Sei sulla pagina 1di 108

Agatha Christie Cei cinci purcelui

INTRODUCERE
Carla Lemarchant Hercule Poirot privi cu interes i apreciere spre tnra femeie care fusese poftit n camer. Nu fusese nimic special n legtur cu scrisoarea trimis de ea. Era pur i simplu o cerere pentru o ntlnire, fr nici un fel de alu ie la ceea ce se afla n spatele acestei solicitri. ! epistol scurta i n stil de afaceri. "oar fermitatea scrisului de mn al Cariei #emarchant indica faptul c era vor$a despre o femeie tnr. %i acum, iat c ea se afla aici, n carne i oase& o tnr nalt, velt, a$ia trecuta de dou eci de ani. 'ipul de femeie pe care cu siguran( o priveti i a doua oar. )emintele i erau de calitate, o hain $ine croit i o fust scumpe i $lnuri de lu*. Capul avea o po i(ie mndr, fruntea nalt, nasul micu( i $r$ia hotrt. Prea s fie plin de via(. Aceast vitalitate, mai degra$ dect frumuse(ea ei, ieea n eviden(. +nainte de sosirea ei, Hercule Poirot se sim(ise $trn... acum se sim(ea rentinerit... viu... alert, +n timp ce se apropia ca s-o salute, i o$serv ochii de un cenuiu-nchis studiindu-l cu aten(ie. Era foarte concentrat. .emeia se ae i accept (igara pe care i-o oferi el. "up ce i-o aprinse, sttu un minut, dou, fumnd, privindu-l n continuare cu acea cuttur serioas i gnditoare. Poirot spuse cu $lnde(e& - "a, chiar tre$uie luat o deci ie, nu-i aa/ 'nra tresri. - Poftim/ )ocea ei era atrgtoare, cu o not grav a$ia percepti$ila, dar plcut. - +ncerca(i s v hotr(i dac sunt un escroc sau omul de care ave(i nevoie, nu-i aa/ - Ei $ine, da... Ceva de genul sta, spuse ea m$ind. )ede(i, domnule Poirot, nu... nu arta(i chiar aa cum mi-am imaginat eu. - %i sunt $trn, nu-i aa/ 0ai $trn dect v-a(i imaginat/ - "a, i asta. E it. 1unt sincer, s ti(i. )reau... tre$uie s am... tot ceea ce e mai $un. - .i(i pe pace, o asigur Hercule Poirot. Chiar sunt cel mai $un. - Nu sunte(i deloc modest... o$serv Carla. !ricum ar fi, nclin s v cred pe cuvnt. Poirot replica, linitit& - Nu e nevoie doar de o ncordare a muchilor, s ti(i. Nu tre$uie s m aplec i s vd ce fel de amprente gsesc, s culeg chitoacele de (igar i s e*amine cio$urile de sticl. E destul s stau n scaunul meu i s gndesc. 2sta i aps uor cu degetele capul n form de ou sta e cel care func(ionea , - %tiu, spuse Carla #emarchant. 'ocmai de aceea am venit la dumneavoastr. )reau, ti(i, s face(i ceva ieit din comun, - Asta, aprecie Hercule Poirot, suna foarte promi(tor. ! privi apoi ncura3ator. Carla #emarchant inspir adnc. - Numele meu, spuse ea, nu este Carla. Este Caroline. #a fel ca i cel al mamei mele. Am fost $ote at dup ea. 1e opri pentru o clip. %i, dei m pre int #emarchant... de fapt, m numesc Crale. .runtea lui Hercule Poirot se ncre(i pentru o clip, de perple*itate. - Crale... parc-mi amintesc. 'nra spuse&

'atl meu a fost pictor... un pictor destul de cunoscut. 4nii spun chiar c a fost un pictor mare. %i eu cred c a fost. - Am5as Crale/ ntre$ Hercule Poirot. - "a. 'nra se opri, apoi continu& %i mama mea, Caroline Crale, a fost 3udecat pentru asasinarea lui, - Aha, spuse Hercule Poirot, acum mi-aduc aminte... dar numai vag. Eram n strintate la acea vreme. %i a trecut ceva timp. - %aispre ece ani, preci fata. !$ra3ii i erau acum pali i i ochii i ardeau. +n(elege(i/ A fost judecat i condamnat... N-a fost spn urat, pentru c au avut sen a(ia c-ar e*ista circumstan(e atenuante... aa c sentin(a a fost comutat n nchisoare pe via(. "ar a murit la doar un an dup proces. +n(elege(i/ 1-a terminat totul... ncheiat... pe vecie... - %i, prin urmare/ rosti ncet Poirot. .ata care se pre entase ca fiind Carla #emarchant i aps palmele una de cealalt. )or$i rar i cu pau e lungi, dar accentund n chip ciudat fiecare cuvnt. - 're$uie s n(elege(i... e*act... unde apar i eu n poveste. Aveam cinci ani la vremea la care... s-a ntmplat totul. Eram prea mic pe-atunci ca s tiu ceva despre ce se-ntmpla. +mi amintesc de mama i de tatl meu, desigur, i-mi amintesc c-am plecat foarte $rusc de acas... i-am fost dus la (ar, de unde-mi amintesc porcii i de-o nevast dolofan i cumsecade de fermier... i toat lumea se purta frumos cu mine acolo... i-mi amintesc, foarte clar, cum toat lumea m privea ciudat... toat lumea... mi arunca priviri pe furi. %tiam, desigur, aa cum tiu to(i copiii, c era ceva n neregul... dar nu tiam e*act ce anume. %i dup aceea am plecat pe un vapor... a fost foarte incitant... a durat ile ntregi, iar apoi am fost n Canada i unchiul 1imon m-a luat, i am stat n 0ontreal cu el i cu mtua #ouise, i atunci cnd l-am ntre$at de mami i de tati mi-au spus c vor veni i ei curnd. %i apoi... i apoi cred c-am uitat... doar c, ntr-un fel, eu tiam c ei sunt mor(i, fr s-mi amintesc e*act dac mi-a spus cineva asta. Pentru c, pe-atunci, de3a nici nu m mai gndeam la ei. Eram foarte fericit, s ti(i. 4nchiul 1imon i mtua #ouise se purtau foarte frumos cu mine, eu mergeam la coal i aveam foarte mul(i prieteni, aa c uitasem c avusesem odat i un alt nume n afar de #emarchant. )ede(i dumneavoastr, mtua #ouise mi spusese c acela era numele meu n Canada, i asta mi se pruse o e*plica(ie plau i$ila... era numele meu canadian... dar, aa cum am mai spus, pn la urm am i uitat c-am avut vreodat un alt nume. +i ridic $r$ia cu un gest sfidtor i adug& 4ita(i-v la mine. A(i spune - nu-i aa/ -, dac m-a(i ntlni pentru prima dat& 67at o fat care n-are de ce s-i fac gri3i6. Am $ani, sntoas sunt, art suficient de $ine nct s fiu plcuta privirilor, m pot $ucura de via(. #a dou eci de ani, nu era nici o fat pe lumea asta cu care s fi vrut s fac schim$. "ar de3a, ti(i, ncepusem s pun ntre$ri. "espre prin(ii mei. Cine au fost i ce-au fcut/ %i aveam s aflu pn la urm... 1-a ntmplat pn la urm s-mi spun adevrul. Cnd am mplinit dou eci i unu de ani. Au fost nevoi(i, pentru c-am primit propriii $ani atunci. %i apoi, ti(i, mai era i scrisoarea. 1crisoarea lsat de mama mea, nainte s moar. E*presia fetei se schim$, chipul devenindu-i i mai palid. !chii nu mai preau ar tori, erau dou puncte ine*presive. Continu& - Atunci am aflat eu adevrul. C mama mea fusese condamnat pentru crim. A fost... ori$il. 1e opri pentru cteva clipe. 0ai e un lucru pe care tre$uie s vi-l mrturisesc. Eram logodit. Au spus c tre$uie s atept... c nu m puteam cstori pn cnd nu mplineam dou eci i unu de ani. %i, atunci cnd am aflat totul, am n(eles i de ce. Poirot se foi pe scaun i vor$i pentru prima dat. +ntre$& - %i care a fost reac(ia logodnicului dumneavoastr/ - A lui 8ohn/ #ui 8ohn nu i-a psat. A spus c nu conta deloc... nu pentru el. El i cu mine eram 8ohn i Carla... iar trecutul nu conta. 1e aplec pu(in n fa(. +nc mai suntem logodi(i. "ar, oricum, dup cum v da(i seama, mai contea . Contea pentru mine. %i contea i pentru 8ohn... Nu trecutul contea pentru noi... ci viitorul. .ata i ncleta pumnii. )rem copii, ti(i. Amndoi vrem copii. %i nu-i putem vedea cum cresc cu teama-n suflet.
-

Nu v da(i seama c prin trecutul tuturor au e*istat la un moment dat violen(e i rut(i/ remarc Poirot. - Nu n(elege(i. Aa i este, desigur. "ar de o$icei lumea nu cunoate aceste detalii. Noi le tim. Este ceva care ne privete. %i, uneori... l-am v ut pe 8ohn privindu-m. Aa, o privire scurt... doar o ochead. "ac-am fi cstori(i i ne-am certa... i l-a vedea privindum... i punndu-i ntrebri? - Cum a fost omort tatl dumneavoastr/ ntre$ Hercule Poirot. )ocea Cariei se au i limpede i hotrt. - A fost otrvit. - +n(eleg, ise Hercule Poirot. 4rm o perioad de tcere. Apoi fata adug, cu o voce calm, aproape ntr-o doar& - 1lav Cerului c sunte(i att de re ona$il. )ede(i c ntr-adevr contea ... i ce implica(ii are. Nu ncerca(i s masca(i totul i s-mi spune(i vor$e nduiotoare. - +n(eleg prea $ine, confirm Poirot. Ceea ce nu n(eleg este ce dori(i de la mine? Carla #emarchant rosti cu simplitate& - )reau s m cstoresc cu 8ohn. %i asta o s i fac, %i vreau s am cel pu(in dou fete i doi $ie(i. %i dumneavoastr o s face(i ca toate astea s fie posi$ile. - )re(i s spune(i... ca dori(i s vor$esc eu cu logodnicul dumneavoastr/ A, nu, ceea ce spun eu este o idio(enie, "umneavoastr sugera(i ceva cu totul diferit. 1pune(i-mi ce-ave(i n minte. - Asculta(i, domnule Poirot. %i n(elege(i asta... s n(elege(i foarte clar. ) anga3e s investiga(i un ca de crim. - )re(i s spune(i... - "a, vreau s spun. 4n ca de crim este un ca de crim, chiar dac a avut loc ieri sau acum aispre ece ani. - "ar, draga mea domnioar... - Atepta(i, domnule Poirot. N-a(i n(eles totul nc. 0ai este un element foarte important. - "a/ - 0ama mea era nevinovat, declar Carla #emarchant. Hercule Poirot i frec nasul i murmur& - Ei $ine, evident, n(eleg c... - Nu e vor$a despre sentimente. E vor$a despre scrisoarea ei. A lsat-o pentru mine nainte s moar. 're$uia s-mi fie dat atunci cnd aveam s mplinesc dou eci i unu de ani. A lsat-o doar pentru un motiv& ca s fiu sigur. Asta era tot ce era scris acolo. Ca nu fcuse ea asta... c era nevinovat... c puteam fi pentru totdeauna sigur de asta. Hercule Poirot privi gnditor ctre chipul tnr care se uita la el cu atta sinceritate. 1puse ncet& 1 - Tout de meme ... Carla m$i. - Nu, mama mea nu era aa, ) gndi(i c-ar putea fi o minciun... o minciun sentimental/ 'nra se aplec nainte. Asculta(i, domnule Poirot, sunt unele lucruri pe care copiii le tiu foarte $ine. +mi amintesc de mama mea... este o amintire nce(oat, desigur, dar mi amintesc destul de $ine ce fel de persoan era. Nu spunea minciuni... minciuni sentimentale. Chiar dac un lucru te putea rni, ea avea ntotdeauna s-l spun. Ca dentitii sau ca spinii care-(i intr-n deget... chestii de genul sta. Adevrul era... un impuls natural pentru ea. Nu eram, cel pu(in nu cred, foarte ataat de ea... dar aveam o ncredere ne(rmurita n ea. nc am i acum, "ac spune c nu mi-a ucis tatl, atunci chiar nu l-a ucis, Nu era genul de persoan care s scrie cu solemnitate o minciun, mai ales c tia c avea s moar. +ncet, aproape nencre tor, Hercule Poirot i nclin uor capul. Carla continu&
-

'otui - n lim$a france , n original 9n.tr.:

"e aceea e $ine ca eu s m cstoresc cu 8ohn. Eu tiu c e-n regul. Dar el nu tie. El simte c e normal ca eu s cred c mama mea a fost nevinovat. 're$uie ca situa(ia s fie clarificat, domnule Poirot. %i dumnea oastr ve(i face asta, Hercule Poirot spuse rar& - Chiar dac acceptm c tot ceea ce spune(i este adevrat, mademoiselle, au trecut aispre ece ani, Carla #emarchant rspunse& - !, desigur, )a fi foarte dificil! Nimeni n afara dumnea oastr nu poate face asta, +n ochii lui Hercule Poirot apru o licrire pentru o clip. 1puse& - +mi oferi(i cea mai mare ncredere, "ein? Carla ise& - Am au it multe despre dumneavoastr. "espre lucrurile pe care le pute(i face. "espre felul cum le-a(i fcut. ) interesea psihologia, nu-i aa/ Ei $ine, asta nu se schim$ cu timpul. #ucrurile tangi$ile nu mai sunt... mucurile de (igar, urmele de pai i iar$a culcat. Nu mai ave(i cum s le cuta(i. "ar pute(i s revede(i toate elementele ca ului i, poate, s vor$i(i cu oamenii care erau acolo n acele momente... to(i nc mai sunt n via(... i apoi... i apoi, aa cum a(i spus acum, pute(i s v lsa(i pe spate pe scaunul dumneavoastr i s
-

gndi#i. $i e#i ti ce s-a petrecut cu ade rat...

Hercule Poirot se ridic n picioare. Cu o mn i mngia musta(a. 1puse& - %ademoiselle& sunt onorat, Nu ve(i regreta c a(i avut ncredere n mine. )oi investiga ca ul acesta. )oi cerceta evenimentele care s-au petrecut acum aispre ece ani i voi afla adevrul. Carla se ridic i ea. !chii i strluceau. "ar spuse numai att& - .oarte $ine, Hercule Poirot ridic un deget arttor ct se poate de elocvent. - ! clip, Am spus c voi afla adevrul. N-am nici o idee preconceput, n(elege(i. Nu accept asigurrile dumneavoastr despre nevinov(ia mamei. "ac a fost ntr-adevr vinovata... e" bien& atunci ce se va ntmpla/ Carla i nl( din nou capul cu mndrie. - 1unt fiica ei. )reau ade rul! Hercule Poirot spuse& 1 ' - En a ant & atunci, "ei nu asta ar tre$ui s spun. "impotriv. En arriere ...

1 2

nainte - n lim$a france a, n original 9n.tr.: napoi - n lim$a france a, n original 9n.tr.:

CARTEA I

CAPITOLUL I
CONSFTUIREA CU PARTEA APRRII
- "ac-mi amintesc despre ca ul Crale/ ntre$ 1ir 0ontague "epleach. "esigur, +mi amintesc chiar foarte $ine. ! femeie foarte atrgtoare. "ar de echili$rat, desigur. #ipsit de autocontrol. 77 privi pe Poirot dintr-o parte. - Ce te determina s m ntre$i despre acest ca / - 0 interesea . - Nu este chiar o dovad de tact, domnul meu, spuse "epleach, artndu-i din(ii n timp ce schi(a cele$rul 6 m$et de lup6, care avea reputa(ia de a e*ercita un efect nspimnttor asupra martorilor din $o*. N-a fost unul dintre succesele mele, tii asta. Nam putut s-o scap. - %tiu asta. 1ir 0ontague ridic din umeri. Continu& - "esigur, n-aveam la fel de mult e*perien( pe-atunci, fa( de cum am n pre ent. 'otui, cred c-am fcut tot ceea ce era omenete posi$il. Nu se pot face prea multe fr cooperare. Am ob#inut comutarea ntr-o pedeaps cu nchisoarea. Am provocat asta, s tii. 0ulte so(ii i mame respecta$ile au semnat o peti(ie. A fost tratat cu mult compasiune. 1ir 0ontague se ls pe spate, ntin ndu-i picioarele lungi. Chipul su cpt o e*presie impar(ial, evaluatoare. "ac l-ar fi mpucat, sau chiar dac l-ar fi n3unghiat... a fi pledat pentru omor din culp. "ar otrav... nu, cu otrava nu po(i s te 3oci. E complicat... foarte complicat. - Care a fost aprarea/ ntre$a Hercule Poirot. %tia de3a, pentru c citise iarele de atunci, dar nu vedea nimic ru n a prea complet ignorant n fa(a lui 1ir 0ontague. - A, sinucidere, 1ingurul lucru pe care-am fi putut mi a. "ar n-a fost o idee prea $ine primit. Crale, pur i simplu, nu era genul acela de om, Nu l-ai cunoscut deloc, $nuiesc. Nu/ Ei $ine, era un tip foarte 3ovial, foarte plin de via(. 4m$la cu multe femei, $ea mult... tot tacmul. Cdea uor prad poftelor trupeti i se $ucura de ele. Nu po(i convinge un 3uriu c un astfel de tip se putea ae a, calm, s-i pun capt ilelor. Nu se potrivete, pur i simplu. Nu, mi-a fost team c aveam s pierd ca ul nc de la nceput. %i femeia n-a vrut s cola$ore e, Am tiut c o s pierdem imediat dup ce a intrat ea n $o*a martorilor. N-a luptat deloc. "ar asta este situa(ia... dac nu-#i chemi clientul n $o*, 3uriul trage singur conclu iile, - Asta a(i vrut s spune(i atunci cnd a(i afirmat c nu se pot face prea multe fr cooperare/ l ntre$ Poirot. - "esigur, dragul meu domn. Nu suntem magicieni, totui. 8umtate din $tlie nseamn impresia pe care acu atul i-o las 3uriului. Am cunoscut destule 3urii care au dat verdicte mpotriva prerii 3udectorului. ;El a fcut-o, asta-i sigur6 - cam sta e punctul de vedere. 1au& ;N-a fcut niciodat aa ceva... nu-mi spune mie asta,< Caroline Crale nici mcar n-a ncercat s se lupte. - "e ce nu/ 1ir 0ontague ridic din umeri. - Nu m ntre$a pe mine. "esigur, era foarte ataat de tip. A fost devastat atunci cnd i-a revenit i a contienti at ceea ce a fcut. Nu cred c i-a revenit n urma ocului. - Prin urmare, crede(i c era vinovat/ "epleach pru destul de surprins. =eplic& - 2... ei $ine, am cre ut c lum asta ca pe un lucru sigur. - A recunoscut vreodat c era vinovat/ "epleach prea ocat. - "esigur c nu... desigur c nu. Avem codul nostru, s tii. Nevinov(ia este mereu... ... presupus. "ac eti att de interesat, e pcat c nu mai po(i da de $trnul 0a5he>. Cei din familia 0a5he> au fost avoca(ii care m-au instruit. ?trnul 0a5he> (i-ar fi putut

spune mult mai multe dect mine. "ar uite... a trecut pe lumea cealalt. 0ai este i tnrul @eorge 0a5he>, desigur, dar el era doar un $ie(el la vremea aceea. A trecut ceva timp, s tii. - "a, tiu. Am noroc c v aminti(i att de multe. Ave(i o memorie remarca$il, "epleach pru flatat. - Ei $ine, mereu (i aminteti de principalele evenimente, s tii. 0ai ales atunci cnd capul de acu are este cel mai grav dintre toate. %i, desigur, ca ul Crale s-a $ucurat de foarte mult pu$licitate din partea presei. "estul interes pentru se* i alte lucruri de acest gen. .ata acu at n acest ca era destul de greu de uitat. ! persoan de-a dreptul unic, credeam eu. - 0 ve(i ierta dac v par prea insistent, spuse Poirot, dar mai ntre$ o dat& N-a(i avut nici o ndoial cu privire la vinov(ia lui Caroline Crale/ "epleach ridic din nou din umeri. - 1incer... ca de la $r$at la $r$at... nu cred c ncape vreo ndoiala. Ea a fcut-o, sunt sigur. - Care erau dove ile mpotriva ei/ - .oarte evidente, asta e clar. 0ai nti, avea un motiv. Ea i Crale fuseser ca oarecele i pisica vreme de mul(i ani... un ir intermina$il de certuri. El avea mereu cte-o rela(ie cu alt femeie. Nu se putea a$(ine. Era acel gen de $r$at. Ea a suportat destul de $ine, una peste alta. 7-a cutat mereu scu e pe $a a temperamentului su... i $r$atul chiar era un partener de nota ece, s tii. 'oate operele lui urcaser foarte mult ca pre(... enorm. Nu-mi place stilul acela de pictur, personal... lucruri cam urte, dar are succes... nu ncape ndoial. Ei $ine, aa cum am spus, mai e*istau pro$lemele astea cu alte femei, din cnd n cnd. "oamna Crale nu era genul care s sufere n tcere. Aveau certuri nop(i ntregi. +ns mereu se ntorcea la ea, pn la urm. Aceste escapade ale lui au ieit la iveal. "ar ultima lui aventur a fost cu totul deose$ita. Era o fat, s tii. %i nc una foarte tnr. "e dou eci de ani. Elsa @reer, aa o chema. Era singura fiic a unui productor din AorBshire. Avea $ani i am$i(ie, i tia e*act ce voia. %i l voia pe Am5as Crale. #-a convins s-o picte e... nu fcea, n mod o$inuit, portrete din societate - de genul& ;"oamna ?linBet5 ?lanB n satin i perle6 -, dar picta figuri. Cred c ma3oritatea femeilor nu ar fi vrut s fie pictate de el... nu era deloc $lnd cu ele, "ar a pictat-o pe Elsa @reer, i a sfrit prin a se ndrgosti de ea destul de dravn. El de3a mergea pe patru eci de ani, s tii, i era cstorit de ceva vreme. Era tocmai copt ca s se fac de rs pentru o fetican. Elsa @reer a fost feticana. Era ne$un dup ea, iar ideea lui era s divor(e e i s se nsoare cu Elsa. Caroline Crale n-a suportat asta. #-a amenin(at. A fost au it de doi oameni spunnd c, dac nu renun( la aventura cu fata aceea, l omoar. %i chiar a vor$it serios, n iua de dinaintea nefericitului eveniment, luaser ceaiul mpreun cu un vecin. El se ocupa cu ier$urile i medicamentele preparate n cas. Printre speciile de plante pe care le avea se numra i cucuta. 1-a vor$it mult despre ea i despre propriet(ile ei otrvitoare. n iua urmtoare, vecinul a o$servat c 3umtate din con(inutul sticlei de cucut nu mai era acolo. %i-a anun(at fratele. Au mai gsit o sticl aproape goal de cucut n camera doamnei Crale, ascuns ntr-un sertar. Hercule Poirot se mic, stn3enit. - Altcineva ar fi putut s-o pun acolo. - !, A recunoscut n fa(a poli(iei c o luase ea. .oarte pu(in n(elept, desigur, dar, n acel moment, n-avea un avocat care s-o sftuiasc. Atunci cnd au ntre$at-o despre otrav, a recunoscut cu sinceritate c ea o luase. - Cu ce scop/ - A pretins c voise, de fapt, s se sinucid ea cu otrava. N-a putut e*plica motivul pentru care sticla era goal... nici cum se fcea c numai amprentele ei erau pe ea. A sus(inut c Am5as Crale se sinucisese, n(elege(i. "ar, dac el ar fi luat sticla cu cucut pe care o ascunsese so(ia n camera ei, atunci ar fi fost i amprentele lui pe sticl, pe lng ale femeii. - !trava i s-a pus n $ere, nu/

- "a. Ea a scos sticla din frigider i a dus-o 3os, unde picta el, n grdin. A turnat-o pe

toat i l-a privit cum a $ut ntregul con(inut. 'oat lumea a plecat la prn i n-a o$servat c el n-a venit... de multe ori, el nu venea la mese. "up aceea, ea i guvernanta l-au gsit mort acolo. Povestea so(iei a fost c $erea pe care i-o dduse ea fusese n regul. 'eoria noastr a fost c el s-a sim(it deodat att de vinovat i a avut attea remucri, nct i-a turnat singur otrava n $ere. 'otul era o prostie... chiar nu era genul acela de persoan, %i dovada amprentelor a fost cea mai covritoare dintre toate. - Au fost gsite amprentele ei pe sticl/ - Nu, n-au fost... numai ale lui... i erau false. Ea a fost singur cu cadavrul, n timp ce guvernanta urcase s cheme un doctor. %i pro$a$il c a ters sticla i paharul i i-a apsat mna pe ele. A vrut s arate c nici nu manevrase sticla sau paharul, s tii. Ei $ine, n-a (inut. ?trnul =udolph, care a fost procuror, s-a distrat cu asta& a demonstrat n instan( c un $r$at n-ar fi putut (ine sticla n acea po i(ie a degetelor, "esigur, noi am ncercat din rsputeri s demonstrm c-ar fi putut... c mna lui ar fi fost contorsionat n timp ce murea... dar, sincer vor$ind, n-am fost foarte convingtori. - Cucuta pro$a$il c fusese pus n sticl nainte ca ea s co$oare n grdin, o$serv Hercule Poirot. - N-a fost deloc cucuta n sticl. "oar n pahar. Avocatul se opri - chipul lui masiv i $ine conturat i schim$ase e*presia - i-i ntoarse $rusc capul. - Hopa, spuse el. 7a stai, Poirot, ncotro te ndrep#i cu asta? - n ca(ul n care Caroline Crale ar fi fost nevinovat, cum a a3uns cucuta aia n $ere/ ntre$ Poirot. Aprarea a sus(inut n acea vreme c Am5as Crale s-a sinucis. "ar dumneavoastr mi spune(i c un asemenea lucru nu era posi$il... i sunt de acord cu dumneavoastr aici. Nu era genul acela de om. Atunci, dac nu Caroline Crale a fcut-o,
altcine a a fost criminalul.

"epleach rosti, mai degra$ scuipnd cuvintele& - .ir-ar s fie, omule, nu po(i s nvii mor(ii, 1-a terminat totul acum mult vreme. "esigur c ea a fcut-o. Ai fi tiut asta, dac-ai fi fost acolo, atunci. Era evident din felul n care se comporta. mi nchipui chiar c verdictul a venit ca o uurare pentru ea. Nu era speriat. Nici n-a avut emo(ii. A vrut doar s treac prin proces i s se termine o dat totul. ! femeie foarte cura3oas, sincer. - %i totui, spuse Hercule Poirot, atunci cnd a murit, ea a lsat o scrisoare care tre$uia s-i fie transmis fiicei sale, n care 3ura solemn c era nevinovat. - Chiar mi e*plic de ce a fcut asta, spuse 1ir 0ontague. "umneata sau eu am fi fcut la fel n locul ei. - .ata sus(ine c mama sa nu era genul care s mint. - .ata sus(ine... mda. Ce tie ea despre asta/ "ragul meu domn Poirot, fata era foarte mic la acea vreme. Ct avea/ Patru, cinci ani/ 7-au schim$at numele i au trimis-o din Anglia, undeva, la nite rude. Ce poate ea s tie sau s-i aminteasc/ - 4neori copiii i cunosc foarte $ine pe oameni. - Poate c aa o fi. "ar nu e vala$il i n acest ca . Normal c fata dorete s cread c mama ei n-a comis crima. #as-o s cread asta. Nu-i face nici un ru. - "ar, din nefericire, ea dorete dove i. - "ove i conform crora Caroline Crale nu i-ar fi ucis so(ul/ - "a. - Ei $ine, spuse "epleach, nu le va o$(ine. - Nu crede(i/ .aimosul C.C.D i privi meditativ companionul. - 0ereu te-am considerat un om cinstit, Poirot. Ce-ai de gnd/ ncerci s faci $ani folosindu-te de afec(iunea fireasc a unei fete/ - N-o cunoate(i. Nu este o fat o$inuit. E o fat cu o mare trie de caracter. - "a, mi imagine c fiica lui Am5as i a lui Caroline Crale ar fi aa. Ce dorete/
A$reviere u ual de la )ing*s +ounsel& consilier 3uridic al regelui, titulatur purtata de 3udectorii, procurorii i avoca(ii Coroanei ?ritanice 9n.tr.:
1

- "orete adevrul. - Hm, m tem c adevrul va fi de amgitor pentru ea. 1incer, Poirot, nu cred c e*ist

vreo ndoial n aceast privin(. Ea l-a ucis. - 0 ve(i ierta, dragul meu prieten, dar tre$uie s m conving singur de asta. - Ei $ine, nu tiu ce altceva a mai putea face eu. Po(i s citeti ceea ce s-a scris n iare despre proces. Humphre5 =udolph a fost din partea CoroaneiD. El a murit... s m gndesc, cine era prote3atul lui/ 'nrul .ogg, cred. "a, .ogg. Ai putea s stai de vor$ cu el un pic. %i apoi, mai sunt i oamenii care erau acolo n acea vreme. 1 nu cre i c-o s le fac plcere s-i ntre$i prea multe n legtur cu ca ul acesta, dar ndr nesc s spun c-o s o$(ii ceea ce vrei de la ei. "umneata eti un diavol iret. - A, da, oamenii implica(i. Este foarte important. ) aminti(i poate i cine erau/ "epleach se gndi o clip. - 1 vd... a trecut mult timp. Numai cinci oameni erau cu adevrat implica(i, ca s ic aa... nu-i mai pun i pe servitori la socoteal... c(iva oameni destul de credincioi i n vrst, cam speria(i... i care nu tiau nimic despre nimic. Nimeni nu i-ar fi putut $nui. - 1unt cinci oameni, spune(i. Povesti(i-mi despre ei. - Ei $ine, era Philip ?laBe. 4n prieten $un de-al lui Crale... l cunotea de-o via(. 1ttea n casa lui, pe-atunci. El e nc n via(. l mai vd din cnd n cnd. 1t la 1t @eorgeEs Hill. E $roBer la $urs. 8oac pe diverse pie(e i de o$icei se descurc din asta. Are destul succes. Chiar se ngra un pic. - "a. %i cine urmea / - 0ai era fratele mai mare al lui ?laBe. 0oier la (ar... un tip care st mai mult prin cas. Poirot se gndi instantaneu la o melodie. ncerc s-o ignore. ,u tre$uia s se gndeasc mereu la versuri de grdini(. Prea o$sedat de astfel de lucruri n ultima vreme. %i totui, melodia insista s-i revin n minte& Purceluul sta a plecat la pia(, purceluul sta a rmas acas... 0urmur& - A rmas acas... da/ - El e cel despre care (i-am spus... cel pasionat de ier$uri i de medicamente... un pic chimist. Ho$$5-ul lui. Cum l chema oare/ 4n nume mai literar... gata, mi-am amintit. 0eredith. 0eredith ?laBe. Nu tiu dac mai triete sau nu. - %i cine mai urmea / - Cine/ Ei $ine, mai este i sursa tuturor neca urilor. .ata din ca ... Elsa @reer. - ;Purceluul sta a mncat friptur6, murmur Poirot. "epleach se hol$ la el. - Chiar i-au dat friptur, asta-i clar, spuse el. A fost foarte am$i(ioas. A avut trei so(i de-atunci. A intrat i a ieit din tri$unalul pentru divor(uri foarte des. %i de fiecare dat cnd a schim$at ceva, a fost n $ine. "oamna "ittisham... aa o cheam acum. "eschide orice Tatler1 i o vei gsi. - %i ceilal(i doi/ - 0ai era guvernanta. Nu-mi amintesc cum o chema. ! femeie drgu( i capa$il. 'hompson... 8ones... ceva de genul sta. %i mai era copila. 1ora vitreg a lui Caroline Crale. Pro$a$il c avea cam cincispre ece ani pe vremea aceea. %i-a fcut un nume de atunci. 1ap dup anumite lucruri i merge n drume(ii te miri pe unde. Farren... aa o cheam. Angela Farren. ! tnr cam prime3dioas, n pre ent. Am v ut-o ilele trecute. - Aadar, nu e purceluul care a plns ;gui(-gui(-gui(6.../ 1ir 0ontague "epleach l privi cam ciudat. 1puse sec& - Ar cam avea de ce s plng aa. E desfigurat, s tii. Are o cicatrice foarte urt pe un o$ra . Ea... ei $ine, o s au i totul despre asta, ndr nesc s afirm. Poirot se ridic. - ) mul(umesc, A(i fost foarte ama$il. "ac doamna Crale nu i-a ucis so(ul...
Cunoscuta revista $ritanic de societate, numit astfel dup iarul fondat de =ichard 1teele, n anul DGHI. !rientarea ei este spre ilustrarea tendin(elor din clasa aristocratic i din cea nstrit, 9n.tr.:
1

"epleach l ntrerupse& - "ar a fcut-o, $trne, a fcut-o, Crede-m pe cuvnt. Poirot continu s vor$easc, fr s ia n seam ntreruperea. - ...Atunci pare logic ca unul dintre aceti cinci oameni s-o fi fcut. - 4nul dintre ei ar fi putut s-o fac, s spunem - accepta, nesigur, "epleach. "ar nu vd de ce-ar fi fcut vreunul asta. Nu e*ist nici un motiv. "e fapt, sunt destul de sigur c nici unul n-a fcut aa ceva. 1coate-(i ideea asta fi* din cap, $trne, "ar Hercule Poirot se mul(umi s m$easc i s scuture din cap.

CAPITOLUL 2
CONSFTUIREA CU PARTEA ACUZRII
- )inovat ca dracuE, spuse domnul .ogg, scurt.

Hercule Poirot privi meditativ chipul proaspt $r$ierit al procurorului. Juentin .ogg, C.C., era un om foarte diferit fa( de 0ontague "epleach. "epleach avea for(, magnetism, o personalitate e*pansiv i chiar agresiv. .cea impresie prin schim$rile rapide i dramatice de comportament. Chipe, ur$an, fermector ntr-o clip... i apoi, ca printr-o transformare magic, cu un m$et fioros i cu $u ele su$(iate, se repe ea la gtul victimei. Juentin .ogg era sla$, palid, fr s posede ceea ce numim personalitate. ntre$rile lui erau linitite i lipsite de emo(ii, dar foarte persistente. "ac "epleach era precum o floret, .ogg era precum un $urghiu. n(epa constant. Nu se $ucurase niciodat de cine tie ce faim, dar era cunoscut ca un foarte $un om al legii. "e o$icei, i ctiga ca urile. Hercule Poirot l msur imediat din ochi. - Prin urmare, aa v-a lsat impresia, ise el. .ogg apro$a din cap. - Ar fi tre$uit s-o vede(i atunci cnd a depus mrturie. ?trnul Humpie =udolph 9el era din partea acu rii, ti(i: a tocat-o mrunt. 0runt, 1e opri i apoi spuse pe neateptate& 4na peste alta, a fost cam mult $ine la un loc. - Nu sunt sigur - spuse Hercule Poirot - c v n(eleg foarte $ine. .ogg i mpreun sprncenele su$(iri. Cu mna sa delicat, i mngie $u a de sus. - Cum s-i ic altfel/ E un prover$ engle esc care sun aa& ;mpuc pasrea care nu se mic6, i cred c descrie foarte $ine ceea ce vreau s ic. Acum n(elege(i la ce m refer/ - Este, aa cum a(i i spus, un punct de vedere engle esc, dar chiar cred c v n(eleg. n 'ri$unalul Penal Central, ca i pe terenurile de sport de la Eton D sau pe terenurile de vntoare, unui $ritanic i place ca victima sa s ai$ o ans. - E*act, aa este. Ei $ine, n acest ca , acu ata nici mcar n-a a ut o ans. Humpie =udolph a fcut tot ceea ce a vrut cu ea. A nceput cu e*aminarea ei fcut de "epleach. A stat acolo, ti(i... docila ca o feti( la o petrecere a adul(ilor, rspun nd la ntre$rile lui "epleach cu ceea ce nv(ase pe de rost. "estul de docil, perfect la e*primare... i a$solut neconvingtoare, 7 se spusese cum s rspund i asta a i fcut. N-a fost vina lui "epleach. ?trnul vulpoi i-a 3ucat perfect rolul... dar, n orice scen, este nevoie de doi actori, doar unul singur nu poate interpreta partitura. Ea n-a 3ucat deloc ceea ce tre$uia. %i asta a avut cel mai puternic efect negativ cu putin(a asupra 3uriului. 7ar apoi, $trnul Humpie s-a ridicat. Cred c-l ti(i, nu/ E o mare pierdere. %i-a aran3at ro$a, s-a legnat pe picioare... i apoi... drept la (int, Cum v-am spus, a tocat-o mrunt, A insinuat cteva lucruri, a pus cteva capcane... i ea a c ut drept n ele. A fcut-o s admit ct de a$surde erau propriile declara(ii, a fcut-o s se contra ic, iar ea s-a ngropat din ce n ce mai adnc. %i apoi, el a ncheiat n stilul propriu. .oarte convingtor... foarte convins& ;) atrag aten(ia, doamn Crale, c toat aceast poveste, cum c a(i furat cucuta ca s v sinucide(i, este doar o falsitate. Eu v spun c a(i luat-o ca s i-o administra(i so(ului dumneavoastr, care era pe cale s v prseasc pentru o alt femeie, i c i-a(i dat-o n mod inten(ionat6. %i apoi, ea l-a privit... o fiin( att de drgu(, gra(ioas, delicat... i a spus& ;!, nu, nu... n-am fcut asta6. A fost cel mai lipsit de intona(ie lucru pe care l-am au it... cel mai neconvingtor. #-am v ut pe "epleach foinduse n scaun. A tiut c atunci se terminase. .ogg se opri o clip, apoi continu& %i totui... nu tiu. ntr-un fel, a fost cel mai inteligent lucru pe care-l putea face. A fcut apel la cavalerism... la acel ciudat cavalerism pre ent i-n sporturile sngeroase, cel care-i face pe cei mai mul(i strini s ne considere nite impostori atotputernici. 8uriul a sim(it - ntregul pu$lic a sim(it - c n-are nici o ans. Nici nu se putea lupta. Cu siguran( c nu putea s 3oace un rol n fa(a unei $rute att de irete ca $trnul Humpie. Acel sla$, neconvingtor
=enumit colegiu privat i independent din Anglia, situat n oraul Eton, din comitatul ?erBshire, ntemeiat n anul DKKH de regele Henric al )7-lea, terenurile sale de sport fiind, n mod tradi(ional, spa(ii de pregtire pentru guvernan(ii $ritanici, 9n.tr.:
1

;!, nu, nu... n-am fcut asta6... A fost 3alnic. Pur i simplu, 3alnic. A fost terminat, "aE, ntr-un fel, a fost cel mai $un lucru pe care-l putea face. 8uriul a deli$erat doar timp de o 3umtate de or. )erdictul a fost& )inovat, dar cu recomandarea de clemen(. "e fapt, ti(i, a fost total n opo i(ie cu cealalt femeie implicat n acest ca . Cu fata. 8uriul nu i-a artat nici un pic de mil acesteia& nc de la nceput. N-avea nici un fir de pr lsat la ntmplare. .oarte atrgtoare, moderna. Pentru femeile din acel tri$unal, repre enta un tip& tipul femeii care destram o csnicie. Cminele nu erau n siguran( cu fete ca ea prin prea3m. .ete care ofereau se* i care ignorau drepturile so(iilor i mamelor. Nu s-a cru(at nici ea, ndr nesc s spun. Era sincer. Admira$il de sincer. 1e ndrgostise de Am5as Crale, i el de ea, iar fata n-a avut nici un fel de remucri s-l smulg de lng so(ia i copilul lui. Am admirat-o ntr-un fel. A avut cura3. "epleach a folosit cteva strategii cam dure n e*aminarea ei, i totui ea a re istat destul de $ine. "ar tri$unalul nu i-a artat mil. %i nici 3udectorul n-a plcut-o. ?trnul Avis, el era. 4n $r$at care fusese destul de fustangiu n tinere(e, dar foarte moral atunci cnd era m$rcat n ro$ i conducea un proces. Conclu iile sale mpotriva lui Caroline Crale au fost destul de $lnde. N-a putut nega faptele, dar a aruncat alu ii destul de clare spre provocare i tot restul. Hercule Poirot ntre$& - N-a spri3init teoria sinuciderii, avansat de aprare/ .ogg cltin din cap. - Acea teorie n-a avut niciodat o $a pe care s se spri3ine. Nu m n(elege(i greit, nu spun c "epleach n-a folosit-o la ma*imum. A ugrvit o imagine foarte emo(ionant a unui $r$at cu o inim foarte mare, iu$itor de plceri, temperamental, care a fost deodat copleit de pasiunea pentru o tnr fat ncnttoare, contient de impedimente, dar incapa$il s re iste. Apoi de gustul su fa( de propriul gest, remucrile pentru felul n care-i trata so(ia i copilul prin deci ia sa $rusc de a sfri totul, Calea onora$il de ieire din situa(ia dat. ) spun, a fost o scen foarte emo(ionanta. )ocea lui "epleach te putea face s plngi. Parc vedeai $iata epav de om sfiat ntre pasiuni i decen(a sa luntric. Efectul a fost nemaipomenit, "oar c - atunci cnd totul s-a terminat - vra3a s-a risipit i nu mai puteai vedea acel chip aproape mitic al lui Am5as Crale. 'oat lumea l cunotea mult prea $ine. Nu era deloc acel tip de persoan. 7ar "epleach nu putuse da peste nici o dovad care s arate c aa era. A spune c, de fapt, acest Crale s-a apropiat foarte mult de statutul unui om lipsit chiar i de cea mai rudimentar contiin(. Era un egoist fr scrupule, fericit cu el nsui, temperamental. 7ndiferent ce sim( al eticii ar fi avut, l aplica numai picturilor sale. 1unt convins c n-ar fi pictat ceva negli3ent, de proast calitate... indiferent de rsplat. "ar, n rest, era un $r$at cu snge fier$inte care iu$ea via(a... avea o poft ne$un de via(. 1inucidere/ Nu el, - Poate c n-a fost cea mai $un aprare posi$il/ .ogg ridica din umerii si su$(iri. - Ce altceva ar fi putut folosi/ Nu puteam pleda, pur i simplu, c era un ca care nu se sus(ine... c acu area tre$uia s dovedeasc faptul c avea o $a . Erau mult prea multe dove i. .emeia folosise cumva otrava... recunoscuse c o luase, de fapt. Avea motivul, oca ia, mi3loacele... totul. - Poate ar fi putut arta c toate aceste elemente filaser aran3ate de altcineva/ .ogg spuse rspicat& - A recunoscut multe dintre ele. %i, oricum, e prea pu(in plau i$il. 7nsinua(i, presupun, c altcineva l-a omort i a fcut n aa fel nct ea s par autoarea. - Chiar crede(i c este att de imposi$il/ .ogg rosti rar& - 0 tem c da. 1ugera(i e*isten(a misteriosului L. 4nde-l putem cuta/ Poirot spuse& - Evident, ntr-un cerc de apropia(i. Erau cinci oameni, nu-i aa, care puteau s fie implica(i direct. - Cinci/ 1 m gndesc. Era $trnul lunatic care se prostea cu ier$urile lui. 4n ho$$5 periculos... dar o fiin( prietenoas. ! persoan cam tears. Nu-l vd ca pe domnul L. 0ai era fata... poate c-ar fi putut s-o omoare pe Caroline, dar nu pe Am5as. 0ai era $roBerul,

cel mai $un prieten al lui Crale. E o situa(ie destul de popular n romanele poli(iste, dar nu cred n asta n via(a real. Nu mai e nimeni... a, $a da, sora mai mic, dar n-o putem lua n considera(ie la modul serios. 1unt, n consecin(, patru. Hercule Poirot adug& - 4ita(i de guvernant. - "a, aa este. .iin(e comune, guvernantele astea, nimeni nu i le amintete. mi amintesc de ea totui, ca prin cea(. "e vrst medie, competent. Presupun c un psiholog ar fi putut spune despre ea c avea o pasiune ascuns pentru Crale i de aceea ar fi fost capa$il de crim. Pasiunea reprimat, Nu merge... pur i simplu, nu cred. #a ct de mult mi amintesc despre ea nu cred c era genul nevrotic. - A trecut destul timp. - Cincispre ece sau aispre ece ani, cred. "a, cam aa. Nu pute(i s-mi cere(i s am amintiri att de e*acte. Hercule Poirot continu& - "in contr, v aminti(i uimitor de $ine. Asta m uimete. Chiar pute(i vedea totul, nu/ Atunci cnd vor$i(i, ave(i ta$loul n fa(. .ogg rosti rar& - "a, ave(i dreptate... l vd, destul de clar. Poirot spuse& - 0-ar interesa, dragul meu prieten, dac m-a(i putea lmuri& de ce? - "e ce/ .ogg se gndi o clip la rspuns. Chipul lui sla$, de intelectual, era concentrat... interesat. "a, de ce? Poirot ntre$& - +e vede(i att de clar/ 0artorii/ Avoca(ii/ 8udectorul/ Pe acu at, stnd n $o*a ei/ .ogg spuse ncet& - "e asta, desigur, A(i pus punctul pe ;i6. ! voi vedea pe ea ntotdeauna... ciudat lucru, atrac(ia. Avea aceast calitate. Nu tiu dac era chiar frumoas... nu era foarte tnr... prea mai o$osit... avea pungi su$ ochi. "ar totul se concentra n 3urul ei. 7nteresul. "rama. %i totui, 3umtate din timp, ea nu era cu ade rat acolo. Era plecat undeva, departe... i lsa acolo doar trupul, linitit, atent, cu acel m$et firav, politicos, ntiprit pe chip. Era construita din 3umt(i de nuan(e, lumini i um$re. %i totui, cu toate astea, prea mai vie dect cealalt... dect fata cu un trup perfect, cu fa( frumoas i cu puterea tinere(ii. Am admirat-o pe Elsa @reer pentru cura3, pentru c a putut s lupte, pentru c i-a nfruntat clii i n-a cedat. "ar am admirat-o pe Caroline Crale pentru c n-a luptat, pentru c M-a retras n lumea ei de lumini i de um$re. ,-a fost +nfrnt cu adevrat pentru c n-a luptat. 1e opri. 1unt sigur doar de un lucru. #-a iu$it pe $r$atul pe care l-a ucis. #-a iu$it att de mult, nct 3umtate din ea a murit odat cu el. "omnul .ogg, C.C., se opri i-i terse ochelarii. - )ai de mine, 1pun nite lucruri cam ciudate, %ti(i, eram destul de tnr pe atunci. 4n de$utant am$i(ios. Aceste lucruri las o impresie adnc. "ar, oricum, sunt sigur c aceast Caroline Crale era o femeie remarca$il. N-o voi uita vreodat. Nu, n-o voi uita vreodat...

