla calbindina-D 28K, che facilita la diffusione dello ione
dalla membrana apicale (rivolta verso il lume del tubulo) a quella basolaterale (rivolta
verso linterstizio renale), dove il calcio fuoriesce nello spazio interstiziale grazie ad un
trasportatore ATP-dipendente. Si stabilisce quindi un flusso unidirezionale di calcio
attraverso la cellula, dalla membrana apicale a quella basolaterale.
Inoltre, il PTH riduce il riassorbimento di ioni fosfato, agendo a livello dei suoi
trasportatori Na+ /Pi di tipo II, esposti sulla membrana.16 Lormone induce la loro
internalizzazione e, una volta racchiusi in vescicole, la loro distruzione.
Sintesi della vitamina D Lazione del PTH sul rene non si limita soltanto ai tubuli
renali. A livello del rene, si ha linduzione della 1 -calcidiolo-idrossilasi, lenzima
responsabile della formazione del calcitriolo. Come abbiamo accennato (e come

15

Non tutto il riassorbimento del calcio sotto controllo ormonale. Vi sono due modalit con le quali
avviene tale riassorbimento: la via transcellulare e la via paracellulare. Nella porzione prossimale dei
tubuli, il trasporto del calcio avviene con la via paracellulare, che rappresenta un processo passivo,
correlato al riassorbimento di sodio, e non regolabile. Nella porzione distale, il riassorbimento
avviene invece mediante la via transcellulare, attiva e regolabile da ormoni come il PTH (o farmaci).
Nella porzione ascendente dellansa di Henle, il riassorbimento avviene con entrambe le modalit.
16
interessante chiedersi perch levoluzione abbia selezionato questa azione, che apparentemente
sembra avere poco a che vedere con il calcio. In realt calcio e fosfato sono intimamente connessi,
entrando nella costituzione della componente minerale delle ossa. Quando la fosfatemia plasmatica
si abbassa, a causa della aumentata escrezione dello ione, i cristalli di idrossiapatite solubilizzano pi
facilmente, rendendo pi agevole il richiamo di calcio dalle ossa (una delle azioni del paratormone
quella di incrementare il riassorbimento della matrice ossea, con liberazione degli ioni contenuti nei
sali che formano la matrice inorganica). Inoltre, il fatto di aumentare lescrezione di fosfato permette
di contenere linnalzamento della fosfatemia che consegue al riassorbimento della matrice minerale
ossea.

79

2 Ormoni proteici e peptidici


vedremo meglio pi avanti, pag. 132), il calcitriolo esercita unazione sinergica a quella
del PTH. Si pu pensare che il PTH deleghi alcuni compiti al calcitriolo.
Azione a livello osseo Il PTH agisce a livello osseo stimolandone il riassorbimento,
con rilascio di Ca2+ dalla matrice. Ad operare la degradazione della matrice extracellulare sono gli osteoclasti. Il paratormone non li stimola direttamente, ma agisce sugli
osteoblasti. Sono questi ultimi che esprimo i recettori per lormone, e che provvedono
a reclutare gli osteoclasti, mediando quindi lazione del PTH.
Il paratormone stimola negli osteoblasti la sintesi di RANKL17 (sinonimi: ODF,
fattore differenziante gli osteoclasti), un recettore che le cellule espongono sulla loro
membrana. RANKL si lega a RANK, che invece espresso sulla membrana dei
precursori osteoclastici. Il legame determina un cambiamento conformazionale di
RANK, che media effetti intracellulari, ed in ultimo determina lespressione dei geni
che promuvono il differenziamento dei precursori in osteoclasti maturi. Inoltre, il PTH
riduce la secrezione di osteoprotegerina (una proteina che inibisce il differenziamento
degli osteoclasti) da parte degli osteoblasti e stimola la sintesi di fattori di crescita
e interleuchina, il cui effetto quello di attivare gli osteoclasti. Tutti questi effetti si
risolvono in un aumento della calcemia.

2.3.2 Calcitonina
Generalit La calcitonina un ormone coinvolto nellomeostasi del calcio, insieme a
PTH e calcitriolo. Mentre questi due hanno effetto ipercalcemizzante, la calcitonina ha
un effetto opposto, di tipo ipocalcemizzante.
Struttura La calcitonina un ormone peptidico di 32 aminoacidi. Lattivit biologica
posseduta dallintero peptide, e quindi la frammentazione dellormone porta alla
sua inattivazione. In particolare, sembra essere importante la parte N-terminale della
molecola, che costituita da un ciclo di 7 aminoacidi, uniti attraverso un ponte disolfuro
Cys-Cys. La prolina C-terminale inoltre amidata.
Una caratteristica curiosa dellormone sta nella incredibile variabilit che si osserva
tra ormoni di specie diverse (per esempio, nel caso della calcitonina umana e suina, gli
aminoacidi differenti sono circa la met); tuttavia, questo non sembra pregiudicare
lattivit biologica interspecie tant che la calcitonina di salmone pi attiva di
quella umana, e viene utilizzata in terapia.
17

Sta per RANK Ligand, cio ligando di RANK.

80

2 Ormoni proteici e peptidici


Sede di sintesi Viene sintetizzata principalmente dalle cellule C della tiroide sembra
tuttavia che la biosintesi possa avvenire anche in altri distretti corporei (encefalo,
paratiroidi, timo, cellule di bronchi e polmoni, prostata), ma non si conosce il ruolo
fisiologico dellormone in questi distretti.
Biosintesi La calcitonina si forma, come accade per molti altri ormoni peptidici, in
seguito alla proteolisi limitata di un precursore pi grande. Il trascritto primario
del gene della calcitonina contiene linformazione per la traduzione sia della procalcitonina sia di unaltra proteina, il peptide correlato al gene della calcitonina (CGRP),
potente vasodilatatore; lo splicing alternativo del trascritto consente alle cellule di
produrre luno o laltro, in maniera tessuto-specifica.
La pro-calcitonia viene convertita in calcitonina nel Golgi, quindi immagazzinata in
vescicole.
Secrezione e regolazione Il rilascio della calcitonina sotto il controllo della calcemia
plasmatica: quando questa supera i 9-10 mg/100 mL, viene innescata lesocitosi. Questo
effetto mediato da un recettore sensibile al calcio. Notare che, pur trovandosi nella
tiroide, le cellule C, il citotipo responsabile della secrezione di calcitonina, non sono in
alcun modo sotto il controllo dellipofisi, al contrario dei tireociti, che sono regolati dal
TSH.
Trasporto nel plasma e degradazione La calcitonina viene rapidamente eliminata
dal rene per degradazione proteolitica. I suoi metaboliti sono privi di attivit.
Effetti fisiologici e recettori Gli effetti biologici della calcitonina sono conosciuti
ma non chiaro quale sia il peso effettivo della calcitonina sulla regolazione della
calcemia. Per esempio, nei due casi estremi di tiroidectomia (rimozione chirurgica
della intera tiroide), e di carcinoma della tiroide (con ipersecrezione di calcitonina),
non si osservano alterazioni rilevanti nellomeostasi calcica.18 In un certo senso, la
calcitonina un ormone in cerca di una funzione [10]. possibile che lormone abbia
un ruolo nellomeostasi del calcio, ma che non sia necessario perch il calcio sia regolato
correttamente.

18

Nel caso della tiroidectomia, una possibilit che la sintesi extratiroidea di ormone sia sufficiente a
garantirne le funzioni.

81

2 Ormoni proteici e peptidici


La calcitonina produce un abbassamento della calcemia si tratta quindi di un
ormone ipocalcemizzante. Le cellule bersaglio di questo ormone si trovano a livello di
tessuto osseo e rene, e presentano recettori accoppiate a proteine G:
Azione sulle ossa. Agisce sugli osteoclasti, inibendone la motilit, lattivit ed il
numero. Il riassorbimento osseo quindi viene ad essere inibito, ed il calcio cessa
di essere immesso nel torrente plasmatico. Lazione sugli osteoclasti avviene grazie
ai recettori esposti sulla superficie cellulare, ed il segnale intracellulare mediato
attraverso i pathway cAMP-PKA e Ca2+ -PKC; gli effetti principali consistono in una
disorganizzazione del citoscheletro, che causa una perdit di polarit delle cellule e
smantella lorletto increspato (ruffled borders).
Azione sul rene A livello dei tubuli renali, la calcitonina inibisca il riassorbimento
del Ca2+ e altri ioni (sodio, fosfato), favorendo la loro escrezione con le urine, e quindi
sottraendo ioni al pool plasmatico. Anche in questo caso, si ha lattivazione della
adenilato ciclasi. Una overview della regolazione ormonale dellomeostasi calcica sar
presentata al momento di esaminare lazione fisiologica del calcitriolo.

82

3 Ormoni derivati da aminoacidi


3.1 Generalit
Gli ormoni derivati dagli aminoacidi sono rappresentati principalmente dalle catecolamine e dagli ormoni tiroidei. Sono sintetizzati a partire dallaminoacido
tirosina.
Le catecolamine principali sono adrenalina (o epinefrina), noradrenalina (o norepinefrina) e dopamina. Il loro nome deriva dal fatto che sono strutturalmente correlate
al catecolo. Sono sintetizzate a livello della zona midollare della ghiandola surrenale
con valenza di ormoni endocrini (cio sono secrete nel circolo sanguigno), e a livello
neuronale con valenza di neurotrasmettitori (soprattutto a livello del sistema nervoso
simpatico).1 interessante notare come a livello embriologico i due tessuti siano
fortemente correlati: la midollare surrenale deriva da cellule delle creste neurali, che si
distaccano dal tubo neurale.
Le catecolamine sono idrofile, e nel sangue hanno unemivita estremamente breve.
Gli ormoni tiroidei sono la triiodotironina (T3 ) e la tetraiodotironina (T4 ); sono
sintetizzate nei follicoli tiroidei, e sono ormoni lipofili con lunga emivita.
Nel gruppo degli ormoni derivati dagli aminoacidi possono essere inclusi anche
lossido nitrico (NO), la melatonina, la serotonina (5-HT) e listamina. Le catecolamine, la serotonina e spesso listamina vengono indicate collettivamente come "amine
biogene" [20].

Si tratta probabilmente di una precisazione superflua, in quanto, come abbiamo gi avuto modo di
rilevare, difficile, oltre che artificioso, separare nettamente il neurotrasmettitore dallormone.

3 Ormoni derivati da aminoacidi

Figura 3.1: La ghiandola surrenale (in rosso) incappuccia il polo superiore di ciascun rene. La
surrenale di destra tradizionalmente descritta come a forma di "cappello frigio". Probabilmente
per alcune persone pi familiare se descritta come a forma di "cappello dei puffi" :)

3.2 Ormoni della zona midollare della ghiandola


surrenale
Dove siamo? Surrene
Le ghiandole surrenali (vedi figura 3.1) sono piccole strutture di forma piramidale che
incappucciano il polo superiore di ciascun rene. Funzionalmente ed anatomicamente possono
essere suddivise in una regione corticale (esterna) ed una midollare (interna).
Zona corticale: conferisce alle surrenali un colore giallastro a causa della grande presenza
lipidica; questa zona infatti sintetizza ormoni steroidei. Procedendo dallesterno verso linterno
suddivisibile in tre zone:
1. zona glomerulare,
2. zona fascicolata
3. zona reticolata.
Zona midollare: popolata da cellule cromaffini, che secernono catecolamine.

84

3 Ormoni derivati da aminoacidi


HO

HO

CH2 CH2 NH2

HO

HO

Dopamina

Catecolo

HO
HO

HO

Adrenalina

HO
H
N

HO
CH3

HO

NH2

Noradrenalina

Figura 3.2: Le tre principali catecolamine (adrenalina, noradrenalina e dopamina) sono dotate di
un nucleo catecolico a cui legato un gruppo aminico.

3.2.1 Catecolamine
Struttura Il nome di "catecol-amine" rispecchia piuttosto bene la struttura di questi
composti, che sono dotati di un nucleo catecolico (cio un anello benzenico diidrossilato
in posizione 1 e 2) a cui legato un gruppo aminico (vedi figura 3.2, pag. 85).
Sede di elaborazione La noradrenalina il principale neurotrasmettitore sintetizzato
dai neuroni postgangliari del sistema simpatico e alcuni neuroni del SNC [5].2
Ladrenalina il principale ormone secreto dalla zona midollare della ghiandola
surrenale (ammonta a circa l80% delle catecolamine della midollare del surrene; il
restante 20% rappresentato da noradrenalina). Le cellule cromaffini sintetizzano
anche altre molecole (encefaline, cromoganina, adrenomedullina) che non prenderemo
in considerazione.3 Ladrenalina viene anche sintetizzata da alcune popolazioni
neuronali del sistema nervoso centrale [21, 24].
La dopamina un neurotrasmettitore utilizzato da alcune popolazioni neuronali
del sistema nervoso centrale. Questi neuroni vanno a costituire le cosiddette "vie
dopaminergiche".4

In particolare, i neuroni del locus ceruleus [20].


Inoltre, la corteccia della ghiandola surrenale sintetizza ormoni steroidei, come avremo modo di
vedere (vedi sezione "Corticosteroidi: mineralcorticoidi e glucocorticoidi", pag. 142).
4
Le principali vie dopaminergiche sono la via nigrostriatale, la via mesocorticale e la via
tuberoinfundibolare [5].
3

85

3 Ormoni derivati da aminoacidi


Biosintesi Le catecolamine vengono sintetizzate con la stessa sequenza di reazioni
(Fig. 3.3, pag. 87.). Questa via comune a tutte le catecolamine, ma una cellula pu
non esprimere tutti gli enzimi, il che determina quali catecolamine la cellula in grado
di produrre. Ad esempio, i neuroni postgangliari del sistema simpatico non esprimono
lultimo enzima della via biosintetica, la fenoletanolammina-N-metiltransferasi (PNMT,
di cui parleremo tra poco), che consentirebbe la conversione della noradrenalina in
adrenalina; quindi la sintesi, non potendo proseguire, si ferma con la noradrenalina. Le cellule cromaffini della midollare del surrene esprimono la PNMT, quindi la
noradrenalina pu essere convertita in adrenalina con lultima reazione della via.
Il precursore diretto per le catecolamine laminoacido L-tirosina. Le cellule si
procurano questo aminoacido precursore:
Dallambiente extracellulare, con meccanismi di trasporto attivo;
A partire dalla fenilalanina. La conversione effettuata dallenzima fenilalanina
idrossilasi, una monossigenasi. La fenilalanina un aminoacido essenziale.
La tirosina viene convertita in adrenalina tramite quattro reazioni a sede citosolica:
1. Tirosina idrossilasi. Lenzima coinvolto una ossigenasi che utilizza O2 per
idrossilare la tirosina a livello dellanello benzenico, convertendola in L-3,4diidrossifenilalanina (L-DOPA). Lenzima necessita di tetraidrobiopterina come
cofattore; durante la reazione la tetraidrobiopterina viene ossidata a diidrobiopterina.5 Questa la reazione limitante la velocit, e di conseguenza lenzima
rappresenta un punto di regolazione.
2. DOPA decarbossilasi (sinonimi: aminoacido aromatico decarbossilasi). Lenzima che catalizza questo secondo passaggio decarbossila la L-DOPA a dopamina, utilizzando piridossal fosfato come cofattore. Come succede per ogni
decarbossilazione, la CO2 diffonde facilmente e si allontana dallambiente di
reazione, spingendo lequilibrio verso i prodotti per il principio di azione di
massa. Per i neuroni dopaminergici del sistema nervoso centrale la via si ferma
qui. Questi neuroni rilasciano direttamente dopamina (sono i neuroni delle vie
dopaminergiche di cui sopra).
3. Dopamina idrossilasi. Lenzima coinvolto una monossigenasi a rame che utilizza come cofattore acido ascorbico e O2 per idrossilare la dopamina e produrre
noradrenalina. interessante notare come questo enzima sia stato ritrovato nella
frazione particolata delle cellule impegnate nella sintesi di adrenalina. In altre
5

In particolare, la reazione catalizzata dalla tirosina idrossilasi produce 4-OH-tetraidrobiopterina, che


si disidrata spontaneamente o enzimaticamente a diidrobiopterina. Il cofattore viene riciclato grazie
allenzima diidropteridina reduttasi (NADH dipendente), che rigenera tetraidrobiopterina.

86

3 Ormoni derivati da aminoacidi

HO

CH2 CH

COOH

H 2N

L-Tirosina
Tetraidrobiopterina

O2

O2

Tirosina idrossilasi
Diidrobiopterina
HO
HO

CH2 CH

COOH

H 2N

L-DOPA

DOPA decarbossilasi

Piridossal fosfato

CO 2

HO
CH2 CH2 NH2

HO

Dopamina
Acido ascorbico

Dopamina idrossilasi
Acido deidroascorbico
HO
HO

HC

CH2 NH2

HO

Noradrenalina
S-adenosil-metionina

Feniletanolammina N-metiltransferasi

S-adenosil-omocisteina
HO
HO

HC

CH2 NH

HO

CH3

Adrenalina

Figura 3.3: Per le spiegazioni delle singole reazioni si rimanda al testo.

87

3 Ormoni derivati da aminoacidi


parole, si pensa che sia incorporato allinterno dei granuli secretori, associato
alla membrana, e che lenzima venga secreto insieme alle catecolamine. Per
quanto esistano sistemi di recupero dellenzima, le cellule devono comunque
tradurlo in continuazione. La singolare localizzazione dellenzima implica che
la conversione della dopamina a noradrenalina avvenga allinterno dei granuli
secretori. La dopamina, che viene prodotta nel citosol, viene concentrata nelle
vescicole secretorie con trasporto attivo.
4. Fenoletanolammina-N-metiltransferasi (PNMT). Lultima reazione prevede la
N-metilazione della noradrenalina ad adrenalina; il donatore del metile la
S-adenosilmetionina. La transmetilasi che catalizza questa tappa idrosolubile,
e si ritiene si trovi nel citoplasma: la noradrenalina esce quindi dai granuli
con trasporto passivo, viene convertita in adrenalina, e viene reimmessa nei
granuli con un trasporto attivo ATP-dipendente; in questo processo sono coinvolti
trasportatori monoaminici delle vescicole. Lattivit di PNMT regolata da un
imponente flusso di steroidi surrenalici, che giungono alle cellule della zona
midollare attraverso il sistema di sinusoidi che mette in comunicazione le due
zone.
Si invita il lettore a prestare attenzione al fatto che ogni enzima di questa via utilizza un
cofattore diverso.
Secrezione e regolazione Abbiamo un sistema di regolazione a livello della biosintesi,
un sistema di regolazione a livello della secrezione, e un sistema a livello recettoriale.
Il principale sito di regolazione della biosintesi rappresentato dallenzima tirosina
idrossilasi. I sistemi di regolazione sono essenzialmente tre:
una regolazione a feedback negativo da parte dei prodotti finali, la pi importante;
regolazione positiva dal cAMP;
regolazione positiva da parte di stimoli nervosi.
Le catecolamine, una volta sintetizzate secondo questo processo, vengono accumulate in granuli secretori, il cui rilascio ovviamente controllato.
Le cellule cromaffini rilasciano tre tipi di granuli:
granuli contenenti adrenalina;
granuli contenenti noradrenalina;
granuli contenenti adrenalina e noradrenalina.

88

3 Ormoni derivati da aminoacidi


Questi granuli vengono secreti per esocitosi. Il segnale che induce il rilascio delle
vescicole da parte delle cellule cromaffini della midollare surrenale impartito da fibre
nervose di neuroni pregangliari simpatici (nervo splancnico), che rilasciano acetilcolina.
Legandosi a recettori sulle cellule cromaffini, si innesca una depolarizzazione della
cellula che porta allaumento di concentrazione di Ca2+ .
Laumento delle concentrazioni di Ca2+ plasmatico provoca lesocitosi dei granuli.
La secrezione di catecolamine una risposta allo stress in senso lato: pu essere
innescata da una ferita, una emorragia, paura, etc.
Il processo simile anche per i neuroni che secernono noradrenalina o dopamina;
il segnale impartito da impulsi nervosi che, propagandosi lungo lassone fino alle
sinapsi, depolarizzano la cellula innescando lingresso di Ca2+ e quindi lesocitosi.
Una parte della regolazione degli effetti delle catecolamine avviene a livello dei
recettori. Si pu avere una regolazione negativa ed una regolazione positiva.
La regolazione negativa corrisponde al processo di desensibilizzazione recettoriale:
quando i recettori delle catecolamine vengono esposti in modo persistente e prolungato
allazione di una sostanza che li attiva (catecolamine o farmaci), subentrano dei
fenomeni per cui la durata e lefficacia della risposta sono progressivamente ridotte.
La regione C-terminale intracellulare dei recettori presenta dei siti di fosforilazione
che sono fondamentali per questo processo di desensibilizzazione: il fenomeno
mediato dalla fosforilazione del recettore, che viene legato da una proteina inibitoria
detta -arrestina; agisce impedendo al recettore di attivare Gs. In altri casi, si ha
linternalizzazione dei recettori, o la inibizione della loro espressione genica.
La regolazione positiva invece corrisponde ad un incremento della espressione di
questi recettori; indotto, per esempio, dagli ormoni tiroidei e dai glucocorticoidi
Trasporto nel plasma e degradazione I neuroni che utilizzano le catecolammine
come neurotrasmettitori rilasciano le molecole nello spazio sinaptico, quindi localmente
dopo essersi legate ai loro recettori vengono per lo pi ricaptate (cio riassorbite) dal
neurone che le ha rilasciate, anche se una piccola parte sfugge e passa in circolo [10].
Le cellule della midollare surrenale invece rilasciano le catecolammine sintetizzate
nella circolazione plasmatica, con valenza di ormoni endocrini.
Nel plasma, le catecolamine hanno unemivita estremamente breve (nellordine
delle decine di secondi). Una frazione delle catecolamine che rappresenta circa la met
del totale circola associata allalbumina.

89

3 Ormoni derivati da aminoacidi


HO

HO
H

HO

HO

NH2

HO

Noradrenalina

MAO

HO

HO

NH2

OH

HO

HO

Normetanefrina

CH3O
H

HO

COMT

CH3

HO

H
N
CH3

MAO
PST

PST
ADH

SO4

Metanefrina

DOPEG

MAO

CH3O

HO

H
N

AR
HO

COMT

MAO
AR

Adrenalina

COMT

CH3O

HO

NH2

Normetanefrina solfato

ADH

ADH

CH3O

CH3O
HO

HO

VMA

OH

SO4

HO

H
N
CH3

Metanefrina solfato

Urine
Figura 3.4: Schema semplificato dei pathway che portano alla degradazione delle catecolamine.
DOPEG: 3,4-diidrossi-fenilglicole (sinonimi: DHPG); VMA: acido 3-metossi-4-idrossi-mandelico
(sinonimi: acido vanillil mandelico); COMT: catecol-O-metiltransferasi; MAO: monoaminoossidasi;
ADH: Aldeide deidrogenasi; AR: aldeide reduttasi; PST: fenol sulfotransferasi.

La degradazione delle catecolamine non semplice. In figura 3.4 (pag. 90) ne viene
presentato uno schema semplificato.6 Le reazioni avvengono in parte nei siti stessi
dove le catecolamine sono sintetizzate, in parte nei tessuti bersaglio, ma soprattutto nel
fegato, ad opera di due enzimi: la catecol-O-metiltransferasi (COMT) e la monoamina
ossidasi (MAO).
catecol-O-metiltransferasi (COMT). Catalizza una reazione di O-metilazione; il
donatore di metili la S-adenosilmetionina.
monoamina ossidasi (MAO). Catalizza una reazione di deaminazione ossidativa,
ed ha come suoi principali substrati metanefrina, normetanefrina, adrenalina o
noradrenalina.
6

Chi ha i nervi saldi pu dare unocchiata alla figura 3.5 a pag. 91 che non risparmia i dettagli pi
cruenti. . .