CAPITOLUL
A!OCATUL CEL T"NR @eorge 0a5he> era prev tor i nu-i lua uor anga3amente. i amintea ca ul, desigur, dar nu foarte clar. 'atl lui se ocupase... el n-avea dect nouspre ece ani pe vremea aceea. "a, ca ul provocase destule discu(ii. "atorit faptului c victima, Crale, fusese att de cunoscut. 'a$lourile sale erau foarte pre(ioase... chiar foarte pre(ioase. "ou dintre ele se aflau n @aleria 'ate. Nu c asta ar fi nsemnat ceva neaprat. +l ruga pe domnul Poirot s-l scu e, dar nu vedea de ce domnul Poirot era att de interesat de acest su$iect. A, fiica? 1erios/ Canada/ El au ise ntotdeauna c-ar fi fost n Noua Neeland. @eorge 0a5he> deveni mai pu(in rigid. 1e destinse. 4n lucru ocant n via(a unei fete. ! simpati a foarte mult. i era chiar mil de ea. Ar fi fost mai $ine s nu afle niciodat adevrul. 'otui, nu mai folosea la nimic s spun asta
acum.

)oia s tie/ ?ine, dar ce era de tiut/ E*istau rapoartele de la tri$unal, desigur. El nu tia nimic despre asta. Nu, se temea c nu prea ncpea ndoial cu privire la vinov(ia doamnei Crale. Avea ceva motive care s-i 3ustifice fapta. Artitii tia... !ameni cu care este dificil s trieti. Crale, n(elegea asta, avea mereu cte o alt femeie cu care tria. %i ea nsi pro$a$il c fusese o femeie mai posesiv. 7ncapa$il s accepte faptele. n ilele noastre, ar fi putut pur i simplu s divor(e e i s termine totul. Adug apoi, prudent& - 1 m gndesc... 2... "oamna "ittisham, cred, a fost fata implicat n ca . Poirot rspunse c aa considera i el. - Niarele mai aduc vor$a despre asta din cnd n cnd, continu 0a5he>. A intrat i a ieit de destule ori din tri$unal cu divor(uri. Este o femeie foarte $ogat, dup cum cred c ti(i de3a. A fost mritat cu e*ploratorul acela, nainte de "ittisham. Este mereu mai mult sau mai pu(in n aten(ia pu$licului. @enul de femeie creia i place notorietatea, m gndesc. - 1au poate c-i ador pe eroi, suger Poirot. 7deea pru s-l deran3e e pe @eorge 0a5he>. ! accept fr tragere de inim. - Ei $ine... e posi$il, da, ca tocmai acesta s fie adevrul. Prea s ntoarc ideea pe toate pr(ile n gnd. Poirot se interes& - .irma dumneavoastr o repre enta pe doamna Crale de o perioad mai ndelungat/ @eorge 0a5he> cltin din cap. - "in contr. 8onathan i 8onathan fuseser avoca(ii familiei Crale. Avnd n vedere situa(ia ns, domnul 8onathan a sim(it c nu putea s-o repre inte foarte $ine pe doamna Crale, i a aran3at cu noi - cu tatl meu - s-i prelum ca ul. A(i face $ine, cred, domnule Poirot, s v fi*a(i o ntlnire cu domnul 8onathan. 1-a retras din munca activ - are peste apte eci de ani - dar cunotea familia Crale foarte $ine i v poate spune mult mai multe dect mine. ntr-adevr, eu nu v pot lmuri mai nimic. Eram doar un tinerel pe-atunci. Nici nu cred c-am fost la tri$unal. Poirot se ridic i @eorge 0a5he>, ridicndu-se la rndul lui, spuse& - Poate c a(i vrea s schim$a(i o vor$ i cu Edmunds, conta$ilul nostru. Era asociat al firmei pe atunci i a fost foarte interesat de ca . Edmunds era un om care vor$ea foarte rar. !chii lui strluceau de pruden( avoc(easc. l msur ndelung din ochi pe Poirot nainte s se lase convins s vor$easc. - A, mi amintesc de ca ul Crale. Adug imediat& ! afacere di gra(ioas. !chii lui ire(i $ovir cercettor asupra lui Hercule Poirot. A trecut cam mult timp ca s mai fie rscolite toate aceste lucruri. - 4n verdict dat la tri$unal nu repre int ntotdeauna sfritul. Capul col(uros al lui Edmunds apro$ ncet.

- )-a cam da dreptate din acest punct de vedere.

Hercule Poirot continu& - "oamna Crale a lsat n urm o fiic. - A, mi aminteam de un copil, da. 'rimis n strintate la rude, nu-i aa/ - Acea fiic este foarte sigur de nevinov(ia mamei ei, preci Poirot. 1tufoasele sprncene ale domnului Edmunds se ridicar. - Aa vede lucrurile, prin urmare/ - mi pute(i spune ceva care s spri3ine aceast teorie/ ntre$ Poirot. Edmunds reflect. Apoi, cltin ncet din cap. - N-a putea spune n mod contient c da. Am admirat-o pe doamna Crale. !rice altceva ar fi fost, era totui o doamn, Nu cum era cealalt. ! vulpe... nici mai mult, nici mai pu(in. 'upeist pn-n pn ele al$e, @unoi... asta era ea... %i a artat-o, "ar doamna Crale era de calitate. - "ar, cu toate acestea, o criminal/ Edmunds se ncrunt. =spunse, cu mai mult spontaneitate dect pn n acel moment& - Asta m-am ntre$at i eu, i de i. 1ttea acolo att de calm i de $lnda. ;Nu cred6, o$inuiam s-mi spun. "ar, dac m n(elege(i, domnule Poirot, n-aveai ce altceva s cre i. Cucuta aia n-a a3uns n $erea domnului Crale din greeala. A fost pus acolo inten(ionat. %i dac nu doamna Crale este autoarea, atunci cine/ - Asta e ntre$area, ntri Poirot. Cine a pus-o acolo/ "in nou, acei ochi ptrun tori, $trni, l fi*ar. - Prin urmare, asta e ideea dumneavoastr/ vru s tie domnul Edmunds. - "umneavoastr ce crede(i/ 4rm o pau , nainte ca func(ionarul s rspund& - N-a fost nici un indiciu n acest sens. A$solut nici unul. - A(i fost la tri$unal n timpul procesului/ se interes Poirot. - n fiecare i. - 7-a(i au it pe martori depunnd mrturiile/ - "a. - Nu vi s-a prut nimic anormal la ei... vreo ciud(enie, vreo lips de sinceritate/ Edmunds rspunse firesc& - )re(i s spune(i dac unul dintre ei min(ea/ "ac fiul ar fi avut vreun motiv s-l omoare pe domnul Crale/ 0 scu a(i, domnule Poirot, dar ceea ce sugera(i este foarte melodramatic. - Cel pu(in, lua(i asta n considera(ie, insist Poirot. Privi chipul crispat, ochii gnditori. ncet, cu regret, Edmunds cltin din cap. - Acea domnioar @reer, spuse el, era destul de ranchiunoas i r $untoare. A spune c a ntrecut limitele n multe dintre lucrurile pe care le-a spus acolo, dar ea l dorea, n orice ca , pe domnul Crale n via(. Nu-i folosea n nici un fel mort. )oia s-o nlture pe doamna Crale, asta e clar... "ar asta, deoarece moartea i luase $r$atul. Era ca o tigroaic ncol(it, ns, aa cum am spus, ea l dorea pe domnul Crale n via(. "omnul Philip ?laBe, i el a fost mpotriva doamnei Crale. Avea o idee preconceputa. A n(epat-o ori de cte ori i s-a ivit oca ia. "ar a spune c a fost sincer. .usese prieten foarte $un cu domnul Crale. .ratele lui, domnul 0eredith ?laBe - un martor neconvingtor, vag, e itant niciodat n-a prut sigur de rspunsurile sale. Am v ut mul(i martori de felul sta. Prea c minte, cnd, de fapt, tot timpul rostea adevrul. N-a vrut s spun nimic n plus fa( de ceea ce a tre$uit. Avocatul nu a reuit s e*trag mai mult de la el din pricina asta. 4nul dintre acei domni care intr mai uor n panic. @uvernanta... i ea s-a comportat destul de $ine. N-a irosit cuvintele i a rspuns la su$iect. N-ai fi putut spune, dac-o ascultai, de partea cui era. ! femeie foarte calculat. @enul mai dur. Aici, Edmunds se opri o clip& Nu m-a mira dac, de fapt, tia mai mult despre toat afacerea asta dect a spus. - Nici eu nu m-a mira, ise Hercule Poirot. Privi cu aten(ie chipul dur i ridat al domnului Alfred Edmunds. Era destul de impasi$il i de limpede.

"ar Hercule Poirot se ntre$ n acel moment dac nu cumva i se oferise un indiciu.

CAPITOLUL #
A!OCATUL CEL $TR"N "omnul Cale$ 8onathan locuia n Esse*. "up un schim$ politicos de scrisori, Poirot primi o invita(ie, aproape regeasc n felul ei, s mearg acolo ca s cine e i s-i petreac o noapte. ?trnul gentleman avea, n mod sigur, un altfel de caracter, nu insipid ca tnrul @eorge 0a5he>, n compara(ie cu care prea un pahar de vin vechi i de calitate. Avea propriile metode de a a$orda su$iectele, i a$ia spre mie ul nop(ii, dup ce $use un pahar de coniac vechi i savuros, domnul 8onathan i ddu cu adevrat drumul la lim$. ntr-o manier aproape oriental, apreciase curtoa ia lui Hercule Poirot de a nu-l for(a s vor$easc n vreun fel. Acum, la timpul potrivit pentru el, era dispus s detalie e su$iectul privind familia Crale. - .irma noastr, desigur, a cunoscut multe genera(ii ale acestei familii. #-am cunoscut pe Am5as Crale i pe tatl su, =ichard Crale, i mi-l amintesc pe Enoch Crale, $unicul. No$ili, cu to(ii, apreciau mai mult caii dect oamenii. Clreau drept, iu$eau femeile i nu se mpiedicau de idei. N-aveau ncredere n idei. "ar so(ia lui =ichard Crale era plin de idei... mai multe idei dect ra(iune. Era poetic i mu ical... cnta la harf, ti(i. Avea o sntate precar i prea foarte pitoreasc pe canapeaua ei. Era o admiratoare a lui Cingsle5. "e aceea l-a $ote at pe fiul ei Am5as. 'atlui nu i-a plcut numele, dar a cedat. Am5as Crale a profitat de motenirea lui mi*t. Primise sim(ul artistic de la mama lui, i ar setea de putere i egoismul de la tatl lui. 'o(i cei din familia Crale erau egoiti. Nu vedeau niciodat vreun alt punct de vedere, n afar de cel personal. ?tnd uor cu un deget n $ra(ul fotoliului, $trnul i arunc o privire ascu(it lui Poirot. Corecta(i-m dac greesc, domnule Poirot, dar sunte(i interesat mai degra$ de... caractere, s spunem/ - Acesta este principalul meu interes n toate ca urile, rspunse Poirot. - +mi nchipui. Ca s intra(i pe su$ pielea criminalului, cum se spune. .oarte interesant, 'e a$soar$e cu totul. .irma noastr, desigur, nu s-a ocupat niciodat de ca uri de crim. Nam fi fost n stare s-o aprm pe & "amna Crale, chiar dac-am fi vrut asta. Cei de la firma 0a5he> ns erau mult mai potrivi(i. #-au numit pe "epleach... poate c n-au avut prea mult imagina(ie... & tui, el era foarte e*pansiv i, desigur, din cale-afar ie dramatic, Ceea ce n-au prev ut ns a fost faptul c 6ici Caroline n-a 3ucat rolul pe care l-au vrut ei. Nu era genul dramatic. - "ar cum era/ ntre$ Poirot. Asta doresc foarte mult s aflu. - "a, da, desigur. Cum a a3uns s fac tot ceea ce-a acut/ Aceasta este ntre$area cu adevrat vital. ! cunoteam, n(elege(i, dinainte s se mrite. Caroline 1palding, aa o chema. ! fiin( tur$ulent i mereu nemul(umit. Plin de vitalitate. 0ama ei a rmas vduv ie tnr i Caroline i-a fost foarte devotat. Apoi, mama s-a cstorit din nou... a mai avut un copil. "a... da, foarte trist, foarte dureros. Aceste gelo ii tinere, ar toare, adolescentine. - Era geloas/ - .oarte. A avut loc chiar i un incident regreta$il. 1rmana copil, s-a nvinuit foarte mult dup aceea. "ar ti(i, domnule Poirot, astfel de lucruri se mai ntmpl. Nu pot fi oprite. Asta vine... vine odat cu maturitatea. - Ce s-a ntmplat/ ntre$ Poirot. - A lovit-o pe copila... cnd era nc foarte mic. A aruncat cu un prespapier spre ea. Copila i-a pierdut vederea la un ochi i a rmas desfigurat. "omnul 8onathan oft. Apoi adug& ) imagina(i ce efect a avut o ntre$are att de simpl pe aceast tem la tri$unal. Cltin din cap. A lsat impresia c, de fapt, Caroline Crale era o femeie cu un temperament vulcanic. Acest lucru chiar nu era adevrat. "eloc chiar. 1e opri o clip, apoi relu& Caroline 1palding sttea destul de des la Alder$ur5. Clrea foarte $ine i era hotrt. #ui =ichard Crale i plcea de ea. A impresionat-o i pe doamna Crale - i ea o plcea. .ata nu era fericit la casa ei. Era fericita la Alder$ur5. "iana Crale, sora lui Am5as, i cu ea, au devenit prietene. Philip i 0eredith ?laBe, $ie(ii care locuiau la o proprietate nvecinat, veneau adesea la Alder$ur5. Philip era o mic $rut care se gndea numai la $ani. 're$uie s mrturisesc ca mereu am avut o antipatie fa( de el. "ar mi s-a

spus c tie s vor$easc ntotdeauna i c are reputa(ia unui $un prieten. 0eredith era ceea ce contemporanii mei numeau un Nam$5 Pam$5 D. i plceau $otanica i fluturii i o$serva psrile i alte creaturi. Acum, chestia asta se numete studiul naturii. !f, "oamne... to(i tinerii acetia erau o de amgire pentru prin(ii lor. Nici unul nu rmsese fidel tipologiei tradi(ionaliste... vntoare, pescuit. 0eredith prefera s o$serve psrile i animalele, n loc s le vne e. Philip, cu siguran(, prefera oraul n dauna provinciei i se orienta ctre domeniul afacerilor, ca s poat scoate $ani. "iana s-a mritat cu un individ care nu era gentleman& era fost ofi(er. 7ar Am5as, puternicul, chipeul, virilul Am5as a nflorit i a devenit un pictor renumit, tocmai asta, dintre toate meseriile din lume, "up prerea mea, =ichard Crale a murit din cau a ocului. %i, la scurt timp, Am5as s-a cstorit cu Caroline 1palding. 0ereu s-au certat i au avut cte ceva de mpr(it, dar chiar se iu$eau. Erau amndoi nne$uni(i anul dup cellalt. %i au continuat s (in unul la altul. "ar Am5as era precum to(i ceilal(i din familia Crale, un egoist fr sentimente. A iu$it-o pe Caroline, dar n-a respectat-o niciodat cu adevrat. A fcut doar ceea ce a vrut. Eu cred c-a fost ct putea el s fie de ataat de ea, mai mult de att nu era capa$il... doar ea, femeia, e situa cu mult su$ arta lui. Arta era primordial. %i nu cred c a e*istat vreun moment n via(a lui n care arta s fie mai pu(in important dect orice femeie. Avea aventuri cu femei - l stimulau -, dar le lsa $alt dup ce termina cu ele. Nu era nici un $r$at sentimental, 6ici romantic. %i nici nu era un sen ual. 1ingura femeie pentru care sim(ea ceva, pu(in, era so(ia lui. %i, pentru & a ea tia asta, i-a acceptat att de multe escapade. Era an pictor foarte talentat. Ea i-a dat seama de acest lucru l-a respectat. El, de o$icei, avea aventuri amoroase i apoi se ntorcea la ea... cu un ta$lou drept amintire. %i ar fi continuat mult i $ine aa, dac nu aprea Elsa @reer. Elsa @reer... "omnul 8onathan cltin din cap. - Ce-i cu Elsa @reer/ l m$oldi Poirot. - 1rmana copil... 1rmana copil... spuse pe neateptate domnul 8onathan. - Prin urmare, asta sim(i(i n legtur cu ea/ insista Poirot. 8onathan spuse& - Poate pentru c sunt mai $trn, dar eu cred, domnule Poirot, c e ceva la lipsa de aprare a tinere(ii care m mic, pn la lacrimi. 'inere(ea e att de vulnera$il. E att de necru(toare... att de sigur pe ea. "e generoas i de solicitant... =idicndu-se, $trnul merse pn la raftul cu cr(i. 1coase de acolo un volum, l deschise i ntoarse paginile, apoi citi cu glas tare& "e (i-e cinstit amorul tu i vrea Cstorie, d-mi atunci de tire Prin cineva pe care-l voi trimite #a tine mine, ca s afle& 4nde %i cnd vrei tu s facem cununia/ Atunci (i pun ursita-mi la picioare, 1tpn mi-eti, te urme n lumea-ntreag...O - Aici se simte iu$irea tinere(ii, n cuvintele 8ulietei. .r reticen(e, fr re(ineri, fr aa-numita modestie feciorelnic. Este cura3ul, insisten(a, for(a necru(toare a tinere(ii. 1haBespeare cunotea ce nseamn tinere(ea. 8ulieta i cnta lui =omeo. "esdemona l dorete pe !thello. Nu au nici un du$iu tinerii, nici team, nici mndrie. Poirot spuse, ngndurat& - Prin urmare, crede(i c Elsa @reer vor$ea cu cuvintele 8ulietei/ - "a. Era o tnr rsf(at de avere& tnr, frumoas, $ogat. %i-a gsit partenerul i la dorit... nu era un =omeo tnr, ci un pictor de vrst medie, cstorit. Elsa @reer nu a e itat nici un moment, a avut la dispo i(ie codul modernit(ii. ;7a tot ceea ce vreiP nu trieti dect o dat,< ?trnul oft, se ls pe spate i din nou $tu ncet cu degetele pe $ra(ul fotoliului su. ! 8uliet trdtoare. 'nr, fr mil, dar cumplit de vulnera$il. A mi at totul pe o lovitur ndr nea(. %i, aparent, a i ctigat... i apoi... n ultimul
'ermen care desemna o persoan cu vor$irea afectata, sentimentalist, avnd la origine o satir cu acest titlu scris n anul DGOM de Henr5 Care5, la adresa politicianului Am$rose Philips, 9n.tr.: 2 -omeo i .ulieta - Filliam 1haBespeare, voi. 7, Editura de 1tat pentru #iteratur i Art, ?ucureti, DIMMP trad. %t. !. 7osif, rev ut de Al. Philippide, p. QOD.
1

moment... a intrat n scen moartea... i tnra Elsa, att de vivace i de ar toare, a murit i ea. A rmas numai o persoan rece, ntrit, r $untoare, care a urt-o din tot sufletul pe femeia a crei mn a comis acea fapt ngro itoare. )ocea $r$atului se schim$. )ai, vai, ) rog s ierta(i aceast mic melodramati are. ! femeie tnr, trud... cu o vi iune crud asupra vie(ii. 4n persona3 nu prea interesant, cred eu. ;'inere(e pur ca un trandafir. pasionata, pal6 etc. "ac iei asta, ce rmne/ "oar o femeie tnr, oarecum mediocr, n cutarea unui erou supradimensionat care s-o urce pe un piedestal. - "ac Am5as Crale n-ar fi fost un pictor faimos... spuse Poirot. "omnul 8onathan se gr$i s-i dea dreptate& - ntr-adevr... ntr-adevr. A(i pus pro$lema ntr-un mod admira$il. 'oate fetele din lumea asta care seamn cu Elsa i venerea pe eroi. 4n $r$at tre$uie sa fi fcut ceva, tre$uie s fie cineva... Caroline Crale poate c-ar fi putut recunoate valoarea unui func(ionar 7i $anc sau a unui agent de asigurri. Caroline l iu$ea pe Am5as Crale $r$atul, nu pe Am5as Crale pictorul. Caroline Crale nu era crud... Elsa @reer era. Apoi adug& "ar era tnr i frumoas, i infinit mai patetic, dup mine. Hercule Poirot se duse la culcare gnditor n acea sear. Era fascinat de pro$lema personalit(ii. Pentru Edmunds, func(ionarul, Elsa @reer era o vulpi(, nici mai mult, nici mai pu(in. Pentru $trnul domn 8onathan, ea era eterna 8uliet. %i Caroline Crale/ .iecare o v use n mod diferit. 0ontague "epleach o dispre(uise n calitate de client& o persoan care se dduse $tut. Pentru tnrul .ogg, repre entase roman(io itatea. Edmunds o v use, simplu, ca pe o ;doamn6. "omnul 8onathan o numise o creatur furtunoas, tur$ulent. Cum ar fi v ut-o el, Hercule Poirot/ "e rspunsul la aceast ntre$are sim(ea c depinde succesul cutrilor sale. Pn acum, nici unul dintre oamenii interoga(i nu se ndoise c, orice altceva ar fi fost, Caroline Crale fusese, de asemenea, o criminal.

CAPITOLUL %
CO&ISARUL DE POLI'IE .ostul comisar de poli(ie Hale trase gnditor din 'ipa sa. Apoi, spuse& - Este o ntre$are ciudat, domnule Poirot. - Poate c este, ntr-adevr, mai pu(in o$inuit, apro$a Poirot, prev tor. - n(elege(i, aduga Hale, a trecut mult timp de arunci. Hercule Poirot i ddea seama c avea s se plictiseasc de aceast fra . 1puse cu $lnde(e& - "in acest motiv, desigur, totul este mult mai dificil. - =scolirea trecutului, se amu interlocutorul su. "ac-ar fi mcar un scop n asta... - 4n scop e*ist. - Care ar fi el/ - Cineva se poate $ucura de descoperirea adevrului, pur i simplu. Eu asta fac. %i nu tre$uie s uitm de tnra domnioar. Hale apro$a din cap. - "a, percep amestecul ei n toate astea. "ar... asculta(i-m, domnule Poirot... sunte(i un om ingenios. A(i putea s-i nscoci(i ceva. - N-o cunoate(i pe aceast tnr, replic Poirot. - Ei, haide(i... un $r$at cu e*perien(a dumneavoastr/ Poirot se ncorda. - Poate c sunt, mon c"er& un mincinos versat i priceput... dup cum pre(i s crede(i. "ar nu asta este concep(ia mea despre un comportament etic. Am standardele mele. - 0 ierta(i, domnule Poirot. N-am vrut s v 3ignesc. "ar ar fi pentru o cau $un, ca s ic aa. - 0 ntre$, chiar ar fi/ Hale rosti ncetior& - E curat ghinion ca o fat tnr care urmea s se mrite s afle c mama ei a fost o criminal. "ac-a fi n locul dumneavoastr, m-a duce la ea i i-a spune c, la urma urmei, a fost vor$a despre o sinucidere. 7-a spune c tot acest ca n-a fost $ine controlat de ctre "epleach. C, n ceea ce v privete pe dumnea oastr& n-ave(i nici o ndoial c Am5as Crale s-a otrvit singur. - "ar am toate du$iile n privin(a asta, Nu cred nici un moment c el s-a otrvit singur. Considera(i acest lucru mcar posi$il/ Hale cltina ncet din cap. - Ei, vede(i/ 0ie mi tre$uie adevrul... nu o minciun, fie ea plau i$il sau chiar foarte plau i$il. Hale se ntoarse i-l privi pe Poirot. .a(a lui roie i un pic ptrat deveni i mai roie i pru chiar i mai ptrata. 1puse& - )or$i(i despre ade r. A vrea s v fie limpede c noi credem c-am ajuns la adevr n ca ul Crale. Poirot replic repede& - Acest verdict din partea dumneavoastr nseamn foarte mult. %tiu de ce sunte(i capa$il i c sunte(i cinstit i foarte $ine pregtit. Acum spune(i-mi doar att& Chiar n-a(i avut nici un du$iu, niciodat, c doamna Crale ar fi fost vinovat/ =spunsul comisarului veni prompt& - Nici un du$iu, domnule Poirot. Circumstan(ele au condus ctre ea imediat, i fiecare indiciu descoperit a spri3init aceast convingere. - mi pute(i face un re umat al dove ilor mpotriva ei/ - Pot. Atunci cnd am primit scrisoarea dumneavoastr, am cutat ca ul n arhive. Comisarul ridic un mic carne(el. Am notat toate faptele importante aici. - ) mul(umesc, drag prietene, 1unt ner$dtor s le aud. Hale i drese glasul. ! re onan( uor oficial i se sim(ea n tonul vocii.

- #a ora dou i patru eci i cinci de minute, n dup-amia a ilei de DR septem$rie,

inspectorul Con>a5 - fost sunat de ctre doctorul Andre> .aussett. "octoral .aussett a spus c domnul Am5as Crale a murit su$it i, ca urmare a circumstan(elor acestui deces i a declara(iei fcute de domnul ?laBe, un oaspete al casei, doctorul a considerat necesar s anun(e poli(ia. 7nspectorul Con>a5, mpreun cu un sergent i cu medicul legist, au a3uns imediat la Alder$ur5. "octorul .aussett era acolo i i-a condus la locul unde se afla corpul domnului Crale, neatins. "omnul Crale pictase ntr-o grdin mic, nchis, cunoscut su$ numele de ?atter5 @ardenD, datorit faptului c ddea spre mare i avea cteva tunuri n miniatur, care o decorau. "omnul Crale nu urcase s ia prn ul pentru c voise s o$(in un anumit efect de lumin asupra pietrelor, iar soarele n-ar fi fost potrivit centru acest lucru dect n acele momente. Prin urmare, rmsese singur n ?atter5 @arden, pictnd. Acest lucru n-a fost considerat neo$inuit. "omnul Crale nu prea respecta orele de mas. 4neori i se trimitea cte un sandvi, dar cel mai adesea el prefera s nu fie deran3at. 4ltimii oameni care l-au v ut n via( au fost domnioara Elsa @reer 9care sttea n cas: i domnul 0eredith ?laBe 9un vecin:. Acetia au urcat n cas i s-au dus mpreun cu celelalte persoane care locuiau acolo la prn . "up masa de prn , s-a servit cafeaua pe teras. "oamna Crale i-a terminat de $ut cafeaua i a spus c avea s ;se duc pn 3os, s vad cum se descurca Am5as6. "oamna Cecilia Filliams, guvernanta, s-a ridicat i a nso(it-o. Cuta un pulover apar(innd elevei sale, domnioara Angela Farren, sora doamnei Crale, pe care aceasta l rtcise i despre care credea c se gsea undeva pe pla3a din apropiere. Cele dou au plecat mpreun. Crarea trecea printr-un plc de copaci i apoi ducea ctre ua care ddea n ?atter5 @arden. Puteai fie s intri n ?atter5 @arden, fie s continui pe aceeai crare i s a3ungi la pla3. "omnioara Filliams s-a ndreptat ctre pla3, iar doamna Crale a mers spre ?atter5 @arden. Aproape imediat ns, doamna Crale a (ipat i doamna Filliams s-a gr$it s se ntoarc. "omnul Crale era spri3init de un scaun, mort. #a cererea urgent a doamnei Crale, doamna Filliams a plecat din ?atter5 @arden i a intrat repede n cas, pentru a suna dup un doctor. "ar pe drum s-a ntlnit cu domnul 0eredith ?laBe i i-a lsat lui n sarcin acest lucru, ea ntorcndu-se la doamna Crale, despre care credea c-ar avea nevoie de companie n acele momente. "octorul .aussett a sosit la locul faptei dup un sfert de or. A v ut imediat c domnul Crale murise de ceva vremeP a spus c ora pro$a$il a mor(ii era ntre unu i dou. Nu se gsea nimic pe-acolo care s indice cau a mor(ii. Nu e*ista nici un semn al vreunei rni, iar po i(ia domnului Crale era foarte natural. 'otui, doctorul .aussett, foarte familiari at cu starea de sntate a victimei i tiind foarte $ine c acesta n-avea vreo $oal sau sl$iciune de vreun fel, nclina s cread c situa(ia era mult mai grav dect prea la prima vedere, n acest moment, domnul Philip ?laBe i-a spus ceva domnului .aussett. Comisarul Hale se opri un pic, trase aer n piept i trecu la capitolul al doilea al povestirii sale. "up aceea, domnul ?laBe i-a repetat aceast declara(ie inspectorului Con>a5. 7at despre ce era vor$a. +n acea diminea(, el primise un mesa3 telefonic de la fratele su, domnul 0eredith ?laBe 9care locuia la conacul Handcross, aflat la doi-trei Bilometri distan(:. "omnul 0eredith ?laBe era chimist amator... sau poate c $otanist ar fi un termen mai potrivit. Atunci cnd a intrat n la$oratorul su, n acea diminea(, domnul 0eredith ?laBe a fost surprins s constate c o sticl cu un preparat din cucut, care fusese plin cu o i nainte, era acum aproape goal. ngri3orat i alarmat de acest rapt, el l-a sunat pe fratele su, pentru a-l ntre$a ce ar tre$ui s fac. "omnul Philip ?laBe i-a sftuit fratele s vin urgent la Alder$ur5, ca s discute pro$lema mai pe larg. El nsui a mers o parte din drum pentru a-i iei n ntmpinare i au venit mpreun pn acas. N-au a3uns 7a nici o conclu ie n legtur cu ce ar fi putut face, i au amnat de $aterea pentru dup prn . Ca urmare a investiga(iilor ulterioare, inspectorul Con>a5 a aflat urmtoarele& n dupamia a ilei de dinainte, cinci oameni s-au dus de la Alder$ur5 la conacul Handcross, pentru ceai. Acetia erau domnul i doamna Crale, domnioara Angela Farren, domnioara
1

@radina ?ateriei 9de artilerie:

Elsa @reer i domnul Philip ?laBe. n timpul petrecut acolo, domnul 0eredith ?laBe a (inut un scurt discurs despre ho$$5-ul su i i-a dus pe to(i n micul lui la$orator, pentru a le arta ce avea acolo. n timpul ct a durat acest mic tur, el a men(ionat cteva medicamente specifice, dintre care unul era chiar cucuta. #e-a e*plicat toate propriet(ile acesteia, dup care s-a plns de faptul c acum dispruse aproape complet din farmacii, dar s-a ludat cu descoperirea lui, anume c do e mici din aceast su$stan( sunt foarte eficiente mpotriva tusei i a astmului. 0ai tr iu, el a amintit de propriet(ile ei letale i chiar le-a citit oaspe(ilor si cteva pasa3e dintr-un autor grec, n care erau descrise efectele cucutei. Comisarul Hale se opri din nou, i umplu pipa la loc i trecu la capitolul al treilea. - Colonelul .rere, inspectorul-ef, mi-a ncredin(at mie ca ul. =e ultatele autopsiei au re olvat misterul mai presus de orice ndoial. Cucuta, din cte am n(eles, nu las urme post-mortem foarte clare, dar doctorii au tiut ce s caute i o mare cantitate din su$stan( a fost gsit. "octorul a emis prerea c a fost administrat cu dou sau trei ore naintea decesului. n fa(a domnului Crale, pe mas, se gsiser un pahar i o sticl de $ere goale. Au fost anali ate urmele de pe fiecare. Nu era cucut n sticl, dar era n pahar. Am fcut cercetri i am aflat c, dei ntr-o cas de oaspe(i de lng grdin se aflau o lad de $ere i pahare pentru domnul Crale, n diminea(a respectiv doamna Crale fusese cea care-i adusese din cas o sticl cu $ere. "omnul Crale era ocupat cu ta$loul atunci cnd sosise ea, iar domnioara @reer i po a, ae at pe unul dintre suporturile tunurilor miniaturale. "oamna Crale a deschis $erea, a turnat-o i a pus paharul n mna so(ului ei, care sttea n fa(a ta$loului. El l-a dat pe gt dintr-o singur nghi(itur... un o$icei de-al su, dup cum am aflat. Apoi a fcut o grimas, a pus paharul la loc pe mas i a is& ;'oate mi se par c au un gust neplcut a i,< "omnioara @reer a rs la aceast remarc i a spus& ;Ei, haide acum,< "omnul Crale a rspuns& ;Ei $ine, cel pu(in a fost rece!/ Hale se opri. Poirot interveni& - #a ce or se ntmplau toate astea/ - Cam la unspre ece i un sfert. "omnul Crale a continuat s picte e. Potrivit celor declarate de domnioara @reer, mai tr iu s-a plns de faptul c-l dureau mem$rele i c pro$a$il ncepea s sufere de reumatism. "ar el era, de o$icei, genul de om care urte s recunoasc faptul c-ar suferi de vreo $oal, i, fr ndoial, ncerca s nege c se sim(ea ru. Cererea sa iritata de a fi lsat singur n timp ce to(i ceilal(i mergeau sus s mnnce era un lucru destul de o$inuit pentru el, a spune. Poirot apro$ cu un semn din cap. Hale continu& - Astfel c domnul Crale a rmas singur n ?atter5 @arden. .r nici o ndoial, s-a ae at pe scaunul n care a fost gsit imediat dup ce a rmas singur. Parali ia muscular atunci s-a instalat. .r nici un a3utor n prea3m, a survenit i decesul. "in nou, Poirot apro$ din cap. Hale mai aduga& - Ei $ine, am procedat conform rutinei. N-a fost prea greu s a3ung la fapte. n iua precedenta avuseser loc nite alterca(ii ntre doamna Crale i domnioara @reer. Aceasta din urm fcuse nite comentarii destul de insolente n legtura cu necesitatea unor schim$ri ale aran3amentului mo$ilei, ;pentru atunci cnd voi locui eu aici6. "oamna Crale se ridicase i o ntre$ase& ;Ce vrei s spui/ Pentru cnd vei locui tu aici/< "omnioara @reer rspunsese& ;Nu te preface c nu tii despre ce vor$esc, Caroline, Eti ca un stru( care-i ngroap capul n nisip. %tii foarte $ine c eu i Am5as suntem foarte ataa(i unul de cellalt i c ne vom cstori6. "oamna Crale spusese& ;Nu tiu nimic despre aa ceva6. "omnioara @reer continuase atunci& ;Ei $ine, nseamn c tii acum6. !ricum, se pare c n acel moment doamna Crale se ntorsese ctre so(ul ei, care tocmai intrase n camer, i ntre$ase& ;E adevrat, Am5as, c te vei cstori cu Elsa/< Poirot interveni cu interes& - %i ce a spus domnul Crale atunci/ - 1e pare c s-a ntors ctre domnioara @reer i a (ipat la ea& ;Ce nai$a e n capul tu, s spui asta cu voce tare/ N-ai nici mcar atta minte nct s-(i (ii gura/<

"omnioara @reer i-ar fi rspuns& ;Am cre ut c, de acum, Caroline ar tre$ui s nceap s recunoasc adevrul6. "oamna Crale l-a ntre$at atunci pe so(ul ei& ;E adevrat, Am5as/< El nici n-a privit-o, se pare, ci i-a ntors fa(a i a murmurat ceva. Ea i-a spus& ;)or$ete cu voce tare. 're$uie s tiu6. #a asta, el a rspuns& ;!, da, e adevrat... dar nu vreau s discut acum despre asta.< Apoi el a ieit din nou din camer i domnioara @reer a spus& ;)e i/6 i a continuat cu ceva despre faptul c doamna Crale n-ar tre$ui s adopte o atitudine recalcitrant n legtur cu toat povestea. Cu to(ii tre$uiau s se poarte ca nite oameni ra(ionali. %i ea spera ca Am5as i Caroline s rmn mereu prieteni $uni. - %i ce-a avut doamna Crale de spus la toate astea/ ntre$, curios, Poirot. - Conform martorilor, a rs. A is& ;Peste cadavrul meu, Elsa6. 1-a dus ctre u i domnioara @reer a strigat-o& ;Ce vrei s spui/< "oamna Crale a privit-o i a spus& ;0ai $ine l omor pe Am5as, dect s (i-l las #ie0. Hale se opri. "estul de evident... ei/ - "a. Poirot prea gnditor. Cine a au it asta/ - "omnioara Filliams era n camer, la fel i Philip ?laBe. .oarte stn3enitor pentru ei. - Am$ele relatri despre aceast scen sunt concordante/ - "estul de mult... n-o s au i niciodat doi martori povestind e*act acelai lucru despre aceeai scen. Dumnea oastr ti(i asta la fel de $ine ca i mine, domnule Poirot. Poirot apro$ din cap i spuse, gnditor& - "a, va fi interesant de v ut... 1e opri ns fr s-i termine fra a. Hale continu& - Am pornit o cercetare a casei. n dormitorul doamnei Crale, am gsit o sticl mic, pe care scria 64lei de iasomie6, ascuns ntr-un sertar de 3os, printre haine de iarn. Era goal. Am luat amprentele de pe ea. ii apar(ineau doamnei Crale. #a anali , s-a constatat c sticla con(inea urme vagi de ulei de iasomie i o solu(ie puternic de cucut. Am ntre$at-o pe doamna Crale i i-am artat sticla. A rspuns imediat. .usese ntr-o dispo i(ie foarte proast, a spus. "up ce a ascultat descrierea domnului 0eredith ?laBe despre cucut, s-a strecurat napoi n la$orator, a golit o sticlu( de ulei de iasomie, pe care o avea n geant, dup care a umplut-o cu solu(ie de cucut. Am ntre$at-o de ce-a fcut asta i a spus& ;Nu vreau s vor$esc despre anumite lucruri mai mult dect e necesar, dar am avut parte de un oc foarte puternic. 1o(ul meu mi-a mrturisit c are de gnd s m prseasc pentru o alt femeie. "ac era adevrat, nu voiam s mai triesc. "e asta am luat-o6. Hale se opri. Poirot spuse& - n cele din urm... e destul de plau i$il. - Poate c este, domnule Poirot. "ar nu se potrivete cu ceea ce a fost au it spunnd. %i apoi, a mai avut loc o scen n diminea(a urmtoare. "omnul Philip ?laBe a au it o parte. "omnioara @reer a au it o alt parte. "iscu(ia a avut loc n $i$liotec, ntre so(ii Crale. "omnul ?laBe se afla pe hol i a surprins cteva schim$uri de replici, iar domnioara @reer sttea lng fereastra deschisa a $i$liotecii i a au it mult mai mult. - %i ce anume au au it/ - "omnul ?laBe a au it-o pe doamna Crale icnd& ;'u i femeile tale... A vrea s te omor. ntr-o i, o s te omor6. - N-a pomenit nimic despre sinucidere/ - E*act. A$solut nimic. Nimic de genul& ;"ac faci asta, o s m sinucid0. "omnioara @reer a spus cam acelai lucru. "omnul Crale ar fi is& ;ncearc s fii re ona$il, Caroline, Sin foarte mult la tine i ntotdeauna o s (i vreau doar $inele... (ie i copilului. "ar m voi cstori cu Elsa. 0ereu am spus c nu ne vom ngrdi unul pe cellalt6. "oamna Crale a rspuns& ;Prea $ine, s nu-mi spui c nu te-am averti at6. El a ntre$at-o& ;Ce vrei s spui cu asta/6 i ea a rspuns& ;)reau s spun c te iu$esc i c n-am de gnd s te pierd. 0ai $ine te omor dect s i te dau fetei leia6. Poirot fcu un gest impercepti$il.