90

3 Ormoni derivati da aminoacidi


HO

HO
H

HO

HO

NH2

HO

Noradrenalina

MAO

HO

HO

HO

H
N
CH3

COMT

MAO

HO
H

Adrenalina

COMT

CH3O

HO

NH2

CH3O
H

HO

HO

DOPGAL

Normetanefrina

HO

H
N
CH3

Metanefrina

ADH

AR

HO

HO
HO

OH

HO

HO

OH

HO

DOMA

DOPEG

COMT

CH3O
HO

OH

HO

MOPEG

COMT

MAO

CH3O
HO

HO

MAO

ADH

MOPGAL

ADH

PST
CH3O
HO

PST

OH

HO
CH3O
SO4

HO

VMA

CH3O
SO4

NH2

Normetanefrina solfato

HO

H
N
CH3

Metanefrina solfato

Urine
Figura 3.5: Schema dei pathway che portano alla degradazione delle catecolamine. DOPGAL: 3,4-diidrossi-fenilglicolaldeide (sinonimi: 3,4-diidrossi-mandelaldeide); DOMA: acido 3,4diidrossi-mandelico; DOPEG: 3,4-diidrossi-fenilglicole (sinonimi: DHPG); MOPEG: 3-metossi-4idrossi-feniletilenglicole; MOPGAL: 3-metossi-4-idrossifenilglicolaldeide; VMA: acido 3-metossi-4idrossi-mandelico (sinonimi: acido vanillil mandelico); COMT: catecol-O-metiltransferasi; MAO:
monoaminoossidasi; ADH: Aldeide deidrogenasi; AR: aldeide reduttasi; PST: fenol sulfotransferasi.

91

3 Ormoni derivati da aminoacidi


Questi due enzimi entrano in gioco in diverse tappe delle vie degradative. La
sequenza esatta di reazioni in parte tessuto-specifica (vedi dopo).
Adrenalina e noradrenalina possono essere deaminate ossidativamente (MAO) a
un intermedio a breve emivita, che viene metabolizzato a composti alcolici o acidi
pi stabili. Per lo pi viene prodotto DOPEG(3,4-diidrossi-fenilglicole). Queste
reazioni avvengono gi nei siti di produzione delle catecolamine (neuroni del
simpatico, midollare del surrene), e la DOPEG poi passa in circolo. Raggiunge
il fegato e altri tessuti e qui proseguono le reazioni. Questa molecola diviene
substrato delle COMT e viene convertita in una aldeide instabile, che successivamente, con lintervento dellaldeide deidrogenasi che nel processo riduce NAD+
a NADH, porta alla formazione di acido vanillilmandelico (VMA), il principale
prodotto dei pathway degradativi delle catecolamine. Viene poi escreto con le
urine. Una parte del DOPEG (non mostrato in figura) pu essere coniugata a
solfato ed escreta in questa forma.
Adrenalina e noradrenalina possono essere metilate dalla COMT rispettivamente
a metanefrina e normetanefrina. Successivamente:
possono essere coniugate da solfatasi a metanefrina e normetanefrina solfato,
e poi escrete con le urine;
possono essere metabolizzate a VMA con lintervento delle MAO e dellaldeide deidrogenasi.
La cosa pi importante da ricordare che esistono diversi possibili pathway che
convergono su VMA e metanefrine, che sono i principali prodotti che si ritrovano nelle
urine.
La sequenza preferenziale di tappe metaboliche con cui questi metaboliti sono
prodotti diversa a seconda del sito di produzione [10]:
Catecolamine prodotte nella midollare del surrene: una parte delle catecolamine prodotte sono metabolizzate a metanefrine gi nelle cellule midollari. Le
metanefrine poi passano in circolo;
Catecolamine prodotti dai neuroni del simpatico: Il 10% delle catecolamine
rilasciate nel terminale sinaptico passa in circolo; la restante parte viene ricaptata
(riassorbita) dal terminale sinaptico e metabolizzata a DOPEG. Il DOPEG passa
in circolo, raggiunge il fegato e altri tessuti e viene convertito in VMA che viene
escreto con le urine; oppure viene coniugato a solfato ed escreto con le urine.
Le catecolamine rilasciate in circolo (sia quelle sfuggite dalle sinapsi che quelle
rilasciate in circolo come ormoni endocrini dalla midollare surrenale) vengono

92

3 Ormoni derivati da aminoacidi


HO
HO

CH2 CH2 NH2

Dopamina

COMT

MAO

H3CO

HO
HO

HO

CH2 COOH

DOPAC

CH2 CH2 NH2

3-Metossitiramina

MAO
COMT
ADH

H3CO
HO

CH2 COOH

HVA

Figura 3.6: Schema delle reazioni degradative della dopamina.


DOPAC: acido 3,4diidrossifenilacetico; HVA: acido omovanillico; COMT: catecol-O-metiltransferasi; MAO:
monoaminoossidasi; ADH: Aldeide deidrogenasi.

per la maggior parte convertite in DOPEG e poi in VMA che viene escreto con le
urine. Una minor parte convertita in metanefrine da una forma circolante di
COMT, che per poco attiva.
Le metanefrine in circolo (rilasciate dalla midollare surrenale o prodotte dalle
catecolamine) vengono soprattutto coniugate con gruppi solfato e poi escrete con
le urine.
La dopamina produce, con reazioni simili, acido omovanillico, HVA (fig. 3.6). La
sua degradazione avviene principalmente nei neuroni, attraverso le MAO, producendo
DOPAC e poi acido omovanillico. Il DOPAC e lHVA sono poi escreti con le urine.
Recettori ed effetti fisiologici La risposta biologica evocata dalle catecolamine
mediata da recettori accoppiati a proteine G. La trasduzione del segnale di adrenalina e
noradrenalina (e la risultante azione fisiologica) sicuramente tra le pi complesse che
vedremo, poich esistono diversi recettori, che in alcuni casi mediano effetti opposti, e
che sono espressi in maniera tessuto-specifica.
Si distinguono innanzi tutto:

93

3 Ormoni derivati da aminoacidi


Recettori adrenergici: vi si legano tendenzialmente epinefrina e norepinefrina;
sono espressi in moltissimi tessuti, tra cui miocardio, tessuto muscolare striato
scheletrico e liscio (in specie nel tratto digerente), fegato, tessuto adiposo, tessuto
nervoso, rene. opportuno ricordare che le catecolamine rilasciate dalla midollare
del surrene hanno una valenza endocrina, e non agiscono a livello encefalico
(a causa della barriera emato-encefalica); viceversa, le catecolamine rilasciate a
livello encefalico hanno valenza di neurotrasmettitori.
recettori dopaminergici: vi si lega tendenzialmente la dopamina; sono espressi
a livello encefalico e da alcuni tessuti periferici.
I recettori adrenergici sono ulteriormente suddivisi sulla base del tipo di subunit
della proteina G che presentano e della capacit di legare alcune molecole agoniste e
antagoniste in diversi tipi e sottotipi.7
recettori
recettori 1 ;
recettori 2 ;
recettori
recettori 1 ;
recettori 2 ;
recettori 3 .
Gli effetti che mediano sono eterogenei, talora ridondanti e talora contrastanti, ma
si pu vedere negli effetti scatenati dalla secrezione di catecolamine un significato
biologico: in generale siamo in presenza di effetti che hanno la funzione di predisporre
lorganismo al combattimento, o, in alternativa, a fuggire il pi velocemente possibile
(reazioni "fight or flight ").
Si pu cio pensare che questi ormoni abbiano il ruolo di preparare lorganismo ad
affrontare situazioni di "emergenza", inducendo uno stato di allerta, predisponendo
a prestazioni psicofisiche intense e mobilizzando riserve a livello di fegato e tessuto
adiposo, per assicurare la disponibilit di substrati energetici rapidamente utilizzabili.

Nellambito dei recettori 1 e 2 , grazie allo sviluppo della biologia molecolare, sono stati riconosciuti
ulteriori sottotipi ( 1A , 1B , 1D e 2A , 2B , 2C ) tuttavia non ne parleremo molto. Chi
fosse interessato pu consultare un testo di farmacologia, per esempio: L. Brunton, B. Chabner
e B. Knollman. Goodman and Gilmans The Pharmacological Basis of Therapeutics. Twelfth Edition.
McGraw-Hill, 2010.

94

3 Ormoni derivati da aminoacidi

Recettori
1
2
1
2
3

Potenza relativa dellagonista

Proteine G

Noradrenalina > adrenalina


Noradrenalina adrenalina
Adrenalina noradrenalina
Adrenalina >>> noradrenalina
Noradrenalina > adrenalina

G q
G i o G0
G s
G s
G s

Tabella 3.1: Affinit dei recettori adrenergici per adrenalina e noradrenalina.

Alcuni tra questi recettori mediano effetti opposti, pur essendo espressi nello stesso
tessuto. La presenza dei recettori con effetti opposti serve per modulare la risposta
biologica, in base (1) allaffinit del singolo ormone per i diversi recettori (tabella 3.1) e
(2) alla quantit di recettori presenti in un dato tessuto. Per esempio, i recettori 1 (che
provocano vasocostrizione) hanno pi affinit per la noradrenalina che per ladrenalina,
mentre per i recettori 2 (che provocano vasodilatazione) vero il contrario: sono
pi affini per ladrenalina che per la noradrenalina. Quindi, quando ladrenalina
secreta nel circolo sanguigno in basse concentrazioni, si legher preferenzialmente
ai 2 e non agli 1 , e quindi prevarr la vasodilatazione (infatti ladrenalina in basse
concentrazioni provoca vasodilatazione, con un lieve abbassamento della pressione
arteriosa). Tuttavia, quando ladrenalina presente in alte concentrazioni, si lega anche
agli 1 , che essendo pi numerosi, vedono il loro effetto prevalere (vasocostrizione).
Un terzo fattore che contribuisce alla modulazione della risposta biologica (oggettivamente complessa) la diversa proporzione di catecolamine nel sangue: la
noradrenalina costituisce circa il 10% delle catecolamina secrete nel sangue dalla
midollare nel surrene.
Tutti i recettori adrenergici sono GPCR, recettori accoppiati a proteine G eterotrimeriche. Ciascun sottotipo connesso preferenzialmente a una classe di G proteine.
Strutturalmente, i varii recettori sono relativamente simili tra loro (tra i recettori e
c il 30-40% di omologia di sequenza). Nellelenco qui di seguito prenderemo in
esame i loro effetti principali tenendo presente che non sono gli unici.
Recettori 1 adrenergici presentano subunit G q . Attivano la fosfolipasi C, sfruttando il pathway DAG-PKC-IP3 -Ca2+ . Attivano anche la fosfolipasi A2 , e
modulano alcuni trasportatori ionici (es. canali del K+ , scambiatori Na+ /H+ ,
pompe del Ca2+ ... probabilmente attraverso la fosforilazione da parte della PKC)
[5].
Presentano maggiore affinit per la noradrenalina rispetto alla adrenalina. Si
ammette lesistenza di almeno tre sottotipi di recettori 1 ( 1A , 1B e 1D ), con

95

3 Ormoni derivati da aminoacidi


alcune differenze nella distribuzione tissutale.8
Sono espressi soprattutto da muscolatura liscia, dalle cellule epatiche e dalle
cellule cardiache. Quando vi si lega un agonista innescano:
la contrazione del muscolo liscio a livello di vasi (vasocostrizione) e bronchi,
e in tutto il tratto genito-urinario: sono i recettori in gran parte responsabili
della contrazione della muscolatura liscia a seguito di una stimolazione
simpatica. Questo pu essere spiegato dallaumento di concentrazione del
Ca2+ intracellulare, che, attivando proteine calcio-dipendenti (su tutte, la
chinasi delle catene leggere della miosina calmodulina-dipendente), avviano
la contrazione muscolare;
rilasciamento muscolare a livello del muscolo liscio del tratto gastrointestinale [25];9
dilatazione della pupilla (midriasi);10
Nel fegato mediano un aumento della glicogenolisi e della gluconeogenesi,
che rende disponibile glucosio [41, 9];
promuovono la crescita delle cellule cardiache e influenzano la struttura del
miocardio.
Recettori 2 adrenergici Sono caratterizzati da una subunit G i o G0. Possono attivare diversi pathway: tendenzialmente mediano linattivazione della adenilato
ciclasi, e quindi un decremento della concentrazione intracellulare di cAMP con
inattivazione della PKA. Possono anche attivare o inibire diversi canali ionici,
nonch la via delle MAPK, ma il significato fisiologico di questi pathway non
chiaro.
Hanno maggiore affinit per la noradrenalina.
Sono espressi soprattutto dai neuroni (in particolare, neuroni facenti parte del
sistema simpatico, dove si trovano a livello presinaptico), dalla muscolatura
liscia del tratto gastrointestinale e dei vasi, dalle cellule del pancreas, dagli
adipociti e dalle piastrine.
Provocano:

Per esempio, nel miocardio sono espressi prevalentemente gli 1A e 1B , mentre gli 1D sono espressi
dalle cellule delle arterie coronariche) [17, 18].
9
Forse provocata da una iperpolarizzazione della cellula, innescata dallattivazione di canali del K+
Ca2+ dipendenti.
10
In questo modo la funzione visiva permessa anche in condizioni di scarsa luminosit.

96

3 Ormoni derivati da aminoacidi


rilassamento della muscolatura del tratto gastrointestinale (tranne che a
livello degli sfinteri), con una maggiore potenza rispetto ai recettori 1 [25,
6];
vasocostrizione a livello della muscolatura liscia dei vasi;
inibizione della lipolisi nel tessuto adiposo;
inibizione della secrezione di insulina pancreatica;
incremento dellaggregazione piastrinica;
induzione del rilascio di glucagone [14];
influenzano il rilascio di neurotrasmettitori. Sembrano inibire il rilascio
di noradrenalina, riducendo quindi il tono simpatico un meccanismo di
feedback negativo.
Recettori 1 adrenergici Sfruttano una subunit G s. Il pathway che viene attivato
dunque quello della stimolazione della adenilato ciclasi, con aumento di cAMP
intracellulare e attivazione della PKA, che fosforila molte proteine intracellulari.
Questi recettori sono espressi in particolare a livello miocardico, ma anche da
adipociti, rene, muscolo scheletrico, neuroni del sistema nervoso centrale.
Sembrano avere una affinit simile per adrenalina e noradrenalina.
Promuovono i seguenti effetti:
incremento della forza e della frequenza di contrazione cardiaca; incremento della velocit di conduzione cardiaca; incremento della velocit di
rilassamento.11 Questo effetto molto importante: vediamo come avviene
[3]. Laumento della concentrazione di cAMP attiva la PKA, che fosforila
una proteina sarcolemmale chiamata p27. Questo porta ad un aumentato
ingresso di calcio attraverso i canali del calcio voltage-gated di tipo L; a
sua volta questo porta a un incremento del rilascio di calcio dai recettori
della rianodina a livello del reticolo sarcoplasmatico, che vengono inoltre
fosforilati (calcium-induced calcium release). Dunque la concentrazione di
calcio intracitoplasmatica raggiunge un picco pi elevato e sale pi rapidamente. Questo consente un maggior numero di interazioni calcio-troponina
C, che inducono un maggior numero di molecole di tropomiosina a cambiare
11

In fisiologia cardiovascolare, si parla di inotropismo quando ci si riferisce alla forza di contrazione


cardiaca, cronotropismo quando si parla della frequenza di contrazione, dromotropismo per la
velocit di conduzione, e lusitropismo quando si parla della velocit di rilasciamento. Quindi gli
effetti dei recettori 1 possono essere descritti anche come effetto inotropo positivo, cronotropo
positivo, dromotropo positivo e lusitropo positivo.

97

3 Ormoni derivati da aminoacidi


conformazione e diventare permissive per linterazione di actina e miosina.
Questo si traduce in un maggior numero di cross bridge, ed il corrispettivo
molecolare delleffetto inotropo positivo. Leffetto cronotropo positivo
mediato dallaumento di velocit della depolarizzazione spontanea delle
cellule del nodo del seno, che raggiungono pi rapidamente la soglia per
linizio del potenziale dazione. Leffetto lusitropo (aumento della velocit
di rilassamento) mediato dalla fosforilazione (da parte della PKA) del
fosfolambano e della troponina I.
stimolazione della lipolisi a livello del tessuto adiposo; questo effetto
dovuto alla fosforilazione delle perilipine, che espongono la goccia lipidica,
e fosforilazione della lipasi, che incrementa la propria attivit.
incremento del rilascio di renina, che attiva il sistema renina angiotensina.
Il sistema renina-angiotensina un sistema omeostatico che contribuisce
a regolare la pressione sanguigna. La renina in grado di tagliare langiotensinogeno, prodotto dal fegato, e convertirlo in angiotensina I, che viene
ulteriormente processata ad angiotensina II. Questultima molecola concerta
la modulazione di un gran numero di processi fisiologici, che hanno come
risultato ultimo lincremento della pressione sanguigna.
incremento della velocit di conduzione nervosa nei neuroni [10].
Recettori 2 adrenergici Come gli altri recettori sono dotati di una subunit G s.
Presentano una spiccata affinit per ladrenalina.
Sono espressi a livello della muscolatura liscia dei bronchi e del tratto gastrointestinale, nonch dei vasi; si trovano anche nel fegato, in alcune aree cerebrali, e
nelle cellule di cuore, rene, muscolatura scheletrica.
Mediano:
Rilassamento della muscolatura liscia (con vaso- e broncodilatazione, rilassamento della muscolatura gastrointestinale, etc.) sono i principali
recettori coinvolti nel miorilassamento a livello di questi distretti. Sono
responsabili di vasodilatazione delle arteriole della muscolatura scheletrica,
dellarteria epatica e delle coronarie [10].
Stimolazione della glicogenolisi associata ad inibizione della glicogenosintesi
nel muscolo scheletrico;
Induzione della gluconeogenesi e della glicogenolisi nel fegato, con inibizione di glicogenosintesi e glicolisi [7].

98

3 Ormoni derivati da aminoacidi


Recettori 3 Sfruttano lo stesso pathway degli altri recettori (subunit G s). Sono
espressi principalmente a livello del tessuto adiposo, del muscolo scheletrico,
del cuore, e in minor misura altri tessuti (es. tratto gastrointestinale).
regolano la termogenesi nel muscolo scheletrico;
incrementano la lipolisi nel tessuto adiposo.
Cerchiamo di ricapitolare lespressione di questi recettori a livello dei varii tessuti:
Miocardio: esprime prevalentemente recettori 1 , che ne stimolano la forza, la
frequenza di contrazione e la velocit di conduzione; c anche una popolazione
di altri recettori (es. 2 ) ma sono meno importanti.
Muscolatura liscia di vasi: questo tessuto esprime prevalentemente recettori
1 ; i recettori 2 e 2 sono espressi soprattutto sui vasi dei muscoli scheletrici e
delle coronarie. In caso di attivazione degli 1 , abbiamo vasocostrizione (con
conseguente effetto ipertensivo); nel caso degli 2 e dei 2 , vasodilatazione (che
porta ad un aumento di irrorazione sanguigna).
Muscolatura liscia del tratto gastrointestinale: esprime 1 , 2 e 2 , che quando
attivati provocano rilasciamento della muscolatura. Questo fa s che la digestione
si arresti temporaneamente; la funzione di questo effetto fisiologico quella di
impedire lutilizzo di risorse metaboliche in processi che non sono essenziali (o
quantomeno, non essenziali di fronte ad un pericolo mortale). Notare che gli
sfinteri esprimono recettori 1 , che in queste strutture portano a contrazione.
Muscolatura liscia dei bronchi: esprime soprattutto il recettore 2 , che porta a
rilasciamento muscolare (broncodilatazione).
Fegato: Gli epatociti espongono sulle loro membrane soprattutto i recettori 1
e 2 , che in questo tessuto determinano principalmente effetti sul metabolismo
glucidico. In particolare, inibiscono la sintesi del glicogeno (inibendo la glicogeno
sintasi) e ne promuovono la degradazione per rilasciare glucosio (attivando la
glicogeno fosforilasi). Inibiscono anche la glicolisi e stimolano la gluconeogenesi.
Il perch levoluzione abbia selezionato questo effetto intuitivo: in momenti
di pericolo, cio quando si deve essere pronti a fuggire oppure combattere, il
glucosio deve essere disponibile. Ladrenalina influenza anche il metabolismo
lipidico, agendo (come laltro principale ormone catabolico, il glucagone) tramite
la fosforilazione di diversi enzimi chiave. Tra questi, la acetil-coA carbossilasi
(che viene inibita, arrestando la sintesi degli acidi grassi).
Rene: in questo organo si osserva una espressione prevalente del recettore 1 ,
attraverso il quale lo stimolo ormonale induce secrezione di renina. Attraverso

99

3 Ormoni derivati da aminoacidi


una serie di reazioni che complessivamente sono parte del cosiddetto "sistema
renina-angiotensina", viene attivata langiotensina II. Questo di fatto un ormone
che produce una serie di effetti volti ad incrementare la pressione sanguigna.
Tratto genitourinario: esprime recettori 2 (stimolano la contrazione di uretra e
vescica) e 2 (provocano il rilassamento della vescica).
Tessuto adiposo: viene espresso soprattutto il recettore 3 , che quando attivato
dal legame con lormone media segnali intracellulari che culminano nella attivazione della lipolisi. Esprime anche gli 1 , i 1 ed i 2 (che incrementano la
lipolisi) e gli 2 (che la inibiscono).
Occhio: esprime recettori 1 , che portano a dilatazione pupillare (midriasi).
Per quanto riguarda i recettori della dopamina, attualmente se ne conoscono 5 (D1 ,
D2 , D3 , D4 , D5 ); sono solitamente suddivisi in due gruppi sulla base di affinit nella
sequenza aminoacidica e delle loro propriet farmacologiche:
D1 -like
D1 ;
D5 ;
D2 -like
D2 ;
D3 ;
D4 .
Sono tutti GPCR, ma i D1 -like attivano proteine GS (aumento dellcAMP), mentre i
D2 -like attivano proteine GI/O e varii sistemi segnalatori (portano ad una diminuzione
del cAMP e alla modulazione di diversi canali ionici).
Sono espressi nel sistema nervoso centrale e in alcuni tessuti periferici (cuore e vasi,
rene, retina). Non parleremo delle loro funzioni e della loro distribuzione nellSNC,
che sono molto complesse.12
Tra gli effetti pi importanti della dopamina al di fuori del sistema nervoso centrale:
modula la perfusione e la funzione renale;
incrementa la secrezione di renina (attivazione del sistema renina-angiotensina!)
modula la secrezione di catecolamine dalla midollare surrenale;
12

Chi fosse interessato pu consultare un testo di neurofisiologia. Un classico E. Kandel et al. Principles
of Neural Science. Fifth Edition. McGraw-Hill, 2012.

100

3 Ormoni derivati da aminoacidi


il principale regolatore della secrezione di prolattina, attraverso recettori
D2 espressi dalle cellule lattotrope. Viene secreto dallipotalamo, e inibisce
tonicamente il rilascio di questo ormone.
Ad alte concentrazioni, la dopamina in grado di attivare i recettori e
adrenergici.
Nel sistema nervoso centrale, la dopamina coinvolta nella regolazione del movimento, nella generazione della sensazione di gratificazione, e in alcune funzioni cognitive. Si ritiene coinvolta nella genesi di diverse patologie neurologiche e psichiatriche
come il morbo di Parkinson, la schizofrenia, la dipendenza da sostanze.
Correlazioni cliniche: Feocromocitoma
Il feocromocitoma un tumore delle cellule cromaffini della midollare del surrene (pu
insorgere anche dalle cellule dei paragangli del sistema simpatico, e in tal caso viene chiamato
paraganglioma). Il feocromocitoma pu produrre e rilasciare in circolo catecolammine, di
solito in maniera episodica. Questo pu portare a una sintomatologia molto varia che richiama
ad una iperattivit del simpatico: da una ipertensione costante e resistente alle terapie a crisi
ipertensive episodiche; palpitazioni; irrequietezza; sudorazione; cefalea; insonnia; iperglicemia;
pu anche simulare degli attacchi di panico.