- 0i se pare, murmur el, c domnioara @reer n-a prea dat dovad de n(elepciune

atunci cnd a pomenit despre pro$lema asta, nu-i aa/ "oamna Crale putea foarte uor s-i refu e divor(ul so(ului ei. - Am avut cteva indicii care duceau spre acest punct, spuse Hale. "oamna Crale se pare c i s-a confesat n parte lui 0eredith ?laBe. El era un prieten vechi, de ncredere. Era foarte suprat i a reuit s vor$easc un pic cu domnul Crale. A spune c asta s-a petrecut n dup-amia a precedent. "omnul ?laBe a avut o conversa(ie delicat cu prietenul lui. A spus ct de suprat ar fi dac so(ii Crale s-ar despr(i ntr-un asemenea mod de astruos. %i a mai accentuat i faptul c domnioara @reer era foarte tnr i c era un lucru serios s-o trasc la tri$unal, pentru divor(. #a asta, domnul Crale a rspuns, r nd 9ce $rut fr sentimente tre$uie c era:& ;Aici n-a fost Elsa cu ideea. Ea nici nu va aprea. ! vom re olva n maniera clasic6. Poirot spuse& - Prin urmare, a fost cu att mai imprudent pentru Elsa @reer s comit o asemenea indiscre(ie. - Ei, ti(i cum sunt femeile, spuse Hale. 're$uie s sar-una la gtul celeilalte. !ricum, cred c a fost o situa(ie foarte dificil. Nu n(eleg cum de a permis domnul Crale s se ntmple aa ceva. "omnul 0eredith ?laBe sus(ine c el voia s-i termine ta$loul. Are vreun sens pentru dumneavoastr/ - "a, prietene, cred c are. - Pentru mine, nu are. !mul sta chiar prea dornic s intre n $ucluc, - Pro$a$il c era foarte enervat pe tnra sa amant, pentru faptul c se dduse astfel de gol. - "a, chiar era. %i 0eredith ?laBe a spus asta. "ac tre$uia s termine ta$loul, nu vd de ce nu putea s fac nite fotografii i apoi s lucre e dup ele. %tiu un tip... lucrea cu acuarele... el aa face, Poirot cltin din cap. - Nu... eu pot s-l n(eleg pe artistul Crale. 're$uie s-(i dai seama, prietene, c, n acel moment, ta$loul acela era pro$a$il singurul lucru care conta pentru Crale. !rict de mult ar fi dorit s se nsoare cu fata aceea, ta$loul era pe primul loc. "e aceea, a vrut s treac peste vi ita ei n casa lor fr scandal. .ata, desigur, n-a v ut lucrurile aa. Pentru femei, dragostea este mereu pe primul loc. - Parc eu nu tiu/ ise comisarul Hale. - ?r$a(ii, continu Poirot, i mai ales artitii, sunt diferi(i. - Arta, rosti comisarul, cu dispre(. 'oat discu(ia asta despre Art! Niciodat n-am n#eles-o i niciodat n-o voi n(elege. Ar fi tre$uit s vede(i ta$loul pe care-l picta Crale. .oarte ciudat. ! fcuse pe fata aia s arate de parc suferea de dureri de din(i, iar suporturile de la tunuri preau foarte sinistre. Neplcut, ntreaga privelite. N-am putut s mi-o scot din minte mult timp dup aceea. Am i visat-o. 0ai mult chiar - mi-a afectat vederea& am nceput s vd suporturi de tun i pere(i i alte lucruri din ta$lou. "a, i femei, Poirot m$i i spuse& - "ei nu-(i dai seama, i aduci un tri$ut artei lui Am5as Crale. - Prostii, "e ce nu poate un pictor s fac un lucru la care s-(i plac s priveti/ "e ce s te chinui att pentru ur(enie/ - 4nii dintre noi, mon c"er& vd frumuse(ea n locuri ciudate. - .ata arta foarte $ine, asta-i sigur, spuse Hale. 0ult machia3 i aproape de $rcat. Nu este foarte decent maniera n care se poart fetele astea. %i lucrurile se petreceau acum aispre ece ani, v averti e . Acum, nimeni n-ar mai $ga de seam una ca asta. "ar atunci... ei $ine, am fost ocat. Pantaloni i o cma de-aia din rn , deschis la gt... i nimic altceva, a spune, - (i aminteti destul de $ine toate astea, murmur Poirot, cu viclenie. Comisarul Hale roi. - "oar transmit mai departe impresia pe care am avut-o, spuse el, pe un ton auster. - "esigur, desigur, spuse Poirot, mpciuitor. Apoi continu& Prin urmare, s-ar prea c principalii martori mpotriva doamnei Crale au fost Philip ?laBe i Elsa @reer, nu/

- "a. Amndoi au fost vehemen(i. "ar i guvernanta a fost chemat de acu are i ceea

ce a spus ea a cntrit mai mult dect declara(iile celor doi. Ea a fost n ntregime de partea doamnei Crale, n(elege(i. Cu totul devotata ei. "ar era o femeie cinstit i a rspuns onest, fr s ncerce s minimali e e nimic. - %i 0eredith ?laBe/ - Era foarte afectat de ntreaga poveste, $ietul de el. %i-l i cred, 1-a nvinov(it pentru faptul c avea cucuta... i a fost nvinov(it i de 3udectorul de instruc(ie. Cucuta i anumite sruri intr su$ inciden(a unei legi privind otrvurile. A avut parte de critici destul de aspre. Era un prieten $un al am$elor pr(i i a fost lovit foarte tare... n afar de faptul ca, oricum, era genul cruia nu-i place s fie e*pus privirilor pu$lice. - 1ora mai mic a doamnei Crale n-a depus mrturie/ - Nu. N-a fost necesar. Nu era acolo atunci cnd doamna Crale i-a amenin(at so(ul i na avut nimic de spus n plus fa( de ceilal(i. A v ut-o pe doamna Crale mergnd la frigider i sco(nd $erea de acolo i, desigur, aprarea ar fi putut s-o ntre$e asta pentru a arta c doamna Crale a luat $erea aa cum era, fr s pun nimic n ea. "ar ideea nu era relevanta, deoarece niciodat n-am sus(inut c n sticla de $ere ar fi fost cucuta. - Cum a reuit s pun otrava n pahar, dei era privit de cei doi/ - Ei $ine, n primul rnd, cei doi nu se uitau la ea. "omnul Crale picta... i privea pn a. "omnioara @reer po a, stnd cu spatele aproape la doamna Crale, iar privirea ei era ndreptata peste umrul domnului Crale. Poirot apro$ tcut. - Cum am spus, nici unul din cei doi n-o privea pe doamna Crale. Ea avea otrava ntr-o sticlu(a din acelea cu pipeta... de genul celor cu care se umplu i stilourile. Am gsit-o spart n $uc(i pe crarea care ducea spre cas. - Ave(i cte o e*plica(ie pentru toate, murmur Poirot. - Ei $ine, haide(i acum, domnule Poirot, fr nici un fel de pre3udecat. Ea a amenin(at c-l va omor. Ea a luat otrava din la$orator. 1ticla goal e gsit n camera ei i nimeni n-a mai pus mna pe sticl n afar de ea. 7-a dus inten(ionat $ere rece atunci cnd picta... o chestie ciudat, oricum, dac te gndeti c nu-i vor$eau n acea perioad. - ! chestie foarte ciudat. "e3a o remarcasem. - "a. 4n pic o d n vileag. "e ce era att de ama$il dintr-odat/ El se i plnge de gustul $erii... i cucuta chiar are un gust aparte. Caroline aran3ea n aa fel nct ea s-l gseasc mort i o trimite pe cealalt femeie s dea telefon. "e ce/ Ca s tearg sticla i paharul i apoi s apese doar mna lui pe ele. "up aceea, ea poate s se scu e i s sus(in c, din cau a remucrilor, el s-a sinucis. ! poveste credi$il. - Cu siguran(, n-a dat dovad de prea mult imagina(ie. - Nu. "ac m ntre$a(i pe mine, a spune c nu cred s fi stat s se gndeasc $ine. Era att de roas de ur i de gelo ie, 'ot ceea ce avea n cap era s-l omoare. %i apoi, atunci cnd s-a terminat i l-a v ut mort acolo, ei $ine, atunci cred eu c i-a revenit i i-a dat seama de faptul c tocmai comisese o crim. %i c, pentru asta, poate plti cu via(a. %i, disperat, a recurs la singura aprare pe care o avea, i anume c fusese sinucidere. Poirot rosti& - Ceea ce spui dumneata e plau i$il... da. 0intea ei se poate s fi lucrat astfel. - ntr-un fel, a fost premeditat i ntr-un fel n-a fost, continu Hale. Nu cred c a gndit foarte mult, ti(i. "oar a mers or$ete nainte. - 0 ntre$... murmur Poirot. Hale l privi curios. - )-am convins, domnule Poirot, c a fost un ca clar/ - Aproape. Nu de tot. 0ai sunt cteva lucruri ciudate... - Pute(i sugera o solu(ie alternativ care s fie i plau i$il/ - Care au fost micrile celorlal(i oameni n acea diminea(/ - ) asigur c-am intrat destul de dur n ei. 7-am verificat pe to(i. Nimeni n-a avut ceea ce numim ali$i... asta nu se poate, atunci cnd e vor$a despre otrvire. Nu e*ista nimic care l-ar putea mpiedica pe criminal s pun otrava n capsula cu o i nainte, iar apoi s-i

spun c e un leac pentru indigestie i c tre$uie luat nainte de prn ... i apoi s plece n alt ora. - "ar nu crede(i c a fost vor$a despre aa ceva n acest ca / - "omnul Crale n-avea indigestie. %i, oricum, nu prea vd cum s-ar petrece astfel de lucruri. E adevrat c domnul 0eredith ?laBe recomanda diverse leacuri de acest tip pentru unele afec(iuni, dar nu-l vd pe domnul Crale ncercnd vreunul dintre ele. %i, chiar dac-ar fi procedat astfel, dup aceea ar fi fcut glume pe tema asta. 0ai mult, de ce s rea 0eredith ?laBe s-l omoare/ 'otul arat c se gseau n rela(ii foarte $une. Cu to(ii. "omnul Philip ?laBe i era cel mai $un prieten. "omnioara @reer era ndrgostita de el. "omnioara Filliams nu cred c-l apro$a, de fapt cred c era mpotriva lui cu totul... dar de apro$area moral nu duce la otrvire. "omnioara Farren se certa mult cu el, a3unse la o vrst dificil... a$ia mergea la coal, din cte tiu, dar era ataat de ea i ea de el. n casa aceea gsea mult dragoste i considera(ie. Poate c a(i i au it de ce. .usese rnit grav n copilrie... rnit de doamna Crale, ntr-un acces de furie oar$. Asta ne arat, nu-i aa, o persoan relativ necontrolat. 1 atace o copil... s vrea s-o omoare, aproape, - Ar putea arta, spuse gnditor Poirot, c Angela Farren avea motive s-i poarte pic doamnei Crale. - Poate c da... dar nu i lui Am5as Crale. %i, oricum, doamna Crale i era devotat surorii sale mai mici... i-a dat o cas atunci cnd le-au murit prin(ii i, aa cum am spus, o trata cu o afec(iune special, o rsf(a destul de ru, aa se spunea. .ata era, n mod evident, foarte ataat de doamna Crale. A fost (inuta departe de proces i prote3ata ct s-a putut... doamna Crale a insistat foarte mult s fie aa, cred. "ar fata a rost foarte suprat i a vrut s fie dus la nchisoare, s-i vad sora. Caroline Crale n-a fost de acord. A spus c acest lucra ar putea s-o afecte e pentru tot restul vierii. A fcut n aa fel, nct fata s fie trimis la o coal n strintate. "omnioara Farren a devenit o femeie foarte respecta$il. Cltorea n tot felul de locuri ducate. A (inut conferin(e la =o5al @eographical 1ociet5... i alte lucruri de genul sta. - %i nimeni nu i-a spus vreodat despre proces/ - Ei $ine, n primul rnd aveau nume diferite. Nici mcar n-aveau acelai nume de domnioar. Aveau acerai mam, dar ta(i diferi(i. Numele de domnioar al doamnei Crale era 1palding. - Aceast domnioar Filliams era guvernanta copilului sau a Angelei Farren/ - A Angelei. Pentru copil aveau o $on... dar i fata mai fcea lec(ii cu domnioara Filliams din cnd n cnd, cred. - 4nde era copila atunci/ - Plecase cu $ona la $unica acesteia. #a doamna 'ressillian. ! vduv care-i pierduse am$ele fiice i foarte ataat de copil. Poirot apro$a din cap. - n(eleg. Hale continu& - Ct despre micrile celorlal(i n iua crimei, vi le &&& relata. "omnioara @reer a stat pe terasa de lng fereastra $i$liotecii, dup micul de3un. Acolo, aa cum am mai spus, a au it cearta dintre so(ii Crale. "up aceea, s-a dus cu pictorul 3os, n ?atter5 @arden, i a rmas cu el pn la prn , avnd cteva pau e de de mor(ire. Philip ?laBe a fost n cas dup micul de3un i a au it o parte din ceart. "up ce-au plecat Crale i domnioara @reer, a citit iarul pn cnd a primit telefonul de la fratele su. Apoi, s-a dus spre (rm, s-l ntmpine. Au mers mpreuna pe crare pn cnd au trecut de ?atter5 @arden. "omnioara @reer tocmai urcase s-i ia un pulover, pentru c i se fcuse frig, iar doamna Crale era cu so(ul ei, discutnd despre plecarea la coal a Angelei. - A, o discu(ie amical. - Nu, nu chiar amical. Crale cam (ipa la ea, din cte am n(eles. Era enervat pentru faptul c-l deran3ase cu astfel de lucruri. Presupun c ea voia s sta$ileasc totul nainte s ai$ loc alte incidente. Poirot apro$.

Hale continu& - Cei doi fra(i au schim$at cteva cuvinte cu Am5as Crale. Apoi, domnioara @reer a reaprut i s-a dus la locul ei, iar Crale i-a ridicat pensula, ncercnd n mod evident s scape de cei doi. Ei au n(eles i au plecat n cas. Atunci, de fapt, s-a plns Am5as Crale c avea doar $ere cald acolo 3os, iar so(ia lui s-a oferit s-i aduc $ere rece. - Aha, - E*act& aha, A fost dulce ca mierea. Apoi, ei au urcat n cas i au stat pe teras, afar. "oamna Crale i Angela Farren le-au adus $ere acolo. 0ai tr iu, Angela Farren s-a dus s fac o $aie n mare i Philip ?laBe a plecat mpreun cu ea. 0eredith ?laBe a co$ort i el pn ntr-un lumini aflat mai sus de ?atter5 @arden. ! vedea pe domnioara @reer po nd i-i putea au i vocea n timp ce discuta cu Crale. A stat acolo i s-a gndit la pro$lema cucutei. Era nc foarte ngri3orat din pricina asta i nu tia ce s fac. Elsa @reer l-a v ut i 7-a salutat cu mna. Atunci cnd a sunat clopo(elul pentru mas, a co$ort i el n ?atter5 @arden i au intrat cu to(ii n cas. A o$servat faptul c domnul Crale avea & privire neo$inuita, dar nu i-a dat importan(. Crale era genul de om care nu se m$olnvea niciodat... Aa c nimeni nu-i imagina c-ar putea fi $olnav. Pe de alt carte, a ea dispo i(ia schim$toare, n func(ie de cum & redea c avea s-i fie sau nu apreciat ta$loul. +n aceste & i uri, era lsat singur i i se vor$ea ct mai pu(in. Asta au fcut i cei doi n acel moment. Ct despre ceilal(i, servitorii erau ocupa(i cu tre$urile casei i cu pregtitul mesei. "omnioara Filliams era n sala de studiu, corecta nite caiete. "up aceea, s-a ocupat de ntre(inerea terasei. Angela Farren i-a petrecut cea mai mare parte a timpului n grdin, c(rndu-se n copaci i mncnd diverse lucruri... ti(i foarte $ine ce face o fat de cincispre ece ani, Prune, mere, pere etc. "up aceea a intrat n cas i, cum am spus, a plecat cu Philip ?laBe, nainte de prn , ca s fac o $aie. Comisarul Hale se opri. Ei $ine, spuse el, gsi(i ceva suspect n & "ate astea/ Poirot spuse& - A$solut nimic. - Atunci, foarte $ine, Cuvintele e*primau foarte mult. - "ar, chiar i-aa, continu Hercule Poirot, mi voi satisface curio itatea. ! s... - Ce ve(i face/ - ! s-i vi ite pe aceti cinci oameni... i voi au i povestea fiecruia. Comisarul Hale oft melancolic. - 1unte(i ne$un de legat, Nu se vor potrivi povetile lor. Nu v da(i seama de acest fapt elementar/ Nu e*ist doi oameni care s-i aminteasc un lucru n acelai fel sau n aceeai ordine. "up tot acest timp, ! s au i(i cinci poveti diferite despre cinci crime diferite, - E*act pe asta m i $a e , spuse Poirot. )a fi foarte interesant,

CAPITOLUL (
PURCELU)UL STA A PLECAT LA PIA'*** Philip ?laBe era chiar aa cum l descrisese 0ontague "epleach. 4n $r$at 3ovial i prosperP un pic mai gras dect ar fi tre$uit. Hercule Poirot sta$ilise ntlnirea pentru ora ase i 3umtate, ntr-o duminic dupamia . Philip ?laBe tocmai terminase de parcurs cele optspre ece guri ale partidei de golf i era nc foarte conectat la tensiunea aculuiP ctigase cinci lire de la adversarul su. Era ntr-o dispo i(ie prietenoas i vor$rea(. Hercule Poirot i e*plic lui ?laBe ceea ce dorea. "e aceast dat, nu-i mai e*prim dorin(a de a a3unge la adevrul gol-golu(. Era vor$a, dup cum n(elese ?laBe, despre o serie de cr(i care se ocupau cu crime cele$re. Philip ?laBe se ncrunt. - "oamne, de ce s se scrie aa ceva/ Hercule Poirot ridic din umeri. Era foarte departe ie caracterul su o$inuit a i. Nu voia s fie dispre(uit, & i doar privit cu superioritate. 0urmur& - Cititorii. Ei nghit totul... da, totul. - "oamne, e*clam Philip ?laBe. "ar rostise asta pe un ton de om $ine-dispus, nu cu dispre(ul cu care ar fi putut vor$i un om cu mai mult sensi$ilitate. Hercule Poirot spuse, ridicnd din nou din umeri& - Asta-i natura uman. "umneavoastr i cu mine, domnule ?laBe, care cunoatem lumea cu adevrat, nu ne facem ilu ii n legtur cu cei din 3ur. Nu sunt oameni ri ma3oritatea, dar, cu siguran(, nu pot fi ideali a(i. ?laBe replic sincer& - Am renun(at la ilu ii cu mult timp n urm. - 'otui, mi s-a spus c povesti(i nite lucruri foarte speciale. - Ah, !chii lui ?laBe se aprinser. A(i au it-o pe asta/ =sul lui Poirot veni la momentul potrivit. 1curta istorioar pe care tocmai i-o spusese ?laBe nu era edificatoare, dar era amu ant. Philip ?laBe se ls pe spate n scaunul su, mai rela*at, cu ochii e*primnd $un dispo i(ie. Hercule Poirot se gndi deodat c arta precum un porc mul(umit. 4n porc. ;Purceluul sta a plecat la pia(.< Cum era el de fapt, omul acesta, acest Philip ?laBe/ 4n $r$at, se prea, fr prea multe gri3i. 0ul(umit i prosper. .r gnduri r $untoare, fr mustrri de contiin(, fr amintiri care s-l $ntuie. Nu, un purcelu $ine hrnit care plecase la pia(... i luase totul la pre(ul ntreg. "ar, odat, pro$a$il c avusese mult mai multe caracteristici. Pro$a$il c n tinere(e fusese destul de chipe. Avea ochii un pic prea mici, un pic prea apropia(iP dar altfel, tre$uie s fi fost un $r$at $ine fcut i artos. C(i ani s fi avut acum/ Pro$a$il, ntre cinci eci i ai eci. Atunci, asta nsemna c avea vreo patru eci n momentul mor(ii lui Crale. 0ai pu(in mul(umit de sine, mai pu(in mul(umit de micile plceri de moment. "orind mai mult de la via( i primind mai pu(in. Poirot murmura ncet, ca s renceap conversa(ia& - mi n(elege(i po i(ia... - Nu, s fiu al nai$ii dac-o n(eleg, ?roBerul se ridic din nou n capul oaselor, cu privirea un pic mai ptrun toare. "e ce dumnea oastr? Nu sunte(i scriitor/ - Nu, e*act, nu sunt. "e fapt, sunt detectiv. 0odestia acestei remarci pro$a$il c nu mai apruse niciodat n conversa(iile lui Poirot. - 1igur c asta sunte(i. %tim cu to(ii. .aimosul Hercule Poirot, "ar tonul lui ?laBe avea o not ironic. Philip ?laBe era un engle prea mndru ca s recunoasc meritele unui strin la modul serios. 4nor apropia(i pro$a$il c le-ar fi spus& ;4n tip destul de linitit. Ei, pro$a$il c replicile lui au succes la femei6.

%i, dei atitudinea lui ?laBe era e*act ceea ce-i dorise Hercule Poirot, pe detectiv l deran3a totui. Acest $r$at, acest om de afaceri de succes, nu era impresionat de meritele lui Hercule Poirot, Era scandalos, - 1unt micat, spuse Poirot, lipsit de sinceritate, c sunt att de cunoscut. Permite(i-mi s preci e c succesul meu se $a ea pe psihologie& eternul 6de ce/6 al firii umane. Asta, domnule ?laBe, este ceea ce interesea lumea crimei ast i. nainte, era doar o poe ie. Crimele cele$re erau relatate dintr-o singur perspectiv& cea a povetilor de dragoste pe care le aveau n spate. Acum, totul este foarte diferit. !amenii citesc cu interes c doctorul Crippen i-a ucis so(ia, centru c ea era o somitate n domeniul ei, iar el era mic i insignifiant prin compara(ie i, n consecin(, l fcea s se simt inferior. Citesc despre o femeie uciga, faimoas pentru c omora din cau c fusese molestat de tatl ei atunci cnd avea trei ani. Este, cum am spus, ;de ce6-ul crimei, cel care ocup centrul de interes a i. Philip ?laBe spuse, re(inndu-i un cscat& - Acest motiv este, de o$icei, destul de evident. n cea mai mare parte a ca urilor, mo$ilul l constituie $anii. Poirot e*clam& - Ah, dar, dragul meu domn, acest motiv nu tre$uie niciodat s fie evident. Aici este ntregul scop, - %i aici interveni(i dumnea oastr? - %i aici, dup cum spune(i, intervin eu. 1-a propus s fie rescrise nite istorisiri ale anumitor crime, privite dintr-o perspectiv psihologic. Psihologia crimei... este specialitatea mea. Am acceptat misiunea. Philip ?laBe rn3i. - E destul de profita$il, cred, nu-i aa/ - 1per... chiar sper asta. - .elicitri, Acum poate c o s-mi spune(i i ce trea$ am eu cu toate astea/ - "esigur. Ca ul Crale, monsieur. Philip ?laBe nici nu tresri. "ar pru ngndurat. - "a, desigur. Ca ul Crale. Hercule Poirot l ntre$, ner$dtor& - 1per c nu e ceva neplcut, domnule ?laBe/ - Ah, ct despre asta... ?laBe ridic din umeri. N-are rost s-mi fie neplcut un eveniment n legtur cu care nu mai pot face nimic. Procesul lui Caroline Crale este proprietate pu$lic. %i, evident, oricine poate s scrie despre el. N-are sens s o$iecte eu. ntr-un fel - nu m supr s v spun - mi displace destul de mult. Am5as Crale a fost unul dintre cei mai $uni prieteni pe care i-am avut. mi pare ru c tre$uie s rscolim totul din nou. "ar astfel de lucruri se ntmpl. - 1unte(i un filosof, domnule ?laBe. - Nu, nu. "oar c tiu cnd n-are sens s m $at. ndr nesc s spun c dumneavoastr ve(i fi mai $lnd dect al(ii. - 1per, cel pu(in, s scriu cu delicate(e i $un-sim(. Philip ?laBe pufni n rs, dar fr un amu ament sincer. - 0 face(i s rd atunci cnd v aud vor$ind astfel, - ) asigur, domnule ?laBe, c sunt cu adevrat interesat. Nu este doar o chestiune de $ani pentru mine. Chiar vreau s recree trecutul, s vd i s simt evenimentele care s-au petrecut, s vd dincolo de ceea ce e evident i s vi uali e gndurile i sentimentele actorilor acestei drame. Philip ?laBe spuse& - Nu cred c a fost vor$a despre o su$tilitate att de mare aici. A fost o afacere destul de evident. @elo ie feminin, asta a fost tot. - 0-ar interesa enorm, domnule ?laBe, s aflu reac(ia dumneavoastr la toat afacerea asta.

Philip ?laBe se m$u3or la fa( i se de ln(ui. - =eac(ii, =eac(ii, Nu vor$i(i cu atta pedanterie. Eu nu am fost acolo o simpl pre en(, care s reac(ione e ntr-un fel sau altul, Nu cred c n(elege(i c prietenul meu - prietenul meu& v spun - a fost omort... !trvit, %i c, dac a fi ac(ionat mai repede, l-a fi putut salva. - Cum a(i fi putut, domnule ?laBe/ - Aa. Cred c de3a cunoate(i faptele ca ului, nu/ Poirot apro$ din cap. - .oarte $ine. n acea diminea(a, m-a sunat fratele meu, 0eredith. Era destul de panicat. 4na dintre $uruienile lui lipsea... i era una mortal. Ce-am fcut/ 7-am spus s vin la mine, ca s discutam. 1 decidem ce era de fcut. 1 decidem ce era cel mai $ine. Acum m surprinde ct de prost am putut s fiu, s e it astfel, 're$uia s-mi dau seama c naveam timp de pierdut. 're$uia s merg direct la Am5as i s-l averti e . 're$uia s spun& ;Caroline a furat una dintre otrvurile lui 0eredith i tu i Elsa a(i face $ine s ave(i gri3, mare gri36. ?laBe se ridic. ncepu s mearg cu pai mari prin camer, cuprins de frene ie. "umne eule mare, omule, "umneata cre i c n-am trecut prin asta, n minte, de eci de ori/ $tiam. Am avut ansa s-l salve ... i am e itat... l-am ateptat pe 0eredith, Cum de n-am putut s-mi dau seama c, la urma urmei, Caroline n-avea s e ite ctui de pu(in/ #uase otrava ca s-o foloseasc... i, la nai$a, a folosit-o cu prima oca ie, "oar nu era s atepte pn cnd 0eredith avea s descopere ce lipsea. %tiam - desigur c tiam - c Am5as era n pericol de moarte i n-am fcut a$solut nimic, - Cred c sunte(i prea dur cu reprourile la adresa dumneavoastr, monsieur. N-a(i avut mult timp... Cellalt l ntrerupse pe Poirot& - 'imp/ Am avut timp suficient. Ct timp aveam nevoie. Puteam s merg la Am5as, aa cum am spus... dar e*ista i posi$ilitatea, desigur, ca el s nu m cread. Am5as nu era genul de om care s cread uor c el nsui era n pericol. Ar fi pufnit n rs la au ul cuvintelor mele. %i n-ar fi n(eles niciodat ce diavol era Caroline. "ar puteam s merg la ea. Puteam s spun& ;%tiu ce pui la cale. %tiu ce plnuieti s faci. "ar dac Am5as sau Elsa mor, otrvi(i de cucut, vei fi spn urat,< Asta ar fi oprit-o. 1au a fi putut s sun la poli(ie. !f, Erau attea lucruri pe care le puteam face... %i, n loc de asta, mam lsat influen(at de metodele linitite i ncete ale lui 0eredith. ;'re$uie s fim siguri, s vor$im despre asta, s aflm cu certitudine cine ar fi putut s-o ia...< ?trn prost... niciodat n-a putut lua o deci ie rapid n via(a lui, A fost un lucru $un, pentru el, c a fost fiul cel mai mare i a avut o moie unde s stea. "ac-ar fi ncercat vreodat s fac $ani, ar fi pierdut tot ceea ce avea. Poirot ntre$& - N-avea(i, personal, nici o ndoial n legtur cu persoana care luase cucuta/ - "esigur c nu. Am tiut imediat c tre$uia s fie Caroline. )ede(i, o cunoteam destul de $ine pe Caroline. - Asta e foarte interesant, A vrea s tiu, domnule ?laBe, ce fel de femeie era Caroline Crale/ Philip ?laBe replic, tios& - Nu era nevinovata rnit pe care au v ut-o oamenii n timpul procesului, - Atunci, ce anume era/ ?laBe se ae din nou. 1puse, cu toat serio itatea& - Chiar vre(i s ti(i/ - Chiar vreau foarte mult s tiu. - Caroline era o femeie rea. =ea pn n mduva oaselor, ) averti e , avea arm. ! caracteri a acel gen de drglenie care-i pclete total pe oameni. Avea o nf(iare fragil, un aer nea3utorat, care fcea apel la cavalerismul celor din 3ur. 4neori, dup ce am citit un pic de istorie, credeam c 0ar5, regina sco(ienilor, a fost pro$a$il la fel ca ea. 0ereu dulce i ghinionist, i magnetic... %i, de fapt, era o femeie rece i calculat, care a plnuit asasinarea lui "arnle5D i a scpat cu fa(a curat. Caroline era la fel... o intrigant
1

=eferire la Henr5 1tuart, duce de Al$an5 9DMKM-lMTG:, cunoscut i su$ numele de #ord "arnle5, cel de-al doilea so( al lui 0ar5 1tuart, regina 1co(iei. A fost asasinat, $nuielile ndreptndu-se asupra lui 8ames Hep$urn de ?oth>ell i a lui 0ar5 nsi 9n.tr.:

rece i calculat. %i avea un temperament $lestemat. Nu tiu dac vi s-a spus - nu repre enta ceva foarte important n proces, dar arat cine era - ce i-a fcut surorii sale. Era geloas, n(elege(i. 0ama ei se recstorise, i toat aten(ia fusese ndreptat ctre micu(a Angela. Caroline n-a putut suporta una ca asta. A ncercat s omoare copilul cu o $ar din fier... a lovit-o n cap. "in fericire, n-a fost o lovitur fatal. "ar a fost un lucru groa nic. - "a, ntr-adevr. - Ei $ine, asta era Caroline cu adevrat. 're$uia s fie ea prima. Asta chiar nu suporta& s nu fie prima. %i avea un diavol egoist i individualist n ea, care era capa$il s recurg la solu(ii criminale. Prea impulsiv, ti(i. "ar era, de fapt, foarte calculat. Cnd sttea la Alder$ur5, mic fiind, i fcea tot felul de planuri. N-avea $anii ei. Eu niciodat n-am fost considerat o partid $un... Eram fiul cel mic, care tre$uia s-i croiasc drum singur. E amu ant c acum, pro$a$il, a putea s-i ntrec pe 0eredith i pe Crale, dac-ar mai tri. 1-a gndit un pic la 0eredith, dar, pn la urm, a rmas la Am5as. Am5as avea s moteneasc Alder$ur5 i, dei n-ar fi avut prea mul(i $ani, ea i-a dat seama c talentul lui de pictor era ceva ieit din comun. A pariat pe geniul i pe succesul lui financiar. %i a ctigat. Am5as a avut parte de faim destul de repede. Nu era chiar un pictor la mod, dar geniul lui era recunoscut i ta$lourile sale se vindeau. A(i v ut vreunul/ Am unul chiar aici. )eni(i s-l privi(i. ?laBe l duse pe Poirot n sufragerie i-i art peretele din stnga. 4ita(i-l acolo, Acela e al lui Am5as. Poirot privi n tcere. i ddu seama cu surprindere de faptul c un $r$at putea com$ina att de $ine un su$iect conven(ional cu propria magie. ! va de trandafiri pe o mas de mahon. ! pies de mo$ilier veche. Am5as fcuse ca trandafirii si s prind via( i s par c ard cu o flacr aproape o$scen de real. #emnul lustruit al mesei prea c prinde i el via(. Cum s e*plici sentimentele pe care (i le inspir o asemenea pictur/ Era foarte incitant. Propor(iile mesei l-ar fi deran3at, poate, pe comisarul Hale, s-ar fi plns c nu e*istau trandafiri de culoarea sau de forma redate n ta$lou. %i, apoi, ar fi plecat ntre$ndu-se de ce erau trandafirii nemul(umitori, i de ce mesele rotunde de mahon U deran3au, aparent fr motiv. Poirot oft ncet. Apoi murmur& - "a... totul e acolo. ?laBe l duse napoi i mormi& - Niciodat n-am prea n(eles arta. Nu tiu de ce-mi &. ace att de mult s privesc ta$loul la, dar mi place. V att de... ah, la nai$a, e att de frumos! Poirot apro$ cu afectare. ?laBe i oferi oaspetelui su o (igar i-i aprinse i P ana. Apoi spuse& - %i acela este omul. !mul care a pictat trandafirii... Cel care a pictat .emeia cu s"a1erul pentru coc1tail... 7mul care a pictat acea minunat i dureroasa ,atere a - imului& acela este omul care a fost rete at de tnr, n Q& arsa vrstei, n ciuda poftei sale de via(, de o femeie r $untoare i viclean, )e(i spune c sunt prea nverunat... c nu sunt o$iectiv i c am ceva mpotriva lui Caroline. A ea arm... l-am sim(it. "ar tiam - mereu am tiut - cine era femeia real din spatele acestei fa(ade. %i acea femeie, domnule Poirot, era malefic. Era crud i mali(ioas i voia totul. - %i totui, mi s-a spus c doamna Crale a nghi(it multe n timpul cstoriei sale. - "a, i le-a mprtit tuturor lucrul sta, 0ereu martir, 1rmanul Am5as. )ia(a lui de om cstorit era un iad... sau, mai degra$, aa ar fi fost, dac n-ar fi avut acele calit(i e*cep(ionale. Arta lui, n(elege(i... mereu a avut asta. Era un refugiu. Atunci cnd picta, nui mai psa. ! lsa n urm pe Caroline i tot ceea ce-i spunea ea, i certurile lor intermina$ile. Erau intermina$ile, ti(i. Nu trecea nici o sptmn fr s se certe dintr-un motiv sau altul. Ei i plcea asta. "ac se certa, se sim(ea stimulat, cred. Era un mi3loc de a se eli$era. Putea s spun tot ceea ce avea de spus. Pur i simplu, era mul(umit dup un astfel de meci. 1emna cu o pisic mul(umit... pleca torcnd. "ar, pe el& certurile astea l epui au complet. El voia pace... s se odihneasc... o via( linitit. "esigur c un astfel de $r$at nici n-ar tre$ui s se cstoreasc... nu este fcut s fie domesticit. 4n $r$at precum

Crale ar tre$ui s ai$ aventuri, dar nu legturi puternice. Astea nu-l pot duce dect la pier anie. - )i se confesa/ - Ei $ine... tia c-i sunt un prieten devotat. 0 lsa s vd toate lucrurile astea. Nu se plngea. Nu era genul la de om. 4neori, mai spunea& ;#a nai$a cu toate femeile,< 1au mai spunea& ;1 nu te cstoreti niciodat, $trne, Ateapt iadul care vine dup moarte6. - %tia(i despre rela(ia lui cu domnioara @reer/ - !, da... sau, cel pu(in, mi-am dat seama c urma M a se ntmple. El mi-a spus c tocmai cunoscuse o fat minunat. Era deose$it, spunea el, fa( de orice sau de & ricine cunoscuse el pn atunci. Nu c-a fi acordat &rea mare aten(ie cuvintelor sale. Am5as mai mereu cunotea cte o femeie despre care spunea c era deose$it. "e o$icei, o lun mai tr iu, te privea uimit dac-i pomeneai despre asta i se ntre$a despre ce vor$eti. "ar aceast Elsa @reer chiar era deose$it. 0i-am dat seama de asta atunci cnd a venit la Alder$ur5, s stea acolo. l prinsese, ti(i, l prinsese n capcana ei. 1rmanul era ca un c(elu care-i mnca din palm, - Nici pe Elsa @reer n-o plcea(i prea mult/ - Nu, n-o plceam. Era, cu siguran(, o creatur prdtoare. %i ea l voia pe Crale, trup i suflet. "ar cred ca, n acelai timp, ar fi fost mai $un pentru el dect Caroline. Poate c lar fi lsat n pace, dup ce avea s e sigura de el. 1au poate c s-ar fi sturat de el i ar fi trecut la altcineva. Cel mai $un lucru pentru Am5as ar W fost s scape cu totul de femei. - "ar asta n-ar fi fost pe gustul lui, nu/ Philip ?laBe rspunse, oftnd& - Prostul la mereu se ncurca $a cu o femeie, $a cu alta. %i totui, ntr-un fel, femeile chiar nsemnau foarte pu(in pentru el. 1ingurele dou femei care l-au impresionat cu adevrat n toat via(a lui au fost Caroline M& Elsa. Poirot ntre$& - ! iu$ea pe copil/ - Angela/ Cu to(ii eram ataa(i de ea. ! feti( foarte simpatic. 0ereu 3ucu. Ce via( avea guvernanta aia a ei, "a, Am5as o plcea mult pe Angela... "ar, uneori ea mergea prea departe, iar el se supra ru pe ea... %i atunci aprea Caroline n scen... Caro era mereu de partea Angelei i asta l termina de tot pe Am5as. "etesta cnd Caroline i lua partea surorii ei. Era o urm de gelo ie acolo. Am5as era gelos pe felul n care Caroline o punea mereu pe Angela pe primul loc i ar fi fcut orice pentru ea. %i Angela era geloas pe Am5as i se opunea metodelor lui. A fost deci ia lui ca ea s plece la coal n toamna aceea, iar ea a fost furioas. Nu, cred eu, nu pentru c nu-i plcea ideea de coal, chiar cred c voia s mearg... dar felul foarte dur al lui Am5as de a pune pro$lema a nfuriat-o. n chip de r $unare, ea i-a fcut tot felul de figuri dup aceea. !dat i-a pus ece limaci n pat. 4na peste alta, cred c Am5as avea dreptate. Era momentul s ai$ parte de nite disciplin. "omnioara Filliams era foarte eficient, dar chiar i ea mrturisea c Angela o copleea uneori. ?laBe se opri, dar Poirot interveni& - Atunci cnd am ntre$at dac Am5as era ataat de copil, m refeream la copilul lui, la fiica sa. - A, vre(i s spune(i la micu(a Carla/ "a. Ea era gro av. i plcea s se 3oace cu ea, atunci cnd avea chef. "ar afec(iunea lui pentru copil nu l-ar fi mpiedicat s se nsoare cu Elsa, dac asta vre(i s spune(i. N-avea sentimente c"iar att de puternice pentru ea. - Caroline Crale i era devotat feti(ei/ 4n fel de spasm i contorsiona chipul lui Philip. - Nu pot spune c nu era o mam $un. Nu, asta chiar c n-o pot spune. E singurul lucru... - "a, domnule ?laBe/ Philip spuse, ncet i dureros&

- E singurul lucru pe care-l regret cu adevrat n toat afacerea asta. @ndul la copila

aceea. 4n trecut att de tragic pentru via(a ei... Au trimis-o n strintate, la verioara lui Am5as i la so(ul ei. 1per - chiar sper - c au reuit s-i ascund adevrul. Poirot cltin din cap. - Adevrul, domnule ?laBe, are o$iceiul de a se face cunoscut chiar i dup foarte mult vreme. - Chiar m ntre$... murmur $roBerul. Poirot continu& - +n interesul adevrului, domnule ?laBe, o s v rog s face(i ceva. - Ce anume/ - ! s v rog s scrie(i o povestire e*act i detaliat a ceea ce a avut loc n acele ile la Alder$ur5. Adic, v rog s scrie(i o mrturie complet a crimei i a circumstan(elor sale. - "ar, dragul meu domn, dup atta timp/ )oi fi foarte departe de adevr. - Nu neaprat. - Cu siguran(. - Nu, n primul rnd, chiar i cu trecerea timpului, mintea pstrea o imagine detaliat i adevrat a lucrurilor esen(iale i respinge elementele superficiale. - Ha, )re(i s spune(i c dori(i doar o descriere generala/ - Nu, deloc. "oresc o relatare detaliat a fiecrui eveniment, aa cum a avut loc, i a fiecrei conversa(ii, aa cum v-o aminti(i. - %i, presupunnd c-mi amintesc greit/ - Pute(i mcar s povesti(i totul pe ct de $ine v aminti(i. 0ai pot fi goluri, dar asta nu poate fi evitat. ?laBe l privi curios. - "ar care e scopul/ Poli(ia v poate da arhivele care con(in totul cu mult mai multa acurate(e. - Nu, domnule ?laBe. Acum vor$im din punct de vedere psihologic. Nu vreau doar fapte goale. 2reau propria dumnea oastr selec#ie din aceste fapte. 'impul i memoria sunt responsa$ile pentru aceast selec(ie. Poate c mai sunt lucruri fcute, vor$e rostite, pe care le-a cuta adarnic n arhivele poli(iei. #ucruri i vor$e pe care nu le-a(i men(ionat, pentru c, poate, a(i 3udecat c erau irelevante sau pentru c a(i preferat s nu le repeta(i. - Aceast poveste a mea va fi pu$licat/ ntre$a tios ?laBe. - Cu siguran( c nu. E doar pentru mine. Ca s m a3ute n deduc(iile mele. - %i nu ve(i cita de-acolo fr consim(mntul meu/ - Cu siguran( c nu. - Hm, spuse Philip ?laBe. 1unt un om foarte ocupat, domnule Poirot. - ?nuiesc c va fi nevoie de ceva timp. )oi fi foarte mul(umit s convenim asupra unui... tarif re ona$il. 4rm un moment de pau . Apoi, Philip ?laBe spuse $rusc& - Nu, dac fac asta... o fac fr plat. - %i o ve(i face/ Philip ripost, pe un ton amenin(tor& - Sine(i minte, nu pot $ga mna n foc pentru acurate(ea amintirilor mele. - Asta este perfect de n(eles. - Atunci cred, spuse Philip ?laBe, c-mi va plcea s fac asta. 1imt c o datore - ntr-un fel - memoriei lui Am5as Crale.