3.3 Ormoni della tiroide


Dove siamo? Tiroide
La tiroide una ghiandola situata nel collo (figura 3.7, pag. 102). Avvolge la parte
anteriore della trachea, al di sotto della cartilagine tiroidea. composta da due lobi uniti da
una porzione ristretta detta istmo. Microscopicamente composta da follicoli, formazioni
sferoidali di cellule disposte a circondare una cavit follicolare, che pu essere, a seconda
del momento fisiologico, colma di una sostanza detta colloide. La tiroide pu essere dunque
immaginata come composta da tante piccole cisti.
Le popolazioni cellulari essenzialmente sono:

101

3 Ormoni derivati da aminoacidi

Figura 3.7: La tiroide una ghiandola situata a livello del collo, composta da due lobi collegati da
un istmo. Microscopicamente, composta da piccole strutture grossolamente sferoidali (follicoli),
contenenti un materiale PAS positivo noto come colloide. Le cellule follicolari delimitano il lume dei
follicoli.

Cellule follicolari: delimitano il lume dei follicoli, sono coinvolte nella sintesi della colloide
e degli ormoni tiroidei;
Cellule C: non sono in contatto con il lume dei follicoli, sono coinvolte nella sintesi di
calcitonina.
Altri citotipi: cellule endoteliali che delimitano i vasi, fibroblasti, adipociti, etc.

3.3.1 Triiodotironina e tetraiodotironina


Struttura Gli ormoni tiroidei sono la triiodotironina (T3 ) e la tetraiodotironina
(T4 ). Lipofili, derivano anchessi, come le catecolamine, dallaminoacido tirosina (o,
indirettamente, dalla fenilalanina), e nella loro costituzione entra a far parte in maniera
significativa lo iodio (Fig. 3.8, pag. 103).
Sede di elaborazione Gli ormoni tiroidei vengono sintetizzati dalle cellule follicolari
tiroidee (sinonimi: tireociti).

102

3 Ormoni derivati da aminoacidi


OH

OH
I

OH

CH2
HC

NH2

COOH

Tirosina

CH2
HC

NH2

CH2
HC

NH2

COOH

COOH

T3

T4

Figura 3.8: Struttura degli ormoni tiroidei; da notare le somiglianze con la struttura del loro
precursore, laminoacido tirosina.

Biosintesi Per formare gli ormoni tiroidei i tireociti devono combinare due molecole di
tirosina iodinate in posizioni particolari.
Per le cellule follicolari dunque si presentano diverse necessit, peculiari rispetto
ad altre cellule nel corpo umano:
devono raccogliere e concentrare in gran quantit lo iodio, che un elemento
relativamente poco abbondante, se non raro in alcune parti del mondo;
devono modificare la tirosina e iodinarla;
devono complessare tra loro diverse tirosine modificate e iodate a formare i due
ormoni tiroidei.
Durante levoluzione si sviluppato un processo di sintesi piuttosto peculiare. Le
cellule follicolari accumulano grandissime quantit di iodio; sintetizzano poi una
proteina, la tiroglobulina, molto ricca di residui di tirosina, che viene sfruttata come un
supporto o una impalcatura molecolare per effettuare le modifiche alla tirosina a livello
del versante extracellulare della membrana plasmatica apicale13 e successivamente
lunione dei residui di tirosina modificati. Queste reazioni rappresentano i primi
passaggi della biosintesi. Il processo viene interrotto, e la tiroglobulina rimane nelle
cavit follicolari, conservata sotto forma di colloide; quando arriva lo stimolo per la
secrezione, la colloide viene riassorbita, e la tiroglobulina ritorna ad essere il supporto
molecolare dove si completano gli ultimi passaggi della biosintesi con i quali i due
ormoni vengono liberati. La tiroglobulina deve essere degradata perch i due ormoni
siano liberati.
13

Cio il versante rivolto verso la cavit follicolare.

103

3 Ormoni derivati da aminoacidi


Lormone TSH (Thyroid Stimulating Hormone) controlla sia la sintesi che il rilascio
degli ormoni tiroidei; ne esamineremo lazione pi avanti.
La figura 3.12 (pag. 108) riassume la biosintesi nel suo complesso. Sar pi facile
comprendere il procedimento biosintetico facendo riferimento allo schema.
Abbiamo detto che limpalcatura molecolare a livello della quale avviene gran parte
della biosintesi degli ormoni tiroidei la tiroglobulina. Si tratta di una glicoproteina
composta da due subunit, del peso molecolare di 660 kDa; formata da circa 5000
residui aminoacidi, di cui 115 sono costituiti da tirosina. Ciascuno di questi 115 residui
virtualmente nelle condizioni di essere iodinato. La tiroglobulina viene tradotta a
livello della porzione basale delle cellule follicolari. Successivamente, passa attraverso
RER e Golgi, dove subisce la glicosilazione (la componente carboidratica al termine
delle modifiche post traduzionali rappresenta circa il 10% del peso molecolare della
proteina). Racchiusa in vescicole che gemmano dal Golgi, viene esocitata a livello
della porzione apicale delle cellule, cio nel lume follicolare. qui che avviene la
iodinazione dei residui di tirosina.
Da dove proviene lo iodio? Le cellule follicolari si sono specializzate nel concentrare
al loro interno lo iodio: si stima che la concentrazione dello ione ioduro nel loro
citoplasma sia 25-30 volte maggiore della concentrazione plasmatica.14 Lo iodio deriva:
in parte dalla dieta: sale, alimenti marini, piante cresciute in terreni ricchi di
iodio...;
in parte dal riciclaggio dello iodio che le cellule non sono riuscite ad incorporare
negli ormoni (questo processo sar esaminato successivamente).
Lo iodio esogeno viene concentrato nelle cellule con un sistema di trasporto attivo,
sfruttando una pompa di trasporto Na+ -K+ ATP-dipendente, associata ad un simporto
Na+ -I- chiamato NIS. Questa proteina espressa tipicamente dalle cellule tiroidee ed
esposta a livello della membrana basolaterale.15
Il meccanismo con cui si attua questo trasporto (intrappolamento dello ioduro)
il seguente: lo iodio entra nella cellula contro gradiente (lo iodio pi concentrato
dentro la cellula che fuori), a livello della membrana basolaterale, insieme a due ioni
Na+ che invece si muovono secondo gradiente (il Na+ pi concentrato nel liquido
extracellulare che allinterno della cellula). Il gradiente di sodio che sostiene il processo
14

Un fatto peraltro sfruttato per la valutazione della tiroide in medicina nucleare. possibile visualizzane
le alterazioni funzionali tramite un radioisotopo dello iodio, che viene concentrato esclusivamente
nella ghiandola e pu essere tracciato perch emette radiazioni. Si possono cos mettere in evidenza
regioni della ghiandola che non concentrano correttamente lo iodio o che viceversa lo concentrano
eccessivamente.
15
Ma viene espresso anche da altri tessuti, a bassi livelli (placenta, ghiandole salivari, mammella).

104

3 Ormoni derivati da aminoacidi


mantenuto grazie alla Na+ -K+ ATP-dipendente. Lespressione del gene di NIS
inibita dallo iodio e promossa dal TSH. Una volta nel citoplasma, lo iodio appena
trasportato, insieme allo iodio riciclato, si sposta verso la membrana apicale, dove
viene trasportato nel lume grazie ad un canale per lo iodio che aumenta la permeabilit
della membrana per questo ione. Abbiamo quindi visto come lo ioduro sia stato
trasportato nel lume del follicolo, dove sono presenti anche le tiroglobuline, con i loro
residui di tirosina esposti. Pu avvenire quindi lorganicazione dello iodio.
Lorganicazione dello iodio richiede la sua ossidazione, perch I- ha gli orbitali
completi e non forma legami. La reazione catalizzata dallenzima tireoperossidasi,
una proteina tetramerica contenente un gruppo eme, localizzata a livello del versante
extracellulare della membrana apicale delle cellule follicolari. Questo enzima ossida lo
ioduro riducendo H2 O2 ad H2 O. Il perossido di idrogeno necessario per questa reazione
fornito da una flavoproteina NADPH-dipendente.16 Lo iodio ossidato viene legato al
carbonio 3 oppure sia al carbonio 3 sia al carbonio 5 dellanello fenilico dei residui di
tirosina, producendo rispettivamente 3-monoiodotirosina (MIT) o 3,5-diiodotirosina
(DIT) (Fig. 3.9, pag. 106; fig. 3.10, pag. 106.).
Lo stesso enzima tireoperossidasi in grado di condensare tra loro MIT e DIT in
due diverse combinazioni, a produrre triiodotironina (T3 ) e tetraiodotironina (T4 )
(Fig. 3.11, pag. 107). Tironina identifica il composto originatosi dalla unione di due
molecole di tirosina. La reazione consiste nel trasferimento di gruppi monoiodofenolici
o diiodofenolici, provenienti rispettivamente da una MIT o una DIT, sui gruppi monoe diiodofenolici di altri residui di MIT e DIT.
Quindi, prima le tirosine vengono iodinate, e poi complessate insieme. Queste
condensazioni possono avvenire tra MIT e DIT nellambito della stessa tiroglobulina,
o tra MIT e DIT di tiroglobuline vicine. Notare che sia T3 che T4 rimangono in questa
fase covalentemente legati alla tireoglobulina.
Non tutte le MIT e le DIT riescono ad essere condensate, coscch le tiroglobuline del
lume follicolare, che costituiscono la colloide, tipicamente contengono MIT, DIT (il 70%
circa delle tirosine in una di queste due forme), T3 e T4 (30%). La tetraiodotironina
molto pi abbondante della triiodotironina (il rapporto di circa 7:1).
Gli ormoni tiroidei sono conservati in questa forma fino a che non giunge lo
stimolo del TSH ipofisario. A questo punto, le cellule follicolari riassorbono la colloide
mediante endocitosi. Le vescicole cos formatesi, contenenti tiroglobulina, si fondono
allinterno della cellula con lisosomi, le cui proteasi degradano la tiroglobulina nei suoi
aminoacidi costituenti, e quindi rilasciando MIT, DIT, T3 e T4 . Questi ultimi vengono
16

Questo , peraltro, un esempio di una condizione fisiologica in cui per la cellula si rende necessario
produrre ROS.

105

3 Ormoni derivati da aminoacidi

R
CH2

I
OH

CH2

I-

O
H

OH

tireoperossidasi

3,5-diiodotirosina (DIT)
H

O
H

R
CH2

Residuo di tirosina

I
OH

3-monoiodotirosina (MIT)

Figura 3.9: Formazione di MIT e DIT. Lo ioduro viene ossidato e poi legato al carbonio 3 oppure
sia al carbonio 3 sia al carbonio 5 dellanello fenilico dei residui di tirosina della tireoglobulina,
producendo rispettivamente 3-monoiodotirosina (MIT) o 3,5-diiodotirosina (DIT). Questa reazione
extracellulare ed avviene a livello del versante apicale delle cellule follicolari tiroidee (cio il lato
che aggetta nel lume del follicolo).

OH

OH
I

CH2
HC

NH2

COOH

CH2
HC

NH2

COOH

3-monoiodotirosina

3,5-diiodotirosina

(MIT)

(DIT)

Figura 3.10: Struttura di MIT e DIT.

106

3 Ormoni derivati da aminoacidi


O

O
NH

NH

CH2

NH

NH
CH3

OH
I

OH

3-monoiodotirosina (MIT)

OH

tireoperossidasi
CH2
NH

NH
O

3,5-diiodotirosina (DIT)

CH2
NH

NH
O

Triiodotirosina (T3 )

Figura 3.11: Fusione di MIT e DIT. La reazione consiste nel trasferimento di gruppi monoiodofenolici
o diiodofenolici, provenienti rispettivamente da una MIT o una DIT, sui gruppi mono- e diiodofenolici
di altri residui di MIT e DIT. Questa reazione, che forma T3 e T4 , extracellulare ed avviene a livello
del versante apicale delle cellule follicolari tiroidee (cio il lato che aggetta nel lume del follicolo).

secreti a livello della membrana basolaterale, mentre MIT e DIT vengono deiodinati.
questo il processo di riciclaggio che consente alle cellule di riutilizzare lo iodio per
iodinare nuove tiroglobuline. La reazione catalizzata dallenzima deiodinasi, che
utilizza NADPH.
Secrezione e regolazione La regolazione essenzialmente a carico del TSH ipofiario,
o ormone tireostimolante. Questultimo un ormone glicoproteico dellasse ipotalamoipofisi, ed stimolato a sua volta dal releasing hormone ipotalamico. Il TSH agisce
legandosi a recettori accoppiati a proteine G; a valle, avviene la stimolazione della
adenilato ciclasi, con aumento della concentrazione di cAMP. La regolazione esplicata
dal TSH si evidenzia con effetti a breve e a lungo termine.
Gli effetti a breve termine prevedono una stimolazione di tutte le tappe della
biosintesi:
aumento delluptake di iodio e della sua organicazione;
promozione del trasporto intracellulare e dellattivit degli enzimi coinvolti;
stimola la secrezione ed il processamento della tiroglobulina.
Con gli effetti a lungo termine, il TSH upregola lespressione genica:
del simporto Na/I, responsabile della concentrazione dello iodio nei tireociti;
della tireoglobulina e della perossidasi tiroidea;

107

3 Ormoni derivati da aminoacidi

I-

Tireoperossidasi
TYR

TYR

I-

DIT

TYR

DIT

T4

TYR

DIT

TYR

DIT

MIT

TYR

Tireoglobulina

MIT

MIT DIT

TYR TYR

Pendrina

TYR

T3

Residuo di tirosina

TYR

Na

II-

Na -K

I-

Na

ATPasi

I-

Na

I-

Na

NIS

I-

7
1

MIT

I-

MIT
DIT

Na

DIT
T4

T3

I-

Na

T3

T4

Figura 3.12: La figura mostra una tipica cellula follicolare tiroidea. (1) La tireoglobulina viene
sintetizzata e, dopo essere passata dal RER e dallapparato del Golgi, (2) viene esocitata nel lume
follicolare, dove forma la colloide. (3) Nel frattempo anche lo iodio viene trasportato nel lume
follicolare. (4) Lorganicazione dello iodio produce MIT e DIT a partire dai residui di tirosina, (5)
che vengono fusi a formare T3 e T4 ; entrambi i processi sono catalizzati dalla tireoperossidasi. Nel
riquadro sono illustrati a maggior ingrandimento. Quando le cellule tiroidee ricevono lo stimolo a
secernere gli ormoni, (6) la colloide viene riassorbita. (7) Allinterno della cellula avviene la fusione
con i lisosomi, in seguito alla quale la tireoglobulina viene degradata, liberando i residui di MIT e
DIT non fusi, T3 e T4 . I primi sono degradati, e lo iodio viene riciclato (8);gli ormoni sono secreti
(9).

108

3 Ormoni derivati da aminoacidi


Inoltre, aumenta il flusso ematico che giunge alla tiroide e promuove il trofismo
dei tireociti.
Gli ormoni tiroidei, in particolare la T3 originata a livello ipofisario, inibiscono
tramite feedback negativo la secrezione di TSH; a livello dellipotalamo, inibiscono la
secrezione di TRH. Un meccanismo di regolazione TSH-indipendente che importante
citare consiste nel cosiddetto effetto Wolff-Chaikoff. Quando la concentrazione di
iodio circolante estremamente elevata, lorganicazione dello iodio nel follicolo tiroideo
viene autoinibita per downregolazione dellespressione della tireoperossidasi, e con
essa la secrezione degli ormoni. In genere, lattivit riprende dopo alcuni giorni in
seguito a fenomeni non del tutto chiari.
Trasporto nel plasma e degradazione A livello della tiroide viene prodotto molto
pi T4 che T3 . Considerando i livelli totali, T4 ha una concentrazione 40 volte maggiore
rispetto a T3 . necessario comunque tener presente che quasi tutte le molecole di
ormone in circolo, essendo lipofile, risultano legate a tre proteine. Ci condiziona la
loro concentrazione effettiva, in quanto solo lormone libero in grado di interagire
con i recettori e quindi esercitare un effetto biologico. Solo lo 0,3% degli ormoni tiroidei
circola libero. Gli ormoni tiroidei risultano legati nel sangue:
Ad una globulina detta TBG (Thyroxine Binding Protein), che lega con grandissima affinit la T4 e con minore affinit T3 . Circa il 70% delle molecole sono legate
alla TBG. Questo fa s che, considerando la frazione di molecole libere, non vi sia
una differenza cos marcata tra la concentrazione plasmatica dei due ormoni, che
comune estremamente bassa.
Ad una prealbumina17 detta TBPA (Thyroxine Binding Pre-Albumin), o transtiretina, in grado di legare entrambi gli ormoni, ma soprattutto T4 , anche se con
minore affinit rispetto alla precedente
Allalbumina, con scarsa affinit; in grado di legare entrambe, ma soprattutto
T3 .
Il fatto che quasi tutto lormone in circolo sia legato a proteine ne prolunga in
maniera sostanziale lemivita. T4 , che complessivamente tra i due si lega alle proteine
con pi affinit, ha una emivita di ben 7 giorni, mentre T3 di 1 giorno. Il rilascio
degli ormoni tiroidei dalle proteine di trasporto in equilibrio dinamico: via via
che questi ormoni vengono degradati o si legano ai recettori a livello delle cellule
bersaglio esplicando la loro azione, lequilibrio si sposta, e gradualmente gli ormoni
17

Il termine prealbumina non sta a significare che questa molecola sia un precursore dellalbumina.
Si riferisce al fatto che, eseguendo unelettroforesi delle proteine plasmatiche, la banda della
prealbumina si pone davanti alla banda dellalbumina, quindi prima dellalbumina.

109

3 Ormoni derivati da aminoacidi


si distaccano dalle proteine di trasporto. Dunque, oltre a prolungarne lemivita, il
legame alle proteine plasmatiche costituisce anche una riserva di ormone.
Il metabolismo periferico degli ormoni tiroidei consiste di una serie di deiodinazioni
sequenziali. T4 viene deiodinata nei tessuti periferici per produrre T3 , che circa 10
volte pi attivo dunque T4 pu essere considerato un pro-ormone. In altre parole, T3
pi attivo ma presente in bassa concentrazione; T4 il suo precursore ed pi abbondante
nel plasma.
In un certo numero di casi (allincirca il 30%), la deiodinazione di T4 non produce
T3 , ma rT3 (reverse T3 ). Questo accade quando viene eliminato lo iodio in posizione 5
dellanello pi interno. LrT3 ha una scarsissima attivit biologica, a differenza del T3 ,
e pu essere considerato come un suo antagonista.
Le deiodinazioni successive non hanno significato attivatorio, e producono forme
inattive, che vengono solfatate e glucuronidate per poi essere escrete con le urine o con
la bile. T3 e rT3 vengono convertiti in diiodotironina (T2 ), del tutto inattivo.
Gli enzimi che catalizzano queste reazioni sono le deiodinasi, che utilizzano il
raro elemento selenio nella loro attivit catalitica; sono stati identificati diversi tipi di
deiodinasi:
Deiodinasi I: catalizza soprattutto le deiodinazione di T4 e di rT3 . lenzima
responsabile della gran parte delle deiodinazioni che portano alla conversione di
T4 nel pi attivo T3 , ed espressa in tiroide, rene e fegato.
Deiodinasi II: catalizza la deiodinazione di T4 a T3 nel tessuto nervoso, adiposo, muscolare scheletrico, muscolare cardiaco, e ipofisi questo enzima
molto importante soprattutto a livello di questultima, dove riveste un ruolo
nellinibizione a feedback del T3 sul TSH, producendo una quota dellormone
direttamente a livello ipofisario.
Deiodinasi III: in grado di convertire T4 in rT3 e T3 in T2 . espressa a livello
del tessuto nervoso, oltre che nellepidermide e nella placenta. In questultimo
tessuto importante perch riduce la quota di T3 che passa dalla madre al feto,
proteggendolo dalleccesso di ormoni.
Questi processi di inattivazione, come gi detto, si concludono con la solfatazione e
la glucuronazione, che si svolgono soprattutto nel rene e nel fegato. Il rene anche in
grado di eliminare direttamente le forme libere di T4 e T3 .
Recettori

110

3 Ormoni derivati da aminoacidi


I recettori (intracellulari) per gli ormoni tiroidei sono espressi in quasi tutti i
citotipi umani;
gli ormoni tiroidei agiscono principalmente tramite effetti a livello genico, ma
anche a livello metabolico anche se non chiaro attraverso quali processi sia
esplicata questa azione non genica.
I recettori nucleari sono molto simili ai recettori degli ormoni steroidei, e sono
chiamati e . Il recettore , in particolare, sembra molto importante, e mutazioni a
suo carico determinano resistenza agli ormoni tiroidei. Di solito si trovano associati alla
cromatina a livello di specifici response elements, legati a diversi repressori. Il legame
con lormone, che avviene con pi affinit per T3 che per T4 , determina la dissociazione
dei repressori e il legame di attivatori. I recettori attivati agiscono, analogamente a
quanto accade per i recettori intracellulari degli altri ormoni lipofili, come fattori di
trascrizione. In genere attivano o inibiscono la trascrizione di un gene legandosi a
livello del promotore, o comunque a zone del gene dette Thyroid Response Elements
identificate dalla sequenza nucleotidica 3-AGGTCANNNNAGGTCA-5.
Effetti fisiologici degli ormoni tiroidei Le risposte fisiologiche evocate dagli ormoni
tiroidei sono estremamente eterogenee, ed hanno come bersaglio una ampia serie di
tessuti.
Alcuni geni la cui trascrizione attivata dagli ormoni tiroidei sono:
La ATPasi Na+ -K+ (questo aumenta indirettamente il consumo di ossigeno);
proteine disaccoppianti, con aumento di produzione di calore;
Oltre a questo, gli ormoni tiroidei
aumentano il metabolismo basale e intermedio;
promuvono la sintesi proteica;
incrementano la glicogenolisi e la gluconeogenesi;
favoriscono la sintesi del colesterolo.
A livello del tessuto osseo, stimolano la crescita e il riassorbimento osseo attivando
osteoblasti e osteoclasti;
Negli adipociti, stimolano laccumulo di lipidi intracellulari e attivano le proteine
disaccoppianti;
Nel fegato, stimolano il metabolismo lipidico e glicidico;

111

3 Ormoni derivati da aminoacidi


A livello dellipofisi e dellipotalamo inibiscono la secrezione, rispettivamente, di
TSH e TRH; inoltre, stimolano la sintesi ed il rilascio dellormone della crescita.
Correlazioni cliniche: Ipotiroidismo ed ipertiroidismo
Lipotiroidismo il quadro clinico provocato da una ridotta funzione tiroidea, con deficit di
ormoni circolanti. Il quadro clinico da manuale caratterizzato da un generale rallentamento
del metabolismo, con astenia (debolezza), difficolt di concentrazione o sonnolenza, raucedine,
bradicardia, intolleranza al freddo, aumento di peso ed alterazioni del ciclo mestruale. Si pu
anche osservare mixedema (un turgore del sottocute dovuto a deposizione di mucopolisaccaridi
nel derma, per ridotto catabolismo).
Lipotiroidismo viene classificato in:
primario: dovuto cio ad una insufficienza della tiroide, che non riesce a produrre
ormoni; tra le cause pi comuni, la tiroidite di Hashimoto, la rimozione chirurgica della
tiroide, la carenza di iodio, e alcuni farmaci (per esempio amiodarone o litio). Sono
inoltre descritte patologie genetiche in cui vi sono dei difetti nella biosintesi degli ormoni
tiroidei.
secondario: il deficit di ormoni tiroidei provocato da un deficit di TSH. La tiroide non
viene stimolata e quindi non produce ormoni. dovuto a lesioni ipofisarie di vario tipo
(traumi, lesioni chirurgiche, tumori che comprimono lipofisi).
terziario (molto raro): per patologie ipotalamiche che compromettono la produzione di
TRH;
ipotiroidismo dovuto a resistenza periferica agli ormoni tiroidei.
La tiroidite di Hashimoto una malattia autoimmune in cui si sviluppano anticorpi contro
la TPO e la tireoglobulina, con una distruzione (pi o meno rapida, pi o meno estesa) della
ghiandola.
Lipertiroidismo una condizione di esaltata funzione della ghiandola tiroide, che pu
condurre a tireotossicosi, cio il quadro clinico provocato da un eccesso di ormoni tiroidei
circolanti. I due termini sono spesso usati come sinonimi; in senso stretto, si riferiscono a
concetti differenti: una condizione di tireotossicosi pu non coincidere con una condizione di
ipertiroidismo (es. nelle tiroiditi si verifica un danno delle cellule tiroidee che rilasciano ormoni
in circolo, ma non c iperfunzione; la stessa considerazione vale per chi, intenzionalmente o
accidentalmente, assume eccessive quantit di ormoni tiroidei).