CAPITOLUL +
PURCELU)UL STA A R&AS ACAS Hercule Poirot nu era genul de om care s negli3e e detaliile. Apropierea de 0eredith ?laBe fusese gndit n detaliu. "up prerea lui, 0eredith ?laBe era cu totul altfel dect Philip ?laBe. 'actica rapid n-avea s ai$ succes idei. Asaltul tre$uia s fie foarte su$til, pe ndelete. Hercule Poirot tia c avea o singur metod de a ptrunde n cetatea sa. 're$uia s se apropie de 0eredith ?laBe cu recomandrile potrivite. Acele recomandri tre$uiau s fie sociale, nu profesionale. "in fericire, n cariera sa, Hercule Poirot i fcuse prieteni n multe comitate. "evonshire nu constituia o e*cep(ie. "etectivul se gndi la ce resurse avea n acea regiune. Prin urmare, descoperi doi oameni care erau vechi cunotin(e sau prieteni cu 0eredith ?laBe. 1osi la acesta narmat cu dou scrisori, una din partea lui #ad5 0ar5 #5tton-@ore, o vduv cu posi$ilit(i restrnse i o fiin( foarte retras, iar cealalt din partea unui amiral retras din func(ie, a crui familie locuia n acel comitat de patru genera(ii. 0eredith ?laBe l primi pe Poirot oarecum perple*. "up cum sim(ea tot mai des n ultima vreme, lucrurile nu mai stteau cum fuseser odat. #a nai$a, detectivii particulari erau nainte detectivi particulari& indivi i pe care-i anga3e i s p easc darurile de nunt, indivi i la care mergi - lucru mai ruinos - atunci cnd ai o afacere murdar de re olvat i tre$uie s-o sco(i la capt. "ar iat-o pe #ad5 0ar5 #5tton-@ore c-i scria& ;Hercule Poirot este un vechi i pre(uit prieten de-al meu. 'e rog s faci tot ceea ce po(i s-l a3u(i6. 7ar #ad5 0ar5 #5tton-@ore n mod cert nu era - nu, sigur nu era - genul de femeie pe care s-o asocie i cu detectivi particulari i cu toate lucrurile pe care acetia le repre int. 7ar amiralul Cronsha> scrisese& ;4n tip foarte de trea$, a$solut. A fi recunosctor dac vei face tot ceea ce vei putea pentru el. 4n individ foarte amu ant, (i va spune tot felul de poveti $une6. %i acum, n fa(a sa, se afla chiar detectivul n carne i oase. ! persoan aproape imposi$il... hainele nepotrivite... ci me cu nasturi,... o musta( incredi$il, Nu era chiar genul de om care s-i plac lui 0eredith ?laBe. Arta de parc nu vnase i nu trsese niciodat cu arma... i nici mcar nu 3ucase vreun 3oc de acest gen. 4n strin. 4or amu at, Hercule Poirot citi aceste gnduri care treceau prin mintea celui din fa(a sa. i sim(ise propriul interes crescnd considera$il n timp ce trenul l aducea n Fest Countr5. )a vedea acum, cu ochii lui, locul unde se petrecuser toate evenimentele. Aici, la conacul Handcross, triser i crescuser cei doi fra(i i de aici plecaser la Alder$ur5, i glumiser, i 3ucaser tenis, i se mprieteniser cu un tnr pe nume Am5as Crale i cu o fat pe nume Caroline. "e aici plecase 0eredith spre Alder$ur5 n acea diminea( fatal. Asta se ntmplase cu aispre ece ani n urm. Hercule Poirot privi cu interes spre $r$atul care-l primea cu o polite(e uor for(at. Era cam cum se ateptase. 0eredith ?laBe semna foarte mult cu orice alt gentleman de la (ar cruia i plcea s petreac mult timp afar. ! hain veche din stof Harris, un chip plcut, de vrst mi3locie, asprit de trecerea timpului, cu o pereche de ochi de un al$astru oarecum splcit i o gur sla$, ascuns pe 3umtate de o musta( destul de rar. Hercule Poirot l gsea pe 0eredith ?laBe foarte diferit fa( de fratele su. Avea un fel e itant de a se purta, iar procesele sale de gndire erau, evident, foarte ncete. 'otul prea s conduc spre ideea c tempoul lui era vi i$il ncetinit odat cu trecerea anilor, n timp ce tempoul fratelui su crescuse. "up cum de3a ghicise Poirot, acesta era un om pe care nu-l puteai gr$i. )ia(a tihnit a acestui gentleman engle de la (ar era precum o a doua natur. Prea, se gndi detectivul, cu mult mai $trn ca fratele su, dei, din ceea ce-i spusese domnul 8onathan, i separau doar c(iva ani. Hercule Poirot se mndrea cu faptul c tia cum s se poarte cu cineva de mod veche. %i acum nu era momentul s ncerce s par engle P nu, tre$uia s fie strin - un strin sincer - i s fie iertat pentru acest 6pcat6. ;"esigur, aceti strini nu tiu foarte $ine cum

s se comporte n orice situa(ie. 2 a strnge mna la micul de3un. !ricum, un tip cu adevrat de trea$...< Poirot porni n crearea acestei impresii despre el nsui. Cei doi vor$ir, aten(i, despre #ad5 0ar5 #5tton-@ore i despre amiralul Cronsha>. 0ai fur men(ionate i alte nume. "in fericire, Poirot l cunotea pe vrul cuiva i o cunoscuse de asemenea i pe cumnata altcuiva. Putea de3a s vad o anumit cldur n ochii moierului. )i itatorul prea s cunoasc e*act lumea potrivita. Cu gra(ie i aten(ie, Poirot ncepu s tatone e motivul vi itei sale. Evit rapid inevita$ila reac(ie negativ. Cartea avea s fie scris. "omnioara Crale - domnioara #emarchant, cum se numea acum - era ner$dtoare ca el s ntocmeasc o lucrare ct mai 3udicioas. .aptele, din nefericire, erau $un pu$lic. "ar putea s se ntreprind ceva astfel nct s nu fie le a(i oamenii implica(i. Poirot murmur c i n trecut putuse s foloseasc o influen(a discret, astfel nct s evite anumite pasa3e mai neplcute ntr-o carte de memorii. 0eredith ?laBe se nroi, furios. 0na i tremur un pic n timp ce-i aprinse pipa. 1puse, cu o uoar e itare n voce& - Este... este n-nfiortor cum de groap toate astea. %a-aispre ece ani au trecut. "e ce nu pot lsa trecutul n pace/ Poirot ridic din umeri. - 1unt de acord cu dumneavoastr. "ar ce vre(i/ E*ist o cerere mare pentru astfel de lucruri. %i oricine poate reconstitui i comenta o crim dovedit. - 0i se pare di gra(ios. Poirot murmur& - )ai... nu trim vremuri prea delicate... A(i fi surprins, domnule ?laBe, dac-a(i cunoate numrul de pu$lica(ii mai neplcute pe care am reuit s le mai... s spunem, atenue . 1unt ner$dtor s fac acelai lucru i ca s-o mena3e pe domnioara Crale n aceast pro$lem. 0eredith ?laBe murmur& - 0icu(a Carla, Copila aceea, ! femeie n toat firea. A$ia pot s cred. - %tiu, timpul $oar foarte repede, nu-i aa/ 0eredith ?laBe oft. - Prea repede. Poirot replic& - Aa cum vede(i n scrisoarea de la domnioara Crale, pe care v-am dat-o, ea este foarte ner$dtoare s cunoasc toate amnuntele posi$ile legate de acele evenimente trecute. 0eredith ?laBe rosti, uor iritat& - "e ce/ "e ce s-o lum iari de la capt/ Ct de $ine ar fi ca totul s fie lsat uitrii... - 1pune(i asta, domnule ?laBe, pentru c dumneavoastr cunoate(i foarte $ine trecutul. "omnioara Crale, v reamintesc, nu tie nimic. Adic, ea tie doar povestea au it n mod oficial. 0eredith ?laBe tresri i spuse& - "a, am uitat. 1rmana copil, Ce situa(ie groa nic, %ocul aflrii adevrului. %i apoi... aceste rapoarte lipsite de sentimente de la proces... - Adevrul, spuse Hercule Poirot, nu poate fi aflat n totalitate dintr-o simpl relatare 3udectoreasc. #ucrurile care sunt omise sunt, de o$icei, singurele care, de fapt, contea . Emo(iile, sentimentele... personalit(ile actorilor implica(i n dram. Circumstan(ele atenuante... Aici se opri i cellalt vor$i ner$dtor, ca un actor care tocmai intr n scen. - Circumstan(ele atenuante, Aici este. "ac-au e*istat vreodat circumstan(e atenuante, ei $ine, au e*istat n acest ca . Am5as Crale era un vechi prieten... familiile noastre se cunoteau de genera(ii ntregi, dar tre$uie spus faptul c avea un comportament, sincer vor$ind, revolttor. Era un artist, desigur, i se presupune c asta ar e*plica totul. "ar iat care a fost pro$lema& el a permis s se acumule e o serie ntreag de chestiuni e*traordinare. Po i(ia nu era una pe care un om o$inuit s i-o poat imagina vreun moment.

- 1unt foarte interesat de ceea ce spune(i, ise Hercule Poirot. 1itua(ia m-a pus i pe

mine n dificultate. Nu astfel se comport un $r$at $ine educat, un $r$at de societate, atunci cnd vine vor$a despre pro$lemele sale. Chipul lui ?laBe, sla$ i palid, se anim. - "a, dar chestiunea cea mai important este c Am5as nu repre enta un $r$at o$inuit, Era pictor, vede(i dumneavoastr, i pentru el pictura se situa pe primul loc... uneori, n cel mai e*traordinar mod cu putin(, Nu-i n(eleg pe aceti aa-numi(i oameni de art... Niciodat nu i-am n(eles. #-am n(eles un pic pe Crale pentru c, desigur, l cunoteam de-o via(. Ai lui erau la fel cu ai mei. %i, n multe feluri, Crale era fidel genului acestuia de oameni... "oar atunci cnd venea vor$a despre art nu se mai conforma standardelor o$inuite. Nu era, vede(i, un amator n nici un fel. Era de prim mn... chiar de prim mn. 4nii oameni spuneau c era un geniu. Poate c aveau dreptate. "ar, ca re ultat, a fost mereu de echili$rat, cum am spus eu. Atunci cnd picta un ta$lou... nu mai conta nimic, nimic nu putea s intervin. Era ca un om prins ntr-un vis. Complet o$sedat de ceea ce fcea. Pn cnd pn a nu era gata, nu putea iei din trans i nu putea s-i reia via(a o$inuit. ?laBe l privi ntre$tor pe Poirot i acesta din urm apro$a din cap. - )d c n(elege(i. Ei $ine, asta e*plic, ic eu, de ce a aprut aceast situa(ie. Era ndrgostit de fata asta. 7nten(iona s se nsoare cu ea. Era pregtit s-i prseasc so(ia i copilul pentru ea. "ar ncepuse ta$loul acolo, 3os, i voia neaprat s-l termine. Nimic altceva nu mai conta pentru el. Nu vedea nimic altceva. %i nu i-a trecut prin cap c situa(ia era imposi$il pentru cele dou femei. - A n(eles vreuna punctul lui de vedere/ - !, da... ntr-un fel. Elsa l-a n(eles, cred eu. Era foarte entu iasmat de ta$lou. "ar se afla ntr-o postur delicat, normal. Ct despre Caroline... 1e opri. - Pentru Caroline... da, ntr-adevr... spuse Poirot. 0eredith ?laBe continu, rostind cu dificultate& - Caroline... eu mereu... ei $ine, mereu am (inut foarte mult la ea. A fost o perioad cnd am sperat... am sperat s m cstoresc cu ea. "ar ideea a fost n$uit n fa. !ricum, iam rmas devotat, dac pot spune aa. Poirot apro$ gnditor. Aceast e*primare uor demodata l descria, sim(ea detectivul, foarte $ine pe $r$atul din fa(a lui. 0eredith ?laBe era genul de om care se putea dedica trup i suflet unui ataament romantic i onora$il. Putea s-i serveasc doamna cu credin( i fr speran(a unei recompense. "a, totul prea s-i stea n caracter. 1puse, cntrindu-i atent cuvintele& - Pro$a$il c n-a(i fost de acord cu... atitudinea de acest fel la adresa ei? - !, nu. N-am fost... de fapt, m-am i confruntat cu Crale pe acest su$iect. - Cnd anume/ - "e fapt, chiar n iua anterioar... nainte s se ntmple totul. Au venit la ceai, ti(i. #am luat pe Crale deoparte i... i i-am is. Am i spus, mi amintesc, c nu era drept fa( de nici una din ele. - A, a(i spus asta/ - "a, nu m-am gndit... c el i dduse seama de asta. - Pro$a$il c nu. - 7-am is c o punea pe Caroline ntr-o situa(ie aproape imposi$il de ndurat. "ac voia s se nsoare cu fata asta, ar fi tre$uit s n-o lase s stea n cas i... ei $ine... s n-o fluture, mai mult sau mai pu(in, prin fa(a lui Caroline. Era, i-am spus, o insult greu de tolerat. - Ce v-a rspuns el/ ntre$a curios Poirot. 0eredith ?laBe rspunse cu de gust& - A spus& ;Caroline va tre$ui s suporte6. Hercule Poirot ridic din sprncene. - N-a fost un rspuns prea afectuos, aprecie el. - Eu l-am considerat de-a dreptul a$omina$il. 0i-am pierdut firea. 7-am spus c, nendoielnic, nu (inea foarte mult la so(ia lui, aa c nu-i psa de suferin(a ei. "ar cum

rmnea, am is, cu fata aceea/ Nu-i ddea seama n ce postur se afla i ea? =spunsul lui a fost c i Elsa va tre$ui s suporte, %i apoi a continuat& ;Nu cred c n(elegi, 0eredith, c ta$loul sta pe care-l picte acum este cea mai valoroas oper a mea. E bun& (i ic. %i dou femei geloase care se ceart nu m vor opri... nu, la nai$a, n-o vor face6. Era inutil s vor$esc cu el. 7-am spus c-i lsase la o parte orice urm de moral sau decen(. C pictura nu era totul. Aici m-a ntrerupt. A is& ;?a da, pentru mine e totul6. Eram nc foarte suprat. Am spus c o tratase mereu pe Caroline ntr-un mod de-a dreptul di gra(ios. Avusese o via( nefericita cu el. A spus c tia asta i c-i prea ru. i prea ru, A continuat& ;%tiu, 0err5, nu m cre i... dar este adevrul, 7-am oferit lui Caroline o via( grea i a fost o sfnt. "ar a tiut, cred, n ce se $ag. 7-am spus cu toat sinceritatea ce fel de individ egoist i condamna$il sunt6. 7-am replicat la modul foarte hotrt c-ar tre$ui s nu renun(e la via(a sa de om nsurat. 0ai era i copilul la mi3loc i toate celelalte. 7-am spus c a fi putut n(elege c o fat precum Elsa l fcea pe un $r$at ca el s fiar$, dar, chiar i de dragul ei, n-ar tre$ui s se despart de so(ie. Era foarte tnr. i intrase n cap, dar putea s regrete amarnic mai tr iu. #-am ntre$at dac nu se putea reculege, s scape cu fa(a curat i s se ntoarc la so(ie. - %i ce a spus el/ - "oar a prut ruinat. 0-a $tut pe umr i mi-a is& ;Eti un tip de trea$, 0err5. "ar eti prea sentimental. Ateapt pn cnd termin ta$loul i o s admi(i c-am avut dreptate6. 7-am spus& ;#a nai$a cu ta$loul tu,< 7ar el a rn3it i a afirmat c toate femeile nevrotice din Anglia la un loc n-ar putea s-l opreasc. Apoi, eu i-am is c-ar fi fost mai decent s-i ascund totul lui Caroline pn cnd ta$loul avea s fie terminat. El ns nu considera c era vina lui c se aflase. Elsa insistase s dea totul n vileag. #-am ntre$at de &e. 7ar el mi-a mrturisit c ea credea c n-ar fi fost corect s fac altfel. )oia ca toate lucrurile s fie clare i dincolo de orice ndoial. Ei $ine, desigur, ntr-un fel, asta se putea n(elege i fata tre$uia respectat pentru principiu. !rict de ru s-ar fi purtat, mcar a ncercat i fie cinstit. - !nestitatea provoac mult durere i triste(e, remarc Hercule Poirot. 0eredith ?laBe l privi cu ndoial. Nu-i prea plcea sentimentalismul. !ft. - A fost... o perioad foarte nefericit pentru noi to(i. - 1ingura persoan care nu pare s fi fost afectat a fost Am5as Crale, afirm Poirot. - %i de ce/ Pentru c era un egoist. mi amintesc de el i acum. A rn3it n timp ce pleca, icnd& ;Nu-(i face gri3i, 0err5. 'otul va fi n regul,< - !ptimistul incura$il, murmur Poirot. - Era genul de $r$at care nu le lua pe femei n serios, spuse 0eredith ?laBe. Eu i-a fi putut confirma c, de fapt, Caroline Crale era disperat. - Aa v-a spus/ - Nu n att de multe cuvinte. "ar n-am s uit niciodat cum arta n acea dup-amia . Palid i de o veselie oarecum disperat. )or$ea i rdea foarte mult i tare. "ar ochii ei... avea o triste(e chinuit n ei care a fost cel mai mictor lucru pe care l-am v ut vreodat. ! fptur att de $lnd... Hercule Poirot l privi pentru un moment fr s vor$easc. n mod cert, $r$atul din fa(a lui nu se ruina s vor$easc astfel despre o femeie care n iua imediat urmtoare avea s-i ucid so(ul n mod deli$erat. 0eredith ?laBe continu. ntre timp, trecuse peste ostilitatea de la nceputul vi itei. Hercule Poirot avea darul de a ti s asculte. Pentru $r$a(i precum 0eredith ?laBe, retrirea trecutului avea cu siguran( o anumit atrac(ie. "e-acum, vor$ea mai mult pentru sine dect pentru oaspetele su. - ?nuiesc c-ar fi tre$uit s suspecte ceva. Caroline a ntors conversa(ia ctre... micul meu ho$$5. Era, tre$uie s mrturisesc, ceva care m pasiona. Este foarte interesant $otanica engle veche, ti(i. 1unt attea plante care erau folosite nainte i care acum au disprut din farmacopeea oficial. %i este chiar uimitor cum o infu ie de plante relativ o$inuite poate face minuni. n 3umtate din ca uri, nici mcar nu mai e nevoie de doctori. .rance ii n(eleg aceste lucruri... 4nele dintre leacurile lor sunt de prim mn. ?laBe se am$alase de3a. Ceaiul de

ppdie, de e*empluP o chestie minunat. %i decoctul de mcee - am v ut, mai acum cteva ile, c revine la mod printre practican(ii medicinei. "a, tre$uie s mrturisesc c mi place foarte mult s m ocup de amestecurile mele de plante. Culegerea plantelor la momentul potrivit, uscarea... macerarea... tot restul. Chiar am avut i nite supersti(ii la un moment dat, i-mi culegeam rdcinile pe lun plin sau cum sftuiau cr(ile vechi. n acea i, le-am (inut oaspe(ilor mei, mi amintesc i acum, un discurs despre propriet(ile cucutei. nflorete o dat la doi ani. Culegi fructele atunci cnd sunt coapte, nainte s devin gal$ene. Cucuta este un medicament la care s-a renun(at - nici nu cred c mai e*ist vreo modalitate oficial de preparare n farmacopeea actual -, dar i-am demonstrat propriet(ile n vindecarea tusei i a astmului, de altfel. - A(i vor$it despre toate astea n la$orator/ - "a, le-am artat la$oratorul... le-am vor$it despre & mul(ime de plante. #e-am vor$it despre valerian, plant care le atrage pe pisici. Apoi, despre alte plante otrvitoare. Au fost foarte interesa(i de toate astea. - Ei/ Cine a fost interesat, mai e*act/ 0eredith ?laBe pru uor surprins, de parc-ar fi uitat de faptul c asculttorul su nu fusese, n realitate, martor la scena povestit. - A, cu to(ii. 1 m gndesc& Philip era acolo, i Am5as, i Caroline, desigur. Angela. %i Elsa @reer. - Att/ - "a... aa cred. "a, sunt sigur. ?laBe l privi curios& Cine-ar mai tre$ui s fie/ - 0 gndeam c poate guvernanta... - A, n(eleg. Nu, ea nu era acolo n dup-amia a aia. Cred c i-am i uitat numele. ! femeie de trea$, i lua slu3$a foarte n serios. Era destul de ngri3orat din pricina Angelei, cred. - "e ce/ - Ei $ine, era un copil $un, dar era nclinat spre re$eliune. 0ereu punea ceva la cale. 7a fcut o fars i lui Am5as ntr-o i, n timp ce el lucra la un ta$lou. 7-a ae at un lima* pe spate, iar acesta s-a nfuriat tare. A $lestemat-o mult dup aceea. 0ai tr iu, a insistat pe ideea cu coala. - 1-o trimit la coal/ - "a. Nu vreau s spun c nu era ataat de ea, dar l enerva uneori. %i cred... mereu am cre ut... - "a/ - C era un pic gelos. Caroline, vede(i, era sclava Angelei. ntr-un fel, poate c Angela era pe primul plan... %i lui Am5as nu-i plcea asta. Avea i un motiv, desigur. Nu voi intra n su$iect, dar... Poirot l ntrerupse& - 0otivul fiind c doamna Caroline Crale se nvinov(ea pentru ac(iunea n urma creia fata a rmas desfigurat/ - Ah, ti(i despre asta/ e*clam ?laBe. Nu voiam s povestesc. 'otul era de domeniul trecutului. "ar da, asta cred eu c era cau a atitudinii ei. 0ereu prea s ai$ impresia c nu fcea suficient... ca s i rscumpere greeala, adic. Poirot apro$ gnditor din cap. ntre$& - %i Angela/ 7-a purtat pic surorii sale vitrege/ - A, nu, nu pleca(i de la ideea asta. Angela i era devotat lui Caroline. Niciodat nu s-a mai gndit la acea ntmplare, sunt sigur de asta. "oar Caroline n-a putut s i-o ierte. - Angela a fost de acord s plece la o coal cu internat/ - Nu, n-a fost. Era furioas pe Am5as. Caroline i-a (inut partea, dar Am5as luase o deci ie ferm n privin(a asta. n ciuda unui temperament vulcanic, cu Am5as se putea discuta n legtur cu orice, dar atunci cnd lua o deci ie, toat lumea tre$uia s cede e. %i Caroline, i Angela s-au supus. - %i avea s plece la coal... cnd/

- n semestrul de toamn... i mpachetau lucrurile, din cte-mi amintesc. Cred c, dac

n-ar fi avut loc tragedia, ar fi plecat cteva ile mai tr iu. 1e discuta ceva n legtura cu $aga3ele ei, chiar n diminea(a acelei ile. - %i guvernanta/ ntre$ Poirot. - Ce vre(i s spune(i/ - Cum i se prea ideea/ =mnea fr slu3$, nu-i aa/ - "a, $nuiesc c aa era, ntr-un fel. Carla lua cteva lec(ii, dar, desigur, ea avea doar... ct/ %ase ani sau cam aa ceva. Avea o $on. N-ar fi (inut-o pe domnioara Filliams doar pentru ea. "a, aa o chema& Filliams. Ciudat cum (i aminteti unele lucruri, atunci cnd le spui. - "a, ntr-adevr. Acum sunte(i napoi n trecut, nu-i aa/ =etri(i scenele... cuvintele rostite, gesturile oamenilor... e*presiile fe(elor/ - ntr-un fel, dar... dar am i goluri, spuse ncet 0eredith ?laBe. 0ulte. mi amintesc, $unoar, ce oc cm avut atunci cnd am aflat c Am5as urma s-o prseasc pe Caroline... dar nu re(in dac mi-a spus el ista sau Elsa. mi amintesc c m-am certat cu Elsa ce aceasta tem... adic am ncercat s-i art ce lucru n3ositor fcea. Ea doar mi-a rs n fa(, n felul ei rece, i a spus c eram de mod veche. Ei $ine, ndr nesc s afirm c eu chiar sunt de mod veche, dar tot cred c aveam dreptate. Am5as avea o so(ie i un copil... 're$uia s rmn lng familie. - "ar domnioara @reer credea c era un punct de vedere nvechit/ - "a. Acum aispre ece ani, divor(ul nu repre enta ceva att de o$inuit ca a i, dar Elsa era genul de fat care dorea s fie modern. Punctul ei de vedere era c, atunci cnd doi oameni nu se mai sim(eau ferici(i mpreun, era mai $ine s fac o pau . 1punea c Am5as i Caroline nu se opreau niciodat din certuri i c era mai $ine pentru copil s nu creasc ntr-o atmosfer de acest fel. - %i argumentele ei nu v-au impresionat/ 0eredith ?laBe spuse rar& - Am avut tot timpul sen a(ia c ea chiar nu tia despre ce vor$ete. 'uruia toate aceste lucruri - pe care le au ise de la prieteni sau pe care le citise n cr(i - ca un papagal. Era - e ciudat s spun asta - oarecum patetic. Att de tnr i de ncre toare... 1e opri. E ceva la tinere(e, domnule Poirot, care este - care poate fi - foarte mictor. Hercule Poirot spuse, privindu-l cu interes& - %tiu ce vre(i s spune(i... ?laBe continu, vor$indu-i mai mult siei dect lui Poirot. - Cred c de asta, n mare parte, l-am i nfruntat pe Crale. Avea aproape cu dou eci de ani mai mult dect fata aia. Nu prea prea corect. - )ai... ct de rar i d seama cineva de astfel de lucruri, murmur Poirot. Atunci cnd o persoan este hotrt s fac ntr-un fel... nu e uor s-o ntorci din drum. - Asta e foarte adevrat, spuse 0eredith ?laBe. 'onul lui era un pic mai amar. Cu siguran( c, amestecndu-m, eu nu le-am fost de a3utor. "ar, pe de alt parte, nici nu sunt o persoan foarte convingtoare. Niciodat n-am fost. Poirot i arunc o privire fugar. Citea n acel ton lipsa de satisfac(ie a unui om sensi$il, provocat de propria lips de personalitate. %i apro$ i el n gnd adevrul vor$elor lui ?laBe. 0eredith ?laBe nu era genul care s poat convinge pe cineva s procede e aa cum i spunea el. ncercrile sale $ine inten(ionate erau date mereu deoparteP de o$icei, cu indulgen(, dar, oricum, date deoparte. )or$ele sale n-aveau greutate. Era un om ineficient, n mare. Poirot spuse, aparent ncercnd s schim$e un su$iect dureros& - nc mai ave(i la$oratorul, nu/ - Nu. Cuvntul venise $rusc, cu o promptitudine aproape chinuitoare. 0eredith ?laBe adug& Am a$andonat ntreaga idee... #-am demontat. N-a fi putut continua dup ceea ce s-a ntmplat. ntreaga chestiune, ntreaga vin mi s-ar fi putut atri$ui mie. - Nu, nu, domnule ?laBe, sunte(i prea sensi$il.

- "ar nu n(elege(i/ "ac n-aveam plantele alea $lestemate, "ac nu le su$liniam

propriet(ile... dac nu le ludam... dac nu le for(am aten(ia oamenilor n dup-amia a aceea... dar nici nu m-am gndit... nici n-am visat... cum a fi putut/ - Cum, ntr-adevr/ - "ar am vor$it n continuare despre ele. 0ul(umit de cunotin(ele mele. !r$it, un prost or$ am fost. Am accentuat efectele $lestemate ale cucutei. Chiar am luat, de or$ ce am fost, o carte din $i$liotec i le-am citit un pasa3 din 3edon& care descria moartea lui 1ocrate. ! capodoper... mereu am admirat acel pasa3. "ar m-a $ntuit, de atunci. - Au gsit amprente pe sticla de cucut/ ntre$ Poirot. - Ale ei. - Ale lui Caroline Crale/ - "a. - Nu ale dumneavoastr/ - Nu. N-am pus mna pe sticl. "oar am artat-o. - "ar sigur a(i pus mna pe ea la un moment dat. - !, da, $inen(eles, dar uneori mai tergeam sticlele de praf - niciodat nu le permiteam servitorilor s intre aici, desigur - i tocmai fcusem asta n urm cu patru sau cinci ile. - Sinea(i camera ncuiat/ - 7nvaria$il. - Cnd a luat Caroline Crale cucuta din sticl/ 0eredith ?laBe rspunse, e itant& - A fost ultima care a ieit din camer. Am strigat-o, (in minte, i a ieit n fug. !$ra3ii ei erau doar un pic roii... i ochii mari. !f, "oamne, o vd i acum, - A(i vor$it ceva cu ea n dup-amia a aceea/ ntre$ Poirot. Prin asta, vreau s aflu dac a(i discutat cu ea despre pro$lemele pe care le avea cu so(ul ei. ?laBe rosti rar, cu voce 3oas& - Nu n mod direct. Prea, aa cum v-am spus, foarte suprat. Am ntre$at-o, la un moment dat, cnd eram mai mult sau mai pu(in singuri& ;1-a ntmplat ceva. draga mea/6 i ea a rspuns& ;'otul s-a ntmplat... 0i-a dori s fi au it i dumneavoastr disperarea din vocea ei. Acele cuvinte erau adevrul a$solut. N-aveai cum s nu-(i dai seama& Am5as Crale era ntreaga lume pentru Caroline Crale. A spus& ;'otul a disprut... s-a terminat. Eu sunt terminat, 0eredith6. %i apoi a rs i s-a ntors ctre ceilal(i i a devenit dintr-odat vesel, aproape sl$atic. Hercule Poirot apro$ ncet din cap. - "a, n(eleg... aa a fost, deci... 0eredith ?laBe lovi $rusc cu pumnul i ridic vocea. Aproape c (ipa acum. - %i s v mai spun ceva, domnule Poirot, Atunci cnd, la proces, Caroline a spus c a luat otrava pentru ea nsi, 3ur c spunea adevrul, N-avea nici un gnd de crim n acel moment. 8ur c n-avea, Asta a venit mai tr iu. - 1unte(i sigur c a enit mai tr iu/ ntre$ Hercule Poirot. ?laBe l privi fi* i replic& - Poftim/ Nu prea n(eleg. Poirot e*plic& - ) ntre$ dac sunte(i sigur c s-a gndit s comit o crim. 1unte(i a$solut convins c doamna Caroline Crale a comis n mod deli$erat un omor/ 0eredith ?laBe respira sacadat. - "ar dac nu... dac nu... sugera(i c a fost un accident de vreun fel/ - Nu neaprat. - 1pune(i un lucru e*traordinar, - Chiar aa/ A(i spus despre Caroline Crale c era o fiin( $lnd. .iin(ele $lnde comit crime/ - Era o fiin( $lnd, dar n acelai timp... ei $ine, erau certuri foarte violente, s ti(i. - n consecin(, nu chiar att de $lnd/ - ?a da, era... Ah, ct de dificil de e*plicat sunt lucrurile astea, - ncerc s n(eleg.

- Caroline avea un fel unic de a vor$i... foarte vehement. Putea s spun& ;'e ursc, mi

doresc s mori6. "ar asta nu nsemna... nu ducea neaprat... i la ac(iune. - Prin urmare, n opinia dumneavoastr, doamnei Crale nu-i sttea n caracter s comit o crim/ - Ave(i cel mai e*traordinar mod de a pune pro$lema, domnule Poirot, Pot s spun doar att& da, mi se pare c nu-i sttea n fire. Pot s e*plic doar prin faptul c provocarea a fost e*trem. i adora so(ul. n aceste circumstan(e, o femeie ar putea... s ucid. Poirot apro$a din cap. - "a, sunt de acord. - #a nceput, am fost mut de uimire. N-am sim(it c putea fi adevrat. %i nu era adevrat... dac m n(elege(i... nu Caroline cea real fcuse asta. - "ar sunte(i sigur c, n sensul legal, Caroline Crale a fost fptaa/ "in nou, 0eredith ?laBe l privi fi*. - "ragul meu domn... dac nu ea... - Ei $ine, dac nu ea/ - Nu-mi pot imagina o solu(ie alternativ. Accident/ 7mposi$il, cu siguran(. - "estul de imposi$il, a spune. - %i nu cred n teoria sinuciderii. A tre$uit s fie pre entat, dar era neconvingtoare pentru oricine-l cunotea pe Crale. - Cam aa e. - %i-atunci, ce-a mai rmas/ ntre$ 0eredith ?laBe. - 0ai rmne posi$ilitatea ca Am5as Crale s fi fost omort de altcineva, rspunse linitit Poirot. - "ar asta-i a$surd, - Aa crede(i/ - 1unt sigur, Cine-ar fi vrut s-l omoare/ Cine-ar fi putut s-l omoare/ - "umneavoastr sunte(i mai n msur s ti(i asta dect mine. - "ar, doar nu crede(i realmente... - Poate c nu. "ar m interesea s anali e posi$ilitatea. ncerca(i s v gndi(i n mod serios la ea. 1pune(i-mi ce crede(i. 0eredith l privi fi* timp de cteva minute. Apoi i co$or ochii. "up alte cteva minute, cltin din cap i spuse& - Nu-mi pot imagina nici o solu(ie alternativ. 0i-ar plcea s pot. "ac-ar fi vreun motiv pentru care s $nuiesc pe altcineva, a considera-o pe Caroline nevinovat. Nu vreau s cred c ea a fost. Nici n-am cre ut, la nceput. "ar cine altcineva putea s fie/ Philip/ Cel mai $un prieten al lui Crale. Elsa/ =idicol, Eu/ Chiar art ca un criminal/ ! guvernant respecta$il/ 1ervitorii vechi i credincioi/ Poate sugera(i c Angela l-a omort. Nu, domnule Poirot, nu e4ist alternativ. ,imeni nu l-ar fi putut omor pe Am5as Crale, n afar de so(ia lui. "ar el a mpins-o s fac asta. %i astfel, ntr-un fel, chiar a fost sinucidere, cred eu. - Asta nsemnnd c a murit ca re ultat al propriilor ac(iuni, dei nu chiar de mna lui/ - "a, este un punct de vedere preten(ios, poate. "ar, pn la urm, cau i efect, ti(i dumneavoastr. Hercule Poirot spuse& - )-a(i gndit vreodat, domnule ?laBe, c aproape ntotdeauna o $un cunoatere a victimei ne poate conduce la motivul crimei/ - Nu chiar... dar da, $nuiesc c n(eleg ce vre(i s spune(i. Poirot continu& - Pn cnd nu tii e*act ce fel de persoan era ictima& nu po(i nici mcar ncepe s ve i clar circumstan(ele unei crime. Asta caut i eu... 7ar dumneavoastr i fratele dumneavoastr m-a(i a3utat aici... ! reconstruc(ie a omului Am5as Crale. 0eredith ?laBe medit asupra acestei replici. Aten(ia i fusese atras de un singur cuvnt. - Philip/ - "a.

- A(i vor$it i cu el/ - "esigur.

0eredith ?laBe rosti, tios& - Ar fi tre$uit s veni(i la mine prima dat. Nm$ind un pic, Poirot fcu un gest curtenitor. - Conform regulilor primului nscut, aa este, spuse el. %tiu c sunte(i mai n vrst. "ar n(elege(i c, ntruct fratele dumneavoastr locuiete lng #ondra, a fost mai uor s-l vi ite pe el primul. 0eredith ?laBe era n continuare ncruntat. i muc uor $u a i spuse din nou& - Ar fi tre$uit s veni(i la mine prima dat. "e aceast dat, Poirot nu mai rspunse. Atept. %i, dup cteva clipe, 0eredith ?laBe continu& - Philip este or$it de idei preconcepute. - "a/ - "e fapt, el nsui este un conglomerat de idei preconcepute... 0ereu a fost aa. i arunc lui Poirot o privire fugar i nesigur. Pro$a$il c a ncercat s v ntoarc mpotriva lui Caroline. - Chiar mai contea , la att de mult timp/ 0eredith ?laBe oft prelung& - %tiu. 4it c a trecut att. C s-a terminat totul. Caroline nu mai poate fi rnit. "ar, oricum, n-a vrea s v face(i o impresie greit. - %i crede(i c fratele dumneavoastr mi-ar fi putut face o impresie greit/ - 1incer, da, cred asta. )ede(i, a fost mereu un fel de - cum s spun/ - antagonism ntre el i Caroline. - "e ce/ ntre$area pru s-l irite pe ?laBe. - "e ce/ "e unde s tiu eu de ce? Aceste lucruri e*ist pur i simplu. Philip se lua de ea ori de cte ori putea. A fost furios, cred, atunci cnd Am5as s-a nsurat cu ea. Nici nu s-a apropiat de ei mai mult de un an. %i totui Am5as i era cel mai $un prieten. 2sta cred c a fost motivul adevrat. N-a cre ut c vreo femeie putea s fie suficient de $un pentru el. %i, pro$a$il, a sim(it c influen(a lui Caroline le-ar putea strica prietenia. - %i aa a fost/ - Nu, sigur c nu. Am5as a continuat s fie la fel de ataat de Philip... pn la sfritul vie(ii. l tachina pentru c era att de nne$unit dup $ani i pentru c avea o corpora(ie n cretere, i pentru c, n general, era att de filistin. #ui Philip nu-i psa. "oar rdea i spunea c era $ine c Am5as avea mcar un prieten respecta$il. - Cum a reac(ionat fratele dumneavoastr la ntreaga afacere cu Elsa @reer/ - %ti(i, mi-e cam greu s m pronun(. N-a avut o atitudine uor de definit. Era enervat, cred, de faptul c Am5as se fcea de rs din cau a fetei. A spus de mai multe ori c n-avea s mearg i c Am5as o s regrete, n acelai timp, cred... da, am certitudinea c era oarecum fericit s-o vad pe Caroline att de decep(ionat. 1prncenele lui Poirot se ridicar. - Chiar aa sim(ea/ - A, nu m n(elege(i greit. N-a merge mai departe dect s spun c avea acest sentiment vag ngropat undeva. Nu cred c i-a dat nici el vreodat seama e*act de ceea ce sim(ea. Eu i Philip nu prea avem multe n comun, dar e*ist o legtur, ti(i, ntre oamenii de acelai snge. 4n frate tie adesea ce gndete cellalt frate. - %i dup tragedie/ 0eredith ?laBe cltin din cap. 4n spasm de durere i travers chipul. - 1rmanul Phil... A fost teri$il de afectat. 'eri$il. i fusese mereu devotat lui Am5as, n(elege(i. Aproape l venera, cred eu. Am5as Crale era de o vrst cu mine. Philip era cu doi ani mai tnr. %i ntotdeauna l-a admirat pe Am5as. "a... a fost o lovitur grea pentru el... a fost foarte nverunat mpotriva lui Caroline. - Cel pu(in, el n-avea, aadar, nici o ndoial/

- Nici unul dintre noi n-avea... 4rm tcere. Apoi, ?laBe spuse cu simplitatea irita$il a

unui om sla$& 'otul se terminase... era de domeniul trecutului... i acum veni(i dumneavoastr... rscoli(i totul... - Nu eu. Caroline Crale. 0eredith l privi perple*. - +aroline? Ce vre(i s spune(i/ Poirot rspunse, privindu-l& - Caroline Crale a doua. Chipul lui 0eredith se rela*. - Ah, da, copilul. 0icu(a Carla. Am... am n(eles greit pentru o clip. - Credea(i c m refer la cealalt Caroline Crale/ Credea(i c ea nu se va... cum s spun... odihni n pace/ 0eredith ?laBe se cutremur. - Nu spune(i asta. - %ti(i c i-a scris fiicei ei - ultimele cuvinte pe care le-a pus vreodat pe hrtie - c era nevinovat/ 0eredith l privi fi*. 1puse, vocea lui trdnd lipsa de ncredere& - Caroline a scris asta? - "a. Poirot se opri, apoi ntre$& ) surprinde/ - )-ar surprinde i pe dumneavoastr, dac-a(i fi v ut-o la tri$unal. 1rmana fiin( nea3utorat i fr aprare... Nici mcar nu a luptat. - ! nvins/ - Nu, nu. Ea nu era aa. Cred c-a fost contiin(a faptului c-l ucisese pe cel pe care-l iu$ea... sau aa am cre ut eu atunci. - Nu mai sunte(i att de sigur acum/ - 1 scrie un astfel de lucru... solemn... atunci cnd era pe moarte... - Poate c-a fost o minciun pioas, suger Poirot. - Poate. "ar 0eredith prea c nu crede asta. Asta, nsa, nu... nu-i sttea n fire lui Caroline... Hercule Poirot apro$ din cap. Carla #emarchant spusese asta. "ar Carla avea doar memoria su$iectiv a unui copil. n schim$, 0eredith ?laBe o cunoscuse $ine pe Caroline. Era prima confirmare la care Poirot era martor n legtur cu convingerea Cariei. ?laBe l privi i spuse ncet& - "ac... dac ntr-adevr Caroline a fost nevinovat... atunci ntreaga poveste este ne$unie curat, Nu vd... nici o alternativ posi$il... 1e ntoarse $rusc spre Poirot. "umneavoastr vede(i/ Ce crede(i/ - Pn acum, rspunse Hercule Poirot dup un moment de tcere, nu cred nimic. "oar adun impresii. Cum era Caroline Crale. Cum era Am5as Crale. Cum erau ceilal(i oameni implica(i. Ce s-a ntmplat mai e*act n acele dou ile. Asta e ceea ce-mi tre$uie. 1 mai trec o dat prin fapte, la modul la$orios. .ratele dumneavoastr m va a3uta aici. mi va trimite o relatare a evenimentelor, aa cum i-o amintete. 0eredith ?laBe rosti, pe un ton tios& - Nu ve(i scoate multe de la el. Philip e foarte ocupat. #ucrurile i scap atunci cnd sau terminat de mult. Pro$a$il c-i va aminti complet greit totul. - )or fi goluri, desigur. mi dau seama de asta. - ) spun ce... 0eredith se opri $rusc, apoi continu, nroindu-se un pic n timp ce vor$ea& "ac vre(i, a putea s fac i eu acelai lucru, adic, ar fi ca o verificare, nu-i aa/ Hercule Poirot replic, pe un ton cald& - Ar fi de mare folos. ! idee e*traordinar, - E*act. Aa voi face. Am nite 3urnale vechi pe undeva. "ar v averti e , rse 0eredith. Nu m prea pricep la literatur. 0ai fac i greeli de ortografie. Nu... nu v atepta(i la prea mult. - A, nici nu cer ceva de genul acela. "oar o relatare simpl a tot ceea ce mai (ine(i minte. Ce-a spus fiecare, cum artau... e*act ce s-a petrecut. Nu contea dac nu pare foarte relevant. A3ut la atmosfer, ca s spun aa.

- "a, n(eleg asta. 're$uie s fie dificil s vi uali a(i locuri i oameni pe care nu i-a(i

v ut niciodat. Poirot apro$ din cap. - 0ai vreau s v rog ceva. Alder$ur5 e chiar aici, nu/ Ar fi posi$il s mergem acolo... 1 vd cu ochii mei locul unde s-a produs tragedia/ 0eredith ?laBe spuse ncet& - ) pot duce acolo chiar acum. "ar, desigur, totul e foarte schim$at. - Nu s-a construit nimic peste/ - Nu, slav Cerului... nu e chiar att de ru. "ar acum e un fel de pensiune... a fost cumprat de o societate. )in acolo hoarde de tineri vara i, desigur, camerele au fost tiate i mpr(ite altfel, iar grdinile au fost transformate destul de mult. - 're$uie s-o reconstruiesc din ceea ce-mi ve(i spune. - )oi ncerca, pe ct posi$il. 0i-a dori s fi vi itat totul pe atunci, n ilele $une. A fost una dintre cele mai frumoase propriet(i pe care le-am v ut. l conduse pe Poirot afar i ncepur s mearg pe o potec pe ga on. - Cine a vndut proprietatea/ - E*ecutorii din partea copilului. Ea a motenit tot ce avea Crale. N-avea testament, aa c-mi imagine c totul i-ar fi revenit automat lui Caroline i copilului. 'estamentul lui Caroline i lsa totul feti(ei. - Nimic surorii vitrege/ - Angela avea o sum de $ani lsat de tatl ei. - n(eleg. Apoi, Poirot e*clam& "ar unde m duce(i/ n fa( e coasta mrii, - Ah, tre$uie s v e*plic geografia locului. ! s vede(i imediat. Acolo e un golfule(, Camei CreeB i spune, intr pn pe (rm... Pare ca o gur de vrsare, dar nu este... e doar mare. Ca s a3ungi la Alder$ur5 pe (rm, tre$uie s mergi mai n interior i prin 3urul golfule(ului, dar cel mai scurt drum de la o cas la alta este prin por(iunea aceasta mai ngust a golfului. Alder$ur5 e chiar opus fa( de acest loc... 4ita(i, pute(i ri casa printre copaci. 7eiser la o pla3 mic. n partea opus lor, se aflau o por(iune mpdurit i o cas al$ care putea fi v ut printre crengile copacilor. "ou $rci erau trase la mal. 0eredith ?laBe, a3utat un pic i de Poirot, o trase pe una din ele n ap i curnd vsleau ctre cellalt mal. - 0ereu mergeam aa n ilele $une, e*plic 0eredith. Numai dac era o furtun sau dac $tea vntul prea tare luam maina. "ar sunt aproape cinci Bilometri dac mergi pe traseul ocolitor. A3unser cu $arca lng o por(iune stncoas de pe cealalt parte. 0eredith arunc o privire fugar ctre cteva case mici din lemn i terase din $eton. - 'oate astea sunt noi. Aici era un mic port - un loc prginit - i nimic altceva. %i puteai s mergi pe lng stnci i s faci $aie acolo, lng pietre. l a3ut pe oaspetele su s ias, leg $arca i-l conduse pe o crare a$rupt. - Nu cred c ne vom ntlni cu cineva, spuse el peste umr. Nu e nimeni aici n aprilie... mai pu(in de Pate. "ar nici nu contea dac ne ntlnim. 1unt n rela(ii $une cu vecinii mei. 1oarele chiar strlucete ast i. Parc-ar fi var. %i iua aia era minunat. 0ai mult o i de iulie, dect de septem$rie. 1oare puternic... dar i un vnt mai rece. Crarea ieea dintre copaci i erpuia printre stnci. 0eredith art n sus. Asta e ceea ce numeau ?atter5. 1untem mai mult sau mai pu(in dedesu$t acum... o ncon3urm. 7ntrar din nou printre copaci i apoi crarea i duse ctre o u dintr-un id foarte nalt. Crarea n sine continua n ig ag i mai sus, dar 0eredith deschise ua i cei doi intrar. Pentru o clip, Poirot fu derutat cnd ptrunse nuntru, venind din lumina de afar. ?atter5 era un platou cur(at artificial, cu cteva tunuri ici i colo. (i ddea impresia c sttea suspendat deasupra mrii. 0ai erau copaci deasupra i n spatele lui, dar pe (rm nu se mai afla nimic n afar de ncnttorul al$astru de dedesu$t. - 4n loc foarte frumos, spuse 0eredith. Art ctre un fel de pavilion de lng idul din spate. Asta nu era acolo, doar un adpost drpnat unde i (inea Am5as materialele, $erea

i nite scaune. Nu era nici fcut n $eton. 1e mai gseau o $anc i o mas... unele din fier, vopsite. Asta era totul. !ricum, nu s-a schim$at prea mult. )ocea lui era un pic ovitoare. Poirot ntre$a& - %i aici s-a ntmplat/ 0eredith ncuviin( din cap. - ?anca era acolo... lng adpost. Acolo era ntins. 1e mai ntindea uneori, cnd picta privind ndelung marea -, iar apoi srea $rusc n picioare i ncepea s picte e de parc era ne$un. 1e opri. "e aia, ti(i, prea... aproape firesc. "e parc dormea... l furase somnul. "ar avea ochii deschii... i n(epenise. Chestia aia te cam parali ea , ti(i. Nu doare... 0ereu... mereu mi-a prut $ine de asta. Poirot puse o ntre$are la care de3a tia rspunsul& - Cine l-a gsit/ - Ea. Caroline. "up prn . Cred c eu i Elsa am fost ultimii care l-am v ut n via(. Pro$a$il c de3a i fcea efectul, atunci. Prea... ciudat. 0ai $ine nu vor$esc despre asta. ! s v scriu. E mai uor. 1e ntoarse $rusc i iei din ?atter5. Poirot l urm tcut. Cei doi urcar apoi pe crare. Pu(in mai sus dect ?atter5 se mai afla un platou. Era um$rit de copaci i acolo se gseau o $anc i o mas. 0eredith spuse& - Aici n-au schim$at prea mult. "ar $anca nu era att de rustica. "oar un o$iect din fier vopsit. Cam tare pentru stat, n schim$ privelitea era minunat. Poirot ncuviin(a. Printre copaci se vedeau ?atter5 i gura golfului. - Aici am stat n diminea(a aceea, e*plic 0eredith. Copacii nu erau chiar att de nal(i. 1e putea vedea clar ?atter5. Acolo po a Elsa. 1ttea pe un suport de tun, cu capul ntors. =idic uor din umeri. Copacii cresc mai repede dect ai crede, murmur el. Ei $ine, presupun c m$trnesc i eu. Haide(i n cas. Continuar pe aceeai crare pn cnd a3unser lng cas. .usese o cldire frumoas, veche, n stil georgian. Acum avea n plus cteva dependin(e, iar pe ga onul verde din 3ur se gseau cteva csu(e din lemn. - 'inerii dorm aici, tinerele n cas, e*plic 0eredith. Nu cred c ave(i ce s vede(i. 'oate camerele au fost modificate. Pe locul acesta se afla o mic ser. !amenii au construit n schim$ ceva pentru locuit. Ei $ine... $nuiesc c le place, n vacan(. Nu po(i s pstre i totul aa cum era... pcat... 1e ntoarse $rusc. Co$orm prin alt parte. mi... mi amintesc totul. .antome peste tot. 1e ntoarser pe o rut ceva mai lung. Nici unul nu vor$i. Poirot respect starea de spirit a companionului su. Atunci cnd a3unser din nou la conacul Handcross, 0eredith ?laBe spuse $rusc& - %ti(i, am cumprat ta$loul acela. Cel pe care-l picta Am5as. N-am putut suporta gndul c avea s fie vndut pentru... valoarea pu$licitar. 0ulte min(i murdare, multe $rute s-ar fi uitat la el. Era o oper reuit. Am5as a spus c era cea mai reuit din cariera lui. N-a fi surprins dac avea dreptate. Era practic terminat. )oia doar s mai lucre e nc o i sau dou. )re(i s-l vede(i/ Hercule Poirot rspunse repede& - "a, vreau. ?laBe l duse prin hol i lu o cheie din $u unar. "escuie o u i intrar ntr-o camer neaerisit, care mirosea a praf. .erestrele erau nchise. ?laBe merse la ele i desfcu o$loanele. Apoi, cu o oarecare dificultate, deschise larg o fereastr i aerul de primvar ptrunse n camer. - Aa e mai $ine. =mase lng fereastr, inhalnd aerul, iar Poirot i se altur. Nu mai era nevoie s ntre$e ce fusese camera. =afturile erau goale, dar nc mai purtau urmele de sticle pe ele. Pe un perete, se aflau un aparat nefunc(ional i o chiuvet. Camera era ngropat n praf. 0eredith ?laBe privea pe fereastr.