112

3 Ormoni derivati da aminoacidi

La tireotossicosi caratterizzata clinicamente da sintomi opposti a quelli dellipotiroidismo, cio segni e sintomi che richiamano ad un aumento generale del metabolismo: palpitazioni
ed aritmie cardiache, irrequietezza ed agitazione, diarrea, sudorazione ed intolleranza al caldo,
perdita di peso, aumento dellappetito.
La forma pi comune di tireotossicosi (e di ipertiroidismo) la malattia di Graves, una
malattia autoimmune in cui vengono prodotti anticorpi diretti contro il recettore del TSH,
e che lo legano in maniera tale da stimolarlo. Il recettore quindi si attiva come se venisse
stimolato, ma, a differenza del TSH, gli anticorpi ovviamente non rispondono ad un circuito di
feedback, quindi anche con elevate quantit di ormoni circolanti, gli autoanticorpi continuano
a stimolare il recettore (ed il TSH viene soppresso).
Altre forme di tireotossicosi sono rappresentate da condizioni in cui una o pi aree della
tiroide si svincolano dal controllo del TSH, acquisendo la capacit di secernere ormoni tiroidei
autonomamente (es. adenoma tossico di Plummer); situazioni in cui le cellule tiroidee sono
danneggiate e rilasciano in circolo ormoni (es. tiroiditi); alcuni farmaci. Ci sono poi diverse
cause rare; tra queste, condizioni di secrezione inappropriata di TSH (es. per adenomi
ipofisari), in cui il TSH non risponde correttamente al feedback negativo e viene secreto anche
quando c una elevata concentrazione di ormoni tiroidei circolanti.

113

4 Ormoni derivati dallacido


arachidonico
4.1 Origine degli eicosanoidi
Gli ormoni derivati dagli acidi grassi sono chiamati collettivamente eicosanoidi. Il
nome deriva dal greco antico - (eicosa-), che significa 20, ad indicare che
queste molecole tipicamente sono sintetizzate a partire dallossidazione di acidi grassi
a 20 atomi di C, soprattutto dallacido arachidonico.
Lacido arachidonico, o acido 5,8,11,14-eicosatetraenoico, un acido grasso essenziale (20:4 5,8,11,14 ) che si trova per lo pi nei fosfolipidi della membrana cellulare,
esterificato al glicerolo, solitamente in posizione 2. Costituisce da solo dal 5% al 15%
degli acidi grassi dei fosfolipidi. Per essere impiegato nella sintesi, larachidonato deve
essere prima liberato questa reazione catalizzata dalla fosfolipasi A2 .
Altri due acidi grassi sono utilizzati come substrato per la sintesi degli eicosanoidi:
lacido diomo -linolenico (20:3 8,11,14 ), o acido 8,11,14-eicosatrieonico: ottenuto a partire dallelongazione dellacido -linoleico, questultimo sintetizzato
desaturando lacido linoleico (18:2 9,12 ), un altro acido essenziale assunto con
la dieta.
Lacido 5,8,11,14,17-eicosapentaenoico (20:5 5,8,11,14,17 ), ottenuto dallacido
-linolenico (18:3 9,12,15 ),1 essenziale.

4.2 Classificazione e nomenclatura


Abbiamo detto che gli eicosanoidi derivano da acidi grassi a 20 C con 3, 4, o 5 doppi
legami, essenziali (e dunque assunti con la dieta) o sintetizzati a partire da acidi grassi
essenziali. Sono di unimportanza biologica notevole: agendo come ormoni autocrini e
1

Attenzione a non confondere lacido linolenico con lacido linoleico!

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


paracrini, entrano in gioco in processi molto diversi (in certi casi con ruoli antagonisti)
come linfiammazione, il controllo della vasocostrizione, o lemostasi. Poich sono
cos numerosi, importante avere ben chiara la classificazione di questi composti per
poterne comprendere al meglio la biosintesi e lazione fisiologica.
Gli eicosanoidi sono divisi in classi su base strutturale:
Prostaglandine (PG);
Prostacicline (PGI);
Trombossani (TX);
Leucotrieni (LT);
Lipossine (LX).
PG e PGI sono detti collettivamente prostanoidi alcuni autori includono in questo
gruppo anche i trombossani.
In genere, il termine eicosanodi utilizzato per riferirsi ad un composto facente
parte di una di queste classi si parla, soprattutto nella letteratura anglosassone,
di eicosanoidi classici. Tuttavia, diversi altri composti possono essere ricondotti
alla famiglia si parla allora di eicosanoidi non classici o novel eicosanoids. Si
tratta solitamente di metaboliti e intermedi degli stessi acidi grassi da cui derivano
gli eicosanoidi, in alcuni casi originatisi da vie ossidative alternative o reazioni di
ossidazione spontanee, e dotati di attivit biologica.
idroperossidi di acidi eicosatetraenoici (HPETE, HydroPeroxyEicosaTetraEnoic
acids)
idrossidi di acidi eicosatetraenoici (HETE, da HydroxyEicosaTetraEnoic acids)
epossidi di acidi eicosatrienoici (EET, da EpoxyEicosaTrienoic acids)
diidrossidi di acidi eicosatetraenoici (diHETE, da diHydroxyEicosaTetraEnoic
acids)
Le varie classi di eicosanoidi hanno strutture molto variabili: in generale, prostaglandine, prostacicline e trombossani sono formati da un anello a cui sono legate due catene laterali;
leucotrieni e lipossine hanno invece struttura lineare.
Ogni ecosanoide si identifica tramite:
Due lettere che indicano la classe (es. PG per le prostaglandine);

115

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


Una lettera, stabilita in modo arbitrario, che indica il tipo e la posizione di certi
sostituenti. (es. PGE indica la serie E della classe delle prostaglandine, i cui
composti sono caratterizzati dalla presenza di un gruppo -idrossi-chetonico);
Queste tre lettere sono accompagnate da un indice sottoscritto (es. PGE2 ) che
si riferisce al numero di doppi legami nelle catene laterali. molto comune
raggruppare gli eicosanoidi in serie sulla base del numero di doppi legami (per
esempio, prostaglandine della serie 2 si riferisce a tutte le prostaglandine con
il numero 2 come pedice, e dunque con due doppi legami nelle catene laterali).
Una lettera greca indica la configurazione stereochimica dell OH legato in C9,
quando presente: indica che il gruppo OH si proietta sotto il piano dellanello,
che si proietta sopra.
Esaminiamo rapidamente le caratteristiche delle classi principali.
Prostaglandine (PG). Strutturalmente assimilabili allacido prostanoico (vedi figura
4.1), mediano la risposta infiammatoria. Le contraddistingue un anello a cinque
termini ciclopentanico. Come abbiamo accennato, a seconda dei sostituenti e delle
caratteristiche di questo anello sono divise in 9 sottoclassi: PGA, PGB, PGC, PGE, PGF,
PGG, PGH, PGI. Ciascuna classe ulteriormente divisa in sottogruppi, identificati
da un numero sottoscritto (PGA1 , PGA2 , etc) sulla base del numero di doppi legami
della catena laterale. Le prostaglandine pi comuni sono quelle dei gruppi A, E ed
F. Oltre ad intervenire nei processi infiammatori, queste molecole hanno un ruolo
nella regolazione della temperatura corporea quando agiscono a livello ipotalamico, e
nella contrazione o nel rilassamento della muscolatura liscia di vasi, bronchi e della
muscolatura uterina.
Prostacicline (PGI). Sono spesso considerate come un gruppo di eicosanoidi a s
stante, ma in realt sono una sottoclasse delle prostaglandine (le PGI, appunto). Come
tali, anche queste sono strutturalmente assimilabili allacido prostanoico. La loro
caratteristica distintiva la presenza di due anelli: lanello a 5 termini tipico delle
prostaglandine, pi un secondo anello, pentagonale ed eterociclico. Quando si parla
di prostaciclina, senza specificare, ci si riferisce di solito alla PGI2 . Promuovono la
vasodilatazione e inibiscono laggregazione piastrinica.
Trombossani (TX). Nei trombossani, lanello ciclopentanico sostituito da un anello
eterociclico a sei termini contenente ossigeno. Sono divisi in due sottoclassi: TXA e
TXB. I trombossani promuovono il processo della aggregazione piastrinica nonch la
vasocostrizione; trombossani e prostacicline hanno quindi azione antagonista.

116

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico

Catena laterale a 7 C
Anello a 5 C
1

COOH

10
11 12

7
6

5
4

10

HO

16

13

COOH

14

11

18

15

catena laterale a 8 C

HO

17
19

20

Struttura generale di una prostaglandina (PGE 2 )

Acido prostanoico

Le 8 serie di prostaglandine: caratteristiche dell'anello

OH

R7

R7

R8

R8

PGA

PGE

PGF

R7

R7

OH

R8

R8

HO

HO

R8

PGD

PGB

R7

R7

R7

HO

HOO

PGH

PGG

HO

R8

PGI

Figura 4.1: La struttura delle prostaglandine. In alto a destra mostrata la prostaglandina PGE2 ,
al fine di illustrare la struttura generale di una prostaglandina (un anello a 5 C, due catene laterali
di 7 e 8 C); confrontare con lacido prostanoico, in alto a sinistra, da cui queste molecole prendono
il nome. In basso sono mostrate le strutture dellanello a 5 C. in base a questo anello che le
prostaglandine sono suddivise in varie classi.

117

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


Leucotrieni (LT). Caratterizzati dallassenza di anelli (sono quindi molecole lineari),
e dalla presenza di tre doppi legami coniugati il nome infatti deriva dallunione di
leuco-, perch queste molecole sono state isolate dai leucociti, e -trieni, che secondo
la nomenclatura della chimica organica indica tre insaturazioni. Spesso presente
un ulteriore doppio legame, non coniugato, per un totale di quattro. Sono divisi
nelle sottoclassi A, B, C, D, E. I leucotrieni entrano in gioco nei processi infiammatori,
nelle reazioni anafilattiche, nellasma, e nella chemiotassi delle cellule del sistema
immunitario.
Lipossine (LX). Caratterizzate dallassenza di anelli, come i leucotrieni, e dalla
presenza di quattro legami insaturi coniugati. Sono di due tipi: A4 e B4 . Hanno azione
vasocostrittrice e ruolo immunodepressivo.

4.3 Sede di elaborazione


Gli eicosanoidi vengono virtualmente sintetizzati da tutti i tessuti (in specie le prostaglandine), fatta eccezione per gli eritrociti, anche se vi sono delle specificit tissutali
per quanto riguarda il tipo e la quantit di ormoni prodotti.

4.4 Biosintesi
Vediamo come vengono sintetizzati questi composti,
In questa sezione esamineremo in maniera schematica le vie metaboliche che
consentono di sintetizzare questa vastissima rosa di composti a partire da tre acidi
grassi, cercando di averne una visione generale.
Le vie metaboliche preponderanti sono due, e prendono il nome dai due enzimi coinvolti:
Prostaglandine, prostacicline e trombossani sono ottenuti quando gli acidi grassi
precursori diventano substrato della via della ciclossigenasi;
Leucotrieni e lipossine sono ottenuti quando gli acidi grassi precursori diventano
substrato della via delle lipossigenasi.
Attraverso una di queste due vie (in realt ne esiste anche una terza, di cui parleremo
pi avanti, che ha un ruolo minoritario) gli acidi grassi precursori danno origine a
varii composti (Figg. 4.2, pagina 120 e 4.3, pagina 121):

118

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


Gli eicosanoidi derivati dall acido arachidonico attraverso la via della ciclossigenasi sono prostaglandine, prostacicline e trombossani con due doppi legami (PG2 ,
PGI2 , e TXA2 ). La via della lipossigenasi produce leucotrieni e lipossine con 4 doppi
legami (LT4 e LX4 ).
Gli eicosanoidi derivati dallacido diomo -linolenico tramite la via della
ciclossigenasi sono prostaglandine e trombossani con un doppio legame (PG1 , TXA1 ),
mentre la via della lipossigenasi d origine a leucotrieni con tre doppi legami (LT3 ).
Gli eicosanoidi derivati dallacido eicosapentaenoico sono prostaglandine, prostacicline e trombossani con tre doppi legami (PG3 , PGI3 , e TXA3 ), prodotti attraverso
la via della ciclossigenasi, e leucotrieni con cinque doppi legami (LT5 ) prodotti
attraverso la via della lipossigenasi .
Esamineremo in modo pi approfondito il destino dellacido arachidonico, poich
d origine agli ecoisanoidi pi comuni nel corpo umano (le prostaglandine della serie
2), nonch alcuni tra i pi importanti. Abbiamo visto che lacido arachidonico si trova
esterificato al glicerolo in posizione 2 a formare i fosfolipidi di membrana; poich le
reazioni con cui vengono prodotti eicosanoidi avvengono solo sullacido grasso libero,
questo viene innanzi tutto staccato.
Lenzima fosfolipasi A2 in grado di idrolizzare il legame estere tra lacido
arachidonico ed il glicerolo in risposta ad uno stimolo che pu essere di varia natura.
Questa considerata la rezione velocit limitante, in quanto influenza la disponibilit
di substrato.
Altre fonti quantitativamente meno importanti di acido arachidonico sono rappresentate da:
Esteri del colesterolo con acido arachidonico;
Insaturazione dellacido diomo -linolenico da parte della 5 desaturasi;
Azione della fosfolipasi C, che produce diacilglicerolo e inositolo trifosfato; il
diacilglicerolo diviene poi substrato della diacilglicerolo lipasi ed eventualmente
della monogliceride lipasi.
Liberato lacido arachidonico, come abbiamo accennato, questo pu entrare in tre
diverse vie, che dunque competono per lo stesso substrato:
via della ciclossigenasi: larachidonato subisce una reazione catalizzata dal
complesso della prostaglandina G/H sintasi (o ciclossigenasi, COX), che produce
PGH2 , un endoperossido. A partire da questo composto, si possono produrre, a
seconda di quale enzima subentri:
altri PG2 (delle serie D, E ed F);

119

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico

Membrana plasmatica
COO-R
COOH

diomo -linolenato

Esteri dell'acido arachidonico

Fosfolipasi A 2

Diacilglicerolo lipasi

5 desaturasi

COOH

Acido arachidonico

Via delle ciclossigenasi

Via delle lipossigenasi

Prostaglandina G/H sintasi (COX)


12-LOX

5-LOX

15-LOX
PGG 2
15-HPETE

12-HPETE

Prostaglandina G/H sintasi (perossidasi)

Lipossine

leucotrieni della
serie B

5-HETE

5,12-HPETE

LTA 4

PGH 2

PGD 2

PGE 2

TXA 2

PGF 2

TXB 2

5,15-HPETE

LTB 4

LTC 4

Prostaglandine e trombossani
della serie 2
LTD4

Leucotrieni
della serie 4

LTE 4

Figura 4.2: Eicosanoidi prodotti a partire dallacido arachidonico.

PGI 2

120

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico

18:2 9,12

acido linoleico

acido -linolenico

18:3 9,12,15

Acido ottadecatetraenoico

18:4 6,9,12,15

Acido eicosatetraenoico

20:4 8,11,14,17

desaturasi

18:3 6,9,12

acido -linolenico

Elongasi

20:3 8,11,14

Acido diomo -linolenico

5 desaturasi

PGE 1

PGF 1

TXA 1

Via delle lipossigenasi

LTA 5

LTB 5

LTC 5

20:5 5,8,11,14,17

Via delle ciclossigenasi

PGD 3

PGE 3

PGF 3

TXA 3

PGI 3

Figura 4.3: Eicosanoidi prodotti a partire dagli acidi linoleico e linoleico.

Prostaglandine e trombossani
della serie 3

LTD3

PGH 1

Leucotrieni della
serie 5

LTC 3

Acido eicosapentaenoico

Via delle ciclossigenasi

Prostaglandine e
trombossani della serie 1

LTA 3

Leucotrieni della
serie 3

Via delle lipossigenasi

121

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


La prostaciclina PGI2 ;
il trombossano TXA2 .
Lespressione degli enzimi responsabili di queste conversioni varia con il citotipo,
dunque il destino della PGH2 tessuto-specifico.
Via della lipossigenasi: larachidonato diviene substrato di tre diverse lipossigenasi, ciascuna in grado di introdurre ossigeno in tre differenti posizioni: 12,
5, e 15. In seguito allazione combinata di questi tre enzimi, vengono prodotti
leucotrieni, lipossine, HPETE ed HETE.
Una terza via, molto meno attiva delle prime due, produce diHETE ed HETE; la
catalisi affidata soprattutto a citocromo P450.
Via delle ciclossigenasi : lenzima cardine su cui si basa questa via la prostaglandina
G/H sintasi (PGS), che si trova per lo pi a livello del reticolo endoplasmatico. Si
tratta di un omodimero: ciascuna delle due subunit presenta tre domin:
un dominio con lattivit di ciclossigenasi (COX);
un dominio con attivit idroperossidasica (PG idroperossidasi);
un dominio di legame con la membrana, attraverso il quale lenzima ancorato
al reticolo endoplasmatico o, pi raramente, alla membrana nucleare esterna.
Lenzima spesso chiamato semplicemente COX. Nella prima tappa, lacido arachidonico subisce una ciclizzazione intramolecolare data dal legame tra C8 e C12; allo
stesso tempo, due molecole di O2 vengono introdotte a formare un endoperossido (tra
C9 e C11) ed un idroperossido in C15. Il meccanismo di reazione che stato proposto
per lenzima prevede la rimozione stereospecifica dellidrogeno prochiralico-S dal C13
da parte della tirosina 385 del sito attivo; questo d origine ad un carbonio radicalico.
Segue lossigenazione in C11, con formazione dellendoperossido e dellanello a 5 termini. Una seconda molecola di O2 viene poi introdotta in C15, cui segue la formazione
dellidroperossido.
La molecola formata in questa prima tappa la PGG2 ; lattivit perossidasica,
glutatione ridotto dipendente, il cui sito attivo si trova nelle vicinanze dellattivit
COX, converte il gruppo idroperossido in gruppo idrossilico, producendo PGH2 , H2 O
e glutatione ossidato. Lattivit della COX ha la peculiarit di essere discontinua,
perch lenzima si autoinattiva dopo circa 30 secondi di attivit. Poich lenzima di
fatto si autodistrugge fa parte dei cosiddetti enzimi suicidi.
Queste prime fasi della sintesi di prostaglandine e trombossani sono effettuate
virtualmente in tutti i tessuti (tranne che negli eritrociti). Ci significa che tutti i tessuti

122

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico

COOH

Acido arachidonico

COX

O
COOH
O

OOH

PGG 2

COOH
OH
COOH

O
O
COOH

OH

PGD 2

OH

OH

PGH 2

OH

PGI 2

O
COOH

COOH

O
O

OH

OH

OH

TXA 2

PGE 2

OH

OH
COOH

OH

OH

COOH
HO

OH

TXB 2

PGF 2

Figura 4.4: Eicosanoidi prodotti a partire dallacido arachidonico.

123

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


esprimono COX. per necessario precisare che di COX si conoscono, ad oggi, tre
isoenzimi: COX-1, COX-2 e COX-3; questultimo tuttavia viene considerato come una
variante di COX-1 (i loro mRNA sono frutto dello splicing alternativo del trascritto
dello stesso gene) espressa a livello della corteccia cerebrale e del miocardio, il cui
ruolo non stato chiarito.
COX-1 e COX-2 sono meglio conosciuti e considerati pi importanti: hanno circa il
65% della sequenza aminoacidica in comune, e peso molecolare comparabile; anche
gli aminoacidi a livello dei siti attivi sono molto conservati. Le due COX agiscono
praticamente allo stesso modo a livello catalitico (ci sono piccole differenze di specificit,
in realt), tuttavia la loro inibizione differenziale porta a differenti conseguenze:
COX-1 un enzima costitutivo (o housekeeper), espresso in quasi tutti i tessuti.
Le prostaglandine sintetizzate da queste cellule sono coinvolte in molti processi
fisiologici e in generale nellomeostasi; per esempio, a livello di mucosa gastrica,
dove regolano la secrezione di muco, che protegge le pareti dello stomaco
dallazione dei succhi gastrici. Un altro esempio dato dalla regolazione del
flusso renale. Dunque, linibizione di questo enzima in grado, potenzialmente,
di creare dei problemi; per esempio, una maggiore vulnerabilit della parete
gastrica nei confronti della erosione da parte degli acidi gastrici (con possibilit
di sanguinamenti).
COX-2 un enzima inducibile, indotto durante linfiammazione soprattutto a
livello di macrofagi, monociti e nei tessuti sede di infiammazione o esposti a
fattori di crescita o altri mediatori dellinfiammazione (interleuchina-1 o LPS,
lipopolisaccaride batterico), oltre che nei neuroni, nelle cellule muscolari lisce
e nelle cellule endoteliali; le prostaglandine sintetizzate da queste cellule sono
coinvolte nella mediazione dellinfiammazione, nel dolore, e nella febbre
dunque uninibizione della sintesi di queste prostaglandine riduce anche lentit
di questi processi.
Correlazioni cliniche: gli enzimi COX ed i FANS
Perch importante conoscere la differenza tra i due isoenzimi COX? La sintesi degli eicosanoidi un processo su cui il medico si trova spesso a dover intervenire farmacologicamente,
ad esempio per tentare di modulare processi infiammatori. Questo avviene tramite due tipi di
farmaci: da un lato, esistono i farmaci anti-infiammatori steroidei, dallaltro i non steroidei (i
cosiddetti FANS, o NSAID secondo lacronimo inglese).

124

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico

I farmaci antiinfiammatori steroidei (per es. prednisone) inibiscono la risposta infiammatoria


in molti modi, come la regolazione dellespressione di geni coinvolti nellinfiammazione (tra
queste azioni, merita citare linibizione della fosfolipasi A2 ). Questi farmaci agiscono con le
stesse modalit dei corticosteroidi (vedi sez. 6.1, pag. 140.).
I FANS esplicano la loro azione a livello della COX. Laspirina (acido acetilsalicilico) il
prototipo dei FANS: agisce acetilando irreversibilmente una serina presente nel sito attivo
della COX. Tuttavia laspirina, cos come molti altri FANS, agisce su entrambi gli isoenzimi
(anzi, pi efficaciemente sulla COX-1!). Quindi, nonostante si somministri il farmaco con lo
scopo di inibire la COX-2 per eliminare dolore, infiammazione e febbre, si finisce con linibire
anche la COX-1, i cui effetti, al contrario, non sono indesiderati. Questo crea diversi problemi:
per esempio, noto che lutilizzo prolungato di FANS aumenta il rischio di ulcere gastriche
e sanguinamenti. Questo perch la COX-1 coinvolta nella sintesi di prostaglandine che
regolano la secrezione di muco, che ha funzione gastroprotettiva. Un altro esempio classico di
FANS dato dallibuprofene, che agisce per con un diverso meccanismo rispetto allaspirina.
Grazie agli sforzi della ricerca, sono stati messi a punto nuovi anti-infiammatori non
steroidei (newer NSAIDs o coxib) pi specifici verso la COX-2, ma non privi di effetti
collaterali. Tra questi farmaci, il celecoxib, etoricoxib ed il refecoxib (ora ritirato dal mercato)
sono i pi noti. In ricerca, sono disponibili inibitori della COX-2 1000 volte pi specifici, ma,
per varii motivi, non possono essere usati come farmaci.