- Ct de uor revin amintirile... 1tnd aici, mirosind iasomia... i vor$ind... vor$ind... ca

un prost ce eram... despre po(iunile mele pre(ioase i despre distilri, A$sent, Poirot ntinse mna pe fereastr. 1mulse un mnunchi de frun e de iasomie. 0eredith ?laBe travers ncperea. Pe un perete se afla un ta$lou acoperit. l descoperi. Poirot i (inu rsuflarea. Pn acum, v use patru ta$louri de-ale lui Am5as Crale& dou la @aleria 'ate, unul la un dealer londone i natura moart cu trandafiri. "ar acum privea ceea ce pictorul numise capodopera sa, i Poirot i ddu deodat seama ce artist minunat fusese. 'a$loul avea o uoar patin. #a prima vedere prea a fi un poster, att de mari erau contrastele. ! fat, o rat ntr-o cma gal$en i pantaloni $leumarin, stnd pe un id cenuiu, n lumina puternic a soarelui, cu marea de un al$astru intens n spate. E*act su$iectul pentru un poster. "ar prima impresie era neltoare. E*ista ceva... #umina era incredi$il de strlucitoare i pur... 7ar fata... "a, aici era via(. 'ot ceea ce era, tot ceea ce putea fi via(, tinere(e, vitalitate. Chipul era viu, iar ochii... Att de mult via(, 'inere(e att de pasional, Prin urmare, asta v use Am5as Crale la Elsa @reer, i asta-l fcuse or$ i surd fa( de fiin(a $lnd care-i era so(ie. Elsa era via(. Elsa era tinere(e. ! fiin( super$, sla$, arogant, cu capul ntors, cu ochii o$ra nici i triumftori. Privindu-te... urmrindu-te... ateptndu-te... Hercule Poirot i desfcu $ra(ele. - E minunat, da, e minunat, 0eredith ?laBe spuse i el& - Era att de tnr... Poirot apro$. 1e gndi& ;Ce vor oamenii s spun cu asta/ Era att de tnr. Ceva inocent, ceva atrgtor, ceva lipsit de a3utor. "ar nu asta e tinere(ea, Ea e crud, puternic, puternic... da, i crud, %i nc un lucru& tinere(ea este vulnera$il6. i urm ga da pn la u. 7nteresul su era acum ndreptat spre Elsa @reer, pe care avea s-o vi ite e n continuare. !are ce efect avuseser anii asupra acelei copile pasionale, triumftoare, crude/ Privi din nou ta$loul. Acei ochi... l urmrea, l urmreau... i spuneau ceva. Presupunnd c-ar putea n(elege ce-i spuneau... Ar fi femeia real capa$il s-i spun/ 1au ochii aceia e*primau un lucru pe care ea nu-l cunotea/ Atta arogan( i anticipare triumfal... %i apoi, 0oartea intrase n scen i furase prada acelor mini tinere, ner$dtoare... %i lumina dispruse din acei ochi ner$dtori. !are cum erau ochii Elsei @reer acum/ 7ei din camer aruncnd o ultim privire asupra ta$loului. 1e gndi& ;Era prea vie6. 1e sim(i... un pic... speriat...

CAPITOLUL ,
PURCELU)UL STA A &"NCAT FRIPTUR Casa din ?rooB 1treet avea lalele "ar>in la ferestre. nuntru se afla o va mare cu liliac al$, rspndind un parfum puternic pn la ua principala, care era acum deschis. 4n valet de vrst mi3locie i lu plria lui Poirot, precum i $astonul. 4n alt valet apru i le lu, n timp ce primul murmur so$ru& - Pofti(i pe aici, v rog, domnule. Poirot l urm prin hol i apoi co$or cteva trepte. ! u se deschise, iar valetul i pronun( numele, atent la fiecare sila$. Apoi ua se nchise n spatele su i un $r$at nalt i sla$ se ridic dintr-un scaun de lng foc, ndreptndu-se spre el. #ordul "ittisham era un $r$at care se apropia de vrsta de patru eci de ani. Nu era numai no$il, era i poet. "ou dintre dramele sale fantastice n versuri fuseser puse n scen cu costuri imense i avuseser un succes d*estime1. .runtea i era proeminent, $r$ia pronun(at, iar ochii i gura, neateptat de frumoase. - #ua(i loc, domnule Poirot. Poirot se ae i accept o (igar din partea ga dei sale. #ordul "ittisham nchise cutia, aprinse un chi$rit i i-l (inu lui Poirot, pentru ca acesta s-i aprind (igara, apoi se ae la rndul su, privindu-i gnditor vi itatorul. Apoi spuse& - %tiu c, de fapt, pe so(ia mea dori(i s-o vede(i. - #ad5 "ittisham a fost att de drgu( nct s-mi acorde o ntlnire. - "a. Apoi urm o pau . Poirot ndr ni& - 1per c n-ave(i o$iec(ii, #ord "ittisham/ 4n m$et transform su$it chipul sla$ i vistor. - !$iec(iile so(ilor, domnule Poirot, nu sunt niciodat luate n serios n ilele noastre. - Atunci, o$iecta(i/ - Nu, nu pot s spun asta. "ar tre$uie s mrturisesc c m tem de efectul asupra so(iei mele. "a(i-mi voie s fiu sincer. Acum mul(i ani, so(ia mea era foarte tnr i a trecut printr-o e*perien( groa nic. 1per c i-a revenit din oc. Am a3uns s cred c a i uitat. Acum apre(i dumneavoastr i, n mod cert, ntre$rile ii vor retre i aceste amintiri. - Este regreta$il, spuse Hercule Poirot, politicos. - Nu tiu e*act care va fi re ultatul. - ) asigur, #ord "ittisham, c voi fi pe ct de discret se poate i voi face tot posi$ilul ca s n-o supr pe #ad5 "ittisham. Este, fr ndoial, o persoan delicat i sensi$il. Apoi, $rusc i surprin tor, cellalt rse. - Elsa/ Elsa e tare ca piatra, - Atunci... interveni, diplomatic, Poirot. 1e opri. 1itua(ia l intriga un pic. #ordul "ittisham spuse& - 1o(ia mea este imun la orice fel de ocuri. 0 ntre$ dac ti(i de ce a fost de acord s v vad. Poirot rspunse simplu& - "in curio itate/ 4n fel de respect apru n ochii celuilalt. - Ah, prin urmare, v da(i seama de asta/ - Este inevita$il. .emeile vor fi mereu doritoare de a ntlni un detectiv particular. ?r$a(ii, n schim$, i vor spune s se duc la nai$a. - %i unele femei ar putea s fac acelai lucru. - "up ce-l vd... nu nainte. - Poate. #ordul "ittisham se opri. Care ar fi ideea din spatele acestei cr(i/ Hercule Poirot ridic din umeri.
1

1ucces modest - n lim$a france a, n original 9n.tr.:

- 4neori se mai nvie trecutul, scena se ntoarce, costumele vechi revin. "e asemenea, i

vechile crime. - !roare, e*clam #ordul "ittisham. - !roare, dac aa vre(i s-i spune(i. "ar nu ve(i schim$a natura uman icnd asta. Crima este o dram. "orin(a de a vedea drame este foarte puternic la rasa uman. #ordul "ittisham murmur& - %tiu... tiu... - Aa c, vede(i, spuse Poirot, cartea va fi scris. Este rolul meu s m asigur c nu vor e*ista afirma(ii ruvoitoare, care s intervin n faptele reale. - .aptele credeam c sunt proprietate pu$lic. - "a. "ar nu i interpretarea lor. "ittisham rosti, cu asprime& - Ce vre(i s spune(i mai e*act cu asta, domnule Poirot/ - "ragul meu #ord "ittisham, e*ist multe feluri de a privi, $unoar, un fapt istoric. #ua(i un e*emplu multe cr(i au fost scrise despre 0ar5, regina sco(ienilor, pre entnd-o ca pe o martir, ca pe o femeie fr principii, ca pe o sfnt cu gndire simpl, ca pe o criminal, o intrigant sau ca pe o victim a circumstan(elor i a sor(ii, Cineva poate alege de aici orice dorete. - %i n acest ca / Crale a fost ucis de so(ia sa... asta este indiscuta$il. #a proces, so(ia mea a fost (inta unor calomnii, ic eu, nefondate. A tre$uit s fie scoas cu pa a de acolo, dup aceea. !pinia pu$lic i-a fost foarte ostil. - Engle ii, ise Poirot, sunt oameni foarte morali. #ordul "ittisham spuse& - 1 fie ai nai$ii, chiar sunt, Apoi adug, privind spre Poirot& %i dumneavoastr/ - Eu, rspunse Poirot, duc o via( foarte moral. Asta nu e acelai lucru cu a avea idei morale. #ordul "ittisham spuse& - 0-am ntre$at uneori cum era, de fapt, aceast doamn Crale. 'oat afacerea cu so(ia rnit... am cre ut mereu c se gsea ceva n spatele acestei poveti. - Poate c so(ia dumneavoastr tie, apro$ Poirot. - 1o(ia mea, ise #ordul "ittisham, n-a pomenit niciodat despre acest ca . Poirot l privi cu un interes crescnd. - Ah, ncep s n(eleg... Cellalt l ntrerupse. - Ce anume n(elege(i/ Poirot rspunse, aplecndu-se uor& - 7magina(ia creativ a unui poet... #ordul "ittisham se ridic i sun dintr-un clopo(el. 1puse $rusc& - 1o(ia mea v ateapt. 4a se deschise. - A(i sunat/ - "u-l pe domnul Poirot la doamna, 4rc dou rnduri de scri, cu picioarele cufundndu-i-se ntr-un covor moale. 7luminatul era foarte plcut. ?ani, $ani peste tot. "esigur, nu i $un-gust. n camera #ordului "ittisham domnea o anumit austeritate. "ar aici, n cas, era o opulen( contrastant. Cele mai $une lucruri. Nu neaprat cele mai artoase sau cele mai surprin toare. Pur i simplu, genul de lu* care se asocia ;pre(ului care nu contea 6, mpreun cu o lips de imagina(ie. Poirot i spuse& ;.riptur/ "a, friptur,< ncperea n care intr nu era foarte spa(ioas. 1alonul mare de oaspe(i era la eta3ul nti. Aceasta era camera personal a stpnei casei, iar femeia sttea re emat de $i$liotec atunci cnd intr Poirot. ! fra i veni n minte n acel moment i refu s mai ias. A murit de tnr...

N-ar fi recunoscut-o niciodat din ta$loul pe care i-l artase 0eredith ?laBe. Aceea fusese, mai presus de orice, o po a tinere(ii, a vitalit(ii. Aici nu e*ista tinere(e... Poate c niciodat nu e*istase. %i totui, Poirot i ddu seama, cum de altfel nu putuse s-i dea seama din ta$loul lui Crale, c Elsa era frumoas. "a, o femeie frumoas i iei n ntmpinare. %i, cu siguran(, nu una $trn. n fond, c(i ani avea/ Nu mai mult de trei eci i ase, dac avusese dou eci n momentul tragediei. Prul negru era aran3at perfect n 3urul capului su oval, trsturile erau aproape clasice, machia3ul de e*cep(ie. 1im(i un 3unghi dureros. Poate c era vina domnului 8onathan, care-i vor$ise despre 8ulieta... Nu despre 8ulieta de aici... nimeni nu-i poate imagina o 8ulieta care s supravie(uiasc fr =omeo... Nu era o parte esen(iala din destinul ei s moar tnr/ Elsa @reer nc mai tria... 77 salut cu o voce destul de plictisit. - 1unt foarte interesat, domnule Poirot. ) rog, ae a(i-v i spune(i-mi& ce vre(i s fac/ Poirot se gndi& ;?a nu e interesat. Nimic n-o interesea 6. !chii mari i cenuii... ca dou lacuri moarte. Poirot vru s su$linie e, dup cum i era o$iceiul, c era un strin. E*clam& - 1unt confu , madame& sunt chiar foarte confu . - !, nu, de ce/ - "eoarece-mi dau seama c reconstituirea acestei drame din trecut tre$uie s fie foarte dureroas pentru dumneavoastr, .emeia prea amu at... da, amu at. #a modul foarte sincer. - ?nuiesc c so(ul meu v-a dat ideea asta, nu/ )-a primit atunci cnd a(i sosit. "esigur, el nu n(elege ctui de pu(in. Niciodat n-a n(eles. Nu sunt deloc persoana sensi$ila care crede el c-a fi. Amu amentul nc i se mai sim(ea n voce. Continu& 'atl meu, ti(i, era morar. A muncit mult i a adunat avere. Nu faci asta dac n-ai pielea t$cit. %i eu sunt la fel. Poirot se gndi& ;"a, asta aa este. ! persoan fr pielea t$cit n-ar fi venit n casa lui Caroline Crale6. - Ce vre(i s fac/ spuse #ad5 "ittisham. - 1unte(i sigur, madame& c nu va fi prea dureros s v ntoarce(i n trecut/ .emeia se gndi o clip, i deodat Poirot i ddu seama de faptul c avea n fa( o persoan foarte sincer. Poate c min(ea dac era nevoit, dar nu i dac avea de ales. Elsa "ittisham spuse, rar& - Nu, nu dureros. ntr-un fel, mi-a dori s fie aa. - "e ce/ Ea afirm, ner$dtoare& - E att de stupid, s nu sim(i niciodat nimic... 7ar Hercule Poirot gndi& ;"a, Elsa @reer a murit...< ns spuse cu voce tare& - !ricum ar fi, #ad5 "ittisham, asta mi face sarcina mult mai uoar. - Ce vre(i s ti(i/ rspunse ea nveselit. - Ave(i o memorie $un, madame? - "estul de $un, cred. - %i sunte(i sigur c nu v va produce suferin( rememorarea n detaliu a acelor ile/ - Nu voi suferi deloc. #ucrurile (i pot provoca suferin( doar atunci cnd se petrec. - 'otui, unii oameni sufer, din cte tiu. #ad5 "ittisham spuse& - Asta nu n(elege Ed>ard... so(ul meu. El crede c procesul i toat povestea au fost un chin pentru mine. - %i n-au fost/ - Nu, mi-au plcut, replic Elsa "ittisham. 'onul vocii ei era aproape satisfcut. Continu& "umne eule, cum m-a atacat $ruta aia de "epleach, E un diavol, dac vre(i. 0i-

a plcut s-l nfrunt. Nu m-a nvins. l privi m$ind pe Poirot. 1per c nu v risipesc ilu iile. Poate c, la dou eci de ani, ar fi tre$uit s fiu consternat, presupun... copleit de ruine, sau ceva asemntor. Nu eram. Nu-mi psa de ceea ce-mi spuneau ceilal(i. Eu voiam un singur lucru. - Ce anume/ - 1 fie spn urat ea, desigur, rspunse Elsa "ittisham. Poirot i o$serv minile& mini frumoase, cu unghii lungi i cur$ate. 0ini de prdtor. - 0 crede(i r $untoare/ ntre$ Elsa. Aa i sunt... fa( de oricine m rnete. .emeia aia a fost, dup mintea mea, de cea mai 3oas spe( din cte e*ist. %tia c Am5as (inea la mine... c urma s-o prseasc, aa c l-a omort ca s nu-l am eu. 77 privi pe Poirot. Nu crede(i c a fost de-a dreptul malefic/ - Nu n(elege(i sau nu sunte(i de acord cu gelo ia pe care-o sim(ea/ - Nu, nu cred. "ac ai pierdut, ai pierdut. "ac nu po(i s-(i (ii so(ul, las-l s plece cu demnitate. Posesivitatea n-o n(eleg. - Poate c-a(i fi n(eles, dac v-a(i fi cstorit cu el. - Nu cred. Nu eram... Nm$i $rusc spre Poirot. Nm$etul ei era, sim(ea el, un pic nfricotor. Era departe de a e*prima vreun sentiment. A vrea s n(elege(i cum tre$uie, spuse ea. 1 nu crede(i c Am5as Crale a sedus o fat inocent. N-a fost aa. "intre noi doi, eu eram cea responsa$il. #-am cunoscut la o petrecere i m-am ndrgostit de el... Am tiut c tre$uia s-l am... ! masc... o masc grotesc, dar... Atunci (i pun ursita-mi la picioare, 1tpn mi-eti, te urme n lumea-ntreag... - "ei era cstorit/ - Cei care ncalc proprietatea vor fi e*ecuta(i/ E nevoie de mai mult dect de un semn de averti are ca s te (in departe de realitate. "ac nu era fericit cu so(ia lui i putea fi fericit cu mine, de ce nu/ Avem o singur via(. - "ar se spune c era fericit cu so(ia. Elsa cltina din cap. - Nu. 1e certau ca oarecele i pisica. Ea l $tea la cap. Era... o, era o femeie ori$il, 1e ridic i-i aprinse o (igar. 1puse, m$ind uor& Pro$a$il c nu sunt corect fa( de ea. "ar chiar cred c era plin de ur. Poirot rosti rar& - A fost o adevrat tragedie. - "a, chiar a fost. .emeia se ntoarse $rusc spre Poirot, iar chipul ei prinse deodat via(. 0-a ucis pe mine& n(elege(i/ 0-a ucis, "e atunci, n-a mai fost nimic, a$solut nimic. )ocea ei sc u n intensitate. @ol, i agit minile ner$dtoare. Ca un pete mpiat dintro vitrin, - Am5as Crale a nsemnat chiar att de mult/ .emeia apro$, tcut. Era o apro$are un pic ciudat. .. aproape patetic. - Cred c-am avut mereu un singur gnd n minte. Cred - serios - c n astfel de ca uri nai de ales dect s-(i nfigi un cu(it n inim... ca 8ulieta. "ar... dar s faci asta nseamn s recunoti c eti terminat... c via(a te-a nfrnt. - %i n loc de asta/ - Ar tre$ui s fie totul... la fel ca nainte... odat ce se termin toat povestea. Am trecut peste durere. N-a mai nsemnat nimic pentru mine. Am cre ut c voi trece la fa a urmtoare. "a, la fa a urmtoare. Poirot o vedea ct de tare ncerca s fac acest lucru. ! vedea $ogat i frumoas, seductoare pentru $r$a(i, cutnd cu minile ei de prdtoare s umple o via( care era goal. Adora(ia unui-erou... cstoria cu un aviator faimos... apoi cu un e*plorator, cu uriaul acela, Arnold 1tevenson - care e posi$il s fi semnat cu Am5as Crale, ca fi ic - i apoi revenirea la arte& "ittisham. - N-am fost niciodat o ipocrit, ise Elsa "ittisham. E un prover$ spaniol care-mi place& ;7a ceea ce vrei i pltete pentru asta, spune "umne eu6. Ei $ine, eu asta am fcut. Am luat ceea ce am vrut... dar am pltit mereu pre(ul.

- Ceea ce nu n(elege(i este c e*ist lucruri care nu pot fi cumprate& o$serv Hercule

Poirot. l privi atent i spuse& - Nu m refer doar la $ani. - Nu, nu, n(eleg ceea ce vre(i s spune(i, preci Poirot. "ar nu totul n via( are o etichet, cost att. E*ist unele lucruri care nu sunt de vn are. - Prostii, ?r$atul m$i uor. n vocea ei se sim(ea arogan(a unui morar care parvenise i fcuse avere. "intr-odat, Hercule Poirot sim(i un val de mil. Privi chipul fr vrst, att de fin, ochii o$osi(i, i-i aminti de fata pictat de Am5as Crale... - Povesti(i-mi despre cartea asta, l ndemn Elsa "ittisham. Care e scopul pe care-l urmrete/ A cui este ideea/ - !, draga mea doamn, ce alt scop ar putea avea, n afar de servirea sen a(iilor de ieri cu sosul de ast i/ - "ar dumnea oastr nu sunte(i scriitor/ - Nu, sunt un e*pert n crime. - )re(i s spune(i c sunte(i consultat cnd se scriu romane despre crime/ - Nu ntotdeauna. n acest ca , fac un serviciu cuiva. - Cui anume/ - 1unt - cum s spun - desemnat s supraveghe aceast pu$lica(ie de ctre o persoan interesat. - "e ctre cine/ - "omnioara Carla #emarchant. - Cine-i ea/ - E fiica lui Caroline i a lui Am5as Crale. Elsa l privi fi* o clip, apoi spuse& - !, da, desigur, era i un copil, Acum mi amintesc. Presupun c e adult acum, nu/ - "a, are dou eci i unu de ani. - Cum este/ - nalt i $runet i, cred eu, frumoas. %i are cura3 i personalitate. - 0i-ar plcea s-o vd, spuse Elsa gnditoare. - Nu cred c ea ar dori s v vad. Elsa pru surprins. - "e ce/ A, n(eleg. "ar, ce prostii, Nu cred c-i amintete ceva. N-avea mai mult de ase ani. - %tie c mama i-a fost 3udecat pentru uciderea tatlui ei. - %i crede c a fost vina mea/ - E o interpretare posi$il. Elsa ridic din umeri. - Ce stupid, "ac atunci Caroline s-ar fi comportat ca o persoan normal... - Prin urmare, nu v asuma(i nici un fel de responsa$ilitate/ - "e ce-a face-o/ Eu n-am fcut nimic de care s-mi fie ruine. #-am iu$it. #-a fi fcut fericit. l privi pe Poirot. Chipul ei se transformP dintr-odat, n mod incredi$il, lui Poirot i se pru c o privete pe fata din ta$lou. Ea continu& "ac-a putea s v fac s vede(i lucrurile din perspectiva mea... "ac-a(i ti... Poirot se aplec uor n fa(. - "ar asta i vreau. )ede(i, domnul Philip ?laBe, care era acolo n acea perioad, va scrie o relatare meticuloas a tot ceea ce s-a petrecut. "omnul 0eredith ?laBe, la fel. Acum, dac i dumneavoastr... Elsa "ittisham trase adnc aer n piept. =osti, pe un ton plin de dispre(& - 2ia doi, Philip a fost mereu un prost. 0eredith se (inea numai dup Caroline... dar era destul de drgu(, ns n-o s pricepe(i nimic din povestirile lor. "etectivul o priviP v u cum ochii i se aprind, vedea cum o femeie prinde via( n acel trup. Elsa spuse repede i aproape furioas&

- )re(i ade rul? Ei, nu pentru pu$licare... doar pentru dumneavoastr. - 0 anga3e s nu pu$lic nimic fr consim(mnt. - A vrea s scriu adevrul... .emeia rmase tcut cteva clipe, gndindu-se. Poirot vedea cum i dispare duritatea i chipul i devenea parc mai tnr, vedea cum via(a i revine n timp ce se gndete. - 1 m ntorc n timp, s scriu totul... 1 v art cum era ea, cu adevrat... !chii i strluceau. Pieptul i se ridica ptima. - #-a ucis. #-a ucis pe Am5as. Pe Am5as, care dorea s triasc... pe Am5as, care iu$ea via(a. 4ra n-ar tre$ui s fie mai puternic dect iu$irea... dar ura ei a fost. %i ura mea pentru ea este la fel... o ursc... o ursc... o ursc... A3unse lng el. 1e opri i l apuc de mnec pe Poirot. 1puse gr$it& - 're$uie s n(elege(i - trebuie - ce sim(eam unul pentru cellalt. Eu i Am5as, vreau s spun. E ceva... 1 v art. 1e duse repede n cealalt parte a camerei. "escuie un mic pupitru, scoase un sertar ascuns i-l puse pe mas. Apoi se ntoarse. n mn (inea o scrisoare mototolit, cu cerneala aproape tears. 7-o arunc i Poirot avu sen a(ia c retriete momentul n care o copil pe care-o cunoscuse i aruncase una dintre comorile ei& o scoic speciala, culeas de pe malul mrii i p it cu pioenie. 0ndr, temtoare, critic fa( de modul n care avea el s-i primeasc nepre(uita comoar. "esfcu hrtia. Elsa... copil minunat, Niciodat n-a e*istat nimic mai frumos. %i totui m tem... sunt prea $trn... un diavol ntre dou vrste, care nu tie ce e aceea sta$ilitate. 1 nai ncredere n mine, s nu cre i n mine... nu sunt $un de nimic, n afar de pictur. Ce am mai $un acolo este. 1 nu spui c nu te-am averti at. #a nai$a, frumoasa mea... te voi avea oricum. 0-a duce n iad pentru tine i tii asta. %i te voi picta n aa fel, nct lumea va sta deoparte i se va minuna, 1unt ne$un dup tine... nu pot s dorm... nu pot s mnnc. Elsa... Elsa... Elsa... sunt al tu pe vecie... al tu pn la moarte, Am5as. Acum aispre ece ani. Cerneal tears, hrtie mototolit. "ar cuvintele erau nc vii, nc vi$rau. ! privi pe femeia pentru care fuseser scrise. "ar nu mai privea o femeie. Privea o tnr ndrgostit. "in nou, Poirot se gndi la 8ulieta.

CAPITOLUL PURCELU)UL STA N.A A!UT NI&IC - Pot s ntre$ de ce, domnule Poirot/ Hercule Poirot se gndi atent la rspunsul su. Era perfect contient de perechea de ochi cenuii, foarte ptrun tori, care-l priveau cu aten(ie. 4rcase pn la ultimul eta3 al cldirii i $tuse la ua apartamentului MRK din cldirea @illespie, care oferea locuin(e mici pentru femei muncitoare. Aici, ntr-un spa(iu modest, locuia domnioara Cecilia Filliams, ntr-o singur camer care era i dormitor, i camer de i, i sufragerie i, 3udecnd dup ochiul de ga , $uctrie& un fel de ni lipit de camer con(inea o $aie i o$inuitele ane*e. "ei avea o locuin( att de modest, domnioara Filliams se chinuise s-i imprime personalitatea asupra locuin(ei sale. Pere(ii, vopsi(i ntr-un gri-pal auster, erau mpodo$i(i cu diverse reproduceri dup opere cele$re. "ante ntlnind-o pe ?eatrice pe pod... %i acea pictur descris odinioar de un copil ca fiind ;o fat oar$ pe o portocal, numit, nu tiu de ce, 5peran#0. 0ai erau acolo dou acuarele cu )ene(ia i o copie n sepia a. 6rim erii lui ?otticelli. "easupra dulapului scund se aflau multe fotografii decolorate, de acum dou eci sau trei eci de ani, 3udecnd dup coafurile celor nf(ia(i acolo. Covorul i mo$ila erau de proast calitate. #ui Hercule Poirot i era clar c domnioara Cecilia Filliams tria la limit. Nu e*ista nici o friptur aici. Acesta era purceluul care navea nimic. Clar, incisiv i insistent, vocea ga dei repeta ntre$area. - "ori(i s v spun ceea ce-mi amintesc despre ca ul Crale. Pot s ntre$ de ce/ 4nii prieteni i asocia(i o$inuiau s spun despre Poirot, n momentele n care-i nne$unea cel mai tare, c prefera minciunile n locul adevrului i c-ar fi fcut orice s a3ung la ceea ce voia mai degra$ prin intermediul declara(iilor false, dect prin simplul adevr. "ar, n acest ca , deci ia fu repede luat. Hercule Poirot nu provenea din acea clas de copii $elgieni sau france i care au avut guvernant engle , dar reac(ion simplu i inevita$il, ca un $iat care fusese ntre$at& ;'e-ai splat pe din(i n diminea(a asta, Harold 9sau =ichard, sau Anthon5:/< Sncii se gndeau la posi$ilitatea de a min(i, apoi se r gndeau& ;Nu, domnioar Filliams6. "omnioara Filliams avea ceea ce avea orice guvernanta de succes, acea calitate misterioas& autoritatea, Atunci cnd domnioara Filliams spunea& ;"u-te i spal-te pe mini, 8oan,6 sau ;1per s citeti capitolul sta de poe ii elisa$etane i apoi s po(i s-mi rspun i la ntre$ri6, era inevita$il ascultat. Niciodat nu-i trecuse prin cap s nu fie ascultat. Prin urmare, n acest ca Hercule Poirot nu mai oferi e*plica(ia unei cr(i despre crime. n loc de asta. povesti, simplu, circumstan(ele n care-l vi itase Carla #emarchant. 0icu(a i vrstnica domnioar l ascult atent. 1puse& - 0 interesea foarte mult aceast copil... cum e n pre ent. - E o tnr foarte fermectoare i atrgtoare, cu mult cura3 i cu o minte ascu(it. - .oarte $ine, rosti scurt domnioara Filliams. - %i este, a aduga, o persoan insistent. Nu e uor s-o refu i sau s-o goneti. .osta guvernanta apro$ n tcere. Apoi ntre$& - Are nclina(ii artistice/ - Nu prea cred. - 0car pentru atta lucru s fiu recunosctoare, spuse sec domnioara Filliams. 'onul acestei remarci nu mai lsa nici o urm de ndoial asupra prerii domnioarei Filliams despre artiti. Ea adug& "in ce-mi povesti(i despre ea mi imagine c seamn cu mama ei, nu cu tatl. - Posi$il. Asta o s-mi pute(i spune dup ce o vede(i. A(i vrea...

- 0i-ar plcea foarte mult. Este foarte interesant s ve i cum a evoluat un copil pe care

l-ai cunoscut. - ?nuiesc c era foarte mic atunci cnd a(i v ut-o ultima dat, nu/ - Avea cinci ani i 3umtate. ! copil fermectoare... poate prea linitit. @nditoare. "edicat propriilor 3ocuri. Natural i nersf(at. - 0are noroc c era att de mic, o$serv Poirot. - "a, ntr-adevr. "ac era mai mare, ocul tragediei ar fi putut avea un efect devastator. - 'otui, spuse Poirot, orict de mic era copilul sau orict de pu(in ar fi n(eles, era limpede c se ntmpla &ceva, tre$uie s fi e*istat atmosfera de mister i de eschivare, apoi mutarea $rusc... Aceste lucruri nu sunt $une pentru un copil. "omnioara Filliams rspunse, gnditoare& - Cred c au fost mai pu(in duntoare dect crede(i. - nainte s prsim su$iectul Carla #emarchant - micu(a Carla Crale, cum se numea ea - mai e un lucru despre care tre$uie s v ntre$. "ac e cineva care poate e*plica, dumneavoastr sunte(i aceea. - "a/ )ocea ei era ntre$toare, fr s-i ia anga3amente. Poirot gesticula, ncercnd s e*prime ceea ce voia s spun. - E ceva... o nuan# pe care n-o pot defini... "ar mi se pare mereu c aceast copil, atunci cnd pomenesc despre ea, nu are parte de aten(ia cuvenit. Atunci cnd i men(ione numele, rspunsul vine oarecum surprins, de parc persoana cu care vor$esc ar fi i uitat c e4ista un copil. "esigur, mademoiselle& asta nu e ceva firesc. 4n copil, n aceste situa(ii, este o persoan important, chiar dac nu n sine, dar ca element de sus(inere. Am5as Crale poate c avea motive s-i prseasc so(ia... sau nu. "ar n destrmarea unei csnicii un copil 3oac un rol foarte important. n schim$, aici copilul pare s nu conte e. Asta mi se pare... ciudat. "omnioara Filliams ise repede& - A(i accentuat un punct vital, domnule Poirot. Ave(i dreptate. %i de asta am i spus ceea ce am spus adineauri& c mutarea Cariei ntr-un mediu diferit a fost, ntr-un fel, un lucru $un pentru ea. Cnd ar fi crescut, poate c-ar fi suferit din cau a unor lipsuri n via(a de acas. 1e aplec n fa( i vor$i rar i atent& Normal, n munca mea am v ut multe aspecte ale rela(iei printe-copil. 0ul(i copii, cei mai mul#i de fapt, sufer din cau a a prea mult aten(ie din partea prin(ilor. E prea mult dragoste, prea mult supraveghere. Copilul este contient de asta i vrea s se eli$ere e, s plece i s nu mai fie o$servat. Cnd e vor$a despre un copil singur la prin(i se ntmpla de o$icei aa, i, desigur, mamele sunt mai vinovate. Efectul asupra cstoriei este nefericit. Pe so( l nemul(umete faptul c e pe locul doi, caut consolare - sau, mai degra$, flatare i aten(ie - n alt parte i un divor( are loc, mai devreme sau mai tr iu. Cel mai $un lucru pentru copil, sunt convins, este s fie uor negli3at, n mod sntos, de am$ii prin(i. Acest lucru se ntmpl oricum n familiile cu mul(i copii i pu(ini $ani. Nu sunt cocoloi(i, pentru c mama chiar n-are timp de ei. i dau seama c-i iu$ete, dar nu sunt deran3a(i de prea multe manifestri ale sentimentelor. "ar mai e un aspect. 4neori se gsesc doi so(i att de prini unul de cellalt, nct copilul nici nu le pare foarte real vreunuia. %i, n acele circumstan(e, cred c acest copil a3unge s se simt prsit. n(elege(i c nu vor$esc despre vreo form de neglijare. "oamna Crale era totui o mam e*celent, mereu atent la $inele Cariei, la sntatea ei... 1e 3uca tot timpul cu ea i era mereu $un i vesel. "ar, n ciuda acestor lucruri, doamna Crale era complet acaparat de so(ul ei. E*ista, cum se spune, doar pentru el i prin el. "omnioara Filliams se opri o clip i apoi spuse ncet& Asta este, cred, 3ustificarea a ceea ce a fcut. Hercule Poirot ntre$& - )re(i s spune(i c erau mai degra$ aman(i dect so( i so(ie/ "omnioara Filliams, ncruntndu-se uor de gustat, rspunse& - 1e poate spune i aa. - 7i era i el devotat ei cum i era ea lui/

- Alctuiau un cuplu devotat. "ar, desigur, el era $r$at. "omnioara Filliams ncerc

s acorde o semnifica(ie aproape victorian ultimului cuvnt. ?r$a(ii, mai spuse ea, apoi se opri. #a fel cum un proprietar $ogat spune ;$olevicii6, la fel cum un comunist spune ;capitalitii6, la fel cum o gospodin harnic spune ;gndacii6... la fel spunea i domnioara Filliams ;$r$a(ii6. "in via(a ei de guvernant se sim(ea feminismul aprig. Nimeni care o au ea vor$ind nu se putea ndoi c, pentru ea, ?r$a(ii erau "umanii, - Nu respecta(i $r$a(ii/ ntre$ Poirot. =spunsul veni sec& - Ei primesc tot ceea ce e mai $un pe lume. 1per c nu va fi mereu aa. Hercule Poirot o msur gnditor din priviri. Putea uor s-o vi uali e e cum se lega de o cale ferat, metodic i eficient, i apoi fcea greva foamei cu convingere. Prsind generalul pentru particular, reveni la discu(ie. - Nu-l simpati a(i pe Am5as Crale/ - Cu siguran( c nu-l simpati am. Nici nu eram de acord cu ceea ce fcea. "ac a fi fost so(ia lui, l prseam. 1unt anumite lucruri pe care o femeie n-ar tre$ui s le ndure. - "ar doamna Crale le ndura/ - "a. - Credea(i c greete/ - "a, credeam. ! femeie ar tre$ui s se respecte i s nu permit s fie umilit. - 7-a(i spus vreodat aa ceva doamnei Crale/ - Cu siguran( c nu. Nu era de datoria mea. Eram anga3at pentru a o educa pe Angela, nu pentru a-i oferi sfaturi nedorite doamnei Crale. "ac a fi fcut aa ceva, a fi dat dovad de impertinen(. - ) plcea de doamna Crale/ - Sineam foarte mult la doamna Crale. )ocea sever deveni mai $lnd, e*primnd cldur i sentimente. Eram foarte ataat de ea i mi-a prut ru pentru ce i s-a ntmplat. - %i eleva dumneavoastr... Angela Farren/ - Era o fat foarte interesant... una dintre cele mai interesante eleve pe care le-am avut. ! minte foarte ascu(it. 7ndisciplinat, iute la mnie, foarte dificil de a$ordat n multe situa(ii, dar o persoan cu un caracter minunat. 1e opri i apoi continu& 0ereu am sperat c va face, la un moment dat, ceva memora$il. %i a fcut, A(i citit cartea ei, cea despre 1ahara/ %i a e*cavat acele morminte foarte interesante n .a5um, "a, sunt mndr de Angela. N-am stat foarte mult la Alder$ur5 - doar doi ani i 3umtate -, dar triesc cu convingerea c-am reuit s-i stimule mintea i s-i ncura3e gustul pentru arheologie. Poirot murmur& - n(eleg c fusese sta$ilit s i se continue educa(ia la o coal. Pro$a$il c n-a(i fost de acord cu asta. - Nicidecum, domnule Poirot, Am fost ntru totul de acord cu aceast idee. 1 ncerc s clarific. Angela era o fat e*celent - o fat foarte istea( -, dar era i ceea ce se numete o fat dificil. Adic, a3unsese la o vrst dificil. E*ist un moment cnd o fat se simte nesigur pe sine, cnd nu e nici copil, nici femeie, ntr-o clip, Angela era sensi$il i matur - foarte matur, de fapt -, dar, un minut mai tr iu, se transforma la loc ntr-o copil& fcea farse, era nepoliticoas i-i pierdea cumptul. .etele, ti(i, se simt foarte ciudat la acea vrsta... sunt foarte sensi$ile. 'ot ceea ce li se spune, detest. 1e enervea dac sunt tratate ca un copil i apoi se ruinea dac le trate i ca pe un adult. Angela era n acest stadiu. Acum avea impulsuri ne$uneti, acum se potolea i era morocnoasa ile ntregi, sttea singur, ncruntat... Apoi iar o apuca starea aceea de spirit sl$atic, se c(ra n copaci, alerga prin grdin cu $ie(ii din cas, refu a s asculte. "omnioara Filliams se opri un pic, apoi continu& Atunci cnd o fat a3unge n acest stadiu, coala a3ut foarte mult. Are nevoie de stimularea min(ii... Asta i disciplina unei comunit(i o a3ut s devin un mem$ru al societ(ii. Condi(iile de acas ale Angelei nu erau cele pe care le-a fi numit ideale. n primul rnd, pentru c doamna Crale o rsf(a. Angela tre$uia doar s apele e la ea i doamna Crale o sus(inea ntotdeauna. =e ultatul a fost c Angela a

a3uns s cread c era cea mai important pentru timpul i priorit(ile surorii sale, i n aceste momente intra n conflict cu preten(iile domnului Crale. "omnul Crale considera, normal, c el tre$uia s fie pe primul plan... i aa i inten(iona s fie. Era foarte ataat de fat... erau prieteni $uni i-i petreceau timpul mpreun, dar e*istau momente cnd domnului Crale i displcea preocuparea so(iei sale fa( de Angela. Ca to(i $r$a(ii, i el era un copil rsf(at. 1e atepta s fie numai el n centrul aten(iei tuturor. Atunci, el i Angela se certau... i, de o$icei, doamna Crale i lua partea Angelei. Asta l nfuria. Pe de alt parte, dac era el cel sus(inut, Angela se supra. n aceste oca ii, ea devenea un copil furios i-i fcea diverse farse. El avea o$iceiul s-i lase $uturile pe unde apuca, iar fata i-a turnat sare n $utur. ntreaga chestiune, desigur, a fost de a3uns pentru ca el s e*plode e, enervat. "ar ceea ce a declanat un adevrat scandal a fost atunci cnd Angela i-a pus limaci n pat. Nu suporta deloc melcii. %i-a pierdut cu totul cumptul i a spus c fata tre$uie trimis la coal. Nu voia s-i mai tolere e prostiile. Angela a fost foarte suprat... dei, de fapt, i e*primase i ea de cteva ori dorin(a de a merge la o coal cu internat... dar a ales s stea m$ufnata din pricina asta. "oamna Crale n-a vrut ca ea s plece, dar s-a lsat convins... n mare parte, de lucrurile spuse de mine, cred. 7-am artat c-ar fi spre $inele Angelei i c eu consideram c o va a3uta mult pe fat. Aa c urma s mearg la Helston - o coal foarte $un, pe Coasta de 1ud - n semestrul de toamn. "ar doamna Crale era n continuare nefericit. 7ar Angela i-a artat c-i poart pic domnului Crale ori de cte ori i aduce aminte. Nu era chiar ceva serios, n(elege(i, domnule Poirot, dar a fost un lucru care mai distrgea aten(ia, vara aceea, de la... ei $ine... de la tot ceea ce se mai petrecea. - Adic... Elsa @reer/ taton Poirot. "omnioara Filliams spuse tios& - E*act. %i apoi nchise $rusc gura dup ce rosti acest cuvnt. - Ce prere avea(i despre Elsa @reer/ - N-aveam nici o prere despre ea. ! persoan fr principii. - Era foarte tnr. - 'otui, suficient de mare ca s tie ce era $ine i ce era ru. Nu-i gsesc nici o scu ... a$solut nici una. - 1-a ndrgostit de el, cred. "omnioara Filliams l ntrerupse, fornind uor& - 1-a ndrgostit de el, ntr-adevr. 1per, domnule Poirot, c, oricare ne-ar fi sentimentele, le putem (ine su$ control. %i, cu siguran(, ne putem controla ac(iunile. .ata aia n-avea nici un fel de moralitate. Nu nsemna nimic pentru ea faptul c domnul Crale era un $r$at nsurat. Era a$solut fr ruine n ceea ce privea toat situa(ia... =ece i hotrt. Poate c a fost prost educat... dar asta este singura scu pe care i-o pot gsi. - 0oartea domnului Crale pro$a$il c a fost un oc pentru ea. - !, da, a fost. %i numai ea era de vin. Nu merg att de departe nct s sugere crima, dar, oricum, domnule Poirot, dac a e*istat o femeie mpins la limit, acea femeie a fost Caroline Crale. ) spun sincer, erau momente cnd i mie mi-ar fi plcut s-i omor pe amndoi. 1-i fluture amanta prin fa(a so(iei sale, s-o pun n situa(ia de a fi nevoit s suporte insolen(a fetei... i chiar era insolent, domnule Poirot. !, nu, Am5as Crale a primit ceea ce a meritat. Nici un $r$at n-ar tre$ui s se poarte astfel cu so(ia sa i s nu fie pedepsit pentru asta. 0oartea i-a fost rsplata. - Ave(i principii ferme n privin(a asta, o$serv Hercule Poirot. .emeia l privi cu ochii ei cenuii. - Am principii foarte ferme n privin(a legturilor cstoriei. "ac nu sunt respectate i cinstite, o (ar se degradea . "oamna Crale era o so(ie devotat. 1o(ul ei a provocat-o inten(ionat i i-a adus amanta n cas. Cum am spus, a meritat ceea ce a primit. A a$u at de re isten(a ei i eu una n-o nvinov(esc pentru ceea ce a fcut. Poirot spuse rar& - 1-a purtat foarte ru... asta recunosc... dar aminti(i-v c era un mare artist. "oamna Filliams pufni.