Il PGH2 , a seconda del citotipo, pu essere substrato di diversi enzimi che portano
alla sintesi di prostaglandine diverse e trombossani (figura 4.4, pagina 123).
PGE2 e PGF2 : prodotte soprattutto in milza e reni per lintervento prima di una
isomerasi (o PGE sintasi), che produce PGE2 , e poi di una reduttasi, che porta a
PGF2 .
PGI2 : prodotta dalla prostaciclina sintasi.
PGD2 : prodotta dalla PGD sintasi.
TXA2 : prodotta dalla trombossano sintasi. un potente vasocostrittore, sintetizzato soprattutto dalle piastrine, che viene rapidamente inattivato a TXB2 . Ha
una emivita estremamente breve.
Via delle lipossigenasi. Se la via delle ciclossigenasi produce composti ciclici, la via
delle lipossigenasi converte lacido arachidonico in leucotrieni e lipossine (figura 4.5),

125

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


COOH

Acido arachidonico

5-LOX

12-LOX

COOH

15-LOX

OOH

COOH

COOH

OOH
OOH

5-HPETE

15-HPETE

12-HPETE

COOH

COOH

HO

HO

15-HETE

12-HETE

Lipossine

Leucotrieni della serie B

OH

OH
COOH

Leucotrieni della serie 4

COOH

5-HETE

HO

5,15-HPETE

OH
COOH
HO

5,12-HPETE

Figura 4.5: La via delle lipossigenasi. Lacido arachidonico pu divenire substrato di almeno 3
differenti enzimi lipossigenasi (LOX), con produzione di numerosi leucotrieni e lipossine.

126

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


composti lineari. Gli enzimi coinvolti in questo pathway sono le lipossigenasi, enzimi
citosolici con attivit di diossigenasi, che catalizzano lincorporazione di entrambi gli
atomi di ossigeno di una molecola di O2 a livello di uno dei doppi legami dell acido
arachidonico, producendo idroperossidi (HPETE); gli intermedi successivi porteranno
alla sintesi di leucotrieni della serie 4 e lipossine. Sono tre le lipossigenasi principali che
entrano in gioco in questa via, ognuna delle quali specifica per uno dei doppi legami
dellarachidonato:
5-lipossigenasi (5-LOX). Molto espressa in leucociti (granulociti neutrofili e
basofili, linfociti B), macrofagi e mastociti, d origine ai leucotrieni pi importanti
nella mediazione dei processi infiammatori, ed bersaglio di diversi farmaci.
Introduce un gruppo idroperossido a livello del carbonio 5 dellacido arachidonico
producendo 5(S)-HPETE2 . La catalisi avviene con la collaborazione della FLAP,
acronimo inglese per Proteina Attivante la Lipossigenasi, che sembra in qualche
modo presentare il substrato allenzima. Sia come sia, pacifico che la FLAP
sia essenziale per una catalisi efficiente e corretta. Il 5-HPETE, come tutti gli altri
HPETE, un intermedio estremamente reattivo, occupante una posizione centrale
nel metabolismo dei leucotrieni, che qui si fa straordinariamente complesso. Il
5-HPETE infatti:
1. pu ridursi al corrispondente HETE, spontaneamente (spesso ossidando
glutatione) o tramite la catalisi di una perossidasi;
2. pu divenire substrato di una delle altre due lipossigenasi, con produzione
di 5,12-diHPETE o 5,15-diHPETE;
3. oppure pu dare origine al leucotriene LTA4 , in grado di essere convertito
in altri leucotrieni.
Il 5-HPETE quindi un intermedio estremamente importante.
12-lipossigenasi (12-LOX). Molto espressa in piastrine, cellule delle isole pancreatiche, cellule muscolari lisce dei vasi. Introduce lossigeno a livello del
carbonio 15 dellarachidonato e produce cos 12(S)-HPETE. Come succedeva
per il 5-HPETE, anche questo idroperossido ha molti possibili destini. Viene
soprattutto ridotto, con modalit simili al precedente, al corrispondente 12-HETE,
che esplica funzioni biologiche, e in parte d origine ad alcuni leucotrieni della
serie B.
15-lipossigenasi (15-LOX). Espressa soprattutto in reticolociti, granulociti eosinofili, linfociti T, cellule dellepitelio della trachea. Produce 15(S)-HPETE, che,
come il precedente, non d origine a leucotrieni, e pu essere convertito in
2

Il carbonio ossigenato diviene asimmetrico; la idroperossidazione specifica per lo stereoisomero S.

127

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


15-HETE. Tuttavia, il destino principale di questo intermedio quello di produrre
lipossine antiinfiammatorie.
In realt vi anche una 8-lipossigenasi, ma non la prenderemo in considerazione
in quanto non partecipa alla biosintesi degli eicosanoidi. Inoltre, da sottolineare il
fatto che non sono state presentate tutte le possibili interrelazioni metaboliche tra i
composti visti fino ad adesso, per non complicare ulteriormente (e con il probabile
effetto di rendere il tutto molto pi arido e sterile) un quadro gi complesso tuttavia,
bene tener presente che il metabolismo di questi composti molto pi articolato e
tortuoso di quello che abbiamo visto!
Riassumendo, abbiamo illustrato come larachidonato venga idroperossidato a
5(S)-HPETE dallattivit diossigenasi della 5-lipossigenasi, che fa parte della via delle
lipossigenasi. La stessa 5-lipossigenasi presenta anche lattivit di deidrasi che pu
convertire il 5(S)-HPETE a leucotriene LTA4 . Sar questo il pathway metabolico lungo
il quale proseguiremo adesso. Questa attivit deidrasica chiamata spesso LTA4
sintasi. Il leucotriene A4 un epossido (dunque un composto abbastanza instabile)
che pu essere convertito in:
LTB4 da una idrolasi, che idrata (aggiunge una molecola dacqua) lLTA4 , aprendo
il suo anello epossido. In questa reazione avviene un riarrangiamento dei doppi
legami, ma il numero totale rimane invariato.
LTC4 , dalla LTC4 sintasi, che coniuga lLTA4 ad una molecola di glutatione ridotto
in posizione 6 per questo motivo, lenzima anche chiamato glutatione-S
transferasi II. In ogni caso, la reazione apre lanello epossido.
LLTC4 un leucotriene molto importante, poich a partire da questo composto la
cellula in grado di sintetizzare i cosiddetti cisteinil-leucotrieni, cos denominati in
quanto contenenti cisteina. Ne fanno parte LTD4 , LTE4 e lo stesso LTC4 (il glutatione
contiene cisteina). Poich il LTC4 secreto dalla cellule mediante un trasportatore,
queste reazioni di conversione avvengono nellambiente extracellulare. La conversione
avviene grazie alla rimozione sequenziale, per idrolisi, di glutammato (che produce
LTD4 ) e poi di glicina (LTE4 ).
La produzione di leucotrieni in quantit importanti avviene soprattutto ad opera
dei leucociti.
Via dei citocromi P450. Non ci resta che esaminare brevemente la terza via con
la quale vengono prodotti eicosanoidi, catalizzata da citocromi P450, soprattutto a
funzione idrossilasica, epossigenasica e idrolasica. Il substrato nuovamente lacido
arachidonico, grande protagonista di queste vie metaboliche, e, come abbiamo visto,

128

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


a capo della biosintesi di una serie incredibilmente ampia di composti con funzioni
segnalatorie tanto da far parlare gli studiosi di cascata dellacido arachidonico.
I prodotti a cui d origine attraverso questo pathway sono 19,20-diHETE, 20-HETE,
19-HETE, EET. Le funzioni biologiche di questi composti sono eterogenee ed entrano
in gioco nei sistemi vascolare, renale, polmonare e cardiaco in processi molto diversi
(proliferazione cellulare, apoptosi, infiammazione, etc.). Ricordiamo tra tutti il 20HETE, potente vasocostrittore; gli EET, di contro, hanno azione vasodilatatrice.

4.5 Secrezione e regolazione


La regolazione della biosintesi di questi composti si esplica soprattutto a livello della
fosfolipasi, e quindi attraverso una modulazione della disponibilit di substrato.
In generale, lazione della fosfolipasi A2 e la sua traslocazione a livello della
membrana:
sono promosse dalla sua fosforilazione e dallaumento di concentrazione del
calcio;
sono inibite dagli steroidi, in particolare dai corticosteroidi.
Nonostante siano molecole lipofile, stato dimostrato che la secrezione e luptake
di questi composti da parte delle cellule sono mediati, almeno nel caso delle prostaglandine, da dei trasportatori. In particolare, un trasportatore ABC chiamato MRP4 (o
trasportatore delle prostaglandine ) ne promuove il rilascio.

4.6 Secrezione, trasporto nel plasma e degradazione


I composti di cui abbiamo esaminato la biosintesi fino ad adesso sono ormoni di tipo
paracrino ed autocrino. Come tali, agiscono nelle immediate vicinanze della cellula
da cui sono stati secreti, ed hanno emivita tendenzialmente breve (decine di secondi,
minuti nel caso di prostaglandine e trombossani, poche ore nel caso dei leucotrieni).
Sono inattivati in situ oppure, se entrano nel circolo sanguigno, soprattutto a livello
polmonare.
Le prostaglandine sono inattivate mediante ossidazione del gruppo -OH in
posizione 15, o -ossidazione del carbossile terminale.

129

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


Il trombossano A2 ha una emivita biologica brevissima; inattivato in pochi
secondi a TXB2 (Fig. 4.4, pag. 123) quando entra in contatto con molecole di
acqua.
Per quanto riguarda i leucotrieni, il LTB4 inattivato mediante -ossidazione
del gruppo metile (cio, ossidazione del carbonio pi distante dal gruppo
carbossilico), seguita da -ossidazione. LTC4 convertito in LTD4 e LTE4 ,
dopodich questultimo subisce inattivazione con le stesse modalit del LTB4.
Altri eicosanoidi vengono inattivati mediante riduzione dei doppi legami.

4.7 Recettore
Gli eicosanoidi si legano rapidamente dalle cellule mediante un recettore accoppiato
ad una proteina G. Spesso viene attivato il pathway delladenilato ciclasi-cAMPproteinchinasi oppure DAG-IP3 -Ca2+ .

4.8 Effetti fisiologici degli eicosanoidi


Gli eicosanoidi agiscono tendenzialmente in maniera paracrina ed autocrina.
Non tratteremo in maniera approfondita le risposte biologiche mediate dagli
eicosanoidi, in quanto questi composti sono numerosissimi, e le azioni da loro
promosse sono ancora di pi inoltre, in certi casi si tratta di azioni contrastanti.
Le prostaglandine:
mediano la risposta infiammatoria. In questo ambito, possono essere coinvolte
in deviazioni patologiche di questi processi, ad esempio a carico di articolazioni
(artrite reumatoide), pelle (psoriasi), occhi, etc.;
contribuiscono alla regolazione della temperatura corporea, e hanno a che fare
con linsorgere della febbre;
esercitano un controllo sulla muscolatura liscia, in specie quella vascolare,
con numerose conseguenze: provocano ad esempio vasocotrizione (PGF) o
vasodilatazione (PGE, PGA, PGI);
stimolano le contrazioni uterine in diversi momenti fisiologici;
sono mediatori del dolore;

130

4 Ormoni derivati dallacido arachidonico


sono modulatori del processo dellemostasi (in particolare, le prostacicline sono
antiaggreganti e antagonisti dei trombossani: inibiscono lattivazione delle
piastrine e vasodilatano).
I trombossani promuovono laggregazione piastrinica e la vasocotrizione, e operano
in maniera antagonista alle prostacicline. Sono potenti ipertensivi. Sfruttano recettori
accoppiati a G proteine, con attivazione della fosfolipasi C, e sfruttano quindi il
pathway segnalatorio DAG-IP3 -Ca2+ .
Leucotrieni e lipossine sono sintetizzate principalmente dalle cellule del sangue
della serie bianca, ma anche a livello encefalico, polmonare e miocardico. Modulano:
la chemotassi e attivazione di leucociti (per esempio, la degranulazione); processi
infiammatori;
risposte allergiche;
presentano inoltre azione bronco- e vasocostrittrice;
sono in grado di incrementare la permeabilit vascolare, provocando edema.

131

5 Ormoni derivati dalla vitamina D


Il termine vitamina D utilizzato per indicare una serie di composti: i due principali
sono ergocalciferolo, o vitamina D2 , e colecalciferolo, o vitamina D3 . Entrambi sono,
di fatto, dei pro-ormoni: subiscono alcune reazione per dare origine infine allormone
calcitriolo.
Il calcitriolo un ormone lipidico coinvolto soprattutto nellomeostasi del Ca2+ ,
come paratormone e calcitonina, ma esplica anche altre funzioni.

5.1 Ormoni del rene


5.1.1 Calcitriolo
Struttura Il calcitriolo (1 ,25-diidrossicolecolaciferolo) il solo ormone derivante
dalle vitamina D. Come tale, assimilabile da un certo punto di vista anche al
colesterolo, poich il composto precursore della vitamina D un intermedio della
biosintesi del colesterolo. Tuttavia il calcitriolo non pu a rigore essere considerato un
ormone steroideo in quanto ha perduto la struttura tetraciclica.1 Viene per questo fatto
rientrare nella classe dei secosteroidi, termine che designa composti nei quali uno dei
quattro anelli tipici degli steroidi aperto, solitamente lanello B.
Sede di elaborazione La tappa principale della sintesi del calcitriolo avviene a livello
renale, che pu essere considerato la sede di sintesi dellormone.
Biosintesi Se vero che la tappa principale della sintesi del calcitriolo avviene nel
rene, a monte di questa vi sono altre tappe che hanno luogo in diversi distretti del
corpo, e che da un precursore del colesterolo portano alla vitamina D (figura 5.1, pagina
133):
1

Gli steroidi sono composti formati da quattro anelli ciclici: tre molecole di cicloesano
(peridrofenantrene), e un ciclopentano. Vedi la sezione 6.1, pag. 140.

5 Ormoni derivati dalla vitamina D

Fegato

Cute

CH3
CH2

HO

HO

HO

7-deidrocolesterolo

Previtamina D
Colecalciferolo

OH

CH2
HO

OH

1,25-diidrossicolecalciferolo
(Calcitriolo)

OH

OH
OH

CH2

CH2

HO

HO

25-idrossicolecalciferolo

OH

1,24,25-triidrossicolecalciferolo

OH
OH

CH2
HO

Rene

24,25-diidrossicolecalciferolo

Figura 5.1: Biosintesi della vitamina D. Le reazioni avvengono a livello di cute, fegato e rene. I
nomi degli enzimi non sono mostrati (dettagli nel testo).

133

5 Ormoni derivati dalla vitamina D


La sintesi del colesterolo prevede la condensazione di diverse molecole di acetilCoA, fino ad ottenere squalene. Questo composto viene poi rimaneggiato a
formare lanosterolo, la cui struttura tetraciclica ricorda quella del colesterolo.
Altre modifiche convertono il lanosterolo in composti intermedi, fino ad ottenere
7-deidrocolesterolo.2 Questo composto pu subire una riduzione per essere
convertito a colesterolo, oppure divenire il substrato per la sintesi della vitamina
D.
A livello della cute (soprattutto nello strato dellepidermide), i raggi UVB provenienti dal sole innescano la fotolisi non enzimatica del 7-deidrocolesterolo nella
provitamina D3 . La reazione consiste nella rottura del legame tra C9 e C10. La
provitamina D3 , composto biologicamente inattivo, isomerizza spontaneamente
(anche questa reazione non catalizzata, ed in effetti molto lenta) in colecalciferolo, o vitamina D3 . Questa viene trasportata nel plasma dalla proteina legante
la vitamina D.
La vitamina D3 pu anche essere ottenuta direttamente con la dieta, o a partire
dallergocalciferolo (vitamina D2 ). Quetstultimo composto viene sintetizzato a
partire dallegosterolo da piante, funghi e invertebrati; al giorno doggi, viene
prodotto a livello industriale irradiando lieviti, e poi aggiunto a molti cibi.
nel fegato che avviene la tappa successiva: ergocalciferolo e colecalciferolo
vengono qui idrossilati in posizione 25; la reazione, scarsamente regolata,
avviene a livello del RE, e richiede NADPH, ossigeno molecolare e magnesio. Gli
enzimi coinvolti sono due: una citocromo P450 reduttasi NADPH-dipendente e
la 25-idrossilasi, un citocromo P450. I prodotti sono 25-idrossicolecalciferolo e
25-idrossiergocalciferolo, che vengono entrambi reimmessi nel circolo sanguigno.
Il 25-OH-D3 (chiamato anche calcidiolo) risulta la forma pi abbondante di
vitamina D che si ritrova nel sangue anche a causa della sua lunga emivita,
dellordine di giorni.
Dal circolo i composti passano nel rene, dove possono essere sottoposti a
due idrossilazioni, con diverso significato: unidrossilazione in posizione 24, con
significato inattivatorio, e una idrossilazione in posizione 1, con significato attivatorio,
che porta allattivazione definitiva della vitamina D con la formazione (nel
caso della D3 ) di 1 ,25-diidrossicolecalciferolo, o calcitriolo, depositario della
massima attivit biologica. Lercalcidiolo (25-idrossiergocalciferolo) forma 1,25diidrossiergocalciferolo o ercalcitriolo.

Una spiegazione pi dettagliata della sintesi del colesterolo pu essere trovata in qualunque testo di
biochimica.

134

5 Ormoni derivati dalla vitamina D


Questa reazione di idrossilazione in posizione 1, che avviene nei mitocondri
delle cellule della porzione convoluta del tubulo prossimale renale, richiede tre
enzimi:
1. ferredossina reduttasi renale, una flavoproteina;
2. ferredossina renale, una proteina ferro-zolfo;
3. 1 -idrossilasi, un citocromo P450.
Sono richiesti come cofattori NADPH, Mg2+ e ossigeno molecolare. Il citocromo
catalizza una classica reazione di tipo monossigenasi sfruttando lossigeno
molecolare. A differenza della reazione precedente, questa strettamente
regolata.
La regolazione negativa di questo enzima favorisce lidrossilazione inattivatoria
in posizione 24 da parte della 24-idrossilasi (vedi il paragrafo "Regolazione".).
Dopo la sintesi, il calcitriolo viene quindi rilasciato in circolo dove svolge le sue
funzioni come un ormone endocrino.
Secrezione e regolazione Il principale punto regolativo lenzima 1 -idrossilasi,
che attiva definitivamente la vitamina D3 . Questo enzima, e con esso lintera via
biosintetica, regolato:
positivamente dal PTH, che aumenta lattivit dellenzima;
negativamente dal calcitriolo, con un feedback negativo che influenza lespressione genica e la biosintesi dellenzima; inoltre il calcitriolo riduce anche la sintesi
del PTH.
negativamente dai livelli plasmatici di calcio. Anche questa pu essere considerata una forma di feedback negativo (il calcitriolo porta allincremento della
calcemia);
Si ritiene che anche calcitonina, prolattina e gli ormoni sessuali (estrogeni in
particolare) contribuiscano alla regolazione, ma rivestono in ogni caso un ruolo minore.
Il calcitriolo inoltre upregola lenzima che idrossila in posizione 24.
Come gli altri ormoni liposolubili il calcitriolo non viene accumulato nelle cellule in
vescicole secretorie, ma viene rilasciato in circolo via via che viene sintetizzato.
Trasporto nel plasma e degradazione Il calcitriolo in circolo si trova legato, cos
come i suoi metaboliti idrossilati, alla proteina legante la vitamina D (VDBP), una

135

5 Ormoni derivati dalla vitamina D


glicoproteina (in particolare, si tratta di una globulina) del peso molecolare di circa 52
kDa. Presenta tre domin, uno dei quali in grado di legare secosteroli.3 Presenta forti
omologie con lalbumina.
Per quanto riguarda la degradazione, avevamo visto come nel rene le reazioni a cui
poteva andare incontro il calcidiolo (o lercalcidiolo) erano due: una idrossilazione
in posizione 1 e una in posizione 24. Questultima produce un metabolita inattivo, il
24,25-diidrossicolecalciferolo. Anche l1,25-diidrossicolecalciferolo pu subire questa
reazione, dando origine, parimenti, ad un metabolita inattivo, il 1,24,25-triidrossi-D3 .
Il 24,25-diidrossicolecalciferolo si forma quando lidrossilazione in posizione 1
(attivatoria) viene inibita. Il 1,24,25-triidrossi-D3 si forma quando lidrossilazione
in posizione 1 avvenuta, il calcitriolo ha adempito alle sue funzioni e deve essere
degradato. Questi due prodotti vengono poi trasportati al fegato ed eliminati con la
bile, oppure con le urine nel rene stesso.
Recettore

Gli effetti biologici sono raggiunti per mezzo di:

una azione a livello genico (tipica degli ormoni lipofili). lenta e presuppone
linterazione con un recettore citosolico (VDR, Vitamin D Receptor) che in seguito
al legame con il ligando si sposta nel nucleo e agisce come fattore di trascrizione;
con meccanismi che hanno effetto a breve termine, e coinvolgono recettori sulla
membrana plasmatica e un processo di trasduzione del segnale.4
Il VDR, estremamente specifico nel suo legame, molto simile ai recettori per gli
ormoni steroidei: entrambi contengono, ad esempio, il motivo zinc-finger, con il quale
si legano al DNA.
Effetti fisiologici del calcitriolo L 1,25-diidrossicolecalciferolo un ormone ipercalcemizzante: la sua azione produce un aumento del calcio plasmatico.
Le cellule bersaglio del calcitriolo si trovano a livello intestinale e nelle paratiroidi,
ma anche nel tessuto osseo e nel rene.
Azione a livello intestinale. Questa lazione pi importante. Il sito dazione il
duodeno e parte del digiuno. L1,25-didrossicolecalciferolo stimola lassorbimento
3

stato riportato che questa stessa proteina lega lactina che riesce a penetrare nel circolo sanguigno
(in seguito ad un danno cellulare, per esempio).
4
Tuttavia anche questo secondo pathway va ad influenzare, come parte dei suoi effetti, lespressione
genica.

136

5 Ormoni derivati dalla vitamina D


del calcio da parte degli enterociti. Questo ottenuto incrementando lespressione
di proteine di trasporto, come il canale del calcio TRPV6, che permette il trasporto
intracellulare del calcio a livello della membrana apicale delle cellule, o di proteine
leganti il calcio, come la calbindina, che promuove il trasporto del calcio dalla porzione
apicale della cellula a quella basolaterale. Una pompa ATP-dipendente a livello della
membrana basolaterale pompa il calcio fuori dallenterocita, nel circolo sanguigno.
Il trasporto del calcio stimolato dal calcitriolo di tipo attivo, ed chiamato "via
transcellulare". Nelle altre porzioni dellintestino avviene un trasporto di calcio di tipo
passivo ("via paracellulare"), indipendente dalla regolazione ormonale.
Azione a livello delle paratiroidi. Riduce la trascrizione del gene del PTH. Poich la
sintesi del calcitriolo fortemente attivata dal paratormone (vedi anche sez. 2.3.1, pag.
73), questo rappresenta una sorta di feedback negativo indiretto, ed evita fluttuazioni
eccessive della calcemia.
Azione sui tubuli renali. Stimola il riassorbimento del calcio e del fosfato nella
porzione distale dei tubuli renali, facendo s che un maggior numero di ioni calcio
vengano reimmessi nella circolazione.
Azione sul rene. Il calcitriolo, con un meccanismo di feedback negativo diretto, diminuisce lespressione della 1-idrossilasi, ed aumenta lespressione della 24-idrossilasi,
inibendo quindi la propria sintesi e promuovendo la formazione di metaboliti inattivi.
Azione a livello osseo. Il calcitriolo stimola gli osteoclasti nella loro produzione di
idrolasi acide, e stimola il loro differenziamento, incrementandone quindi il numero.
Questo fa s che il riassorbimento osseo aumenti, con innalzamento di calcemia e
fosfatemia.
Per quanto riguarda il metabolismo del calcio, nonostante l1,25-colecalciferolo
contribuisca a promuovere il riassorbimento osseo, in caso di una deficienza di
vitamina D si osservano patologie a carico del sistema scheletrico (come il rachitismo
nei bambini), perch il calcio non pu essere assorbito in maniera adeguata, e la
disponibilit di calcio un presupposto per la deposizione di matrice inorganica nelle
ossa.
Altri effetti. Il calcitriolo ha anche altri effetti, solo in parte conosciuti, che vanno
molto al di l del metabolismo del calcio. Sono stati dimostrati effetti a livello della

137

5 Ormoni derivati dalla vitamina D


proliferazione e del differenziamento di diversi citotipi, molti dei quali correlati al
sistema immunitario, oltre che azione anti-infiammatoria. Inoltre, stato osservato
che il calcitriolo necessario per la normale secrezione dellinsulina.
Correlazioni cliniche: ipocalcemia ed ipercalcemia
Lipocalcemia si instaura quando la concentrazione di calcio totale plasmatico scende al
di sotto di 8.5-9 mg/dL (in presenza di una concentrazione normale di proteine plasmatiche)
o 4.5-4.7 mg/dL se si considera solo la frazione libera (calcio ionizzato).
Tra le cause di ipocalcemia: lipoparatiroidismo (deficit di secrezione di PTH; pu verificarsi
nel corso di malattie autoimmuni o in seguito a danneggiamento accidentale delle paratiroidi
nel corso di interventi chirurgici sulla tiroide), lo pseudoipoparatiroidismo (in cui la secrezione
di PTH normale, ma i tessuti sono resistenti allazione dellormone), deficit di vitamina
D, malattie renali che portano a perdita di calcio con le urine. Ci sono poi altre cause, pi
o meno rare (es. pancreatite, farmaci). Lipocalcemia pu essere asintomatica; quando
evidente, il quadro clinico dellipocalcemia dominato dalle manifestazioni neurologiche:
crampi muscolari e spasmi fino alla tetania, iperreflessia, convulsioni, parestesie, sintomi
psichiatrici (depressione o irritabilit, psicosi), aritmie cardiache. Il meccanismo della tetania
non chiaro; sembra che lipocalcemia incrementi la permeabilit delle membrane delle cellule
eccitabili al sodio, facilitandone la depolarizzazione.
Lipercalcemia definita come una concentrazione di calcio totale superiore a 10.5 mg/dL
o superire a 5.2 mg/dL se si considera solo il calcio ionizzato.
Le cause pi frequenti sono rappresentate da iperparatiroidismo (eccessiva secrezione di
PTH), eccesso di vitamina D e tumori. Liperparatiroidismo primitivo quando la secrezione
abnorme di PTH causata da una malattia delle paratiroidi (genetica o acquisita, es. un
adenoma delle paratiroidi), secondario quando le paratiroidi sono stimolate eccessivamente da
unipocalcemia cronica e si sviluppa uniperplasia ghiandolare, che porta ad una secrezione
di PTH inappropriata rispetto ai livelli di calcemia. Lipercalcemia nei tumori causata
dalla stimolazione del riassorbimento osseo con varii meccanismi, ad esempio la secrezione di
PTH-related peptide (PTHrP); si tratta di una proteina il cui frammento N-terminale simile
a quello del PTH, e che ne mima gli effetti.
Anche lipercalcemia pu essere asintomatica. Le manifestazioni cliniche salienti sono
riassunte nello mnemonic "stones, bones, groans, moans, thrones and psychiatric overtones",
ovverosia: calcoli (soprattutto renali); dolori ossei; letargia, debolezza muscolare, anoressia,
nausea, vomito, dolori addominali, stipsi (groans e moans = lamenti); poliuria (throne = il

138

5 Ormoni derivati dalla vitamina D

trono, cio la toilette...); confusione, depressione, ansia, allucinazioni. A questo si devono


aggiungere le possibili aritmie.

139

6 Ormoni steroidei
6.1 Struttura e generalit
Il termine steroidi designa una pletora di composti strutturalmente correlati al ciclopentanoperidrofenantrene, uno sterano. Questa struttura formata dalla fusione
di quattro anelli ciclici alifatici: tre molecole di cicloesano, a cui ci si riferisce con
le lettere A B e C e note collettivamente come peridrofenantrene, e un ciclopentano,
identificato dalla lettera D (fig. 6.1). una struttura condivisa da tutti gli steroidi,
che si differenziano essenzialmente per gruppi funzionali sostituiti agli idrogeni. La
sostituzione di uno o pi idrogeni con gruppi -OH d origine per esempio agli steroli.
Nelluomo, quando si parla di steroidi ci si riferisce agli ormoni steroidei. Questi
sono generalmente suddivisi in due gruppi:
ormoni adrenocorticoidi: comprendono mineralcorticoidi (il cui principale
rappresentante laldosterone) e glucocorticoidi (cortisolo e corticosterone).
Sono composti a 21 atomi di carbonio.
ormoni sessuali e progestinici: comprendono gli androgeni (androstenedione,
testosterone, diidrotestosterone), a 19 C, e gli estrogeni (estradiolo, estriolo,
estrone), a 18 C. Tra i progestinici, a 21 C, il principale il progesterone.
Sono tutti sintetizzati a partire dal colesterolo, uno sterolo caratterizzato da:
un -OH in posizione 3;
12
11
1
2
3

A
4

10

B
5

13 17

C D

16

14 15

8
7

Figura 6.1: Struttura generale degli steroidi e nomenclatura.

6 Ormoni steroidei
un doppio legame tra le posizioni 5 e 6;
due gruppi metilici in posizione 10 e 13;
una catena laterale in posizione 17.
Le fonti del colesterolo utilizzato per sintetizzare gli ormoni sono in parte di origine
esogena (colesterolo introdotto con lalimentazione, in particolare con alimenti di
origine animale), in parte di origine endogena (colesterolo sintetizzato ex novo).
Rivediamo sinteticamente i processi con cui questo composto si rende disponibile
alle cellule.1
Il colesterolo esogeno, alimentare, viene assorbito a livello dellintestino (insieme
ai triacilgliceroli) allinterno dei chilomicroni, che circolano nel sistema linfatico,
per poi venire immessi nel circolo sanguigno, quindi trasportati al fegato. Qui
il colesterolo viene impacchettato nelle lipoproteine LDL (a bassa densit), e
inviato ai tessuti periferici. Il colesterolo entra nelle cellule con endocitosi mediata
dal recettore per le LDL; a questo punto pu andare incontro a diversi destini:
per esempio, pu entrare a far parte della membrana plasmatica, oppure - ed il
destino che prenderemo in esame tra poco - in alcuni tessuti (gonadi, corteccia
della ghiandola surrenale, placenta) pu essere utilizzato come precursore per la
sintesi degli ormoni steroidei.
Per quanto riguarda il colesterolo endogeno, rivediamo il processo a grandi linee:
1. A partire da acetil-CoA viene sintetizzato mevalonato;
2. Il mevalonato viene decarbossilato per formare delle unit isoprenoidi;
3. Sei di queste unit vengono condensate nello squalene;
4. Lo squalene viene ciclizzato a formare lanosterolo;
5. Il lanosterolo ulteriormente modificato in colesterolo;
La biosintesi del colesterolo avviene soprattutto nel fegato (20-25%), a livello
dellintestino, nella zona corticale della ghiandola surrenale, negli organi dellapparato
riproduttore; notare come questi ultimi due organi siano proprio quelli maggiormente
coinvolti nella steroidogenesi.
Qualunque sia la fonte del colesterolo, nelle gonadi (ovaie o testicoli), nella zona
corticale della ghiandola surrenale e (almeno in alcuni momenti fisiologici) placenta,
questo viene utilizzato come precursore per la sintesi degli ormoni steroidei. Esiste
1

Per i dettagli, si rimanda ad un testo di biochimica, ad esempio: D. L. Nelson e M. M. Cox. Lehninger


Principles of Biochemistry. Sixth Edition. W. H. Freeman, 2012, Chapter 21.

141

6 Ormoni steroidei
anche una sintesi di ormoni steroidei in organi diversi da questi: ne parleremo dopo.
Comunque sia, in ciascuno di questi organi, il colesterolo viene innanzi tutto convertito
in pregnenolone in seguito alla rimozione della catena laterale in C17. Questa la
reazione di commissionamento del colesterolo verso la biosintesi degli ormoni steroidei.
Il pregnenolone, a seconda del tessuto e delle esigenze, potr poi subire diverse reazioni
(che avranno luogo nei mitocondri oppure nel reticolo endoplasmatico) che porteranno
alla sintesi dei varii ormoni. Adesso vedremo la sintesi di ciascuno, esaminando un
tessuto alla volta.

6.2 Ormoni della corteccia della ghiandola surrenale


Per un breve cenno allanatomia e alla struttura delle ghiandole surrenali, si veda il
box Dove siamo? a pagina 84.

6.2.1 Corticosteroidi: mineralcorticoidi e glucocorticoidi


Sede di elaborazione La ghiandola surrenale sintetizza, a livello della zona corticale, gli ormoni adrenocorticoidi pi una piccola quantit di androgeni (ma non il
testosterone). Schematicamente:
zona glomerulosa: mineralcorticoidi (es. aldosterone);
zona fascicolata: glucocorticoidi (es. cortisolo), e corticosterone;
zona reticolata: androgeni (es. androstenedione), e glucocorticoidi.
Un modo per ricordarsi gli ormoni prodotti dalle zone della surrenale tenere a
mente la frase: Go Find Rex, Make Good Sex.2
Biosintesi La prima reazione che incontriamo la conversione del colesterolo in
pregnenolone. Ricordiamo che questo lo step di commissionamento, oltre che la
reazione velocit-limitante. Lenzima che catalizza la reazione si trova allinterno dei
mitocondri. Vediamo pi in dettaglio come si svolge questa tappa.
Il colesterolo nelle cellule delle ghiandole surrenali si trova esterificato in gocce
lipidiche nel citoplasma (apprezzabili in microscopia elettronica). evidente che uno
2

Go Find Rex aiuta a ricordarsi le zone della corticale, dallesterno allinterno (Glomerulosa,
Fascicolata, Reticolata); Make Good Sex indica i principali ormoni che vengono rispettivamente
sintetizzati dalle tre zone (Mineralcorticoidi, Glucocorticoidi, ormoni Sessuali).

142

6 Ormoni steroidei
H 3C
O2

NADPH

NADP +

CH

+
HO

Colesterolo

Isocaproaldeide

HO

CYP450 11A1

143

Pregnenolone

Figura 6.2: Reazione di conversione del colesterolo in pregnenolone. Il pregnenolone il precursore


di molti ormoni che saranno illustrati in seguito.

dei prerequisiti per il procedere della via biosintetica sia la disponibilit di substrato,
dunque il colesterolo deve innanzi tutto essere liberato e trasportato dove si svolge la
reazione, cio allinterno del mitocondrio.
La mobilizzazione del colesterolo una tappa regolata da segnali differenti nella zona
glomerulosa (dove stimolata dallangiotensina II) e nelle zone fascicolata e reticolata (dove
stimolata dallACTH) (vedi Secrezione e Regolazione). Entrambi i segnali comunque
attivano una esterasi, la quale agisce sulle gocce lipidiche e promuove la mobilizzazione
del colesterolo. Il colesterolo penetra nella membrana esterna dei mitocondri, e viene
traslocato a livello della membrana interna del mitocondrio da una proteina detta
StAR (Steroidogenic Acute Regulatory protein), anche questa regolata.
Allinterno della matrice mitocondriale si trova un importante membro della
numerosa famiglia dei citocromi P450 (che conta pi di 4500 membri!), CYP11A1. Come
altri citocromi, il CYP450 11A1 catalizza una reazione monossigenasi: utilizzando
un ossigeno a partire dallO2 , lattivit enzimatica catalizza lidrossilazione di un
substrato. Laltro ossigeno invece ridotto ad H2 O utilizzando il potere riducente
del NADPH. Questo tipo di reazione merita attenzione per diverse ragioni: un buon
motivo rappresentato dal fatto che questo un potenziale luogo metabolico dove
pu avvenire formazione di ROS (Reactive Oxygen Species) per incompleta riduzione
dellossigeno.
Nel caso del colesterolo, la reazione che avviene illustrata in figura 6.2. Il
meccanismo di reazione comporta due idrossilazioni sequenziali, realizzate secondo le
modalit appena viste, sul C22 e sul C20. Si formano quindi, come intermedi di reazione,
prima 22-idrossicolesterolo, poi 20,22-diidrossicolesterolo. Infine, avviene il taglio
ossidativo della catena laterale, con formazione di isocaproaldeide e pregnenolone
(21 C).
Il pregnenolone ha a questo punto diversi possibili destini. In generale, si tratta
di reazioni a livello del mitocondrio o del REL che coinvolgono numerose idrossilasi
(che richiedono O2 e NADPH), alcune deidrogenasi, una isomerasi e una liasi. Queste

6 Ormoni steroidei
reazioni sono diverse a seconda della zona della corticale. Le diverse sequenze di
reazioni portano ai composti che sono secreti dalle zone della corticale.
Riferendoci agli schemi delle pagine 145, 146 e 147 esaminiamo come procede la
sintesi.
Il punto di partenza il pregnenolone, in alto a sinistra.
Zona glomerulosa. Osserviamo la figura 6.3 (pagina 145).
Le cellule di questa zona della corteccia non esprimono lenzima 17 -idrossilasi,
dunque la biosintesi procedere verso il progesterone (21 C). La catalisi a carico di
due enzimi del REL:
3 -idrossisteroide deidrogenasi (ossida il gruppo -OH sul C3 a gruppo chetonico);
5,4 -isomerasi (sposta il doppio legame dalle posizioni 5,6 a 4,5).
In generale, tutte le idrossilasi del REL che incontreremo sono citocromi. Unaltra
idrossilasi del REL converte il progesterone in 11-deossicorticosterone (DOC). Questo
un mineralcorticoide, ma ha scarsa attivit e non viene secreto in quantit apprezzabili:
il suo ruolo metabolico essenzialmente di fungere da precursore dellaldosterone.
I successivi enzimi sono mitocondriali. L11- -idrossilasi catalizza la sintesi del corticosterone, che presenta attivit mineralcorticoide e glucocorticoide. Lazione sequenziale delle attivit enzimatiche 18-idrossilasi e deidrogenasi, che complessivamente
inseriscono un gruppo aldeidico in C18, portano alla sintesi dellaldosterone.
Zona fascicolata. Le reazioni sono illustrate nella figura 6.4 (pagina 146).
A livello della zona fascicolata avviene gran parte della sintesi dei glucocorticoidi
(in parte avviene anche nella zona reticolata), che viene condotta da tre idrossilasi, in
grado di inserire gruppi -OH a livello di C17, C21, C11. Come prima, il composto di
partenza il pregnenolone. Nella maggior parte dei casi, questo diviene substrato della
17- -idrossilasi (REL) ottenendo 17-idrossipregnenolone, che viene poi trasformato in
17-idrossiprogesterone, per subire le altre due idrossilazioni in sequenza. Infine, si
ottiene cortisolo.
Una minor quota di pregnenolone viene convertito prima in progesterone e poi
idrossilato in 17. Occasionalmente, una parte del pregnenolone viene indirizzata alla
sintesi dei mineralcorticoidi, ma le cellule della zona fascicolata non esprimono n la
18-idrossilasi, n la 18-idrossisteroide deidrogenasi, dunque si arriva al massimo fino
al corticosterone.

144

HO

Pregnenolone

H 3C

O
OH

HO

17,20-Liasi

H 3C

17-Idrossilasi

6 Ormoni steroidei

HO

Deidroepiandrosterone

17-Idrossipregnenolone

Progesterone

H 3C

O
OH

17-Idrossiprogesterone

17,20-Liasi

H 3C

17-Idrossilasi

3-Idrossisteroide deidrogenasi - 5,4 -Isomerasi

4 Androstene-3,17-dione

21 C Idrossilasi

HOCH2

HOCH2 O
C

O
OH

11-Deossicorticosterone

11-Deossicortisolo

11-Idrossilasi

CH2OH
C

HOCH2

OH

HO

O
OH

Cortisolo

Corticosterone

18-Idrossilasi
Zona glomerulosa
18-Idrossisteroide deidrogenasi

O
HO

CH

CH2OH
C

Zona fascicolata

Zona reticolare

Aldosterone

Zona midollare
Zona corticale

Figura 6.3: Biosintesi degli ormoni corticosteroidei. Nella zona glomerulosa (in rosso nel riquadro
grande) avvengono le reazioni evidenziate.

145

HO

Pregnenolone

H 3C

O
OH

HO

17,20-Liasi

H 3C

17-Idrossilasi

6 Ormoni steroidei

HO

Deidroepiandrosterone

17-Idrossipregnenolone

Progesterone

H 3C

O
OH

17-Idrossiprogesterone

17,20-Liasi

H 3C

17-Idrossilasi

3-Idrossisteroide deidrogenasi - 5,4 -Isomerasi

4 Androstene-3,17-dione

21 C Idrossilasi

HOCH2

HOCH2 O
C

O
OH

11-Deossicorticosterone

11-Deossicortisolo

11-Idrossilasi

CH2OH
C

HOCH2

OH

HO

O
OH

Cortisolo

Corticosterone

18-Idrossilasi
Zona glomerulosa

18-Idrossisteroide deidrogenasi

O
HO

CH

CH2OH
C

Zona fascicolata

Zona reticolare

Aldosterone

Zona midollare
Zona corticale

Figura 6.4: Biosintesi degli ormoni corticosteroidei. Nella zona fascicolata (in rosso nel riquadro
grande) avvengono le reazioni evidenziate.

146

HO

Pregnenolone

H 3C

O
OH

HO

17,20-Liasi

H 3C

17-Idrossilasi

6 Ormoni steroidei

HO

Deidroepiandrosterone

17-Idrossipregnenolone

Progesterone

H 3C

O
OH

17-Idrossiprogesterone

17,20-Liasi

H 3C

17-Idrossilasi

3-Idrossisteroide deidrogenasi - 5,4 -Isomerasi

4 Androstene-3,17-dione

21 C Idrossilasi

HOCH2

HOCH2 O
C

O
OH

11-Deossicorticosterone

11-Deossicortisolo

11-Idrossilasi

CH2OH
C

HOCH2

OH

HO

O
OH

Cortisolo

Corticosterone

18-Idrossilasi
Zona glomerulosa

18-Idrossisteroide deidrogenasi

O
HO

CH

CH2OH
C

Zona fascicolata

Zona reticolare

Aldosterone

Zona midollare
Zona corticale

Figura 6.5: Biosintesi degli ormoni corticosteroidei. Nella zona reticolare (in rosso nel riquadro
grande) avvengono le reazioni evidenziate.

147

6 Ormoni steroidei
Zona reticolata. Lillustrazione di riferimento la figura 6.5 (pagina 147).
Il pregnenolone viene idrossilato in posizione 17 come accadeva nella zona fascicolata, con produzione di 17-idrossipregnenolone. Questultimo viene destinato per lo
pi alla sintesi dei glucocorticoidi, ma una frazione minore diviene substrato di una
liasi. Questa attivit liasica fornita da una subunit che si trova complessata con la
subunit che presenta lattivit catalitica 17-idrossilasi.
La liasi catalizza la rimozione ossidativa di ci che rimaneva della catena laterale
del colesterolo, elaborando come prodotto deidroepiandrosterone. Questo un
androgeno, ma la sua azione piuttosto scarsa, e il suo significato soprattutto quello
di precursore di androgeni pi potenti. La conversione avviene grazie a due enzimi
che abbiamo gi incontrato, 3 -idrossisteroide deidrogenasi (ossida l-OH sul C3 a
gruppo chetonico) e 5,4 -isomerasi (sposta il doppio legame dalle posizioni 5,6 a 4,5),
e che agiscono anche su questo substrato per produrre androstenedione.
Secrezione e Regolazione Abbiamo visto che per la sintesi di questi ormoni necessaria la liberazione del colesterolo. Nella zona fascicolata e reticolata il segnale
per la sintesi dei glucocorticoidi, che impartisce anche lordine per la liberazione del
colesterolo, portato dallormone adrenocorticotropo (ACTH), secreto dalladenoipofisi in risposta ad un segnale dallipotalamo. LACTH si lega a recettori sulle cellule
della corteccia surrenale; si tratta di recettori legati a proteine G, che scatenano la
cascata intracellulare consueta: ladenilato ciclasi converte lATP in cAMP, che aumenta
vertiginosamente la propria concentrazione.
Questa cascata intracellulare di trasduzione del messaggio provoca due effetti
principali:
In un tempo molto breve (pochi minuti) il cAMP attiva una PKA che fosforila, attivandola, la esterasi, che agisce sulle gocce lipidiche e promuove la mobilizzazione
del colesterolo. La PKA fosforila inoltre la Steroidogenic Acute Regulatory (StAR)
protein, che permette la traslocazione del colesterolo nella membrana interna
del mitocondrio. una proteina di circa 50 kDa, di fatto ACTH-dipendente, che
nelluomo causa di patologie quando non funzionante.
In un tempo pi lungo (alcune ore) si ha aumento della trascrizione degli enzimi
coinvolti nella biosintesi degli ormoni steroidei.
Nella zona glomerulosa (quella pi esterna) il segnale dato principalmente
dallangiotensina II. Questa si lega al proprio recettore accoppiato ad una proteina
G, che attiva la fosfolipasi C per generare IP3 e diacilglicerolo. Come di consueto,
questi secondi messaggeri attivano una PKC e producono un innalzamento della

148

6 Ormoni steroidei
concentrazione intracellulare di Ca2+ . La chinasi procede poi alla fosforilazione degli
enzimi coinvolti nella sintesi dellaldosterone, attivandoli ed incrementando la velocit
complessiva della via metabolica. Inoltre, si evidenziano effetti simili a quelli che si
osservano dopo stimolazione da parte dellACTH.3
Il fatto che nella zona glomerulosa lo stimolo per la secrezione giunga dallangiotensina II significa che la secrezione dei mineralcorticoidi, prodotto principale di questa
area, si verifica in risposta una riduzione del volume ematico o ad una perdita di
sali. A questo proposito, si ammette che anche il potassio contribuisca a regolare la
secrezione dei mineralcorticoidi.
Ricapitolando:
la sintesi ed il rilascio dei mineralcorticoidi (zona glomerulosa della corteccia del
surrene) soprattutto sotto il controllo dellangiotensina II, che viene prodotta in
seguito ad una riduzione del volume ematico o perdita di sali minerali. Un ruolo
minore rivestito da ACTH. Anche la concentrazione degli ioni potassio regola
questi ormoni;
La sintesi ed il rilascio dei glucocorticoidi e degli androgeni surrenalici (zona
fascicolata e reticolata) sotto il controllo neuroendocrino dellACTH, in risposta
a situazioni di stress o malattia.
Trasporto nel plasma e degradazione Il principale glucocorticoide rilasciato il cortisolo, seguito dal corticosterone. Nel plasma, questi composti sono gli adrenocorticoidi
pi abbondanti; si trovano per lo pi legati non covalentemente a proteine di trasporto,
e solo una piccola frazione circola in forma libera. Come sempre, questultima quota
rappresenta la frazione biologicamente attiva, mentre la quota legata alle proteine
ha la funzione di una riserva di ormone in equilibrio dinamico con la forma libera.
Il fatto di essere legati a proteine protegge questi composti dal metabolismo di tipo
degradativo, e ne prolunga lemivita a diverse decine di minuti.
Le proteine di trasporto sono:
Transcortina, o globulina legante i corticosteroidi, o 2-globulina legante i
glucocorticoidi, sintetizzata dal fegato;
Albumina, che lega questi composti in modo aspecifico;
I glucocorticoidi, dalla circolazione, diffondono
verso i tessuti bersaglio;
3

Peraltro, si ritiene che anche questo ormone entri direttamente in gioco nella regolazione, anche se
con un ruolo minore.