- !, da, tiu. Asta e mereu scu a ast i. 4n artist, ! 3ustificare pentru orice fel de stil

de via( li$ertin, pentru $e(ii, pentru infidelitate. %i ce fel de artist era domnul Crale, cnd a i nici nu se mai vor$ete despre el/ Poate c a fost la mod s i se admire picturile, timp de c(iva ani. Nici nu putea s desene e, Perspectiva lui era groa nic, Chiar i anatomia era incorect. %tiu despre ce vor$esc, domnule Poirot. Am studiat pictura c(iva ani, tnr fiind, la .loren(a, i, pentru oricine are ha$ar i aprecia arta, aceste m gleli ale domnului Crale sunt ridicole. "oar s arunci cteva culori pe pn ... fr construc(ie, fr desen atent. Nu, cltin ea din cap, nu-mi cere(i s-i admir arta. - "ou ta$louri sunt la @aleria 'ate, i reaminti Poirot. "omnioara Filliams clipi. - Posi$il. #a fel i o statuie de-a domnului Epstein, cred. Poirot pricepu c, dup prerea domnioarei Filliams, ultimul cuvnt fusese spus. A$andon su$iectul artei. - Era(i cu doamna Crale atunci cnd a gsit cadavrul/ - "a. Am co$ort amndou dup prn . Angela i lsase puloverul pe pla3 dup ce fcuse $aie, sau n $arc. 0ereu i uita lucrurile pe undeva. 0-am despr(it de doamna Crale la ua de la ?atter5 @arden, dar m-a chemat napoi aproape imediat. Cred c domnul Crale era mort de peste o or. Era ntins pe $anca de lng evalet. - A fost suprat s-l gseasc aa/ - Ce vre(i s spune(i cu asta, domnule Poirot/ - ) ntre$ ce impresie v-a fcut n acel moment. - A, n(eleg. "a, mi se prea destul de surprins. 0-a trimis s dau telefon dup doctor. n fond, nu puteam fi sigure c era mort... Putea fi un atac de catalepsie. - A sugerat ea posi$ilitatea asta/ - Nu-mi amintesc. - %i a(i mers s da(i telefon/ "omnioara Filliams adopt un ton sec. - 4rcasem pn la 3umtatea drumului cnd m-am ntlnit cu domnul 0eredith ?laBe. 7am ncredin(at lui sarcina mea i m-am ntors la doamna Crale. 0-am gndit, ti(i, c poate leinase... i $r$a(ii nu se pricep la astfel de tre$uri. - %i leinase/ - "oamna Crale era destul de stpn pe sine. A reac(ionat altfel dect domnioara @reer, care a fcut o scen isteric i neplcut. - Ce fel de scen/ - A ncercat s-o atace pe doamna Crale. - )re(i s spune(i c i-a dat seama c doamna Crale era vinovat de moartea domnului Crale/ "omnioara Filliams pru s se gndeasc o clip. - Nu, nu putea fi sigur de asta. ! asemenea suspiciune nu fusese nc formulat. "omnioara @reer doar a (ipat& ;E mna ta, Caroline, 'u l-ai ucis. E numai vina ta6. N-a spus chiar& ;#-ai otrvit6, dar nu cred c e*ista vreo ndoial asupra faptului c ea asta credea. - %i doamna Crale/ "omnioara Filliams se mic, nelinitit. - Chiar tre$uie s fim att de ipocri(i, domnule Poirot/ Nu pot s spun ce sim(ea doamna Crale sau ce gndea. "ac era oripilat de ceea ce fcuse... - Aa prea/ - N-nu, nu. Nu pot spune asta. 4imit, da... i, cred, speriat. "a, sunt sigur c speriat. "ar era normal. Hercule Poirot ise, pe un ton nemul(umit& - "a, poate c e destul de normal... Ce punct de vedere a adoptat despre moartea so(ului ei/ - 1inucidere. A spus clar, de la nceput, c fusese sinucidere. - A spus acelai lucru i cnd a vor$it cu dumneavoastr ntre patru ochi sau a emis vreo alt teorie/

- Nu, ea... ea a ncercat s m fac s cred c el se sinucisese.

"oamna Filliams prea ruinat. - %i ce-a(i rspuns la asta/ - Chiar contea ceea ce am spus, domnule Poirot/ - "a, eu cred c da. - Nu vd de ce... "ar, ca i cum tcerea lui ar fi hipnoti at-o, rspunse, ovind& - Cred c-am spus& ;"esigur, doamn Crale, tre$uie s se fi sinucis6. - A(i cre ut ceea ce a(i spus/ "omnioara Filliams ridic privirea i rosti cu fermitate& - Nu, n-am cre ut. "ar v rog s n(elege(i, domnule Poirot, c eram cu totul de partea doamnei Crale, dac aa vre(i s vede(i lucrurile. Eram de partea ei, nu a poli(iei. - )-ar fi plcut s fie achitat/ "oamna Filliams rspunse, pe un ton sfidtor& - "a, a fi vrut asta. - Atunci, sunte(i solidar cu sentimentele fiicei ei/ o ntre$ Poirot. - Am toat simpatia pentru Carla. - A(i avea o$iec(ii s scrie(i pentru mine o povestire detaliat a tragediei/ - Adic pentru ea, s citeasc/ - "a. "omnioara Filliams rosti rar& - Nu, n-am nici o o$iec(ie. E hotrt s mai sape, nu/ - "a. ndr nesc s spun c-ar fi fost mai $ine s i se ascund adevrul... "omnioara Filliams l ntrerupse. - Nu. 0ereu este mai $ine s nfrun(i adevrul. N-are sens s fugi de nefericire. Carla a avut un oc atunci cnd a aflat adevrul... Acum, vrea s tie e*act cum s-a petrecut tragedia. Asta mi se pare o atitudine potrivit pentru o tnr cura3oas. Atunci cnd va ti totul, va putea s dea uitrii i s-i continue via(a. - Poate c ave(i dreptate, spuse Poirot. - 1unt destul de sigur c am. - "ar, vede(i, e mai mult dect att. Nu numai c vrea s tie& vrea s demonstre e c mama ei era nevinovat. - 1rmana copil, e*clam domnioara Filliams. - Asta ave(i, prin urmare, de spus/ - Acum vd de ce-ar fi mai $ine ca ea s nu fi tiut niciodat. 'otui, cred c e mai $ine aa. 1-i doreasc s demonstre e nevinov(ia mamei e o dorin( fireasc i, dei revela(ia s-ar putea s fie dureroas, cred din ceea ce-mi spune(i despre ea c e suficient de cura3oas, nct s afle adevrul i s nu se ascund de el. - 1unte(i sigur c este adevrul/ - Nu v n(eleg. - Nu ntrevede(i nici o posi$ilitate ca doamna Crale s fi fost nevinovat/ - Nu cred c a fost vreodat vor$a la modul serios despre aa ceva. - %i totui, i ea s-a ag(at de teoria sinuciderii, nu/ - 1rmana femeie tre$uia s spun ce a& ise domnioara Filliams, pe un ton uscat. - %ti(i c, nainte s moar, doamna Crale a lsat o scrisoare pentru fiica ei, n care 3ura solemn c n-a fost vinovat/ "omnioara Filliams rmase perple*. - Asta a fost o greeal din partea ei, spuse. - Crede(i/ - "a, cred. !, ndr nesc s spun c sunte(i un sentimental, ca ma3oritatea $r$a(ilor... Poirot o ntrerupse indignat& - ,u sunt un sentimental. - "ar e*ist i false sentimente. "e ce s scrii asta, o minciun, nainte s mori/ ntr-un asemenea moment solemn/ Ca s-(i scuteti copilul de durere/ "a, multe mame ar fi fcut

aa. "ar n-a fi cre ut c i doamna Crale. Era o femeie cura3oas i onest. Credeam c mai degra$ i-ar fi spus fiicei sale s n-o 3udece. Poirot insist, cu o uoar e*asperare. - Nu ve(i lua nici mcar n considera(ie posi$ilitatea ca ea s fi scris adevrul acolo/ - Cu siguran(, nu, - %i totui, sus(ine(i c a(i iu$it-o/ - Aa i este. Am avut o mare afec(iune i simpatie pentru ea... - Ei $ine, i-atunci/ "omnioara Filliams l privi ntr-un mod foarte ciudat. - Nu n(elege(i, domnule Poirot, c nu mai contea ceea ce mai spun acum... dup atta timp. )ede(i, din ntmplare eu chiar tiu c, n realitate, Caroline Crale era vinovat. - 6oftim? E adevrat. "ac-am fcut $ine c n-am mrturisit asta la momentul acela, nu tiu... dar n-am mrturisit, ns tre$uie s m crede(i, cu siguran(a, c tiu& Caroline Crale era vinovat.

CAPITOLUL /0
PURCELU)UL STA A PL"NS 12UI'.2UI'.2UI'3 Apartamentul Angelei Farren avea vedere spre =egent ParB. Aici, n diminea(a de primvar, un vnt $lnd intra pe fereastra deschis i puteai avea ilu ia c te afli la (ar, dac n-ar fi fost gomotul traficului de pe strad. Poirot se ntoarse dinspre fereastr atunci cnd ua se deschise i n camer intr Angela Farren. Nu era prima dat cnd o vedea. Avusese oca ia s asiste la o conferin( de-a ei la =o5al @eographical 1ociet5. .usese, considerase el, o conferin( e*celent. 1eac, poate, pentru gustul pu$licului larg. "omnioara Farren avea un stil e*celent de pre entare, nu fcea pau e i nici nu e ita la vreun cuvnt. Nu se repeta. 7nfle*iunile vocii erau clare, dar nu lipsite de mu icalitate. Nu fcea concesii romantismului sau dragostei de aventur. 1e gsea foarte pu(in pasiune omeneasc n conferin(a ei. Era un recital demn de admira(ie de fapte concise, ilustrate de imagini adecvate i cu deduc(ii inteligente. 1ec, precis, clar, lucid, foarte tehnic. l unsese la suflet pe Hercule Poirot. Avea de-a face, considera el, cu o minte sclipitoare. Acum c o vedea de aproape, i ddea seama de faptul c Angela Farren ar fi putut fi o femeie frumoas. 'rsturile i erau regulate, dar severe. Avea sprncene ntunecate frumoase, ochi cprui, limpe i i inteligen(i, H piele fin i al$. Avea umerii la(i i un mers un pic cam $r$tesc. Cu siguran(, nu lsa impresia purceluului care plnge ;gui(-gui(-gui(6. "ar, pe o$ra ul drept, desfigurndu-i chipul, avea acea cicatrice vindecat. !chiul drept era uor strm$, cu col(ul c ut, dar nimeni nu i-ar fi dat seama c nu vedea cu el. #ui Hercule Poirot D se prea evident faptul c trise cu aceast di a$ilitate att de mult, nct n-o mai contienti a. %i i se pru c, dintre cei cinci oameni de care fusese interesat n cursul investiga(iei, cei care ar fi avut cel mai mult de ctigat la nceput nu rmseser cei care avuseser mai mult succes n via(. Elsa, care pornise cu toate avanta3ele - tinere(e, frumuse(e, avere - a3unsese cel mai ru. Era ca o floare nghe(at... nc un mugur, dar fr via(. Cecilia Filliams, dup toate aparen(ele, n-avea avere. 'otui, pentru ochiul lui Poirot, nu euase n vreun fel. "omnioara Filliams avusese o via( interesant i era nc interesat de oameni i de evenimente. Avusese enormul avanta3 moral i mental al unei educa(ii stricte, victoriene, cum nu mai primeai acumP i fcuse datoria n acel sector care-i fusese dat de "umne eu, iar aceast asigurare o m$rca ntr-o armur impenetra$il la sge(ile invidiei i ale regretelor. Avea amintirile ei, micile plceri, posi$ile prin economii la snge, i destul sntate i vigoare nct s fie nc interesat de via(. Acum, n Angela Farren - acea fiin( desfigurat i umilit - Poirot credea c vede un spirit ntrit de lupta pe care fusese nevoit s-o duc pentru ctigarea ncrederii i a siguran(ei de sine. .ata indisciplinat lsase loc unei femei vitale i puternice, o femeie n estrat cu o considera$il for( mental i cu mult energie pentru a-i atinge scopurile am$i(ioase. Era o persoan, sim(ea Poirot, fericit i reali at. "ucea o via( activ i mplinit. ntmpltor, nu era genul de femeie care s-i plac prea mult lui Poirot. "ei-i admira gndirea ascu(it, ea avea o tu de femme formidable care l speria pe $r$atul Poirot. @usturile sale se ndreptau mereu spre ceea ce era complicat i e*travagant. Cu Angela Farren era uor s a3ung la scopul vi itei. Nu era nevoie de su$terfugii. i povesti ntlnirea cu Carla #emarchant. Chipul sever al Angelei Farren se aprinse. - 0icu(a Carla/ E aici/ A vrea att de mult s-o vd, - N-a(i pstrat legtura cu ea/ - Nu pe ct ar fi tre$uit s-o fac. Eram la coal atunci cnd ea a plecat n Canada i miam dat seama c ntr-un an sau doi avea s ne uite. n anii care au urmat, singura noastr legtur mai era cte-un cadou de Crciun. mi imagine c de3a este complet integrat n atmosfera canadian i c viitorul ei este acolo. 0ai $ine aa, avnd n vedere situa(ia.

- Aa s-ar spune, cu siguran(, interveni Poirot. ! schim$are de nume... i de peisa3. !

via( nou. "ar nu e att de uor. %i apoi i povesti despre logodna Cariei, despre ce aflase i despre motivele venirii n Anglia. Angela Farren ascult n linite, cu o$ra ul desfigurat spri3init ntr-o mn. Nu trd nici o emo(ie n timpul istorisirii, dar atunci cnd Poirot termin, spuse ncet& - .oarte $ine pentru Carla. Poirot fu surprins. Era prima dat cnd ntlnea reac(ia asta. - 1unte(i de acord, domnioar Farren/ - Cu siguran(, i doresc mult succes. !rice pot s fac ca s-o a3ut, voi face. 0 simt vinovat, ti(i, c n-am ncercat eu nimic. - Atunci, crede(i c are dreptate/ 1au c e*ist vreo posi$ilitate s ai$/ Angela Farren rosti tios& - Normal c are dreptate, Caroline nu era vinovat. Am tiut asta mereu. Hercule Poirot murmur& - 0 surprinde(i chiar foarte mult, mademoiselle. 'oat lumea cu care am vor$it... Ea l ntrerupse la fel de tios& - Nu v lua(i dup asta. N-am nici o ndoial c dove ile sunt copleitoare. Convingerea mea se $a ea pe faptul c o cunoteam... mi cunoteam sora foarte $ine. %tiu pur i simplu c, n realitate, Caro n-ar fi omort pe nimeni. - Poate cineva s spun asta cu certitudine despre o alt fiin( uman/ - Pro$a$il c nu, n ma3oritatea ca urilor. 1unt de acord c fauna uman e plin de surpri e. "ar, n ca ul lui Caroline, au e*istat motive speciale... motive pe care le pot aprecia mai $ine ca oricine altcineva. i atinse o$ra ul cicatri at. - )ede(i asta/ Pro$a$il c a(i aflat de3a, nu/ Poirot ncuviin(. Caroline a fcut asta. "e aceea sunt sigur - tiu - c nu era o criminal... - N-ar fi un argument prea convingtor pentru ma3oritatea oamenilor. - Nu, ar fi opusul. A i fost folosit aa, de fapt, cred. Ca dovad a temperamentului ei violent i incontrola$il, Pentru c m-a rnit atunci cnd eram copil, oamenii au spus c-ar fi capa$il i de crim, de otrvirea so(ului ei infidel. Poirot spuse& - Eu, cel pu(in, vd diferen(a. 4n acces de furie nu duce la furtul unei otrvi i la folosirea deli$erata a acesteia n iua urmtoare. Angela Farren fcu, ner$dtoare, un semn cu mna. - Nu asta vreau s spun, nicidecum. 're$uie s ncerc s va e*plic. 1 presupunem c sunte(i o persoan foarte afectuoas i $un n mod normal... dar c sunte(i predispus la gelo ie. %i s presupunem c, de-a lungul vie(ii, cnd nu v controla(i, v apropia(i de comiterea unei crime. @ndi(i-v la oc, la oroare, la remucrile care pun stpnire pe fiin(a dumneavoastr. Pentru o persoan sensi$il, cum era Caroline, oroarea i remucrile n-au disprut niciodat. Niciodat. Nu cred c eu mi ddeam seama de ele, dar atunci cnd privesc napoi, le recunosc perfect. Caro era $ntuita, continuu, de faptul c m rnise. 7ar acest lucru n-a lsat-o niciodat n pace. 7-a controlat ac(iunile. E*plica atitudinea pe care o avea fa( de mine. +n ochii ei, eu eram mereu pe primul plan. 8umtate dintre certurile cu Am5as se petreceau din cau a mea. Eram nclinat s fiu geloas pe el i-i fceam tot felul de farse. 7-am pus chestii de la pisici n $utura i odat i-am pus i un arici n pat. "ar Caroline mi lua mereu partea. Angela Farren se opri pentru o clip, apoi relu& Era foarte nociv pentru mine, desigur. Am devenit foarte rsf(at. "ar nu asta ne interesea . "iscutam acum efectele asupra lui Caroline. =e ultatul acestui impuls de violen( a fost o via( lipsit de orice alt gest de acest fel. Caro se controla tot timpul, pentru c se temea s nu se ntmple din nou ceva de genul acesta. %i mereu se prote3a mpotriva acestui lucru. 4na dintre metode era un lim$a3 foarte colorat. 1im(ea 9i cred c, din punct de vedere psihologic, avea dreptate: c, dac era violent n lim$a3, nu mai era tentat s fie violent i n ac(iuni. "in e*perien(, acest lucru func(iona. "e aceea am au it-o pe Caro spunnd lucruri de genul& ;A vrea s-l tai $uc(i i s-l fier$ i aa mai departe6. %i-mi spunea, mie

sau lui Am5as& ;"ac mai faci asta, te omor6. n acelai fel, se certa uor i violent. =ecunotea, cred, c impulsul violent era n firea ei, i-i oferea o cale de defulare. Ea i cu Am5as aveau cele mai aprige i mai fantastice certuri. Hercule Poirot apro$ din cap. - "a, am dove i n acest sens. 1e certau ca oarecele i pisica, se spune. - E*act, confirma Angela Farren. "e aceea, dove ile sunt stupide i nu duc nicieri. "esigur c Am5as i Caro se certau. "esigur c-i spuneau lucruri amare i crude i ieite din comun. Ce nu contienti ea nimeni e c le plcea s se certe. "ar chiar aa i era, %i lui Am5as i plcea. Erau genul acela de cuplu. Adorau dramele i scenele emo(ionale. 0ultora nu le plac. Ei vor tihn. "ar Am5as era artist. i plcea s (ipe i s amenin(e i, n general, s fie un individ revolttor. Era ca i cum se eli$era. =epre enta genul de om care putea s drme casa, dac era suficient de furios. %tiu c sun foarte ciudat, dar, dac triai aa, cu certuri continue i cu mpcri, te o$inuiai cu ideea c aa se sim(eau ei doi $ine. .cu un gest de ner$dare. "ac nu m-ar fi trimis de acolo i m-ar fi lsat s depun mrturie, a fi spus asta. Apoi ridic din umeri. "ar nu cred c-ar fi luat cineva n serios ceea ce spuneam. %i, oricum, n-ar fi fost la fel de clar pentru mine cum mi este acum. Era genul de lucru pe care-l tiam, dar la care nu m gndisem ndea3uns i pe care nu-l puteam oricum e*prima n cuvinte. 1e uit la Poirot. n(elege(i ce vreau s spun/ El ncuviin( din cap. - n(eleg perfect... %i-mi dau seama de corectitudinea afirma(iilor dumneavoastr. 1unt oameni pentru care armonia nseamn plictiseala. Au nevoie de stimulentul certurilor ca s aduc drama n via(a lor. - E*act. - Pot s v ntre$ ce a(i sim(it atunci/ Angela Farren oft. - 4imire total i nea3utorare, cred. Prea c totul e un comar de nedescris. Caroline a fost arestat curnd... cam la trei ile dup aceea, cred. mi amintesc i acum ct de indignat, ct de furioas eram... i, desigur, credeam, n ignoran(a mea copilreasc, n faptul c era o greeal, c totul va fi $ine. Caro a fost foarte ngri3orat din pricina mea& a vrut s m (in pe ct de departe se putea. A rugat-o pe domnioara Filliams s m duc la nite rude. Poli(ia n-a o$iectat. %i apoi, cnd s-a hotrt c n-aveau nevoie de mrturia mea, s-au fcut aran3amentele s plec la coal n strintate. N-am vrut s merg, normal. "ar mi s-a e*plicat c, la urma urmei, Caro m avea numai pe mine n minte i c singurul mod n care o puteam a3uta era s plec. 1e opri. Apoi spuse& Aa c-am plecat la 0Xnchen. Eram acolo cnd... cnd s-a dat verdictul. Niciodat nu m-au lsat s merg s-o vd pe Caro. Caro n-a vrut asta. Asta a fost singura dat, cred eu, cnd n-a n(eles. - Nu pute(i fi sigur de asta, domnioar Farren. 1 vi ite i pe cineva drag la nchisoare poate lsa o impresie teri$il asupra unei fete tinere i sensi$ile. - Posi$il. Angela Farren se ridic. "up verdict, dup ce fusese condamnata, sora mea mi-a scris o scrisoare. N-am artat-o nimnui, dar cred c-ar tre$ui s v-o art acum. )-ar putea a3uta s n(elege(i ce fel de persoan era Caroline. "ac vre(i, i-o pute(i arta i Cariei. 0erse pn la u, apoi se ntoarse i ise& )eni(i cu mine. Am un portret de-al lui Caroline n camera mea. Pentru a doua oar, Poirot rmase surprins n fa(a unui portret. Ca ta$lou, portretul lui Caroline Crale era mediocru. "ar Poirot l privi cu aten(ieP nu valoarea artistic l interesa pe el. ) u o fa( oval, o linie gra(ioas i o e*presie dulce i timid. Era un chip nesigur, cu o frumuse(e interioar, misterioasa. Nu avea for(a i vitalitatea chipului fiicei sale - Carla #emarchant motenise pro$a$il energia i voioia de la tatl ei. 'otui, privind chipul pictat, Hercule Poirot n(elese de ce un om plin de imagina(ie precum Juentin .ogg n-o putuse uita. Angela Farren se afla din nou lng el. Cu o scrisoare n mn. - Acum c a(i v ut cum arta, citi(i i epistola. ! despturi atent i citi ceea ce scrisese Caroline Crale cu aispre ece ani n urm.

"raga mea micu(a Angela, )ei au i veti rele i vei plnge, dar ceea ce vreau s-(i spun este c totul e $ine. Nu te-am min(it niciodat i nu te mint acum, cnd spun c sunt fericit... cnd simt o dreptate i o pace pe care nu le-am mai sim(it. E n regul, draga mea, e n regul. Nu privi napoi, nu regreta i nu plnge pentru mine. Continu-(i via(a i s ai mult succes. Po(i, tiu asta. Este totul foarte $ine, draga mea, iar eu merg la Am5as. N-am nici o ndoial c vom fi mpreun. N-a fi putut tri fr el... . doar att pentru mine& fii fericit. Si-am spus... eu sunt. 're$uie s-mi pltesc datoriile. E minunat s te sim(i mpcat. 1ora ta iu$itoare, Caro. Hercule Poirot o citi de dou ori. Apoi i-o ddu napoi i spuse& - Este o scrisoare foarte frumoas, mademoiselle... i foarte remarca$il. .oarte remarca$il. - Caroline, spuse Angela Farren, era o persoan foarte remarca$il. - "a, o minte neo$inuit... Crede(i c aceast scrisoare indic nevinov(ia/ - "esigur, - Nu spune aa ceva n mod e*plicit. - Pentru c ea tia c nici nu m gndeam c-ar fi vinovat. - Poate... poate. "ar se poate s fie interpretat i altfel. n sensul c era vinovat i c-i gsise linitea prin pedeaps. 1e potrivea, o$serv el, cu descrierea atitudinii pe care o avusese la tri$unal. %i, n acel moment, l copleir cele mai puternice ndoieli de pn atunci cu privire la sarcina sa. 'otul artase pn acum spre vinov(ia lui Caroline Crale. Acum, chiar i cuvintele ei constituiau o mrturie mpotriva ei. Pe de alt parte, era convingerea ne(rmurit a Angelei Farren. Angela o cunoscuse $ine, fr ndoial, dar poate c era or$it de devotamentul ptima al unei adolescente pentru sora ei drag i iu$itoare... "e parc i-ar fi citit gndurile, Angela Farren spuse& - Nu, domnule Poirot& tiu c sora mea Caroline era nevinovat. Poirot afirm scurt& - ?unul "umne eu tie c nu vreau s v contra ic n aceast privin(. "ar s fim practici. 1us(ine(i c era nevinovata. .oarte $ine& ce s-a ntmplat& de fapt? Angela apro$ gnditoare i ise& - Este dificil, de acord. Presupun c, aa cum a spus i Caroline, Am5as s-a sinucis. - E asta posi$il, din ceea ce tia(i despre el/ - Aproape imposi$il. - "ar nu afirma(i, ca i n primul ca , c ti(i c era imposi$il/ - Nu, pentru c, dup cum am spus, cei mai mul(i oameni chiar fac lucruri imposi$ile... adic lucruri care ies din normal. "ar presupun, dac-i cunoti $ine, c nu e att de ieit din comun. - l cunotea(i $ine pe cumnatul dumneavoastr/ - "a, dar nu cum o cunoteam pe Caro. 0i se pare incredi$il ca Am5as s se fi sinucis... dar presupun c-ar fi putut. "e fapt, trebuie s-o fi fcut. - Nu vede(i nici o alt e*plica(ie/ Angela accept calm sugestia, dar nu fr interes. - Ah, n(eleg ce vre(i s spune(i... N-am luat niciodat n considera(ie posi$ilitatea asta. )re(i s spune(i, dac l-a ucis unul dintre ceilal(i/ C a fost o crim cu snge rece, inten(ionata... - Ar fi putut fi, nu/ - "a, ar fi putut fi... "ar pare impro$a$il. - 0ai impro$a$il dect sinuciderea/ - E dificil de spus. #a prima vedere, nu prea ai pe cine s suspecte i. Nu acum, cnd privesc napoi... - 'otui, s lum asta n considera(ie. Cine dintre cei implica(i mai mult ar fi putut fi, n opinia dumneavoastr - s icem - cel mai pro$a$il fpta/

- 1 m gndesc. Ei $ine, eu n-am fost. %i nici creatura aceea de Elsa. Era furioas

atunci cnd a murit. Cine altcineva/ 0eredith ?laBe/ i era foarte devotat lui Caroline, un pisoia $lnd, altfel. Presupun c-ar fi a ut motive, ntr-un fel. n visele sale, poate c-ar fi vrut s-l nlture pe Am5as, ca s-o ai$ el pe Caroline. "ar putea s o$(in asta i dac Am5as pleca mpreun cu Elsa i apoi o consola el pe Caroline. n plus, nu-l vd pe 0eredith omornd. E prea $lnd i prudent. Cine mai era/ Poirot suger& - "omnioara Filliams/ Philip ?laBe/ Pe chipul grav al Angelei apru pentru o clip un m$et. - "omnioara Filliams/ "oar nu pute(i s crede(i c o guvernant ar comite o astfel de crim, Ea era att de infle*i$il i de corect, 1e opri o clip, i apoi continu& i era devotat lui Caro, desigur. Ar fi fcut orice pentru ea. %i-l ura pe Am5as. Era o feminist convins i ura $r$a(ii. E destul pentru crim/ 1igur c nu. - Nu prea pare, apro$ Poirot. - Philip ?laBe/ continu Angela. =mase tcut cteva clipe. Cred, dac e s vor$im despre posibilit#i& c el ar putea fi cel mai pro$a$il. - 0 interesea foarte mult, domnioar Farren, spuse Poirot. "e ce crede(i asta/ - .r un scop precis. "ar, din ceea ce-mi amintesc despre el, a spune c avea o imagina(ie limitat. - %i asta te predispune la crim/ - 'e-ar putea duce la un mod mai crud de a-(i re olva pro$lemele. ?r$a(ii de acest gen au o anumit satisfac(ie dintr-o afacere de un tip sau altul. Crima este o afacere, nu crede(i/ - "a, ave(i dreptate, ntr-un fel... e un punct de vedere. "ar, oricum, domnioar Farren, tre$uie s fie mai mult dect att. Ce motive ar fi avut Philip ?laBe s fac asta/ Angela Farren nu rspunse imediat. Privi ncruntat n podea. Poirot insist& - Era cel mai $un prieten al lui Am5as Crale, nu/ Ea apro$. - "ar ave(i ceva n minte, domnioar Farren. 4n lucru pe care nu mi l-a(i spus nc. Erau cei doi rivali, poate n ce-o privete pe fat... pe Elsa/ Angela cltin din cap. - !, nu... nu Philip. - Atunci, ce era/ Angela Farren rosti rar& - %ti(i cum v aminti(i uneori ceva... dup ani de ile, poate. ! s v e*plic ceea ce vreau s spun. Cineva mi-a is odat o poveste, cnd aveam unspre ece ani. N-am n(eles nimic din ea atunci. Nu m-a ngri3orat... am trecut peste ea. Nu cred c m-am mai gndit la ea. "ar, cam acum doi ani, stnd ntr-un hol, mi-am amintit-o i m-am surprins spunnd cu voce tare& ;Ah, acum n(eleg despre ce era povestea aia cu $udinca din ore 6. %i totui, n-a e*istat nici o alu ie direct la povestea aceea. Poirot ise& - n(eleg ce vre(i s spune(i, mademoiselle. - Atunci, ve(i n(elege i ceea ce am s spun n continuare. !dat, eram ca at la un hotel. Cum treceam printr-un hol, s-a deschis o u de la o camer i a ieit o femeie pe care o cunoteam. Nu era camera ei... i acest lucru pur i simplu s-a putut citi pe fa(a ei cnd m-a v ut. $i atunci am n#eles nsemntatea e4presiei pe care am (ut-o pe fa#a lui +aroline& atunci cnd a ieit din dormitorul lui 6"ilip 7la1e& ntr-o noapte. 1e aplec n fa(, nelsndu-l pe Poirot s-o ntrerup. Atunci n-am n(eles. $tiam unele lucruri - ce tie o fat de vrsta mea - dar nu le conectam cu realitatea. Caroline, care ieea din dormitorul lui Philip ?laBe, era doar Caroline care ieea din dormitorul lui Philip ?laBe. Putea fi i camera domnioarei Filliams sau a mea. "ar ceea ce am obser at a fost e*presia fe(ei& o e*presie de stn3eneal pe care n-am n(eles-o. N-am n(eles-o pn-n acea noapte, n Paris, cnd am v ut aceeai e*presie pe chipul altei femei. Poirot rosti rar&

- "ar ceea ce-mi spune(i este foarte surprin tor, Philip ?laBe mi-a lsat impresia c n-

o plcea pe sora dumneavoastr i c niciodat n-o plcuse. Angela spuse& - %tiu. Nu pot e*plica, dar asta este. Poirot apro$ tacit. "e3a n interviul cu Philip ?laBe sim(ise vag c nu era ceva n regul. Animo itatea evident fa( de Caroline... nu fusese, ntr-un fel, fireasc. %i cuvintele i fra ele din conversa(ia cu 0eredith ?laBe i ptrunser n minte& ;.oarte suprat cnd Am5as s-a cstorit cu Caroline& n-a vor$it cu ei mai $ine de un an...< !are Philip fusese ndrgostit de Caroline/ %i dragostea lui, atunci cnd ea l alesese pe Am5as, se transformase n ur i amrciune/ "a, Philip fusese prea vehement... prea plin de pre3udec(i. Poirot se gndi la el& un $r$at vesel i prosper, mul(umit cu golful lui i cu vila sa. Ce sim(ise, de fapt, Philip ?laBe n urm cu aispre ece ani/ Angela Farren vor$ea n continuare& Nu n(eleg. )ede(i, n-am e*perien( n poveti de dragoste... nu m-am ntlnit cu ele. )-am spus asta pentru eventualitatea n care ar conta pentru ca ... Poate are vreo importan( pentru ceea ce s-a ntmplat.

CARTEA A II.A

ISTORISIREA LUI P4ILIP $LA5E


85crisoarea nso#itoare a fost primit mpreun cu manuscrisul9 "rag domnule Poirot, mi ndeplinesc promisiunea i ve(i gsi ataat o povestire a evenimentelor legate de moartea lui Am5as Crale. "up o asemenea perioad de timp tre$uie s spun c memoria mea nu este att de e*act, dar am scris tot ceea ce mi-am putut aminti. Al dumneavoastr, Philip ?laBe. nsemnri despre evenimentele care au dus la uciderea lui Am5as Crale n septem$rie, DI... Prietenia mea cu decedatul dura de foarte mult timp. Casele noastre erau vecine i familiile erau prietene. Am5as Crale avea cu pu(in peste doi ani mai mult ca mine. Ne 3ucam mpreun cnd eram mici, n vacan(e, dei nu mergeam la aceeai coal. "in punctul de vedere al rela(iei mele ndelungate cu el, m simt o$ligat s vor$esc despre caracterul lui i despre vi iunea pe care-o avea despre via(. %i voi spune direct& pentru oricine l cunotea pe Am5as Crale, ideea unei sinucideri e ridicol. Crale nu i-ar fi luat niciodat via(a. Era prea pasionat de via(. Afirma(ia aprrii la proces, cum c-ar fi fost cuprins de remucri i, ntr-o cri de contiin(, i-ar fi luat ilele, este a$surd pentru oricine l-a cunoscut. Crale, a spune, avea pu(in contiin(, i, cu siguran(, aceasta nu era mor$id. 0ai mult, el i so(ia lui nu se n(elegeau, i nu cred c-ar fi avut scrupule n a se despr(i de ea i de o via( nesatisfctoare ca om cstorit. Era pregtit s ai$ gri3 din punct de vedere financiar de ea i de copil, chiar i dup divor(, i sunt sigur c-ar fi fost foarte generos. Era un om foarte generos i, una peste alta, avea o inim mare i iu$itoare. Nu numai c era un mare pictor, dar prietenii i erau devota(i. "in cte tiu, n-avea dumani. ! cunoteam i pe Caroline Crale de mult vreme. "inainte de cstorie, cnd venea i sttea la Alder$ur5. Era o fat mai nevrotic pe atunci, avea ieiri necontrolate, nu lipsita de atrac(ie, dar, fr ndoial, era o femeie cu care se convie(uia greu. %i-a artat devotamentul pentru Am5as aproape imediat. Nu cred c el era foarte ndrgostit de ea. "ar erau adesea mpreunP ea era, aa cum am spus, atrgtoareP i, n cele din urm, s-au logodit. Cei mai $uni prieteni ai lui n-au fost de acord, pentru c sim(eau c, de fapt, Caroline nu era potrivit pentru el. Asta a dus la o ncordare de c(iva ani a rela(iilor dintre Am5as i prietenii lui, dar Am5as era un prieten loial i n-a renun(at la amicii lui pentru c aa i cerea so(ia. "up c(iva ani, noi doi eram la fel ca nainte, iar eu l vi itam frecvent la Alder$ur5. Pot s adaug c i-am fost na micu(ei fete, Carla. Asta demonstrea , cred eu, c Am5as m considera cel mai $un prieten al lui i-mi d autoritatea s vor$esc n numele unui om care nu mai poate vor$i el nsui. Ca s trec la evenimentele despre care am fost rugat s scriu, am a3uns la Alder$ur5 9aa vd dintr-un 3urnal vechi: cu cinci ile nainte de crim. Asta era, prin urmare, pe DQ septem$rie. Eram contient de faptul c e*ista o oarecare tensiune acolo. n cas mai sttea i Elsa @reer, al crei portret l fcea Am5as atunci. A fost prima dat cnd am v ut-o pe domnioara @reer, n carne i oase, dar au isem de e*isten(a ei de ceva vreme. Am5as mi vor$ise cu o lun n urm despre ea. Cunoscuse, spunea, o fat minunat. )or$ea att de entu iast despre ea, nct i-am spus n glum& ;.ii atent, $iete, sau iar o s-(i pier i capul,6 0i-a is s nu fiu prost. ! pictaP n-avea alt interes fa( de ea. Am spus& ;Cine s te cread/6 A rspuns& ;"e data asta, e altceva6. Am is, cinic& ;0ereu e altceva6. El a spus& ;Chiar nu n(elegi. E doar o fat. Nu e mai mult dect un copil6. A adugat c avea o vi iune modern i c era eli$erat de pre3udec(ile de mod veche. A spus& ;E onest, i natural, i fr team6. 0-am gndit, dei n-am spus-o, c Am5as chiar se aprinsese ru de data asta. Cteva sptmni mai tr iu, am au it comentariile altora. 1e spunea c ;fata aia, @reer, este ndrgostit pn peste cap6. Cineva a is c era o prostie din partea lui Am5as, avnd n vedere ct de tnr era fata, iar altcineva credea c tia e*act ce voia s fac. Alte remarci

erau c fata nota n $ani i mereu o$(inuse ceea ce-i dorise, i, de asemenea, c ;o$(inea cel mai mult de aici6. 0ai era pro$lema so(iei lui Crale... i rspunsul semnificativ c, pro$a$il, ea de3a se o$inuise, la care cineva rspunsese c au ise c era foarte geloas i c-i fcea lui Crale un trai att de imposi$il, nct era normal ca el s caute cte-o aventur. 1pun toate astea pentru c le consider importante pentru a descrie starea lucrurilor nainte de crim. Eram interesat s-o vd pe fat - era foarte frumoas i atrgtoare - i eram, tre$uie s recunosc, amu at s descopr c $iata Caroline aproape i ieise din min(i de suprare. Am5as Crale nsui era cu inima mai grea ca de o$icei. "ei, pentru cine nu-l cunotea, el putea s par normal, eu, care-l tiam att de $ine, o$servam imediat orice semne de iritare sau de nelinite. "ei era mereu nclinat s ai$ toane atunci cnd picta, ta$loul la care lucra nu e*plica n totalitate stresul n care se gsea. 1-a $ucurat s m vad i mi-a spus, atunci cnd am rmas singuri& - Ce $ine c ai aprut, Phil, 1 stau singur ntr-o cas cu patru femei e destul ca s m enerve e la culme. Numai cu ele, pro$a$il c o s a3ung la a il. Era o atmosfer ncordat. Caroline, cum am spus, era suprat foc. ntr-o manier politicoas, de $un-cretere, era mai rea cu Elsa dect ar fi putut crede cineva c era posi$il, fr a spune de fapt vreun cuvnt 3ignitor. Elsa era nepoliticoas i insolent cu Caroline, la rndul ei. 1e gsea n avanta3 i tia asta, i nici un fel de scrupule n-o mpiedicau s ai$ acest comportament. =e ultatul era c Am5as Crale i petrecea foarte mult timp certndu-se cu Angela, atunci cnd nu picta. "e o$icei, se n(elegeau $ine, dei se tachinau i se mai cioroviau. "ar acum era totul tensionat. Am5as se purta ciudat, iar cei doi chiar se certau foarte tare. Al patrulea mem$ru al casei era guvernanta. ;! hoac acr6, o numea Am5as. ;0 urte ca pe otrav. 1t acolo cu $u ele strnse, de apro$ndu-m fr ncetare.< Atunci a spus& - #a nai$a cu toate femeile, "ac un $r$at vrea pace, tre$uie s rmn fr femei n 3ur, - N-ar fi tre$uit s te nsori, i-am is. Eti genul de $r$at care ar fi tre$uit s rmn fr legturi familiale. A rspuns c era de3a prea tr iu ca s mai vor$im despre asta. A adugat c n-avea nici o ndoial c lui Caroline i-ar fi plcut s scape de el. Asta a fost prima indica(ie c se ntmpla ceva neo$inuit. Am spus& - Ce-i cu toate astea/ Afacerea cu Elsa e, aadar, serioas/ A rspuns, oftnd& - E minunata, nu/ 4neori mi doresc s n-o fi cunoscut. Am spus& - 4ite ce e, $trne, tre$uie s te a$(ii. Nu vrei sa te ncurci cu alte femei. 0-a privit i a rs. - E foarte uor s vor$eti. Nu le pot lsa pe femei n pace... chiar nu pot... i, dac a face asta, nu m-ar lsa ele pe mine, Apoi a ridicat din umerii lui la(i, a rn3it i a adugat& Ei $ine, va iei totul aa cum tre$uie, cred. %i tre$uie s recunoti c e un ta$lou frumos. 1e referea la portretul pe care i-l fcea Elsei i, dei nu tiam prea multe despre picturi, chiar i eu vedeam c avea s fie o oper plin de for(. n timp ce picta, Am5as devenea alt om. "ei icnea, n3ura, ofta, i uneori i arunca pensulele, era foarte fericit. "oar cnd venea n cas, la mese, se sim(ea c ostilitatea dintre femei l deran3a, ostilitate care a atins apogeul pe data de DG septem$rie. Atmosfera din timpul mesei de prn fusese destul de ncordat. Elsa fusese n mod special... cred c insolent este singurul cuvnt pentru asta, ! ignorase pe Caroline inten(ionat, adresndu-se doar lui Am5as, de parc doar ei doi ar fi fost acolo. Caroline vor$ise, vesel, cu noi ceilal(i, foarte atent ca unele remarci ale sale s n(epe un pic. N-avea franche(ea Elsei& pentru Caroline totul era mai degra$ o$lic, sugerat i nu rostit.