149

6 Ormoni steroidei
nel tessuto adiposo, dove prosegue una parte del loro metabolismo. Questo tessuto non un bersaglio, ma esprime enzimi in grado di convertire i glucocorticoidi
in ormoni sessuali, in particolare estrogeni.
in fegato e rene, dove ha luogo il metabolismo catabolico.
Qui gli ormoni vengono inattivati a 17-idrossicorticosteroidi, e spesso coniugati
per formare solfati e glucuronati, escreti con le urine. In particolare, il cortisolo viene
convertito a cortisone, che ha attivit biologica inferiore, ed entrambi poi vengono
idrossilati.
Per quanto riguarda i mineralcorticoidi, il principale ormone rilasciato laldosterone. Nel plasma ha una concentrazione estremamente bassa, nellordine dei centesimi
di /100 mL. Si lega scarsamente alle proteine di trasporto degli altri adrenocorticoidi,
mentre pi affine allalbumina. Ha unemivita breve rispetto ad altri ormoni lipofili
(poche decine di minuti). Viene metabolizzato soprattutto nel fegato, dove avviene
la coniungazione con un derivato dellacido glucuronico, e viene escreto con le urine
principalmente in questa forma.
Tra gli androgeni, vengono rilasciati soprattutto androstenedione e deidroepiandrosterone. Questultimo frequentemente esterificato al solfato, ed soprattutto in
questa forma che si trova in circolo. La restante quota in parte si lega ad una proteina
di trasporto (Sex Hormone Binding Protein) a cui si legano altri ormoni sessuali, e in
minor parte allalbumina. Nei tessuti periferici entrambi gli ormoni sono convertiti in
androgeni ed estrogeni, soprattutto estradiolo. Una certa quota degli ormoni sessuali
in circolo deriva da androgeni surrenalici.
Recettori Gli adrenocorticoidi esercitano la loro attivit biologica grazie a recettori
intracellulari, come succede caratteristicamente per gli altri ormoni lipofili. I recettori
degli ormoni steroidei, attivati dal legame con lormone, sono in grado di agire come
fattori di trascrizione, legandosi a specifiche sequenze di DNA dette Response Elements
(RE). In questo modo, gli ormoni steroidei possono influenzare lespressione genica.
Questo tipo di azione tipicamente lenta, perch presuppone numerosi passaggi
(trascrizione, processamento dellmRNA, traduzione, etc.), cosicch lazione di questi
ormoni si evidenzia dopo ore o giorni.
Glucocorticoidi e mineralcorticoidi hanno due tipi di recettori diversi, anche se
strettamente correlati: vi un elevato grado di omologia a livello del dominio che lega
lormone, mentre il dominio che lega il DNA praticamente identico. I recettori dei
glucocorticoidi sono espressi in moltissimi tessuti, e quello pi comune il recettore di
tipo ; sono estremamente specifici per i glucocorticoidi. I recettori dei mineralcorticoidi invece sono meno specifici, e sono in grado di legarsi sia ai mineralcorticoidi che

150

6 Ormoni steroidei
ai glucocorticoidi - tuttavia, laldosterone si dissocia molto lentamente dal recettore.
Le cellule che esprimono i recettori dei mineralcorticoidi presentano dei sistemi per
evitare che i recettori si leghino esclusivamente ai glucocorticoidi, come lespressione
di enzimi in grado di inattivare i glucocorticoidi. Si ritiene che gli steroidi possano
anche avere effetti non genomici, in certi casi attraverso la mediazione con recettori
extracellulari, ma le modalit non sono chiare.
Effetti fisiologici Laldosterone coinvolto nella modulazione dellescrezione di
diversi ioni plasmatici. Agisce soprattutto a livello delle cellule della porzione distale
dei tubuli e nei dotti collettori nel rene, promuovendo
incremento del riassorbimento del Na+ , attraverso una stimolazione del trasporto
transcellulare dello ione. Questo avviene grazie ad un aumento della trascrizione
dei geni per i trasportatori del sodio sulla membrana apicale, che sottraggono
sodio al filtrato glomerulare, e per le pompe Na+ /K+ ATPasi esposte sulle membrane basolaterali delle cellule, che esportano sodio intracellulare ed importano
potassio;
incremento dellescrezione di K+ , H+ e NH4+ . Questa azione in parte favorita
indirettamente dallaumentato riassorbimento di Na+4 , in parte dallaumento
dellespressione di specifici canali, per esempio H+ -ATPasi. Laldosterone ha
quindi anche un ruolo nel regolare lacidit del plasma.
Laldosterone agisce anche incrementando il riassorbimento di sodio a livello delle
ghiandole salivari e sudoripare, e promuovendo lescrezione di K+ nel colon. In
definitiva, laldosterone gioca un ruolo molto importante nella regolazione a lungo
termine della pressione sanguigna. I recettori per laldosterone sono espressi da un
numero di citotipi minore rispetto agli altri adrenocorticoidi, ma la risposta che suscita
pi potente. Inoltre, questo ormone ha effetto anche su alcune aree cerebrali. Studi
recenti sembrano aver trovato evidenze di unazione paracrina di questo ormone,
almeno in certi tessuti.
Il cortisolo e in generale i glucocorticoidi hanno unazione potenzialmente molto
estesa, dato che quasi tutte le cellule esprimono recettori. Influenzano il metabolismo
intermedio di aminoacidi, lipidi e glicidi; regolano il sistema immunitario e hanno
azione antiinfiammatoria; modulano lumore nel sistema nervoso centrale. In tutti i
casi, questi effetti vengono modulati tramite la regolazione dellespressione genica
degli enzimi coinvolti:

Per i dettagli,si rimanda ai testi di fisiologia.

151

6 Ormoni steroidei
Aumento della gluconeogenesi e della glicogenolisi epatiche; incremento della
glicogenolisi e della gluconeogenesi periferica; incremento dei livelli plasmatici
di glucosio, e inibizione dellutilizzo periferico di questo zucchero (azione
anti-insulinica); promuove la sintesi di RNA e la sua traduzione;
Aumento della degradazione delle proteine muscolari, inibizione dellutilizzo
catabolico degli aminoacidi questo serve per rendere disponibili aminoacidi
per la gluconeogenesi;
Incremento della lipolisi nel tessuto adiposo, con mobilizzazione degli acidi
grassi. Sia lazione rivolta allincremento della degradazione proteica che questo
incremento della lipolisi hanno un effetto di risparmio del glucosio: il cortisolo
devia il metabolismo verso lutilizzo di altri substrati;
Promuove la ritenzione idrica, e favorisce lipertensione causata dalle catecolammine;
A livello delle cellule del sistema immunitario, aumenta la produzione di citochine
antiinfiammatorie e riduce la produzione di citochine proinfiammatorie; induce
la produzione di lipocortine, che a loro volta inibiscono la fosfolipasi A 2,
impedendo la sintesi di prostaglandine e leucotrieni; riduce il numero della
maggior parte dei leucociti circolanti, interferendo con lazione dei fattori di
crescita, e ne ostacola la motilit; tutto questo si traduce in un complessivo effetto
di soppressione della risposta immunitaria.
A livello del sistema nervoso centrale modula lumore e le emozioni, e inibisce
tramite feedback negativo il rilascio di CRH e e ACTH.
Per quanto riguarda gli androgeni surrenalici, non chiaro se abbiano una loro
azione in quanto tali, e nel caso, quale sia; certo che gran parte vengono convertiti in
altri ormoni sessuali e quindi sicuramente una gran parte della loro azione svolta
sotto questa forma.
Correlazioni cliniche: Sindrome e malattia di Cushing
La sindrome di Cushing il caratteristico quadro clinico provocato da una condizione
sufficientemente prolungata nel tempo di eccesso di ormoni corticosteroidei (ipercorticosurrenalismo o ipercortisolismo; questultimo un termine usato soprattutto nella letteratura
internazionale).
Una condizione di abnorme presenza di cortisolo in circolo pu realizzarsi:

152

6 Ormoni steroidei

a causa di una ipersecrezione di ACTH, che ne stimola la produzione (e in questo caso


lipercorticosurrenalismo detto ACTH-dipendente perch secondario allo stimolo
dellACTH);
per una ipersecrezione incontrollata di cortisolo, che in qualche modo si svincolata
dal controllo dellACTH (ipercorticosurrenalismo ACTH-indipendente);
in seguito a una terapia prolungata con cortisonici (quindi il cortisolo esogeno, ed
anche in questo caso lipercorticosurrenalismo ACTH-indipendente); in questultima
situazione si parla di sindrome di Cushing iatrogena.
Lipersecrezione di ACTH pu derivare da un tumore dellipofisi che ha acquisito la
capacit di secernere ACTH in modo incontrollato, indipendentemente dal controllo del CRH;
in questo caso si parla di malattia o morbo di Cushing (quindi il morbo di Cushing un
caso particolare di sindrome di Cushing). Pi raramente, ci pu essere una produzione di
ACTH ectopico, cio da un sito diverso da quello fisiologico (per esempio da parte di un
tumore, tipicamente i tumori a piccole cellule del polmone). Lipersecrezione incontrollata
di cortisolo pu essere dovuta a tumori della corticale del surrene oppure a iperplasia del
surrene. In questo caso, cos come nel caso di una somministrazione di cortisolo esogeno,
lasse ipotalamo-ipofisario soppresso (leccesso di corticosteroidi inibisce con il feedback
negativo la secrezione di CRH ed ACTH).
La sindrome di Cushing si manifesta con un corteo molto ricco di segni e sintomi classici:
obesit con un pattern tipico ( detta tronculare, cio a carico di collo, torace ed addome);
ipertensione; alterazioni cutanee (acne, lividi che insorgono facilmente e lenta guarigione delle
ferite); irsutismo; alterazioni del metabolismo glicidico fino al diabete; osteoporosi; debolezza;
sintomi da interessamente del sistema nervoso centrale, con alterazioni del tono dellumore,
fino ad allucinazioni e psicosi.

Correlazioni cliniche: Insufficienza surrenalica e malattia di Addison


Linsufficienza surrenalica o iposurrenalismo il quadro clinico provocato da una insufficiente
produzione di ormoni da parte della corticale surrenale (soprattutto mineralcorticoidi e
glucocorticoidi).
Linsufficienza surrenalica viene definita primaria quando si realizza per un problema delle
ghiandole surrenali; secondaria quando il problema ipofisario; terziara quando ipotalamico.

153

6 Ormoni steroidei

Alla base delle forme primarie c quindi un difetto di produzione, mentre nelle forme secondarie
o terziarie c un difetto di stimolazione.
Linsufficienza surrenalica primaria nota come malattia di Addison. una condizione
abbastanza rara, in cui c una distruzione o una disfuzione della ghiandola surrenale. Nei
paesi industrializzati riconosce nella maggior parte dei casi una patogenesi autoimmune: si
verifica cio una reazione immunitaria rivolta contro la corticale surrenale, che va incontro ad
atrofia. Liposurrenalismo secondario e terziario pu essere una consequenza di qualunque
patologia che comprometta la secrezione, rispettivamente, di ACTH da parte dellipofisi e di
CRH da parte dellipotalamo.
Linsufficienza surrenalica difficile da sospettare clinicamente perch i sintomi non sono
caratteristici e si sviluppano lentamente, in modo insidioso; tuttavia diagnosticarla importante
perch se non riconosciuta e trattata pu portare a morte.
Tra i segni ed i sintomi pi comuni dellipocorticosurrenalismo primitivo: stanchezza,
debolezza, perdita di peso, disidratazione, ipovolemia, ipotensione (ridotta pressione arteriosa),
dolori addominali e muscolari, nausea e vomito. Nel corso delle indagini laboratoristiche
possono emergere ipoglicemia, iponatremia, iperkaliemia ed acidosi. Alcuni pazienti riferiscono
un desiderio particolare di assumere cibi salati. Inoltre, nellipocorticosurrenalismo primario
talora possibile osservare una iperpigmetazione di tutta la cute o in corrispondenza di
particolari aree (cicatrici, pieghe palmoplantari). Questo fenomeno spiegabile in base al
meccanismo di feedback che regola lasse ipotalamo-ipofisi-surrene. La produzione di ACTH
aumentata (per tentare di compensare ai ridotti livelli di steroidi corticosurrenalici); il
precursore dellACTH (la proopiomelanocortina o POMC) tuttavia d origine anche a varie
forme di MSH, il melanocyte-stimulating hormone.
Nelliposurrenalismo primario il quadro clinico dovuto alla carente produzione di glucocorticoidi e mineralcorticoidi, mentre nelliposurrenalismo secondario e terziario la produzione di
mineralcorticoidi normale (perch?) e dunque segni e sintomi sono dovuti solo alla ridotta
produzione di cortisolo (mancano quindi disidratazione, ipovolemia, iperkaliemia e spesso
anche lipotensione).

154

6 Ormoni steroidei

6.3 Ormoni delle gonadi


6.3.1 Androgeni ed estrogeni
Generalit Prima di trattare gli ormoni prodotti dalle gonadi, necessaria una
raccomandazione.
Il lettore dovrebbe liberarsi di eventuali preconcetti legati alla natura degli ormoni:
non esistono ormoni maschili e ormoni femminili. Non ci si dovrebbe aspettare
che nelluomo vengano prodotti solo androgeni e nella donna solo estrogeni [13].
vero per che luomo produce pi androgeni che estrogeni, mentre nella donna vero
il contrario. Quindi, sia nel maschio che nella femmina sono presenti sia androgeni
che estrogeni; quello che cambia la proporzione con cui vengono sintetizzati e si
ritrovano in circolo.
Per esempio, gli uomini producono 5-8 mg di testosterone al giorno (tipicamente
considerato un ormone maschile), ma anche la donna lo produce; nella donna per
la produzione molto minore, circa di 0,5 mg al giorno.
Nelluomo, il principale ormone che viene secreto il testosterone. Tuttavia, nonostante la grande notoriet di questo metabolita al di fuori dellambiente scientifico, il
testosterone si potrebbe considerare un pro-ormone, in quanto non il reale depositario della massima attivit fisiologica. Questa si esplica quando il testosterone viene
convertito in diidrotestosterone a livello dei tessuti bersaglio inoltre, il testosterone a
livello dei tessuti periferici pu essere anche convertito in estradiolo, un estrogeno.
Nella donna, vengono sintetizzati androgeni con le stesse reazioni. La differenza
che vengono in gran parte aromatizzati e convertiti in estrogeni, cosisicch gli
androgeni si trovano in circolo solo in piccole quantit. Gli ormoni sessuali che si
ritrovano in maggiore quantit nella donna sono quindi estrone, 17 -estradiolo e, in
talune condizioni fisiologiche, progesterone ed estriolo.
Sede di sintesi Gli ormoni sessuali e progestinici sono sintetizzati in gran parte dalle
gonadi. Nelluomo le gonadi sono rappresentate dai testicoli, nella donna dalle ovaie.
Nelluomo, a livello delle cellule di Leydig del testicolo avviene la quota maggiore
della sintesi degli androgeni infatti, come abbiamo visto, una parte viene prodotta
dalla zona corticale della ghiandola surrenale. Le cellule di Leydig sintetizzano anche
una quota di estrogeni. Sembra che una quantit anche maggiore venga sintetizzata
da cellule germinali e spermatociti in via di maturazione [13], tuttavia probabilmente
gran parte di questi estrogeni agiscono localmente a livello del testicolo. Nel maschio

155

6 Ormoni steroidei
la quota maggiore di estrogeni circolanti ottenuta per conversione extragonadica a
partire dal testosterone [27]; questi estrogeni agirebbero soprattutto localmente, cio l
dove sono prodotti.
Nella donna, a livello ovarico,le cellule della teca e cellule della granulosa sono
considerate i principali citotipi coinvolti nella sintesi ormonale. Schematicamente, le
cellule della teca producono androgeni, mentre le cellule della granulosa producono
estrogeni. Quindi, la sede di sintesi il follicolo in via di maturazione. Durante la
menopausa, la sintesi ormonale viene portata avanti da cellule dello stroma ovarico e
in siti periferici, extragonadici[10].
In entrambi i sessi una quota minore ma non trascurabile di ormoni sintetizzata in
siti extragonadici, per esempio tessuto adiposo e epidermide, che esprimono lenzima
aromatasi e sono in grado quindi di sintetizzare estrogeni [27, 38].
Biosintesi Andremo innanzi tutto ad esaminare la biosintesi del testosterone, e poi
vedremo i suoi possibili destini. Le prime fasi della sintesi del testosterone sono simili
a quelle viste per quanto riguarda gli adrenocorticoidi.
Il precursore anche in questo caso il colesterolo;
la mobilizzazione e il trasporto del colesterolo nel mitocondrio avvengono nello
stesso modo che abbiamo visto per gli altri ormoni steroidei. Anche in questo
caso, si tratta della tappa limitante la velocit dellintera via metabolica, e anche
in questo caso coinvolta la StAR protein. La regolazione tuttavia effettuata da
ormoni diversi (vedi il paragrafo Secrezione e regolazione, pag. 160).
La reazione che converte il colesterolo a pregnenolone identica alla reazione
che avviene a livello della corteccia surrenale.
Anche in questo caso dunque la via di biosintesi comincia con il pregnenolone. Le
reazioni sono illustrate in figura 6.6, a pagina 157.
Il pregnenolone pu essere convertito in testosterone seguendo due vie:
attraverso la conversione prima in deidroepiandrosterone, poi in 5-androstenediolo.
In un certo numero di casi, il deidroepiandrosterone viene convertito in androstenedione. Questa via metabolica, detta via del deidroepiandrosterone (o 5),
quella pi utilizzata nei testicoli.
attraverso la conversione in progesterone. Questa chiamata via del progesterone
(o 4), ed pi utilizzata nelle ovaie.
In entrambi i casi, gli enzimi in gioco sono gli stessi, e si trovano tutti a livello del
REL:

156

6 Ormoni steroidei

H 3C

H 3C
O

HO

Progesterone

17-idrossilasi

17-idrossilasi

H 3C
O
OH

HO

17-idrossipregnenolone

17,20-liasi

HO

3-Idrossisteroide deidrogenasi - 5,4 -Isomerasi

Pregnenolone

H 3C
C

O
OH

17-idrossiprogesterone

17,20-liasi

Deidroepiandrosterone

Androstenedione

17-idrossisteroide deidrogenasi

17-idrossisteroide deidrogenasi

OH

HO

5 -androstenediolo

OH

Testosterone

Figura 6.6: Biosintesi degli androgeni. Queste reazioni avvengono sia nelle ovaie che nei testicoli.

157

6 Ormoni steroidei
3 -idrossisteroide deidrogenasi e 5,4 -isomerasi. Queste due attivit enzimatiche, riunite in una unica proteina, entravano in gioco anche durante la sintesi
degli adrenocorticoidi.
17 -idrossilasi e 17,20-liasi. Queste due attivit enzimatiche caratterizzavano la
sintesi dei glucocorticoidi.
17 -idrossisteroide deidrogenasi. Questo enzima specifico delle gonadi.
In pratica, ci che differenzia le due vie lordine in cui intervengono 3 idrossisteroide deidrogenasi e 5,4 -isomerasi.
Nelluomo, una volta che il testosterone stato sintetizzato, viene secreto (vedi
paragrafo Trasporto nel plasma e degradazione, pag. 164). Una parte del testosterone
viene poi utilizzato per produrre estrogeni con modalit simili a quelle che vedremo
nella donna. Questo avviene sia a livello gonadico (cellule del Leydig, forse cellule
germinali e spermatociti [13]), che a livello extragonadico.
Nella donna il testosterone utilizzato a livello delle ovaie come precursore per
gli estrogeni. Abbiamo visto come a livello delle ovaie prevalga nettamente la via
del progesterone per la sintesi del testosterone. Alcuni metaboliti di questa via sono
aromatizzati per sintetizzare estrogeni secondo lo schema 6.7 (pagina 159).
Sulla parte sinistra dello schema riportata sinteticamente la sintesi degli androgeni,
che si svolge secondo le due vie che abbiamo esaminato.
Nella donna, gli androgeni utilizzati per queste vie metaboliche sono costituiti da:
in parte androgeni prodotti dalla ghiandola surrenale (deidroepiandrosterone e
androstenedione);
in parte androgeni prodotti in situ con le stesse modalit viste prima (androstenedione e testosterone);
dal testosterone originatosi perifericamente per la conversione degli steroidi
surrenalici;
Nelle ovaie lenzima aromatasi, un citocromo P450, in grado di convertire sia il
testosterone che landrostenedione in due diversi estrogeni:
lestrone (E1 ) viene sintetizzato dallaromatizzazione dellanello A dellandrostenedione;
lestradiolo (E2 ) viene sintetizzato dallaromatizzazione dellanello A del testosterone. lestrogeno pi attivo.

158

159

6 Ormoni steroidei

Pregnenolone

Progesterone

17-idrossipregnenolone

17-idrossiprogesterone

Deidroepiandrosterone

HO

Estrone (E1)

aromatasi

Androstenedione

OH
OH

HO

Estriolo

17-OH deidrogenasi

OH

OH

16-idrossilasi

17,20-liasi

HO

Testosterone

17-Estradiolo (E2)

Figura 6.7: Biosintesi degli estrogeni. Queste reazioni avvengono soprattutto nelle ovaie. Le
formule di struttura non rappresentate sono reperibili in figura 6.5 (pagina 147).

6 Ormoni steroidei
Lenzima 17 -OH deidrogenasi in grado di convertire i composti luno nellaltro.
Inoltre, dallestrione si pu ottenere lestriolo, il terzo principale estrogeno circolante.
Queste aromatizzazioni coinvolgono dei processi ossidativi molto complessi a carico
del gruppo metile legato in C10, che viene infine eliminato. In questi processi entrano
in gioco O2 e NADPH. Si ritiene che queste attivit biosintetiche avvengano grazie
alla coordinazione di cellule tecali e cellule della granulosa, nellambito del follicolo
ovarico.
Le cellule della granulosa esprimono gli enzimi che consentono loro di sintetizzare gli estrogeni, e possono convertire il colesterolo in progesterone, ma
non possono effettuare le reazioni che dal progesterone producono androgeni
(mancano di CYP17, lenzima con attivit 17 -idrossilasi e 17,20-liasi).
Le cellule della teca esprimono gli enzimi che consentono loro di convertire il
colesterolo in androgeni, ma non per effettuare le conversione ad estrogeni (non
esprimono laromatasi).
Quindi, le cellule della teca, sotto lo stimolo di LH/FSH, producono androgeni
(soprattutto androstenedione), che viene inviato alle cellule della granulosa, le quali
procedono alle reazioni appena viste per convertirlo soprattutto in estradiolo, il quale
viene secreto.
Secrezione e regolazione Gli ormoni che inducono la steroidogenesi degli ormoni
sessuali sono LH, lormone luteinizzante, e FSH, lormone follicolostimolante.
Le cellule bersaglio di questi ormoni sono:
nelluomo, le cellule di Leydig (LH) e del Sertoli (FSH);
nella donna, le cellule della teca e della granulosa.
Queste gonadotropine si legano a recettori transmembrana accoppiati a proteine
G, attivando in particolare la subunit G S , che attiva adenilato ciclasi e innalza la
concentrazione di cAMP. Lattivazione consenguente della PKA fosforila proteine che
mediano lazione degli ormoni.
Regolazione nelluomo LH agisce soprattutto sulle cellule del Leydig. Si ha, entro
pochi minuti, una attivazione degli enzimi coinvolti nella steroidogenesi e della StAR
protein; in un lasso di tempo pi lungo si osserva modulazione della espressione
genica. Notare che gli ormoni sessuali inibiscono con un meccanismo di feedback il
rilascio di GnRH ed LH, rispettivamente a livello ipotalamico ed ipofisario.

160

6 Ormoni steroidei
FSH agisce soprattutto sulle cellule del Sertoli, dove stimola la produzione di
una proteina detta Testosterone-Estrogen Binding Protein (TEBP; vedi dopo) e la
spermatogenesi. Stimola inoltre la secrezione di inibina B, un ormone peptidico che
inibisce selettivamente la secrezione di FSH.
Regolazione nella donna Sfortunatamente (per lo studente di biochimica), la regolazione ormonale complicata nella donna dalla presenza del ciclo ovarico. Questo
consiste nella periodica maturazione di un ovocita, che viene selezionato e predisposto
per la fertilizzazione.
Schematicamente, distinguiamo:
una fase follicolare in cui loocita si sviluppa e che termina con lovulazione,
cio lespulsione delloocita dalle ovaie;
una fase luteale che inizia dopo che avvenuta lovulazione, ed in cui lovaio
secerne ormoni che hanno la funzione, nel caso in cui loocita venisse fecondato,
di favorirne limpianto.
Esaminiamo cosa succede nella fase follicolare. Prima dellinizio del ciclo, gli oociti
sono quiescenti (oociti primari). I follicoli primordiali sono le strutture di partenza:
sono formati da un oocita primario, uno strato di cellule della granulosa appiattite, e
una membrana basale . Il meccanismo in seguito al quale i follicoli primordiali sono
reclutati per andare incontro al ciclo non chiaro; comunque sia, un certo numero
di follicoli primordiali viene reclutato e va incontro alla trasformazione in follicolo
primario (le cellule della granulosa assumono forma cuboidale e si sviluppa la zona
pellucida). Lo stadio successivo quello del follicolo secondario, che si caratterizza
per la moltiplicazione delle cellule della granulosa e la formazione di uno strato di
cellule della teca esterno rispetto alla membrana basale; in un secondo momento
queste si differenziano in cellule della teca interna e cellule della teca esterna. Il
follicolo secondario inizia ad esprimere recettori per lFSH, ma il suo sviluppo
FSH-indipendente in questa fase. Il passaggio da follicolo primordiale a secondario
costituisce la cosiddetta fase preantrale dello sviluppo follicolare. La successiva fase
antrale inizia quando allinterno del follicolo si forma lantro, una cavit piena di
liquido che segna il passaggio a follicolo terziario. Poco dopo linizio della fase antrale i
follicoli sono dipendenti dallFSH per la loro sopravvivenza: se non riescono ad ottenerlo in
concentrazioni sufficienti vanno incontro ad atresia (morte del follicolo).
Dopo la formazione dellantro, le cellule della granulosa e della teca continuano
a moltiplicarsi e si differenziano in sottopopolazioni, mentre lantro si espande. Le
cellule della granulosa iniziano a produrre activina, una proteina che fa parte della
famiglia dei TGF. un dimero formato da una combinazione di due diverse subunit

161

6 Ormoni steroidei
(Lactivina A formata dalle subunit A A , lactivina AB da A B , lactivina B da B
B ), e sembra avere un ruolo autocrino, stimolando lespressione del recettore dellFSH.
Linibina un altro importante membro della famiglia dei TGF prodotto dalle cellule
della granulosa. un eterodimero formato da una subunit e una subunit
(linibina A formata dalle subunit A , linibina B da B ). Vengono secrete
entrambe e inibiscono selettivamente la secrezione di FSH. Poich la sua produzione
stimolata dallFSH, si tratta di un meccanismo a feedback negativo.
FSH ed LH in questa fase stimolano la produzione di ormoni sessuali secondo le
modalit gi viste:
Le cellule della teca, che rispondono soprattutto allLH, producono gli androgeni
(androstenedione soprattuto). In queste cellule LH incrementa il numero di suoi
recettori, e stimola lespressione e lattivit della StAR protein e di alcuni enzimi
delle vie biosintetiche degli androgeni (3 -idrossisteroide deidrogenasi e CYP17,
lenzima bifunzionale 17 -idrossilasi/17,20-liasi)
Le cellule della granulosa, che rispondono soprattutto allFSH, aromatizzano gli
androgeni tecali ad estrogeni, producendo principalmente estradiolo, ottenuto
tramite la riduzione dellestrone, a sua volta derivato dallaromatizzazione
dellandrostenedione. LFSH in queste cellule stimola lespressione dellaromatasi
e della 17 -OH deidrogenasi. Gli estrogeni e lFSH stimolano anche lespressione
di recettori per lLH in queste cellule, che un prerequisito per la responsivit
agli estrogeni che caratterizza queste cellule negli stadi successivi.
Le cellule della granulosa a questo punto iniziano ad esprimere recettori per lLH.
Sotto questi stimoli, i livelli di ormoni estrogeni quindi iniziano a salire. Gli estrogeni
esercitano un feedback negativo sulla secrezione di FSH, i cui livelli diminuiscono.
Poich a questo punto i follicoli sono dipendenti dallFSH per la loro sopravvivenza, si
viene a creare un processo di selezione, per cui i follicoli pi grandi, che hanno pi
recettori dellFSH, riescono ad acquisirne a sufficienza per sopravvivere, mentre i pi
piccoli vanno incontro ad atresia. Alla fine di una lotta allultimo sangue, emerge
un follicolo dominante che in grado di assumere il sempre pi scarso FSH. LFSH,
insieme agli estrogeni che continuano a salire, promuove lespressione dei recettori
dellLH da parte delle cellule della granulosa. I recettori divengono quindi sempre pi
abbondanti.
Intanto, a livello ipofisario, laumento esponenziale di estrogeni in qualche modo
cambia il loro feedback verso il GnRH da negativo a positivo, mutandone il pattern
di secrezione in modo da stimolare la secrezione di LH. LH sale bruscamente con un
picco (surge); 36 ore dopo il picco di LH si verifica lovulazione. Il segnale di feedback

162

6 Ormoni steroidei
che termina il surge di LH non noto. Rimane comunque una produzione di LH di
base, che permette di mantenere in una fase iniziale il corpo luteo.
Inizia quindi la fase luteale, in cui il follicolo ovarico che ha espulso loocita
diventa corpo luteo, che formato a partire dalla differenziazione di cellule della
granulosa e cellule interstiziali. In risposta allLH, le cellule della teca luteinica
incrementano lespressione degli enzimi per la produzione dellandrostenedione,
mentre le cellule della granulosa luteinica incrementano lattivit dellaromatasi.
Viene indotta anche lespressione della 3 -idrossisteroide deidrogenasi cos che
viene stimolata la produzione di progesterone. In definitiva, il corpo luteo produce
soprattutto progesterone, e in minor quantit estradiolo e 17-idrossiprogesterone.
Questi ormoni inibiscono a feedback la secrezione delle gonadotropine. Se si verifica
una gravidanza, la secrezione di hCG da parte dellembrione che si sta sviluppando
salva il corpo luteo (si lega agli stessi recettori dellLH); il corpo luteo viene poi
mantenuto per 2-3 mesi e continua a produrre i diversi ormoni. In caso contrario, il
corpo luteo, circa 9 giorni dopo lovulazione inizia ad andare in contro a degenerazione,
ed completamente involuto dopo 14 giorni, con caduta dei livelli di progesterone
ed estrogeni. Sembra che questo sia legato ad una sensibilit progressivamente
minore allLH. Questo comunque diminuisce il feedback negativo sullFSH, i cui livelli
risalgono. Vengono reclutati altri follicoli che stanno diventando FSH-dipendenti, ed
il ciclo ricomincia.
Abbiamo visto che in caso di gravidanza il corpo luteo viene mantenuto solo
alcuni mesi, quindi cessa di esistere prima del momento del parto; eppure continuano
ad essere sintetizzati numerosi ormoni, tra i quali anche progesterone ed estrogeni.
Lorgano che fa le veci del corpo luteo la placenta, un organo che non ha corrispettivo
maschile. Tra gli ormoni secreti (tra i quali spicca per importanza la hCG, gonadotropina
umana corionica) vi sono anche progesterone ed estrogeni. La sintesi placentare di
progesterone comincia in genere all8 settimana di gestazione. La placenta non
sintetizza il colesterolo, ma sfrutta quello circolante legato alle LDL; una volta captato
il colesterolo esogeno, ne effettua la conversione in progesterone seguendo le vie che
abbiamo visto. Per quanto riguarda gli estrogeni, il principale ormone prodotto dalla
placenta lestriolo.
interessante notare come, per questa sintesi, sia necessaria una coordinazione
tra le ghiandole surrenali della madre e del feto. Questo necessario poich la
placenta priva degli enzimi 17 idrossilasi (idrossila progesterone o pregnenolone
in posizione 17) e 17,20-liasi (rimuove ossidativamente la catena laterale in 17 da
17-idrossipregnenolone o 17-idrossiprogesterone), il che impedisce la sintesi in situ di
androgeni ed estrogeni. Come viene risolta la situazione?
La ghiandola surrenale fetale produce deidroepiandrosterone che viene inviato

163

6 Ormoni steroidei
al fegato;
Il fegato fetale lo converte in 16 -idrossiepiandrosterone solfato;
Attraverso il circolo placentare, questo composto arriva alla placenta, dove viene
desolfatato e aromatizzato dallaromatasi; altre reazioni enzimatiche permettono
di ottenere estradiolo ed estriolo.
Lestriolo prodotto in quantit significative in questo modo, quindi essenzialmente
durante la gravidanza.
Ricapitolando:
in un primo tempo lo sviluppo del follicolo FSH-indipendente;
nella fase di selezione del follicolo dominante, lFSH il principale ormone; i
livelli di estrogeni iniziano ad aumentare;
In tarda fase follicolare, la secrezione di FSH diminuisce per il feedback negativo
degli estrogeni e dellinibina, ed il follicolo dominante stato selezionato;
poco prima dellovulazione, lLH diventa lormone principale; gli alti livelli di
estrogeni provocano la preferenziale secrezione di LH, che raggiunge un picco.
36 h dopo il picco avviene lovulazione;
nella fase luteinica, il follicolo d origine al corpo luteo che sintetizza progesterone
ed estrogeni; il progesterone lormone principale di questa fase, e inibisce la
secrezione delle gonadotropine.
Se non si verificata la fecondazione, il corpo luteo degenera, i livelli di
progesterone ed estrogeni cadono, e GnRH ed FSH tornano ad aumentare.
Trasporto nel plasma e degradazione
per lo pi legato:

Il testosterone nel circolo sanguigno si trova

ad una -globulina sintetizzata al fegato, detta Sex Hormone Binding Protein


(SHBG).
ad una proteina molto simile alla precedente, detta Testosterone-Estrogen Binding
Protein (TEBP) prodotta dalle cellule del Sertoli nel testicolo sotto stimolo dellFSH, e rilasciata nel lume dei tubuli seminiferi. Viene utilizzata essenzialmente
per il testosternone destinato alla regolazione della spermatogenesi. Sembra che
questa proteina inoltre possa interagire con recettori di membrana indipendenti
dai recettori citosolici degli ormoni tiroidei.
oppure allalbumina.

164

6 Ormoni steroidei
OH

OH
NADP +

NADPH

5-reduttasi
Testosterone

Diidrotestosterone

Figura 6.8: Reazione di conversione del testosterone in diidrotestosterone, che pu essere considerata
la forma attiva.

Una volta in circolo, il testosterone ha davanti a s diversi possibili destini.


Nei tessuti bersaglio, il testosterone pu divenire substrato dellenzima 5 reduttasi, che, utilizzando NADPH come coenzima, riduce lo steroide a livello
dellanello A, producendo 5 -diidrotestosterone (DHT), un androgeno dotato di
grande attivit (figura 6.8). Questa reazione avviene nel REL di molti delle cellule
bersaglio. In realt, una piccola parte di diidrotestosterone viene prodotto anche a
livello dei testicoli.
Una volta formatosi il DHT, non c modo di convertire questo composto in un
estrogeno. Il DHT agisce legandosi fortemente ai recettori intracellulari; esaurita
la sua azione, viene converito in composti meno attivi, soprattutto androstanediolo
(pressoch inattivo). Questi composti vengono poi ulteriormente catabolizzati, e infine
escreti con le urine.
In alcuni tessuti bersaglio il testosterone invece non viene convertito e si lega al
recettore direttamente.
A livello del tessuto adiposo, il testosterone pu venire aromatizzato a 17 estradiolo dallaromatasi. Anche landrostenedione surrenalico pu subire questo
destino. Ritroveremo questultima reazione con la sintesi degli estrogeni.
Nel fegato, e in misura minore in altri tessuti, avvengono reazioni con significato
catabolico: la loro funzione quella di creare un coniugato idrosolubile dello steroide,
affinch possa essere escreto con le urine. Il testosterone viene per prima cosa ossidato
in posizione 17: lenzima che catalizza questa reazione la 17 -idrossisteroide deidrogenasi II, che viene espressa nel fegato; durante la reazione si ha riduzione di NAD+ a
NADH. A questa reazione ne seguono altre, che culminano con la produzione di varii
17-chetosteroidi inattivi o poco attivi, principalmente androsterone e etiocolanolone.
Questi 17-chetosteroidi vengono poi glucuronidati o solfatati ed eliminati con le urine.
Lestradiolo pu:

165

6 Ormoni steroidei
entrare in circolo ed esercitare la sua azione sui tessuti periferici;
diffondere dalla cellula e agire con modalit paracrina;
legarsi ai suoi recettori se presenti nella cellula che lo ha sintetizzato.
Lestradiolo circola soprattutto legato alla SHBP e allalbumina, mentre una quota
minima in forma libera.
Nei tessuti periferici, dallestradiolo si ottengono metaboliti inattivi. Viene soprattutto convertito in estrone, che ha unazione biologica pi debole. Nel fegato,
lestrone:
pu poi essere convertito ad estriolo, che laltro maggior estrogeno circolante
(anche se realmente abbondante praticamente solo durante la gravidanza);
essere elaborato in senso catabolico;
In generale, gli estrogeni (estrone, estradiolo, estriolo) vengono glucuronati o
solfatati, oppure idrossilati e poi metilati a formare metossi-estrogeni; in entrambi i
casi, vengono poi escreti con le urine.
Per quanto riguarda il progesterone, abbiamo visto che viene prodotto massivamente a livello ovarico durante la fase luteale, sotto la prevalente stimolazione dellLH;
circola soprattutto legato allalbumina.
Il suo metabolismo avviene nel fegato e prevede glucuronazione e solfatazione,
spesso in posizione 20, analogamente a quanto avviene per esotreni e androgeni.
Recettori Il recettore degli androgeni fa parte, insieme agli altri recettori degli ormoni
lipofili, della superfamiglia dei recettori nucleari. Presenta, come gli altri recettori,
tre domin: uno per il ligando, uno per il legame con il DNA, e uno per altri fattori
coinvolti nella regolazione della trascrizione. In assenza di ligando, si trova nel citosol
associato a delle Heat Shock Protein (o chaperonine). Quando lormone diffonde
attraverso la membrana plasmatica e giunge nel citosol, pu interagire con il recettore
e legarvisi. In seguito al legame, le Heat Shock Protein si dissociano. Il recettore
quindi dimerizza e viene trasferito nel nucleo, dove si lega ai response elements degli
androgeni, influenzando la trascrizione genica. Sono stati identificati due recettori,
detti A e B, complessivamente molto simili in termini di sequenza aminoacidica.
Per quanto riguarda gli estrogeni, anche questi ormoni hanno recettori citosolici
che fanno parte della stessa superfamiglia di cui fanno parte i recettori degli androgeni.
Hanno caratteristiche molto simili: un dominio N-terminale per il legame con il DNA,
uno C-terminale per lormone, e uno o due domin con cui interagiscono diversi fattori
di trascrizione.

166

6 Ormoni steroidei
Si conoscono due tipi di recettori per gli estrogeni:
recettore - espresso nellendometrio e nello stroma delle ovaie;
recettori - espresso nelle cellule della granulosa, in rene, mucosa intestinale,
polmoni, midollo osseo e osso, encefalo e nelluomo prostata;5
Gli effetti mediati da questi recettori sono di tipo genomico, ed avvengono tendenzialmente in maniera lenta (ore). Si osservato che gli estrogeni mediano anche
degli effetti che sono posti in essere in brevissimo tempo, e dunque si ritiene che
questi ormoni abbiano anche dei recettori sulla membrana plasmatica in grado di
produrre secondi messaggeri, i quali mediano effetti non genomici. stato proposto,
in alternativa, che i recettori intracellulari interagiscano con proteine citosoliche.
Anche i recettori del progesterone modulano lespressione genica con modalit
simili a quelle viste per i recettori degli altri ormoni steroidei (sono cio fattori di
trascrizione ligando-inducibili), e sono di due tipi: A e B. Gli estrogeni promuvono
lespressione di questi recettori, mentre il progesterolo la inibisce. Questo significa
che, affinch il progesterone abbia effetto in modo significativo, necessaria una
esposizione agli estrogeni: lespressione di questi recettori aumenta nella prima met
del ciclo mestruale, poi, durante la seconda met, i livelli di progesterone aumentano e
lespressione dei recettori diminuisce di nuovo.
Effetti fisiologici Abbiamo visto che il testosterone non ha la massima attivit
biologica, e che viene in gran parte convertito in DHT (diidrotestosterone), il quale si
lega al recettore con maggiore affinit. In realt, una parte del testosterone non viene
convertita, ma si lega comunque al recettore, anche se meno fortemente. possibile in
effetti distinguere tra gli effetti del testosterone e del DHT.
Collettivamente, i due androgeni esercitano, attraverso una regolazione dellespressione genica nelle cellule bersaglio, le seguenti azioni:
Regolano la differenziazione sessuale nellembrione: controllano le strutture
derivate dai dotti di Wolff, lo sviluppo della prostata, la discesa dei testicoli,
crescita del pene, fusione delle pieghe labioscrotali, etc.
Promuovono la comparsa dei caratteri sessuali secondari durante la pubert e
il raggiungimento della maturit sessuale: aumento di dimensioni di testicoli,
pene, prostata, vescichette seminali; crescita dei peli pubici, degli arti e del volto;
modifiche del tono di voce; attivit delle ghiandole sebacee, etc.
Controllano la spermatogenesi, la fertilit e la funzione riproduttiva;
5

Ricordiamo che anche nelluomo sono presenti piccole quantit di estrogeni.

167

6 Ormoni steroidei
Controllano il desiderio sessuale e influenzano il comportamento;
Hanno effetti anabolici su massa muscolare e tessuto osseo; condizionano in
questo modo la crescita corporea che segue la pubert, lo sviluppo della massa
muscolare, lo sviluppo della massa ossea (questultimo effetto in realt mediato
dal 17 -estradiolo, che deriva dalla conversione periferica del testosterone).
Il DHT landrogeno attivo a livello dei tessuti bersaglio, cio il ligando che si lega
al recettore intracellulare in:
prostata,
vescichette seminali,
organi secondari maschili,
cute.
Gli estrogeni (di cui lestradiolo il maggior rappresentante, seguito da estriolo ed
estrone) esplicano i loro effetti genomici soprattutto a livello dellapparato riproduttivo:
Crescita, differenziazione e mantenimento dellapparato riproduttore femminile;
Promuovono la proliferazione cellulare a livello dello strato basale dellendometrio, determinano angiogenesi a livello dello strato funzionale; incrementano
lespressione dei recettori per lossitocina sulle cellule muscolari lisce uterine.
Promuovono la mitosi a livello delle cellule della granulosa;
Partecipano alla regolazione della mestruazione e della funzione riproduttiva
(parto e allattamento), agendo come timer per lovulazione;
Promuovono lo sviluppo dei caratteri sessuali secondari;
A livello della ghiandola mammaria, stimolano la proliferazione cellulare
(possibile fattore di rischio per il carcinoma mammario) e lipertrofia della
ghiandola;
A livello epatico, influenzano la produzione delle lipoproteine plasmatiche e
lespressione dei loro recettori, dimuendo le LDL e il colesterolo totale; modulano
lespressione dei geni dei fattori coinvolti nella coagulazione;
funzione neuroprotettiva a livello dellSNC, e influenza dellumore;
Promuovono la maturazione ossea, e inibiscono il riassorbimento della matrice
ossea, mantengono la massa e la struttura del sistema scheletrico;
Tra gli effetti non genomici degli estrogeni ricordiamo la vasodilatazione e lattivazione di pathway correlati a fattori di crescita.

168

6 Ormoni steroidei
Concludiamo trattando brevemente il progesterone, che predispone lapparato riproduttivo alla gravidanza, mentre a livello del sistema nervoso regola il
comportamento sessuale.
A livello dellutero, stimola la secrezione e lo sviluppo ghiandolare; contribuisce
al trofismo dellorgano durante il ciclo mestruale e nelle prime fasi della gravidanza attraverso la regolazione localizzata della sintesi di fattori di crescita e la
modulazione della sensibilit delle cellule a questi fattori. In generale, prepara
lendometrio ad accogliere loocita fecondato e facilita limpianto. Inibisce inoltre
la contrattilit dellutero, diminuendo lespressione di canali per il calcio e bloccando quindi luptake di calcio, necessario alla contrazione; modula lespressione
di altri canali per aumentare il potenziale elettrico delle cellule; diminuisce la
sintesi locale di prostaglandine, che promuovono le contrazioni uterine.
A livello ipofisario, inibisce la secrezione delle gonadotropine;
A livello della ghiandola mammaria , il progesterone stimola lo sviluppo di
alveoli e lobuli, ma impedisce la sintesi di latte prima del parto, antagonizzando
tra laltro la prolattina.
Riduce gli effetti degli estrogeni a livello dellapparato riproduttore;
Provoca un innalzamento della temperatura corporea riducendo il flusso di
sangue periferico.
Correlazioni cliniche: Ipogonadismo
Lipogonadismo una condizione di ridotta funzione delle gonadi, con insufficiente biosintesi
degli ormoni sessuali. Questo pu condurre ad alterazioni del normale sviluppo sessuale e dei
processi di ovulazione o spermatogenesi, fino a condurre allinfertilit.
Si distinguono:
lipogonadismo primitivo, o periferico, o ipogonadismo ipergonadotropo;
lipogonadismo secondario, o centrale, o ipogonadismo ipogonadotropo;
la resistenza periferica agli ormoni sessuali.
Nel primo caso lipogonadismo causato da un difetto della gonade, che non risponde
correttamente allo stimolo delle gonadotropine ipofisarie (lipofisi chiama, ma lovaio non
risponde); chiamato "ipergonadotropo" perch le gonadotropine sono elevate a causa della
mancata inibizione a feedback. Sono note cause congenite (es. la sindrome di Klinefelter,

169

6 Ormoni steroidei

S. di Turner) e cause acquisite (tutto ci che pu danneggiare le gonadi: dai traumi alle
infezioni allautoimmunit). Nellipogonadismo ipogonadotropo il problema una insufficiente
secrezione di gonadotropine, che sono patologicamente ridotte nonostante gli insufficienti
livelli di ormoni periferici (lipofisi non chiama e lovaio non risponde). Anche in questo caso
sono possibili cause congenite (es. la sindrome di Kallmann) e cause acquisite (tumori del
sistema nervoso centrale, traumi, stress...). La resistenza periferica agli ormoni sessuali si
verifica per esempio nel caso di deficit a carico dellenzima 5 -reduttasi: questi soggetti
non sono in grado di convertire il testosterone in diidrotestosterone. Sono individui con
genotipo 46,XY, ma a causa della scarsa sensibilit periferica agli androgeni, si possono avere
gradi variabili di ambiguit dei genitali esterni, fino a un fenotipo completamente femminile
(pseudoermafroditismo); quindi questi individui possono essere cresciuti come delle bambine
anche se genotipicamente sono maschi.

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