#ucrurile au atins apogeul dup prn , n camera de i, unde ne $eam cafeaua. Comentasem un cap sculptat ciudat, iar Caroline spusese& - Este opera unui tnr sculptor norvegian. Eu i Am5as l admirm foarte mult. 1perm s mergem s-l vi itm n vara asta. Afirmarea calm a posesiunii a fost prea mult pentru Elsa. A ateptat cteva minute i apoi a vor$it cu vocea ei clar, un pic prea ascu(it& - Ar fi o camer minunat, dac-ar fi altfel aran3at. Are prea mult mo$il n ea. Atunci cnd o s locuiesc aici, o s dau toate gunoaiele afar i-o s las doar cteva piese de mo$ilier care s merite. %i voi avea perdele armii, cred... astfel nct soarele care apune s fie prins n toat splendoarea. 1-a ntors spre mine i m-a ntre$at& Nu crede(i c-ar fi minunat/ N-am avut timp s-i rspund. Caroline a intervenit, cu vocea ei linitit i mtsoas i, n acel moment, periculoas. - 'e gndeti s cumperi locul sta, Elsa/ Elsa i-a rspuns& - Nu va fi necesar. Caroline a replicat& - Ce vrei s spui/ %i acum, de3a, vocea ei nu mai era mtsoas. Era dur i metalic. Elsa a rs. - Chiar tre$uie s ne prefacem/ Haide, Caroline, tii $ine ceea ce vreau s spun, Caroline a replicat& - N-am nici cea mai mic idee. Elsa a rspuns la asta& - Nu te ascunde cu capul n nisip ca un stru(. Nu e normal s te prefaci c nu ve i nimic. Eu i Am5as (inem unul la cellalt. Nu e casa ta. E a lui. %i, dup ce ne vom cstori, eu voi locui aici cu el, Caroline a spus& - Cred c ai nne$unit, Elsa a rspuns& - !, nu, draga mea, n-am nne$unit, i tu tii asta. Ar fi mai simplu dac-am fi sincere una cu cealalt. Eu i Am5as ne iu$im& ai v ut asta destul de clar. 0ai ai un singur lucru de fcut& 're$uie s-i redai li$ertatea. - Nu cred nici un cuvnt din ceea ce spui. "ar vocea lui Caroline era neconvingtoare. Elsa lovise su$ centur. n acea clip, a intrat i Am5as n camer i Elsa a spus, r nd& - "ac nu m cre i, ntrea$-l pe el, %i Caroline a spus& - Asta am s i fac. Nici nu s-a oprit. A ntre$at direct& Am5as, Elsa spune c te vei nsura cu ea. Aa e/ 1rmanul Am5as, 0i-a fost mil de el. 4n $r$at se simte foarte prost la o astfel de scen. 1-a fcut rou ca racul i a nceput s n3ure. 1-a ntors spre Elsa i a ntre$at-o de ce nai$a nu-i putuse (ine gura. Caroline a insistat& - Prin urmare, aa este/ El n-a rspuns deloc, doar a rmas acolo, trecndu-i un deget pe su$ gulerul cmii. Asta fcea i cnd era mic i intra n $ucluc. A spus... i a ncercat s par demn cnd vor$ea, i autoritar... dar n-a reuit, srmanul& - Nu vreau s vor$esc despre asta. Caroline a is& - "ar vom vor$i despre asta, Elsa a intervenit& - Cred c e corect ca lui Caroline s i se spun. Caroline a repetat, foarte ncet& - E adevrat, Am5as/

El a prut un pic ruinat de el nsui. Aa par $r$a(ii, atunci cnd sunt ncol(i(i de femei. Ea a continuat& - 'e rog, rspunde, 're$uie s tiu. Atunci, el a ridicat $rusc capul... ca un taur la corid. A i $ucnit& - E foarte adevrat... dar nu vreau s vor$esc acum despre asta. %i s-a ntors i a ieit din camer. Am mers dup el. Nu voiam s fiu singur cu cele dou. #-am prins pe teras. n3ura. Niciodat n-am au it pe cineva n3urnd aa. Apoi a is& - "e ce n-a putut s-i (in gura/ "e ce nai$a n-a putut/ Acum a e*plodat totul, %i tre$uie s termin ta$loul... au i, Phil/ E cel mai $un ta$lou al meu. Cel mai $un lucru din ia#a mea. %i dou femei $lestemate i proaste nu m vor opri, Apoi s-a calmat un pic i a spus c femeile n-au sim(ul msurii. N-am putut s nu m$esc un pic. - Ei $ine, la nai$a, $iete, singur (i-ai fcut-o, - %tiu i eu asta, a spus el, mormind. Apoi a adugat& "ar tre$uie s recunoti, Phil, c un $r$at nu poate fi nvinuit c-i pierde capul pentru ea. Chiar i Caroline ar tre$ui s n(eleag asta. #-am ntre$at ce s-ar ntmpla dac, pn la urm, Caroline s-ar opune divor(ului. "ar el de3a intrase n idei a$stracte. Am repetat i el a spus, a$sent& - Caroline n-ar putea fi niciodat r $untoare. Nu n(elegi, $trne. - 0ai e i feti(a, am insistat eu. El m-a luat de $ra(. - Phil, $iete, ai inten(ii $une... dar nu croncni ca o cioar. 0 descurc i singur. 'otul va fi n regul. ! s ve i. 2sta era Am5as& un optimist incura$il. Apoi a rostit, vesel& - #a nai$a cu toate, Nu tiu dac-ar mai fi spus ceva sau nu, dar, cteva minute mai tr iu, a aprut i Caroline pe teras. i pusese o plrie, mai ciudat, maro-nchis, destul de atrgtoare. A is, cu o voce o$inuit& - 1coate-(i haina aia ptat, Am5as. 0ergem la 0eredith s lum ceaiul... ai uitat/ El a privit-o, $l$indu-se un pic& - Ah, uitasem, "a, de-desigur c mergem. - Atunci, du-te s te schim$i i ncearc s ar(i mai pu(in ca un negustor de vechituri. "ei vocea ei era destul de normal, nu-l privea direct. 1-a ndreptat ctre nite dalii plantate i a nceput s culeag cteva flori. Am5as s-a ntors ncet i a intrat n cas. Caroline a vor$it cu mine. A vor$it mult. "espre ansele ca vremea s rmn frumoas. %i dac era posi$il ca Am5as, Angela i cu mine s mergem la pescuit. Era minunat. =ecunosc asta. "ar eu unul cred c asta arta ce fel de femeie era. Avea o voin(a puternic i se controla perfect. Nu tiu dac se hotrse de3a s-l ucid... dar n-a fi surprins. %i era capa$il s-i fac planuri fr urm de emo(ie, cu o minte clar i crud. Caroline Crale era o femeie periculoas. 're$uia s-mi dau seama c n-avea s accepte totul uor. "ar, ca un prost, am cre ut c se hotrse s accepte inevita$ilul... sau c avea sen a(ia c-l putea face, n acest fel, pe Am5as s se r gndeasc. Curnd, au sosit i ceilal(i afar. Elsa prea sfidtoare... i triumftoare. Caroline prea c n-o o$serv. Angela a salvat situa(ia. A ieit, certndu-se cu domnioara Filliams, c nu voia s-i schim$e fusta. A fost n regul... cel pu(in, pentru dragul de 0eredith... el& oricum, nu o$serva niciodat nimic. Am plecat n sfrit. Caroline mergea cu Angela. Eu cu Am5as... i Elsa singur... m$ind. N-o admiram - prea violent - dar tre$uie s recunosc c era foarte frumoas n dupamia a aceea. Aa arat femeile atunci cnd o$(in ceea ce vor. Nu-mi amintesc foarte clar evenimentele acelei dup-amie i. 'otul este n cea(. mi amintesc c 0err5 a ieit s ne ntmpine. Cred c ne-am plim$at nti prin grdin. mi

amintesc de o discu(ie lung cu Angela despre antrenamentul terierilor. A mncat multe mere i a ncercat s m conving i pe mine s fac asta. Cnd ne-am ntors, se servea ceaiul su$ un copac mare de acolo. 0err5, mi amintesc, prea foarte suprat. Cred c-i spuseser ceva Caroline sau Am5as. ! privea cu ndoial pe Caroline, apoi pe Elsa. 1rmanul, prea chiar ngri3orat. "esigur c lui Caroline i-ar fi plcut s-l ai$ pe 0eredith lng ea atunci cnd voia, un prieten $un la nevoie care n-ar fi mers niciodat prea departe. Era acel gen de femeie. "up ceai, 0eredith a vor$it pe fug cu mine. - 4ite ce e, Phil, Am5as nu poate s fac una ca asta. Am spus& - 1 nu te ndoieti, o va face. - Nu-i poate lsa so(ia i copilul i s plece cu fata asta. E mult mai n vrsta dect ea. Elsa n-are mai mult de optspre ece ani. 7-am spus c fata avea chiar dou eci de ani. El a is& - !ricum, nu destul. Nu tie ce face. 1rmanul 0eredith, 0ereu a fost un cavaler. Am spus& - Nu-(i face gri3i, $trne, Ea tie ce face i i place. "oar att am putut s ne spunem. Am cre ut c poate 0err5 era deran3at de ideea c, pn la urm, Caroline ar fi a3uns o so(ie prsit. "up ce divor(ul s-ar fi terminat, poate c se atepta ca devotatul ei prieten s se nsoare cu ea. Credeam i atunci c devotamentul acesta era cu mult mai mare. 're$uie s recunosc c eram oarecum amu at de idee. "estul de ciudat, dar mi amintesc pu(ine despre vi ita la la$oratorul lui 0eredith. #ui i plcea s-i pre inte ho$$5-ul. Personal, l gseam foarte plictisitor. Cred c acolo, cu noi to(i de fa(, a vor$it despre cucut, dar nu-mi amintesc e*act ce anume a spus. %i n-am v ut-o pe Caroline lund su$stan(a. Cum am spus, era o femeie ireat. mi amintesc c 0eredith a citit un pasa3 din Platon, care descria moartea lui 1ocrate. 0i s-a prut foarte plictisitor. Clasicii m plictisesc. Nu-mi mai amintesc prea multe despre acea i. Am5as i Angela s-au certat ru, asta tiu, iar restul ne-am distrat asistnd la scen. A evitat alte complica(ii. Angela a plecat la culcare cu o i $ucnire final. A spus c& a: i-o va pltiP $: ar dori s fie mortP c: sper ca Am5as s moar de leprP d: i dorete s-i rmn un crnat n nas, ca n poveste, i s nu mai ias. Cnd a plecat, am rs cu to(ii, a fost foarte amu ant. Caroline a mers la culcare imediat dup aceea. "omnioara Filliams s-a dus dup eleva ei. Am5as i Elsa au ieit mpreun n grdin. Era clar c nu eram dorit. Am fcut o plim$are, singur. Era o noapte minunat. Am co$ort n diminea(a urmtoare. Nu era nimeni n sufragerie. E ciudat ce lucruri (i aminteti. mi vine n minte gustul de fic(ei i de unc. Erau foarte $uni fic(eii. "elicioi. "up aceea, am plecat s-i caut pe ceilal(i. Am ieit afar, n-am v ut pe nimeni, am fumat o (igar, m-am ntlnit cu domnioara Filliams, care o cuta pe AngelaP fata, ca de o$icei, chiulea cnd, de fapt, ar fi tre$uit s fie la lec(ii. Am intrat din nou n hol i mi-am dat seama c Am5as i Caroline Crale erau n $i$liotec. )or$eau foarte tare. Am au it-o pe ea spunnd& - 'u i femeile tale, 'e-a ucide, ntr-o i, o voi face, Am5as a is& - Nu fi proast, Caroline, - Eu chiar vor$esc serios, Ei $ine, n-am vrut s aud mai mult de att. Am ieit din nou. 0ergnd pe teras, am dat peste Elsa. 1ttea pe un scaun cu sptar nalt. Era chiar su$ fereastra $i$liotecii, iar fereastra era deschis. mi imagine c au ise cea mai mare parte din discu(ie. Cnd m-a v ut, s-a ridicat calm i a venit spre mine. Nm$ea. 0-a luat de $ra( i a is& - Nu e o diminea( ncnttoare/

Chiar era o diminea( ncnttoare pentru ea, ! fat crud. Nu, cred c mai degra$ sincer i lipsit de imagina(ie. Ceea ce voia ea era singurul lucru pe care-l putea vedea. 1tteam pe teras de vreo cinci minute, cnd am au it ua de la $i$liotec trntindu-se i l-am v ut pe Am5as ieind. Era foarte rou la fa(. A luat-o pe Elsa, n chip neceremonios, de umr. - Haide, e timpul s-mi po e i, )reau s continum cu ta$loul. Ea a is& - ?ine. 0 duc s-mi iau un pulover. E frig afar. A intrat n cas. 0 ntre$am dac Am5as avea s spun ceva, dar n-a fcut-o. "oar& - .emeile astea, Eu i-am spus& - Hai, nveselete-te, Apoi, n-am mai spus nici unul nimic, pn cnd a venit Elsa din cas. Au plecat mpreun spre ?atter5 @arden. Eu am intrat n cas. Caroline era pe hol. Nu cred c m-a o$servat. Era felul ei de-a fi. Prea c se nchide n sine uneori. "oar murmura ceva. Nu pentru mine... pentru ea. "oar am au it cuvintele& - E prea crud... Asta a spus. Apoi, a trecut pe lng mine i a urcat la eta3, tot fr s m o$serve... ca o persoan concentrat asupra unui gnd. Eu, unul, cred 9n-am autoritatea s spun asta, n(elege(i: c a urcat s ia otrava i c atunci s-a decis s fac tot ceea ce a fcut. %i, chiar n acel moment, a sunat telefonul. n unele locuin(e, se ateapt s rspund servitorii, dar adesea, la Alder$ur5, eu eram ca unul de-al casei. Am ridicat receptorul. Era vocea fratelui meu, 0eredith. Era foarte suprat. 0i-a e*plicat c intrase n la$orator i gsise sticla cu cucut pe 3umtate goal. Nu cred c e nevoie s mai trec nc o dat prin toate lucrurile pe care acum consider car fi tre$uit s le fac. Ce s-a petrecut a fost nspimnttor i am fost suficient de prost nct s fiu luat prin surprindere. 0eredith se $l$ia destul de tare. Am au it pe cineva pe scri i i-am spus s vin imediat acolo. 0-am dus chiar eu s-l ntmpin. n ca ul n care nu ti(i cum arat ona, cea mai scurt cale de la o moie la alta este printr-un golf, cu $arca. 0-am dus spre crarea unde se (ineau $rcile, ntr-un mic de$arcader. Ca s a3ung acolo, am trecut pe su$ ?atter5 @arden. i au eam pe Elsa i pe Am5as vor$ind, n timp ce el picta. Preau foarte veseli i lipsi(i de gri3i. Am5as spunea ce cald era 9chiar era foarte cald pentru septem$rie: i Elsa spunea c, n locul n care se afla ea, $tea un vnt destul de rcoros dinspre mare. %i apoi a adugat& - Am n(epenit de tot. Pot s m odihnesc, dragul meu/ %i l-am au it pe Am5as strignd& - n nici un ca , 1tai acolo, Eti o fat puternic. %i va fi e*celent, (i spun eu, Am au it-o pe Elsa spunnd& ;?rut6 i apoi r nd, iar dup aceea n-am mai putut au i nimic. 0eredith tocmai vslea din cealalt parte. #-am ateptat. A legat $arca i a urcat treptele. Prea palid i ngri3orat. A spus& - Ai mintea mai $un dect a mea, Philip. Ce-ar tre$ui s fac/ Chestia aia e periculoas. #-am ntre$at& - Eti sigur de asta/ )ede(i dumneavoastr, 0eredith a fost mereu un tip mai confu . Poate c, de asta, nu lam luat chiar att de n serios pe ct ar fi tre$uit. %i a spus c era sigur. C sticla fusese plin cu o i nainte. Am vrut s tiu& - %i n-ai nici o idee despre cine ar putea s-o fi luat/ N-a spus nimic i m-a ntre$at ce credeam eu. Putea s fie un servitor/ Am spus c se putea, dar mi se prea pu(in pro$a$il. 0ereu (inea ua ncuiat, nu/ 0ereu, a spus el, i apoi mi-a mrturisit c a gsit fereastra un pic deschis. Cineva ar fi putut intra pe acolo. - 4n ho( de oca ie/ am ntre$at, sceptic. 0i se pare, 0eredith, c nu prea e pro$a$il.

A ntre$at ce credeam eu. %i am spus c, dac el nu greea, pro$a$il c o luase Caroline, ca s-o otrveasc pe Elsa... sau c Elsa a luat-o, ca s-o otrveasc pe Caroline i s nete easc poteca iu$irii. 0eredith s-a cutremurat un pic. A spus c era a$surd i melodramatic i c nu putea fi adevrat. Am insistat& - Ei $ine, su$stan(a nu mai e. Ce e*plica(ie ai tu? N-avea nici una, desigur. "e fapt, i el credea la fel ca mine, dar nu voia s recunoasc. A ntre$at din nou& - Ce vom face/ Am spus, ca un prost ce am fost& - 're$uie s ne gndim cu aten(ie. 1au anun(i pierderea atunci cnd sunt to(i acolo, sau o iei deoparte pe Caroline i vor$eti direct cu ea. "ac eti convins c ea n-are nimic de-a face cu asta, adopt tactica i cu Elsa. El a spus& - ! fat ca asta, N-ar fi putut s-o ia. Eu am replicat c nu credeam c-ar fi imposi$il. 0ergeam spre cas i discutam. "up ultima mea remarca nici unul din noi n-a mai vor$it o vreme. 'receam pe lng ?atter5 @arden, cnd am au it iar vocea lui Caroline. Am cre ut c era o ceart ntre to(i trei, dar, de fapt, discutau despre Angela. Caroline protesta& - E foarte greu pentru ea. %i Am5as prea foarte ner$dtor s ncheie. Apoi, ua de la grdin s-a deschis chiar cnd eram i noi acolo. Am5as a prut surprins s ne vad. Caroline tocmai ieea. A spus& - ?un, 0eredith, "iscutam pro$lema plecrii la coala a Angelei. Nu sunt sigur c e cel mai $un lucru pentru ea. Am5as a is& - Nu te ngri3ora pentru fat. )a fi n regul. Pentru "umne eu, 'ocmai atunci, Elsa venea alergnd n 3os pe crarea dinspre cas. Avea un pulover rou-aprins n mn. Am5as a mormit& - Haide. "u-te la locul tu. Nu vreau s pierd timpul. 1-a ntors la pn a lui. Am o$servat c se cltina un pic i m-am ntre$at dac-o fi $ut. 4n $r$at poate fi iertat pentru asta, dac are parte de attea scene. A mormit& - ?erea aici e foarte calda. "e ce n-avem ghea( aici, 3os/ %i Caroline Crale a spus& - (i trimit 3os nite $ere de la ghea(. Am5as a mormit& - 0ersi. Apoi, Caroline a nchis ua de la ?atter5 @arden i a urcat n cas cu noi. Ne-am ae at pe teras i ea a intrat nuntru. Cam cinci minute mai tr iu, Angela a ieit cu cteva sticle de $ere i cteva pahare. Era o i foarte cald i ne-am $ucurat s-o vedem. n timp ce eram acolo, a trecut i Caroline pe lng noi. Avea n mn o alt sticl i a spus c i-o duce lui Am5as. 0eredith a is c putea i el s co$oare, dar ea a insistat s mearg singur. Am cre ut - ce prost am fost, - c era doar vor$a despre gelo ia ei. Nu putea suporta ca ei doi s fie acolo singuri. Asta o adusese acolo i prima dat, su$ firavul prete*t al plecrii Angelei. A co$ort pe crarea erpuit... iar eu i cu 0eredith am urmrit-o. 'ot nu decisesem nimic, i acum Angela m ruga s merg s facem $aie. 0i se prea imposi$il s rmn singur cu 0eredith. 7-am spus& ;"up prn 6, iar el a apro$at. Apoi am plecat s fac $aie cu Angela. Am notat pu(in n golf i apoi ne-am ntins pe stnci, la soare. Angela era tcut i asta mi plcea. 0 hotrsem ca imediat dup mas so iau pe Caroline deoparte i s-o acu de furtul su$stan(ei. N-avea sens s-l las pe 0eredith s fac asta& era prea sla$. Nu, aveam s-o nfrunt chiar eu. "up aceea, ar fi tre$uit s-o dea napoi sau, dac nu, oricum n-ar mai fi ndr nit s-o foloseasc. Eram destul de sigur c ea

o luase, dup ce m mai gndisem. Elsa era prea ra(ional i prea tnr ca s se ncurce cu otrvuri. Era puternic i putea s ai$ gri3 de ea. Caroline era mai periculoas& de echili$rat, condus de impulsuri de furie i cam nevrotic. %i totui, ti(i, n mintea mea nc mai e*ista posibilitatea ca 0eredith s fi greit. 1au ca un servitor s fi luat cucuta i s-o fi vrsat i s nu ndr neasc s spun. )ede(i, otrava este o chestiune foarte melodramatic... n-o s v vin s crede(i. Asta, pn cnd nu se ntmpl. Era tr iu atunci cnd mi-am privit ceasul, i eu, i Angela am alergat, ca s prindem prn ul cu ceilal(i. 'ocmai se ae aser, mai pu(in Am5as, care rmsese n ?atter5 @arden, s picte e. 4n lucru normal pentru el... i am cre ut c era n(elept s fac asta atunci. Prn ul ar fi fost, altfel, foarte ciudat. Am $ut cafeaua pe teras. 0i-a dori s-mi amintesc mai $ine cum se purta i cum arta Caroline. Nu prea prea volu$ila. #initit i cam trist, aa mi s-a prut. Ce diavol de femeie, Este un lucru dia$olic s otrveti un $r$at cu snge rece. "ac era un revolver prin 3ur i ea l lua i-l mpuca... ei $ine, ar fi fost mai de n(eles. "ar aceasta otrvire r $untoare i rece... i att de calm i de gndit... 1-a ridicat i a spus c-i va duce cafeaua, n cel mai natural mod posi$il. %i totui tia tre$uie s fi tiut - c-l va gsi mort. "omnioara Filliams a co$ort mpreun cu ea. Nu mai (in minte dac a fost la sugestia lui Caroline sau nu. Cred c da. Cele dou au plecat mpreun. 0eredith a plecat i el la scurt timp. 'ocmai cutam o scu s-l urme , cnd a urcat alergnd, palid. A spus gfind& - 4n doctor... repede... Am5as... Am srit n sus. - E $olnav... pe moarte/ 0eredith mi-a is& - 0 tem c e mort... 4itasem de Elsa pentru moment. "ar a (ipat $rusc. Era ca un strigt ascu(it. A spus& - 0ort/ 0ort/... %i apoi a fugit. Nu tiam c se poate mica aa... ca o cprioar... ca mnat de la spate. Ca o .urie r $untoare. 0eredith m-a ndemnat& - "u-te dup ea. Eu dau telefon. "u-te dup ea. Nu tii ce poate s fac. 0-am dus dup ea... i e $ine c-am fcut asta. Putea s-o ucid pe Caroline. N-am v ut niciodat o asemenea durere i o asemenea ur frenetic. 'oat educa(ia i tot rafinamentul dispruser. Puteai s-(i dai seama de faptul c naintaii ei fuseser morari. #ipsita de iu$itul ei, era doar o femeie de rnd. Ar fi griat-o pe Caroline pe fa(. 7-ar fi smuls prul. Ar fi aruncat-o peste parapete, dac-ar fi putut. A cre ut c fusese n3unghiat de Caroline. Nu se gndise $ine. Am (inut-o, i apoi a intrat i domnioara Filliams n scen. Pre en(a ei a fost $inevenit, tre$uie s spun. A fcut-o pe Elsa s se controle e n mai pu(in de un minut& i-a spus c tre$uia s tac i c nu ne tre$uiau gomotul i violen(a asta. A func(ionat. Elsa a tcut... doar a rmas acolo, gfind i tremurnd. Ct despre Caroline, n ceea ce m privete, masca de3a c use. 1ttea acolo perfect linititP puteai s cre i c e distrus. "ar nu era. !chii o trdau. Erau aten(iP foarte aten(i i contien(i de ceea ce se petrecea, ncepuse, cred, s-i fie team. Am mers la ea i i-am vor$it. Am spus destul de ncet... nu voiam s fiu au it de celelalte dou femei& - Criminal nenorocit, mi-ai ucis cel mai $un prieten, 1-a fcut mic. A is& - Nu... o, nu... el a fcut-o singur. Am privit-o drept n ochi. Am spus& - Po(i s le ici asta poli(itilor. Asta a i fcut... i n-au cre ut-o. 1fritul istorisirii lui Philip ?laBe.

ISTORISIREA LUI &EREDIT4 $LA5E

"rag domnule Poirot, Aa cum v-am promis, am aternut pe hrtie tot ceea ce-mi amintesc despre evenimentele tragice din urm cu aispre ece ani. n primul rnd, vreau s mrturisesc c am chi$ uit asupra lucrurilor pe care le-a(i spus n timpul recentei noastre ntlniri. %i sunt mai convins c nu este att de pro$a$il ca, ntr-adevr, Caroline Crale s-i fi otrvit so(ul. 0i s-a prut mereu pu(in pro$a$il, dar a$sen(a oricrei alte e*plica(ii i atitudini m-au fcut s urme , ca ntr-o turm, prerea general i s m ntre$ odat cu ei& dac n-a fost ea, atunci cum a murit Am5as/ "e cnd v-am v ut, am reflectat foarte mult la solu(ia alternativ pre entat de aprare la proces. Adic aceea c Am5as Crale i-a luat singur via(a. "ei, din cte l cunoteam, solu(ia era pu(in plau i$il, acum mi modific prerea. Pentru nceput ar fi faptul, semnificativ de altfel, c nsi Caroline credea asta. "ac acum presupunem c aceast fermectoare doamn a fost condamnat pe nedrept, atunci propria convingere pro$a$il c era important. l cunotea pe Am5as mai $ine ca oricine. "ac ea credea c sinuciderea era posi$il, atunci sinuciderea trebuie s fi fost posi$il, n ciuda scepticismului prietenilor lui Am5as. Prin urmare, voi avansa urmtoarea teorie& n Am5as Crale mai e*ista o urm de contiin(, o urm de remucare i de disperare la care l-a condus temperamentul lui, despre care tia doar so(ia. Asta, cred eu, nu este imposi$il. Poate c-i arta doar ei aceast latur a lui. "ei nu se potrivete cu nimic din ceea ce a spus el vreodat, este totui adevrat c, n unii $r$a(i, e*ist porniri care-i surprind chiar i pe cei care-i cunosc foarte $ine. 4n $r$at respectat i auster ar putea s ai$ o o$sesie mai ciudat. 4n arivist vulgar poate aprecia o oper frumoas de art. !amenii duri arat uneori o $untate ne$nuit. !amenii generoi i 3oviali au de cele mai multe ori i o latur crud i malefic. Aa c se poate ca Am5as Crale s fi avut o contiin( i, cu ct era mai egoist i fcea numai ce voia, cu att mai mult s-l fi mustrat contiin(a aceasta a lui. Este pu(in pro$a$il, dar acum cred c poate aa a fost. %i, repet, Caroline sus(inea cu trie aceast teorie. Asta, repet, este semnificativ, %i acum s e*aminm faptele sau, mai degra$, amintirea mea despre aceste fapte, n lumina noii teorii. Cred c a putea include aici o conversa(ie pe care am avut-o cu Caroline cu cteva sptmni naintea tragediei. Era n timpul primei vi ite a Elsei @reer la Alder$ur5. Caroline, cum v-am spus, cunotea afec(iunea i prietenia mea pentru ea. Eram, aadar, n po i(ia celui n care se putea ncrede cel mai mult. Nu prea foarte fericit n ultima vreme. 'otui, am fost surprins atunci cnd m-a ntre$at deodat, ntr-o i, dac eu credeam c Am5as (inea la fata pe care i-o adusese. 7-am spus& - E interesat s-o picte e. 77 cunoti pe Am5as. Ea a cltinat din cap i a is& - Nu, e ndrgostit de ea. - Ei... poate pu(in. - 0ai mult, cred eu. - Este neo$inuit de atrgtoare, recunosc, i-am spus. %i tim amndoi c Am5as e suscepti$il la aa ceva. "ar tre$uie s tii, draga mea, c Am5as (ine numai la o singur persoan& la tine. A avut mereu aceste momente de or$ire... dar ele nu durea . Eti singura care contea pentru elP i, dei se poart urt, asta nu-i afectea sentimentele pentru tine. - Asta credeam i eu, a recunoscut Caroline. - Crede-m, Caro, aa este. - "ar, de data asta, 0err5, mi-e team, mi-a mrturisit ea. .ata aia e att de... teri$il de sincer. .oarte tnr... i ptima. Am sentimentul c, de data asta, e ceva serios. - "ar e foarte tnr, cum ai spus, i foarte sincer, iar asta o va prote3a. 4na peste alta, femeile sunt un 3oc pentru Am5as, dar, n acest ca , va fi diferit.

- "a, de asta m i tem... c va fi diferit. %i a continuat& Am trei eci i patru de ani, tii,

0err5. Am fost cstori(i timp de ece ani. Nu pot s m compar fi ic cu Elsa i sunt contient de asta. - "ar tii, Caroline... tii... c Am5as (i este devotat doar (ie/ - Cunoate oare cineva ceva sigur despre $r$a(i/ a spus i a rs un pic for(at. 1unt o femeie primitiv, 0err5. 0i-ar plcea s-i duc o secure fetei leia. 7-am spus c fata, pro$a$il, nici nu n(elegea ceea ce fcea. Avea o mare admira(ie i-l venera pe Am5as, i, pro$a$il, nu-i ddea seama de faptul c Am5as se ndrgostea de ea. Caroline mi-a is doar att& - "ragul de 0err5, %i a nceput s vor$easc despre grdin. Am sperat c nu se va mai ngri3ora din cau a acestei pro$leme. #a scurt timp, Elsa s-a ntors la #ondra. Am5as a plecat i el pentru cteva sptmni. 4itasem complet de tot. %i apoi am au it c Elsa s-a ntors la Alder$ur5, ca s-i termine Am5as ta$loul. 0 deran3a un pic. "ar Caroline, atunci cnd am v ut-o, nu prea avea chef s comunice. Prea s fie ea nsiP nu era suprat sau ngri3orat n vreun fel. 0i-am imaginat c totul era n regul. "e aceea, am avut un oc s aflu cum decurgeau lucrurile. )-am spus despre conversa(ia mea cu Crale i cu Elsa. N-am putut s vor$esc i cu Caroline. Am putut doar s schim$m acele cteva cuvinte despre care v-am pomenit. i vd i acum chipul, cu ochii mari i negri i cu emo(iile stpnite. i pot au i vocea, spunnd& - 'otul s-a terminat... Nu v pot descrie de olarea din acele cuvinte. Erau o afirmare literal a adevrului. Cu escapada lui Am5as, totul se terminase pentru ea. 2sta, sunt convins, a fost motivul pentru care a luat cucuta. Era o cale de scpare. ! cale sugerat de discursul meu stupid despre cucut. %i de pasa3ul pe care i l-am citit din 3edon& care descria moartea n chip att de gra(ios. 7at ceea ce cred acum& a luat cucuta i s-a hotrt s-i pun capt ilelor atunci cnd Am5as a spus c-o prsete. Poate c el a v ut c ea o luase... sau poate c-a descoperit mai tr iu. Acea descoperire a ac(ionat cu for( asupra lui. A fost oripilat de ac(iunile sale i de ceea ce o determinau pe ea s fac. "ar, n ciuda remucrilor, era n continuare incapa$il s renun(e la Elsa. n(eleg asta. !ricine se ndrgostea de fata aia nu mai putea scpa. El nu-i mai imagina via(a fr Elsa. %i-a dat seama c nici Caroline nu putea tri fr el. A hotrt c avea o singur scpare& s foloseasc el cucuta. %i modul n care a fcut asta i este caracteristic, cred. Pictura era cel mai drag lucru de pe lumea asta pentru el. A hotrt s moar chiar cu pensula n mn. %i ultimul lucru pe care avea s-l vad era chipul fetei pe care o iu$ea cu atta disperare. Poate c a cre ut, de asemenea, c moartea lui era cel mai $un lucru i pentru ea. =ecunosc c aceast teorie nu e*plic unele lucruri. "e ce, de e*emplu, au fost gsite numai amprentele lui Caroline pe sticla goal de cucut/ 1ugere c, dup ce a um$lat Am5as cu ea, sticla s-a ters de toate lucrurile moi care o acopereau i c, dup aceea, atunci cnd l-a gsit mort, Caroline a pus mna pe sticla, ca s vad dac o mai atinsese cineva. 1igur c e o teorie plau i$il. Ct despre dove ile cu amprentele pe sticla de $ere, martorii aprrii au is c mna unui om poate fi deformat dup ce ia otrav i c, astfel, putea (ine o sticl ntr-un mod nenatural. 4n alt lucru mai rmne de e*plicat. Atitudinea lui Caroline la proces. "ar cred c acum n(eleg cau a. Ea luase otra a din laborator. Hotrrea ei de a se sinucide l-a mpins pe so(ul ei s fac asta, de fapt. 1igur c e normal s presupunem c se considera rspun toare pentru moartea lui - ntr-un e*ces de moralitate - dei nu era chiar genul de crim de care era acu at. Cred c asta ar putea fi e*plica(ia. %i dac aa este, atunci va fi cu siguran( uor s-o convinge(i pe micu(a Carla de toate astea. 7ar ea se va putea mrita i o s fie mul(umit c

singurul lucru de care s-a fcut vinovat mama ei a fost un impuls 9i nu mai mult: de a se sinucide. 'oate astea, vai, nu sunt ceea ce mi-a(i cerut& adic o povestire a ntmplrilor de atunci, aa cum mi le amintesc. Permite(i-mi s-mi repar omisiunea. "e3a v-am relatat ceea ce s-a petrecut n iua de dinaintea mor(ii lui Am5as. A3ungem acum chiar la iua aceea. "ormisem foarte prost, ngri3orat de turnura de astruoas a evenimentelor pentru prietenii mei. "up ce am stat trea o vreme, ncercnd s m gndesc cum i puteam a3uta, am adormit pe la ase diminea(a. Aducerea ceaiului nu m-a tre it, dar, n cele din urm, am reuit s m scol, cu capul greu, pe la nou i 3umtate. #a scurt timp, mi s-a prut c-am au it micare n camera de su$ mine, unde era la$oratorul meu. Pot s spun c gomotele proveneau, pro$a$il, de la o pisic intrat acolo. Am gsit fereastra un pic ridicat, aa cum fusese lsat cu o i nainte, din negli3en(. Era destul de larg deschis, nct s-i permit unei pisici s intre. 0-am dus n la$orator imediat dup ce m-am m$rcat, uitndu-m pe rafturi. Am o$servat c sticla care avea cucut nu era chiar n rnd cu celelalte. Acest lucru mi-a atras aten(ia i am o$servat surprins c o anumit cantitate din ea lipsea. 1ticla fusese aproape plin cu o i nainteP acum, era aproape goal. Am nchis fereastra i am ieit, ncuind ua. Eram foarte suprat i ocat. Atunci cnd sunt surprins, procesele mele mentale sunt oarecum mai ncete. #a nceput, trea$a asta m-a deran3at, apoi mi-am dat seama ce lipsea i, n final, m-am alarmat. 7-am ntre$at pe servitori i cu to(ii au negat c-ar fi intrat n la$orator. 0-am mai gndit un pic la asta i apoi m-am hotrt s-l sun pe fratele meu i s-i cer sfatul. Philip a fost mai rapid ca mine. A n(eles gravitatea faptului i mi-a cerut s merg urgent acolo, s discutm. Am ieit, m-am ntlnit cu domnioara Filliams, venind din partea cealalt, ca s-i caute eleva care chiulea. Am asigurat-o c n-o v usem pe Angela i c nu fusese n cas. Cred c domnioara Filliams a o$servat c nu era ceva n regul, fiindc m-a privit oarecum ciudat. N-aveam nici o inten(ie s-i vor$esc despre ceea ce se ntmplase. Am sugerat s ncerce n grdin - Angela avea un mr favorit acolo -, iar eu m-am gr$it spre mal i am vslit pn la Alder$ur5. .ratele meu de3a m atepta acolo. Am mers ctre cas mpreun, pe crarea pe care v-am dus ilele trecute. Acum, c ti(i cum arat totul acolo, n(elege(i c-am trecut pe su$ idul de la ?atter5 @arden i am au it tot ceea ce se discuta. N-am fost atent la conversa(ie, am remarcat doar c Am5as i Caroline se certau. N-am au it nici o amenin(are din partea lui Caroline. 1u$iectul discu(iei era Angela i $nuiesc c atunci Caroline pleda mpotriva plecrii ei la coal. Am5as, n schim$, era vehement i (ipa iritat c totul era sta$ilit, c fata tre$uia s-i fac $aga3ele. 4a de la ?atter5 s-a deschis chiar cnd eram n dreptul ei i Caroline a ieit. Prea tul$urat... dar nu foarte tare. A m$it uor a$sent i a spus c vor$iser despre Angela. Elsa a co$ort chiar n acea clip, iar Am5as a prut dornic s-i reia lucrul fr nici o ntrerupere din partea noastr, aa c ne-am continuat urcuul. Philip se nvinuia cu severitate dup aceea pentru faptul c n-a ac(ionat imediat. "ar eu nu vd aa lucrurile. N-aveam nici un drept s presupunem c se gndea cineva la crim 9mai mult, acum nici nu cred c se gndea cineva la asta:. Era clar c tre$uia s facem ce a. dar tot cred c-am fcut $ine vor$ind nainte. Era necesar s hotrm ce s facem... i o dat sau de dou ori m-am ntre$at i eu dac n-am greit. .usese sticla plin cu o i nainte/ Nu fac parte dintre acei oameni care, la fel ca fratele meu, sunt a$solut siguri de tot ceea ce fac. 0emoria mi mai 3oac feste. Ct de des eti convins c ai pus ceva ntr-un anume loc i apoi descoperi c era n cu totul alt loc/ Cu ct mai mult ncercam s-mi amintesc cum fusese sticla, cu att mai multe du$ii aveam. Asta l-a enervat foarte tare pe Philip, care a nceput s-i piard r$darea cu mine. N-am putut s ne continum discu(ia i am c ut de acord, n mod tacit, s-o amnm pn dup prn . 9Eu puteam oricnd s iau prn ul la Alder$ur5, dac aa voiam.:

0ai tr iu, Angela i Caroline ne-au adus $ere. Am ntre$at-o pe Angela dac a chiulit i i-am spus c domnioara Filliams era pornit mpotriva ei, iar ea a spus c fcuse $aie i a adugat c nu vedea de ce tre$uia s-i peticeasc fusta veche, cnd oricum avea s ai$ haine noi pentru coal. ntruct nu mai aveam anse s rmn singur cu Philip i pentru c eram ner$dtor s chi$ uiesc un pic, am plecat s m plim$ pe crarea care ducea spre ?atter5. Chiar deasupra grdinii, v-am artat, e un lumini unde se gsea o $anc veche. Am stat acolo i am fumat, gndindu-m i urmrind-o pe Elsa, care-i po a lui Am5as. 0 voi gndi mereu la ea, aa cum arta n iua aceea. =igid cnd po a, cu cmaa ei gal$en i cu pantalonii al$atri i avnd un pulover rou n 3urul umerilor, ca s-i (in de cald. Chipul ei radia de via( i de sntate. %i vocea ei vesel recita planurile de viitor. 1un de parc a fi tras cu urechea, dar nu e aa. Elsa m vedea. %i ea, i Am5as tiau c sunt acolo. 0i-a fcut cu mna i a strigat c Am5as era un tor(ionar n acea diminea(& n-o lsa s se odihneasc. Era n(epenit i o dureau toate oasele. Am5as a $om$nit c nu era att de n(epenit ca el. El era i mai i& reumatism articular. Elsa a spus, $at3ocoritoare& ;1rmanul moneag,6 i el a certat-o c se ia de un invalid. 0-a ocat, ti(i, uurin(a cu care discutau despre viitor, atunci cnd le provocau att de mult suferin( altora. %i totui, nu-i puteam purta ei pic. Era att de tnr, att de ncre toare n dragoste. %i nu tia ce fcea de fapt. Nu n(elegea suferin(a. Presupunea, cu naivitatea unui copil, c $iata Caroline va fi $ine, c va trece peste asta. Nu vedea nimic, n afar de ea i de Am5as, ferici(i mpreun. mi spusese de3a c felul meu de a vedea lucrurile era de mod veche. N-avea du$ii sau remucri... sau mil. "ar cum s te atep(i la mil de la cineva care repre enta tinere(ea de$ordant/ Este un sentiment pentru cei mai n vrst i mai n(elep(i. N-au vor$it foarte mult, desigur. Nici un pictor nu vrea discu(ii atunci cnd pictea . Poate c, la fiecare ece minute, Elsa mai fcea o o$serva(ie i Am5as murmura un rspuns. #a un moment dat, ea a spus& - Cred c ai dreptate cu 1pania. E primul loc n care vom merge. %i tre$uie s mergem la corid, cred c e minunat. "oar c a vrea ca taurul s-l ucid pe matador, nu invers. n(eleg ceea ce sim(eau romanii, atunci cnd vedeau un om murind. ?r$a(ii nu repre int mare lucru, dar animalele sunt splendide. Cred c i ea era cam ca un animal& tnr i primitiv, i fr e*perien(a i n(elepciunea unui om. Nu cred c Elsa ncepuse s gndeasc: doar sim#ea. "ar era foarte vie, mai vie dect oricare persoan pe care am cunoscut-o. Asta a fost ultima dat cnd am v ut-o att de radioas i de fericit. ;E*ta iat6 se spune, nu/ A sunat clopo(elul pentru prn P m-am ridicat i am mers pe crare pn la ua de la ?atter5, iar Elsa mi s-a alturat. Era o lumin or$itoare acolo, cnd ieeai din um$ra copacilor. A$ia vedeam. Am5as era ntins pe un scaun, cu $ra(ele deschise. Privea ta$loul. #-am v ut deseori aa. Cum s-mi fi dat seama c otrava ncepuse de3a s-i fac efectul i-l parali a/ 4ra $olile. Nu era niciodat $olnav. ndr nesc s spun c el credea c fcuse insola(ie simptomele seamn dar n-avea s se plng de asta. - Nu vine la prn , a spus Elsa. n particular, credeam c e un lucru chiar n(elept. Am is& - Atunci, pe curnd. %i-a desprins ochii de la ta$lou i s-a uitat la mine. A fost o privire ciudat... cum s-o descriu... Normal c, atunci, n-am n(eles... prea mereu aa, cnd se gndea dac ta$loul n-avea s fie apreciat aa cum tre$uia. Am cre ut c asta era. A murmurat ceva, ncet. Nici eu i nici Elsa n-am remarcat vreun lucru ciudat.

Aa c l-am lsat acolo i am urcat, vor$ind i r nd. "ac-ar fi tiut, srmana copil, c era ultima dat cnd l vedea n via(... Ei $ine, slav Cerului c nu tia. A fost fericit nc pu(in. Caroline s-a purtat normal la prn ... poate doar mai preocupat. %i nu arat asta c nare nimic de-a face cu moartea lui/ ,u putea s fie o actri( chiar att de $un. Ea i cu guvernanta au co$ort dup aceea i l-au gsit. 0-am ntlnit cu domnioara Filliams n timp urca. 0i-a spus s sun la un doctor i s-a ntors la Caroline. 1rmana copil... Elsa. Avea acea durere pe care o are i un copil. Nu po(i s cre i c via(a (i poate face aa ceva. Caroline era destul de calm. "a, destul de calm. 1e putea controla mai $ine dect Elsa, desigur. Nu prea cuprins de remucri... atunci. A spus doar c, pro$a$il, el o fcuse. %i n-am putut s cred asta. Elsa a i $ucnit i a acu at-o direct. "esigur c, pro$a$il, i ddea de3a seama c ea avea s fie $nuit. "a, pro$a$il c asta i e*plic atitudinea. Philip era convins c ea fusese fptaa. @uvernanta a fost de un mare a3utor. A fcut-o pe Elsa s se ntind i i-a dat un sedativ, iar apoi a (inut-o pe Angela deoparte, atunci cnd a venit poli(ia. "a, era foarte puternic femeia aceea. 'otul a devenit un comar. Poli(ia a cutat prin cas i a pus ntre$ri, i apoi reporterii, care au aprut peste tot ca mutele cu aparatele lor foto, au luat interviuri celor din cas. 4n comar, totul... E un comar i dup at(ia ani. 'e rog, "oamne, dup ce-o vei convinge pe micu(a Carla de ceea ce s-a ntmplat n realitate, f ca noi s putem uita totul i s nu ne mai amintim vreodat, Am5as trebuie s se fi sinucis... orict de impro$a$il pare. 1fritul istorisirii lui 0eredith ?laBe.

ISTORISIREA LUI LAD6 DITTIS4A&

Am scris aici povestea mea i a lui Am5as Crale, de cnd ne-am cunoscut i pn la moartea lui tragic. #-am cunoscut la o petrecere. 1ttea lng o fereastr, (in minte, i, de cum am intrat, lam v ut i am ntre$at cine era. Cineva a is& ;E Crale, pictorul6. Am spus imediat c vreau s-l cunosc. Am vor$it, poate, ece minute n seara aceea. Atunci cnd cineva-(i las impresia pe care mi-a lsat-o el mie, e inutil s ncerci s-l descrii. "ac spun c atunci cnd l-am cunoscut pe Am5as Crale to(i cei din 3ur au devenit mai mici i au disprut, ei $ine, asta e*prim destul de $ine totul. 7mediat dup ntlnirea aceea, m-am dus s m uit la ta$lourile lui. 'ocmai avea o e*po i(ie pe ?ond 1treetP un alt ta$lou de-al lui mai era n 0anchester, altul n #eeds i nc dou la galerii pu$lice din #ondra. #e-am v ut pe toate. Apoi l-am ntlnit iar. 7-am spus& - Si-am v ut toate ta$lourile. 1unt minunate, El a prut amu at. - Cine (i-a spus c te pricepi la art/ Nu cred c tii ceva despre asta. - Poate c nu, am recunoscut. "ar sunt minunate, oricum. - Nu fi prostu(, mi-a spus m$ind. - Nu sunt. )reau s m picte i. - "ac ai ct de ct ra(iune, (i vei da seama c eu nu fac portrete cu femei frumoase. - Nu tre$uie s fie un portret i nu sunt frumoas. 0-a privit de parc a$ia atunci ncepuse s m vad. - Nu, nu eti. - Aadar, m picte i/ l-am ntre$at. 0-a studiat o vreme cu capul aplecat ntr-o parte. Apoi a is& - Eti un copil ciudat, nu/ - 1unt destul de $ogat, s tii. mi permit s pltesc $ine. - "e ce vrei att de mult s te picte / - Pentru c aa vreau, - %i sta e un motiv/ m-a ntre$at. - "a, eu mereu o$(in ceea ce vreau. - 1rmana mea copil, ct de tnr eti, a replicat. - Aadar, m picte i/ am repetat. 0-a luat de umeri i m-a ntors ctre lumin. Apoi s-a deprtat un pic. Am rmas pe loc, ateptnd. - 0ereu am vrut s picte un stol de psri pe catedrala 1t Paul, a is el. "ac te-a ncadra ntr-un peisa3, cred c a o$(ine cam acelai re ultat. - Aadar, rmne c m picte i/ am insistat. - Eti una dintre cele mai e*otice i mai minunate fiin(e pe care le-am cunoscut. 'e picte , a rspuns el. - Atunci, aa rmne, am spus eu. El a continuat& - "ar te averti e , Elsa @reer, "ac te picte , pro$a$il c voi face dragoste cu tine. - 1per c vei face. Am rmas pe loc, linitit. #-am au it (inndu-i rsuflarea, i apoi i-am v ut privirea aceea. )ede(i, s-a ntmplat foarte repede. Apoi ne-am v ut iar, o i sau dou mai tr iu. 0i-a spus c voia s merg la "evonshireP avea chiar locul potrivit ca peisa3 pentru ta$lou. - 1unt cstorit, s tii. %i sunt foarte ataat de so(ia mea. Am spus c, dac aa era, nsemna c ea era foarte drgu(. El a spus c era, ntr-adevr, aa. - "e fapt, a spus, e adora$il... i eu o ador. Aa c, s pricepi $ine asta, micu( Elsa.

7-am spus c n(elegeam foarte $ine. A nceput ta$loul o sptmn mai tr iu. Caroline Crale m-a primit foarte $ine. Nu m plcea prea mult... dar de ce ar fi fcut-o/ El nu a fcut niciodat vreo remarc pe care so(ia lui s n-o fi au it, iar eu eram politicoas i formal cu el. ns, de fapt, noi tiam. "up ece ile, mi-a cerut s m ntorc la #ondra. - "ar n-ai terminat ta$loul, am spus eu. El a rspuns& - A$ia am nceput. Adevrul e c nu pot s te picte , Elsa. - "e ce/ - %tii $ine de ce. %i de asta tre$uie s pleci. Nu m pot gndi la ta$lou... nu m pot gndi dect la tine. Ne gseam n ?atter5 @arden. Era o i clduroas. Erau psri i al$ine n 3ur. Ar fi tre$uit s fie plcut i linitit. "ar nu aa m sim(eam. Era... tragic. "e parc tot ceea ce avea s se ntmple s-ar fi aflat de3a acolo. %tiam c nu folosea la nimic dac m ntorceam la #ondra, dar am spus& - Prea $ine, o s m duc, dac aa vrei tu. Am5as a rspuns& - Ce fat $un, Aa c m-am dus. Nu i-am scris. El a venit dup ece ile. Era sla$ i trist i m-a ocat. A spus& - 'e-am averti at, Elsa, 1 nu spui c nu te-am averti at. - 'e ateptam, tiam c vei veni. - #ucrurile astea sunt prea puternice pentru oricare $r$at. Nu pot mnca i nu pot dormi, i nu pot face nimic, pentru c vreau s fiu cu tine. 7-am spus c tiam asta i c la fel mi se ntmpla i mie, din prima clip de cnd l v usem. Era "estinul i n-avea rost s ne mpotrivim. A ntre$at& - Nu te-ai mpotrivit prea tare, nu, Elsa/ %i i-am confirmat c nu m mpotrivisem deloc. El a recunoscut c i-ar fi dorit s nu fiu att de tnr, dar am rspuns c nu conta. Cred c pot s afirm c n urmtoarele sptmni am fost foarte ferici(i. "ar fericirea nu e cel mai potrivit cuvnt. Era ceva mai profund i mai nspimnttor de att. Eram fcu(i unul pentru cellalt i ne gsiserm... i tiam c vom fi mereu mpreun. "ar s-a mai ntmplat ceva. 'a$loul neterminat l $ntuia pe Am5as. A spus& - # a nai$a, nu te puteam picta nainte... chiar tu erai cau a. "ar reau s te picte , Elsa. )reau s te picte i ta$loul acela va fi capodopera mea. 0 doare i doresc att de tare s am pensulele i s te vd pe suportul la de tun cu marea n spate i cu decorul engle esc. .. i pe tine... pe tine... stnd acolo, ca un strigt de triumf. %i tre$uie s te picte aa, %i nu pot fi deran3at n timp ce fac asta. Cnd ta$loul o s fie terminat, o s-i spun lui Caroline adevrul i lmurim totul. Am ntre$at& - 1e va mpotrivi Caroline unui divor(/ El a rspuns c nu credea. "ar cu femeile nu po(i ti niciodat... Am spus c-mi pare ru dac se va supra, dar, n fond, astfel de lucruri se mai ntmpl. El a is& - .oarte drgu( i re ona$il, Elsa. "ar Caroline nu e re ona$il, n-a fost niciodat i nu va fi aa. 0 iu$ete, s tii. Am spus c n(eleg, dar, dac-l iu$ea, tre$uia s pun fericirea lui pe primul plan i, oricum, n-ar fi vrut s-l (in dac el dorea s fie li$er. - )ia(a nu se re olv prin ma*ime admira$ile din literatur, a spus el. Natura are din(i i gheare ascu(ite, s tii. Am is& - "ar acum suntem cu to(ii oameni civili a(i, nu/ Am5as a rs&

- Pe nai$a, oameni civili a(i, Caroline va vrea s te ngroape. Poate c-o va face. Nu-(i

dai seama, Elsa, c va suferi... va suferi? Nu tii ce nseamn suferin(a/ - Atunci, nu-i ice, am propus eu. - Nu. 're$uie s-i ic. 're$uie s fii a mea aa cum se cuvine, Elsa. naintea tuturor. n pu$lic, a mea. - "ac nu va divor(a/ am ntre$at. - Nu mi-e team de asta, mi-a rspuns. - Atunci, de ce (i-e team/ - Nu tiu... a spus el ncet. )ede(i, el o cunotea pe Caroline. Eu, nu. "ac-a fi tiut... 0-am dus din nou la Alder$ur5. "e data asta a fost mai neplcut. Caroline era $nuitoare. Nu-mi plcea... nu-mi plcea... nu-mi plcea deloc situa(ia. 0ereu am urt ascun iurile i trdarea. Am cre ut c-ar tre$ui s-i spunem. Am5as nici n-a vrut s aud. Partea amu ant era c nu-i psa deloc. "ei (inea la Caroline i nu voia s-o rneasc, nu-i psa de ct de onest sau de nesincer era. Picta cu un fel de frene ie, i nimic nu mai conta. Nu-l mai v usem ntr-una dintre transele lui de lucru pn atunci. 0i-am dat seama atunci ce geniu era. Prea normal s fie luat de val. "ar era altfel pentru mine. Eu eram ntr-o po i(ie ori$il. Caroline m detesta... Pe $un dreptate. 1ingurul lucru care m putea rea$ilita era s-i mrturisesc adevrul. "ar Am5as spunea doar c nu voia s fie deran3at de scene de gelo ie pn cnd nu termina ta$loul. Am replicat c nu va fi nici o scen. Caroline ar fi prea mndr pentru asta. - )reau s fiu sincer. 're$uie s fim sinceri, am insistat eu. - #a nai$a cu sinceritatea, Eu fac un ta$lou, fir-ar s fie, a fost rspunsul su. i n(elegeam punctul de vedere, dar el nu-l n(elegea pe al meu. %i, pn la urm, am cedat. Caroline vor$ise despre un plan pe care-l avea cu Am5as, pentru toamna urmtoare. )or$ea cu ncredere despre asta. %i, deodat, m-am sim(it prea prost, era prea a$omina$il ceea ce fceam... s-o lsm s continue aa... i poate c-am fost i furioas, pentru c ea era foarte rea cu mine, ntr-un fel pe care nimeni nu-l o$serva. %i aa am spus adevrul. ntr-un fel, nc mai cred c aveam dreptate. "ei, desigur, n-a fi fcut-o dac aveam cea mai vag idee despre ceea ce avea s urme e. #ovitura a venit imediat. Am5as a fost furios pe mine. dar a tre$uit s recunoasc faptul c spusesem adevrul. N-am n(eles-o deloc pe Caroline. Cu to(ii eram la 0eredith ?laBe, la ceai, i Caroline a 3ucat e*celent& a vor$it i a rs. Era ciudat s nu pot s plec din cas, dar Am5as ar fi e*plodat, dac plecam. Am cre ut c va pleca ea. Ar fi fost mult mai uor dac fcea asta. N-am v ut-o lund cucuta. )reau s fiu corect & s admit c poate a luat-o pentru ceea ce a spus ea. adic pentru a se sinucide. "ar nu cred cu ade rat asta. Cred c era una dintre acele femei e*trem de ptimae i de posesive, care nu renun(a la nimic din ceea ce cred c le apar(ine. Am5as era proprietatea ei. Cred c era pregtita s-l omoare & nu s-i dea drumul - complet i definitiv - pentru o alt femeie. Cred c se hotrse, imediat, s-l omoare. %i cred c discursul att de nflcrat al lui 0eredith despre cucut a fcut-o s ai$ i mi3locul prin care s reali e e tot ceea ce i pusese n minte. Era foarte crud i r $untoare... Am5as a tiut tot timpul c era periculoas. Eu n-am tiut. n diminea(a urmtoare, a mai avut o confruntare cu Am5as. Am au it cea mai mare parte a discu(iei de pe teras. El s-a purtat minunat& foarte r$dtor i calm. A implorat-o s fie re ona$il. A spus c (inea mult la ea i la copil i c aa va fi mereu. )a face orice ca s le asigure un trai ndestulat. - "ar n(elege asta. 0 voi cstori cu Elsa... i nimic nu m va opri. 'u i cu mine am fost mereu de acord s ne acordm li$ertatea. 1e mai ntmpla. Caroline i-a spus& - .aci cum vrei, eu te-am averti at. )ocea ei era foarte linitit, dar avea un ton ciudat. - Ce vrei s spui, Caroline/ a ntre$at-o Am5as.

Ea a rspuns& - Eti al meu i nu reau s te las liber. %ai repede te-a omor... Chiar n acea clip, a venit Philip ?laBe pe teras. 0-am ridicat i l-am ntmpinat. Nu voiam s aud i el. Curnd, Am5as a ieit i a spus c era timpul s ne ntoarcem la ta$lou. Am co$ort mpreun n ?atter5. N-a spus multe. "oar c so(ia lui nu era foarte n(elegtoare... dar nu voia s vor$im despre asta. )oia s se concentre e asupra a ceea ce avea de fcut. nc o i, spunea, i termina ta$loul. - %i va fi cel mai $un pe care l-am fcut, Elsa, chiar dac-l pltim cu lacrimi i cu snge, a declarat el. 4n pic mai tr iu am urcat n cas, s-mi iau un pulover. ?tea un vnt rece. Atunci cnd m-am ntors, Caroline era acolo. Cred c venise s mai ncerce o dat. Philip i 0eredith ?laBe erau i ei acolo. Atunci, Am5as s-a plns c-i era sete i voia de $ut. A spus c avea $ere, dar era cald. Caroline a rspuns c-i va trimite nite $ere rece. A spus-o natural i pe un ton aproape prietenos. Era o actri(, femeia aia. Pro$a$il c tia ce avea s fac. A adus-o cam ece minute mai tr iu. Am5as picta. 7-a turnat n pahar i l-a pus lng el. Nici unul din noi n-o privea. Am5as era concentrat la ceea ce fcea, iar eu tre$uia s rmn nemicat. Am5as a $ut-o la fel cum $ea mereu $erea, a turnat-o pe gt dintr-o nghi(itur. Apoi sa strm$at i a spus c avea un gust ciudat... dar c, mcar, era rece. %i, chiar i atunci, cnd a spus asta, n-am avut nici o suspiciune. "oar am rs. Cnd l-a v ut c $ea, Caroline a plecat. Patru eci de minute mai tr iu, Am5as s-a plns c n(epenise i c avea dureri. A spus c, pro$a$il, avea un nceput de reumatism articular. Am5as era mereu intolerant la orice $oal i nu-i plcea s fie ngri3it. "up ce a spus asta, a mai adugat, ncetior& ;?trne(ea, presupun. Ai luat un $trn $olnav6. Am intrat n 3ocul lui. "ar am o$servat c se mica greu i c se strm$a de durere. Nici nu m-am gndit c nu era reumatism. +n scurt timp, a tras $anca i s-a ae at pe ea, ridicndu-se din cnd n cnd s mai modifice cte ceva la ta$lou. .cea asta uneori cnd picta, doar se uita la mine i apoi la pn . 4neori dura i o 3umtate de or. Aa c nu mi s-a prut ceva foarte ciudat. Am au it clopo(elul pentru prn i a spus c nu va urca s mnnce. )a rmne acolo unde era i nu voia nimic. Nu era nici asta un lucru neo$inuit, i-n plus nu tre$uia s-o nfrunte pe Caroline la mas. )or$ea un pic ciudat... i mormia cuvintele. "ar uneori se comporta aa, atunci cnd nu era mul(umit de progresele pe care le fcea cu ta$loul. 0eredith ?laBe a co$ort s m ia. A vor$it un pic cu Am5as, dar Am5as doar a mormit ceva. Am urcat i l-am lsat acolo. #-am lsat acolo... s moar singur. N-am v ut prea mul(i $olnavi. Am cre ut c Am5as avea doar o pas proast. "ac tiam... dac-mi ddeam seama, poate c un doctor l-ar fi salvat... !f, "oamne, de ce nu mi-am dat seama/ Nu mai are rost s m gndesc. Am fost o proast... o proast oar$. Nu mai sunt multe de is. Caroline i guvernanta au co$ort acolo dup prn . 0eredith le-a urmat. 7mediat a venit napoi sus. Ne-a spus c Am5as murise. Atunci am tiut, Am tiut, Caroline o fcuse. Nu m gndeam nc la otrav. Credeam c a co$ort atunci i l-a n3unghiat sau l-a mpucat. Am vrut s m reped asupra ei... s-o omor. Cum putuse s fac asta/ Cum putuse? Era att de viu, att de plin de vigoare i de via(, 1 stingi toate astea... s-l transformi n ceva rece i nemicat. "oar ca s nu-l am eu, !ri$ila femeie... !ri$il, invidioas, crud, r $untoare femeie... ! ursc, nc o ursc... Nici mcar n-au spn urat-o.

Ar fi tre$uit s-o spn ure... %i asta nc ar fi fost o soart $lnd pentru ea. ! ursc... ! ursc... ! ursc... 1fritul istorisirii lui #ad5 "ittisham.

ISTORISIREA CECILIEI 7ILLIA&S

"rag domnule Poirot, ) trimit o relatare a acelor evenimente din septem$rie, DI..., aa cum au fost v ute de mine. Am fost a$solut sincer i nu v-am ascuns nimic. i pute(i arta ce am scris i Cariei Crale. Poate c va suferi, dar eu mereu am cre ut n adevr. Chiar dac doare. 're$uie s avem cura3ul s privim realitatea n fa(. .r acest cura3, via(a n-are sens. !amenii care ne fac ru sunt cei care ne (in departe de realitate. Crede(i-m, a dumneavoastr sincer, Cecilia Filliams 0 numesc Cecilia Filliams. Am fost anga3at de doamna Crale ca guvernanta pentru sora ei vitreg, n DI... Aveam, pe atunci, patru eci i opt de ani. 0i-am nceput activitatea la Alder$ur5, o moie foarte frumoas din sudul "evonului, care apar(inea de multe genera(ii familiei domnului Crale. %tiam c acesta era un pictor renumit, dar nu l-am cunoscut pn cnd n-am nceput s lucre acolo. n cas locuiau domnul i doamna Crale, Angela Farren 9pe atunci o fat de treispre ece ani: i trei servitori, to(i slu3ind familia de mul(i ani. Eleva mea era foarte interesant i promi(toare. Avea a$ilita(i remarca$ile i era o plcere s-i predau. Era oarecum sl$atic i indisciplinat, dar aceste trsturi se regsesc mai degra$ la persoanele deose$ite, iar eu mereu am preferat ca elevele mele sa ai$ caracter. 4n e*ces de vitalitate poate fi strunit i ghidat n mod folositor pentru a o$(ine re ultate de succes. 4na peste alta, o gseam pe Angela reticenta fa( de disciplin. Era oarecum mai rsf(atP n special de doamna Crale, care era prea indulgent cu ea. 7nfluen(a domnului Crale era, credeam eu, nefast. i ddea totul ntr-o i, iar n urmtoarea se purta a$solut tiranic cu ea. Era un $r$at cu toaneP posi$il pentru c avea un temperament artistic. N-am n(eles niciodat de ce e*isten(a unor calit(i artistice ar tre$ui s-l lipseasc pe un om de stpnirea de sine. Nu admiram, personal, ta$lourile domnului Crale. "esenele mi se preau greite i e*agerate, dar normal c nu-mi e*primam opinia asupra acestui su$iect. Am de voltat foarte repede un ataament puternic fa( de doamna Crale. i admiram caracterul i for(a n fa(a dificult(ilor vie(ii. "omnul Crale nu era un so( fidel i cred c acest lucru i provoca foarte mult durere doamnei Crale. ! femeie mai hotrt l-ar fi prsit, dar doamna Crale nici nu se gndea la aa ceva. 7-a ndurat escapadele i l-a iertat pentru ele... dar a spune c nu le-a primit foarte uor. A ndurat... i cu ct spirit, 1-a spus la proces c treceau prin certuri ca oarecele i pisica. N-a merge chiar att de departe... doamna Crale era prea demn pentru aa ceva, dar aveau multe certuri. %i consider c era normal, date fiind circumstan(ele. .usesem anga3at de doamna Crale de peste doi ani, cnd a aprut domnioara Elsa @reer. A sosit la Alder$ur5 n vara lui DI... "oamna Crale n-o cunoscuse nainte. Era prietena domnului Crale i se spunea c venise acolo ca s fie pictat de acesta. 1-a v ut de ndat c domnul Crale era ndrgostit de fata asta i c ea nu fcea nimic ca s-l descura3e e. 1e purta, n opinia mea, revolttor, era teri$il de insolent cu doamna Crale i flirta deschis cu so(ul ei. Normal c doamna Crale nu mi-a spus nimic, dar mi-am dat seama c era a$tut i nefericita i am fcut tot ceea ce am putut ca s-i distrag aten(ia i s-i mai preiau din povar. "omnioara @reer po a n fiecare i pentru domnul Crale, dar am o$servat c ta$loul nu nainta foarte repede. .r ndoial c aveau i alte lucruri de discutat, Eleva mea, sunt mul(umit s-o spun, o$serva foarte pu(in din ceea ce se petrecea n 3urul ei. Angela era, ntr-un fel, mic pentru vrsta ei. "ei intelectul i era foarte de voltat, nu era foarte precoce. Nu prea s doreasc s citeasc anumite cr(i inde ira$ile i nu ddea semne de curio itate mor$ida, aa cum se ntmpla adesea n ca ul fetelor de vrsta ei. Prin urmare, n-a v ut nimic n neregul la prietenia dintre domnul Crale i domnioara @reer. 'otui, n-o plcea pe aceasta i o considera proast. Aici, cam avea dreptate. "omnioara @reer cred c avusese parte de o educa(ie $un, dar nu deschisese niciodat o

carte i nu era familiari at cu curentele literare din acea vreme. 0ai mult, nu putea s poarte o discu(ie pe un su$iect intelectual. Era complet acaparat de nf(iarea ei fi ic, de hainele sale i de $r$a(i. Angela, cred, nici nu-i ddea seama de faptul c sora ei era nefericit. Nu era o persoan foarte receptiv la acea vreme. Petrecea mult timp cu alte activit(i, ca, $unoar, c(ratul n copaci sau mersul pe $iciclet. Era i o cititoare pasionat i avea gusturi e*celente. "oamna Crale era mereu atent s-i ascund nefericirea fa( de Angela i ncerca s par luminoas i vesel atunci cnd prin prea3m se afla i fata. "omnioara @reer se ntorsese la #ondra... lucru de care am fost cu to(ii foarte mul(umi(i, 1ervitorii o displceau la fel de mult ca i mine. Era genul de persoan care-(i face ile negre i apoi uit s mul(umeasc. "omnul Crale a plecat i el la scurt timp dup aceea, i desigur c-am tiut c plecase dup fat. mi prea foarte ru pentru doamna Crale. Aceste lucruri o afectau mult. Eram foarte suprat pe domnul Crale. Atunci cnd un $r$at are o so(ie ncnttoare i armant, n-are de ce s-o trate e ru. 'otui, eu i dumneaei am sperat ca aventura s se termine. Nu c-am fi discutat despre acest lucru una cu alta - n-am fcut-o -, dar tia foarte $ine ce gndeam n legtur cu asta. "in nefericire, dup cteva sptmni, perechea a reaprut. Prea c rencepeau edin(ele de po at. "omnul Crale picta frenetic acum. Prea mai pu(in preocupat de fat dect de portretul ei. Cu toate acestea, mi-am dat seama c nu mai era o aventur o$inuit, prin care s mai fi trecut nainte. .ata pusese ghearele pe el i $r$atul se topea precum ceara n minile ei. 'otul a atins apogeul cu o i nainte de moartea lui& pe DG septem$rie. Comportamentul domnioarei @reer fusese incredi$il de insolent n ultimele ile. 1e sim(ea sigur pe ea i voia s-i dea importan(. "oamna Crale se purta foarte gra(ios. Era politicoas, rece, dar nu arta n nici un alt fel ceea ce credea despre ea. n aceast i, pe DG septem$rie, cum stteam n camera de i dup prn , domnioara @reer a fcut o remarc uimitoare despre cum avea s reamena3e e camera dup ce avea s se mute la Alder$ur5. Normal c doamna Crale n-a putut lsa asta s treac att de uor. A provocat-o, iar domnioara @reer a fcut impruden(a de a spune, de fa( cu to(i, c urma s se mrite cu domnul Crale. "e fapt, vor$ea despre maria3ul cu un $r$at nsurat... i-i spunea asta so(iei lui, Eram foarte suprat pe domnul Crale. Cum ndr nea s-o lase pe fata asta s-i insulte so(ia n propria camer de i/ "ac voia s fug cu fata, ar fi tre$uit s fac asta, nu s-o aduc n casa so(iei sale i s-o sus(in n insolen(a ei. n ciuda a ceea ce pro$a$il sim(ea, doamna Crale nu i-a pierdut demnitatea. 1o(ul ei a intrat chiar atunci i ea i-a cerut confirmarea. El a fost, normal, enervat pe domnioara @reer pentru faptul c-a for(at inutil situa(ia. n afar de altceva, l-a fcut pe el s a3ung ntr-un impas, i $r$a(ilor nu le plac astfel de lucruri, le rnesc orgoliul. A stat acolo, ditamai $r$atul, prnd la fel de prost ca un $iat de coal. 1o(ia lui s-a purtat demn n acea situa(ie. El a murmurat prostete c era adevrat, dar c nu voia ca ea s afle n acest fel. N-am v ut niciodat ceva asemntor cu privirea pe care i-a aruncat-o lui. A ieit din camer cu capul sus. Era o femeie frumoas - mai frumoas dect fata aia - i mergea ca o regin. Am sperat, din tot sufletul, ca Am5as Crale s fie pedepsit pentru cru imea lui i pentru lipsa lui de demnitate. Pentru prima dat, am ncercat s vor$esc cu doamna Crale, dar ea m-a oprit. - 're$uie s ncercm s ne purtm ca de o$icei, a spus. E cel mai $ine. )om merge la 0eredith ?laBe la ceai. - Cred c sunte(i minunat, doamn Crale, i-am mrturisit. - 'u nu tii...

Apoi, nainte s ias din camer, a venit i m-a srutat pe o$ra , spunndu-mi& - Eti un mare spri3in pentru mine. A plecat n camera ei i cred c a plns. Am v ut-o atunci cnd au plecat to(iP purta o plrie cu $oruri mari, care-i ascundea chipul - o plrie pe care rareori o purta. "omnul Crale era nelinitit, dar ncerca s re olve situa(ia. "omnul Philip ?laBe ncerca s se comporte normal. "omnioara @reer prea o pisicu( care primise un castron cu lapte. Aproape c torcea. Au pornit cu to(ii. 1-au ntors pe la ase. N-am mai v ut-o pe doamna Crale singur n acea sear. A fost foarte tcut la cin i s-a culcat devreme. Nu cred c tia cineva ct suferea. n acea sear au avut loc multe certuri ntre domnul Crale i Angela. Au adus n discu(ie vechea pro$lem cu coala. El era ar(gos i enervat, iar ea ncerca s-l calme e. ntreaga chestiune se lmurise i-i cumprase de3a haine, aa c nu mai avea sens s se certe. 'otui, la un moment dat, Angela s-a nfuriat. Nu m ndoiesc c sim(ise tensiunea din aer i c o afectase, ca pe to(i. 0 tem c eram i eu prea preocupat, ca s ncerc s-o console . 1-a terminat totul atunci cnd a aruncat cu un prespapier spre domnul Crale i a fugit din camer. Am alergat dup ea i i-am spus c mi-era ruine c se purta ca un copil, dar era n continuare lipsit de control i am lsat-o n pace. Am e itat dac sa merg sau nu n camera doamnei Crale, i m-am hotrt c e mai $ine s n-o deran3e . 'are a fi vrut s fi insistat s stea de vor$ cu mine. "ac fcea asta, poate c lucrurile ar fi stat altfel. N-avea pe nimeni pe post de confident. "ei i-am admirat stpnirea de sine, recunosc c, din cnd n cnd, e*agera. ! e*primare a sentimentelor face $ine uneori. %i l-am v ut pe domnul Crale, atunci cnd m duceam n camer. 0i-a urat noapte $un, dar nu i-am rspuns. n diminea(a urmtoare, era o vreme minunat. Am intrat n camera Angelei nainte de micul de3un, dar ea de3a se tre ise. Am luat o fust pe care o lsase pe 3os, ca s-o crpesc dup masa de diminea(. Ea ns fcuse rost de marmelad i de pine din $uctrie i ieise afar. "up ce am mncat i eu, am plecat dup ea. 1pun asta, ca s e*plic de ce nu eram cu doamna Crale n diminea(a aia, aa cum poate c-ar fi tre$uit. #a vremea aceea, am sim(it c datoria mea era fa( de Angela. 1e purta foarte negli3ent cu hainele i nu voiam s-o las s m sfide e. i lipsea costumul de $aie, aa c-am mers la pla3. Nu era nici urm de ea acolo, aa c m-am gndit c plecase la 0eredith ?laBe. Era prieten cu el. Am mers dincolo de golf i am cutat-o. N-am gsit-o i m-am ntors. "oamna Crale i fra(ii ?laBe erau pe teras. Era cald, iar casa i terasa se gseau la adpost de $taia vntului. "oamna Crale a propus s aduc $ere rece. Era acolo o mic ser construit n epoca victorian. "oamnei Crale nu-i plcea i nu era folosita pentru plante, dar fusese transformata n $ar, cu sticle cu diverse $uturi i cu un mic frigider, umplut cu ghea( n fiecare diminea(... "oamna Crale a mers s ia $erile i am nso(it-o. Angela era la frigider i scotea o sticl de $ere. "oamna Crale a intrat n fa(a mea i a spus& - )reau o sticl pentru Am5as. 0i-e greu s spun dac-ar fi tre$uit s $nuiesc ceva. )ocea ei, sunt convins, era normal. "ar tre$uie s recunosc c aten(ia mi-era concentrat asupra Angelei, care, dup ct de m$u3orata era, mi ddea impresia c se sim(ea vinovat. Am fost dur cu ea i, spre surprinderea mea, a tcut mlc. Am ntre$at-o unde dispruse i ea a rspuns c fusese s fac $aie, dei eu n-o v usem pe pla3. Apoi am ntre$at-o despre puloverul ei i ea a spus c pro$a$il l uitase acolo. 0en(ione asta pentru a e*plica de ce am lsat-o pe doamna Crale s duc singura $erile 3os. =estul dimine(ii a fost destul de neinteresant. Angela i-a luat acele i i-a reparat fusta. "omnul Crale n-a venit la prn . Am fost $ucuroas c a avut aceast decen(.

"up prn , doamna Crale a co$ort n grdin. Eu voiam s iau puloverul Angelei de pe pla3. Am plecat mpreun. Ea a intrat n ?atter5... Eu co$oram mai departe, atunci cnd m-a strigat. Cum v-am spus i cnd ne-am v ut, mi-a cerut s m duc la telefon. Pe drum, l-am ntlnit pe domnul 0eredith ?laBe, aa c eu m-am ntors la doamna Crale. Asta este povestea pe care am spus-o i la proces. Ceea ce voi scrie acum n-am mai spus nimnui. N-am fost ntre$at nimic la care s nu rspund sincer. "ar eram vinovat pentru faptul c am ascuns anumite lucruri... nu regret asta. A face la fel. 1unt contient c m e*pun spunnd asta, dar nu cred c o va lua cineva n serios, dup atta vreme... mai ales pentru c doamna Crale a fost, oricum, condamnat. 7at ce s-a ntmplat. #-am ntlnit pe domnul 0eredith ?laBe i apoi am alergat napoi 3os, ct de repede am putut. Purtam sandale i mereu am alergat repede. Am a3uns la ua grdinii i iat ceea ce am v ut. "oamna Crale tergea sticla de $ere cu $atista. "up aceea, a luat mna so(ului ei mort i a apsat-o pe sticla. 'ot timpul sttea cu urechea ciulit la gomote. .rica de pe fa(a ei mi-a spus adevrul. Am tiut atunci c ea i otrvise so(ul. %i eu, una, n-o nvinov(esc. A mpins-o pn n acel punct n care n-a mai re istat. N-am vor$it niciodat cu ea despre asta. .ata lui Caroline Crale nu tre$uie s creasc n minciun. !rict de mult doare adevrul, este singurul lucru care contea . 1pune(i-i c mama ei nu tre$uie 3udecata. A fost mpins dincolo de limite. .iica tre$uie s n(eleag i s ierte. 1fritul istorisirii Ceciliei Filliams.

ISTORISIREA AN2ELEI 7ARREN

"rag domnule Poirot, mi (in promisiunea i v scriu tot ceea ce-mi amintesc de atunci. "ar nu mi-am dat seama pn acum ct de pu(in mi amintesc& de fapt. Am doar o amintire vag a acelor ile de var... i a unor incidente i olate, dar nu pot spune e*act nici n ce var s-a ntmplat, 0oartea lui Am5as a c ut ca un trsnet. N-am fost averti at de asta i am pierdut urma a cam tot ceea ce a condus la ea. Am ncercat s m gndesc dac era de ateptat sau nu. 1unt toate fetele de cincispre ece ani la fel de o$tu e cum eram eu/ Poate c da. Eu 3udec repede strile oamenilor, dar nu-mi $at capul cu motivele care au condus la apari(ia acelor stri. n afar de asta, n acea vreme ncepusem s descopr $e(ia cuvintelor. #ucruri pe care le citeam, poe ii - 1haBespeare - mi rmneau n cap. mi amintesc cum mergeam prin $uctrie i repetam versuri pe care le citisem. Era att de minunat, nct le repetam ntruna, %i, n afar de asta, erau lucrurile pe care mi place s le fac dintotdeauna. notul i c(ratul n copaci, i fructele, i hrnitul cailor. Caroline i Am5as mi se preau dintotdeauna acolo. Erau figurile centrale din lumea mea, dar niciodat nu m-am gndit la pro$lemele lor. N-am o$servat-o pe Elsa @reer n mod special. Am cre ut c era proast i nu m gndeam c era mcar frumoas. Am acceptat-o ca pe cineva $ogat i plictisitor, o femeie pe care o picta Am5as. "e fapt, prima impresie asupra acelor lucruri am avut-o ntr-o i, cnd am au it ceva de pe teras, unde m aflam dup prn ... Elsa a spus c se va mrita cu Am5as, %i mi s-a prut att de ridicol, #-am ntre$at& - "e ce spune Elsa asta/ N-ar putea. !amenii nu pot avea dou so(ii... asta nseamn $igamie i faci nchisoare. Am5as s-a nfuriat i a spus& - Cum nai$a ai au it asta/ 7-am spus c pe fereastr. A fost mai furios ca niciodat i a is c tre$uia s merg la coal i s renun( la trasul cu urechea. nc mai (in minte ce am sim(it atunci cnd mi-a spus asta. Pentru c era nedrept. A$solut nedrept. 0-am $l$it furioas i i-am is c nu ascultasem, i c, oricum, de ce a spus Elsa o asemenea prostie/ Am5as a rspuns c glumise. 're$uia s fiu satisfcut. Aproape c-am fost. "ar nu tocmai. 7-am spus Elsei, cnd eram singure& - #-am ntre$at pe Am5as de ce ai spus c v ve(i cstori. A is c glumeai. Am sim(it c asta tre$uia s-o nfurie. "ar a m$it. Nu-mi plcea m$etul ei. Am mers la Caroline. 1e m$rca pentru cin. Am ntre$at-o dac o cstorie ntre ei doi era posi$il. mi amintesc rspunsul ei e*trem de clar. Pro$a$il c a fost foarte hotrt. - Am5as se va cstori cu Elsa doar dup ce eu mor. Asta m-a linitit complet. 0oartea prea foarte departe de noi to(i. 'otui, eram foarte suprat pe Am5as i pe ceea ce spusese atunci i am fost foarte violent cu el la cina, (in minte c ne-am certat ru, iar eu am ieit fugind din camer i m-am aruncat pe pat s dorm. Nu-mi amintesc prea multe despre acea dup-amia de la 0eredith ?laBe, dar (in minte c a citit un pasa3 din 3edon& n care se descria moartea lui 1ocrate. Nu mai au isem de asta pn atunci. Am cre ut c-a fost cel mai minunat lucru pe care-l au isem vreodat. "ar numi amintesc cnd a fost e*act. Putea fi oricnd n vara aceea. Nu-mi amintesc nimic nici din diminea(a urmtoare, dei chiar m-am gndit. Am un sentiment vag c-am fcut $aie i cred c-am fost o$ligat s cos ceva.

"ar totul e foarte confu , pn la momentul n care 0eredith a urcat gfind de pe teras, al$ ca varul la fa(. mi amintesc c a c ut o ceac de pe mas i s-a spart... Elsa era autoarea. %i-mi amintesc c ea a alergat pe crare... i e*presia ngro itoare de pe chipul ei. mi tot repetam& ;Am5as e mort6... dar nu prea real. mi amintesc c a venit doctorul .aussett. "omnioara Filliams avea gri3 de Caroline. Eu le stteam tuturor n cale i (ipam. 0 sim(eam ru. Nu m lsau s merg s-l vd. "ar au venit i poli(itii, au fcut tot felul de nsemnri i au adus i o targ acoperit cu pn . "omnioara Filliams m-a luat n camera lui Caroline mai tr iu. Caroline era pe canapea. Prea foarte palid. 0-a srutat i a spus c voia s plec ct de repede, c totul era ori$il, dar nu tre$uia smi fac gri3i sau s m gndesc la asta. )oi merge cu Carla acas la #ad5 'ressillian, pentru c, aici, casa tre$uie s rmn ct mai goal cu putin(a. 0-am ag(at de Caroline i am spus c nu voiam s plec. )oiam s stau cu ea. A is c tia, dar c era mai $ine s plec i c ea s-ar fi sim(it mai $ine. %i domnioara Filliams a intervenit. - Cel mai $un mod s-(i a3u(i sora este s faci ceea ce dorete ea. Aa c-am spus c voi face tot ceea ce-mi va cere Caroline. %i ea a is& - "raga mea Angela, aa te vreau, %i m-a m$r(iat i mi-a spus s nu-mi fac gri3i, s m gndesc la asta ct mai pu(in. A tre$uit s co$or pentru a vor$i cu un inspector de poli(ie. A fost foarte de trea$, a ntre$at cnd l v usem pe Am5as i alte chestiuni care mi se preau inutile atunci. A fost satisfcut i a is c nu-i puteam destinui nimic nou. Aa c i-a spus domnioarei Filliams c n-avea nimic mpotriv s m duc n alt parte. Am mers la #ad5 'ressillian i ea a fost foarte $un cu mine. "ar, desigur, am aflat adevrul. ! arestaser pe Caroline. Am fost att de ngro ita, nct m-am m$olnvit. Am au it apoi c sora mea i fcea gri3i pentru mine. #a insisten(ele ei, am plecat din Anglia nainte de proces. "ar asta v-am spus de3a. Cum vede(i, ceea ce am scris aici e pu(in. "e cnd am vor$it, am trecut peste fapte din nou, mi-am scotocit memoria n cutare de reac(ii ale persoanelor, dar nu-mi pot aminti nimic care s m fac s cred c era cineva vinovat. .rene ia Elsei, ngri3orarea lui 0eredith, triste(ea lui Philip... toate erau naturale, cred. !are putea cineva s 3oace un rol/ %tiu doar att. +aroline n-a fcut aa ce a. 1unt foarte sigur de asta i voi fi mereu, dar n-am alt dovad dect faptul c am cunoscut-o att de $ine. 1fritul istorisirii Angelei Farren.

CARTEA A III.A

CAPITOLUL I
CONCLUZII Carla #emarchant privi n sus. !chii ei erau o$osi(i i o dureau. i nltur prul din ochi. - 'otul este uimitor, spuse ea i atinse teancul de manuscrise. Pentru c unghiul este mereu altul, Cu to(ii o vd pe mama n mod diferit. "ar faptele sunt la fel. 'oat lumea spune asta. - )-au descura3at/ - "a. Pe dumneavoastr nu/ - Nu, le gsesc valoroase i pline de informa(ii. Poirot vor$ea rar i reflecta. - 0i-a dori s nu le fi citit, mrturisi Carla. Poirot o privi atent. - Ah... prin urmare aa sim(i(i/ - 'o(i cred c ea a fost... n afar de mtua Angela, dar ceea ce crede ea nu contea . N-are motive. E doar una dintre persoanele acelea loiale care nu trdea niciodat. "oar spune c n-ar fi putut face asta. - Aa vi se pare/ - Cum altceva s mi se par/ 0 gndeam c, dac n-a fost mama, atunci a fost unul dintre acetia cinci. Aveam i unele teorii. - A, interesant, 1pune(i-mi. - Ei, erau doar teorii. Philip ?laBe, de e*emplu. E $roBer, era cel mai $un prieten al tatei... pro$a$il c tata avea ncredere n el. %i artitii n-au de o$icei gri3 de $ani. Poate c Philip era n ncurctur i s-a folosit de tata. #-a fcut s semne e ceva. Apoi, totul a fost pe punctul de a e*ploda i doar moartea tatei l-a mai putut salva. Asta e ceea ce am gndit eu. - Nu e ru. Altceva/ - Ei $ine, Elsa. Philip ?laBe afirm c era prea cu capul pe umeri pentru a putea um$la cu otrav, dar nu cred c e adevrat. "ac mama mergea la ea i-i spunea c nu va divor(a... atunci nimic n-o mai putea opri. Cred c Elsa avea o minte viclean... voia s fie femeie mritat. Cred c Elsa ar fi putut s fure chestia aia - avusese o oportunitate la fel de $un n acea dup-amia - i s ncerce s-o scoat pe mama din ecua(ie. Cred c-ar fi putut face asta. %i apoi, posi$il, printr-un accident, Am5as s fi luat otrava n locul lui Caroline. - "in nou, nu e ru. Altceva/ Carla rosti ncetior& - Ei $ine, am cre ut... c, poate... %eredit"! - Ah... 0eredith ?laBe/ - "a. )ede(i, mi se prea genul de om care s comit o crim. Era mai ncet dect ceilal(i i se rdea de el, i poate c nu-i plcea asta. Apoi, tata s-a cstorit cu fata pe care o dorea el. %i tata avea succes i avere. %i el fcea otrvurile alea, Poate pentru c voia s ucid pe cineva ntr-o i. 're$uia s atrag aten(ia c i se furase otrava, ca s ndeprte e suspiciunea. "ar era cel mai pro$a$il ca el s-o fi luat. Poate c voia ca mama s moar... pentru c-l refu ase. Cred c e ciudat ceea ce spune el nsui& c oamenii fac lucruri care nu le sunt caracteristice. 1 presupunem c se referea la el cnd a spus asta, Poirot spuse& - Ave(i mcar dreptate n aceast privin(... de a nu lua ceea ce a scris chiar ca pe o istorisire adevrat. Poate c era o pist inten(ionat fals. - "a, tiu, m-am gndit la asta. - Alte idei/ Carla spuse rar& - 0-am gndit, nainte s citesc, la domnioara Filliams. i pierduse slu3$a atunci cnd Angela plecase la coal. %i, dac Am5as murea $rusc, poate c Angela nu mai pleca. Adic, dac 0eredith nu o$serva lipsa otrvii, moartea lui ar fi putut fi din cau e naturale. Am citit despre cucut i tiu c nu las urme post-mortem. Poate s-ar fi cre ut c era o

insola(ie. %tiu c pierderea slu3$ei nu pare un motiv suficient pentru crim. "ar crimele au fost comise pentru motive i mai puerile. 4neori, pentru mici sume de $ani. %i o femeie de vrst mi3locie, poate chiar incompetenta, n-avea chiar tot viitorul n fa(. Cum am spus, asta era nainte s-i citesc manuscrisul. "ar domnioara Filliams chiar nu pare aa. Nu pare incompetenta... - "eloc. Este nc foarte eficient i inteligent. - %tiu. 1e vede. %i pare a$solut de ncredere. "e aceea am fost att de suprat. Ah... dumnea oastr ti(i... dumnea oastr n(elege(i. Nu v supra(i, desigur. 'ot timpul, mi-a(i spus ca vre(i adevrul. Presupun c acum l avem, "omnioara Filliams are dreptate. 're$uie s-l accept. Nu e $ine s-mi $a e via(a pe o minciun... n regula... pot s suport, 0ama a fost vinovat, 0i-a scris acea scrisoare pentru c era sla$ i nefericit, i voia s m prote3e e. %i n-o nvinuiesc nici pentru asta. Cred c nu s-a putut a$(ine... era disperat din cau a lui tata. "ar nu-l nvinuiesc nici pe tata. Cred c n(eleg prin ce trecea... cum se sim(ea el. Att de plin de via(... i de dorin(... nu se putea a$(ine. Aa era el construit. %i era un mare pictor. Cred c asta scu multe. i ntoarse chipul spre Poirot, cu $r$ia ridicat ntr-un gest sfidtor. - Prin urmare... sunte(i satisfcut/ ntre$ Poirot. - 1atisfcut/ )ocea Cariei #emarchant se frnse. Poirot se aplec n fa( i o mngie patern pe umr. - Asculta(i, spuse el. =enun(a(i la lupt n cel mai nepotrivit moment. n momentul n care eu, Hercule Poirot, am o idee despre ceea ce s-a ntmplat. Carla l privi fi* i spuse& - "omnioara Filliams o iu$ea pe mama. A v ut-o... cu ochii ei... falsificnd dove ile. "ac dumneavoastr crede(i ceea ce spune... Hercule Poirot o ntrerupse& - %ademoiselle& pentru c domnioara Filliams sus(ine c a v ut-o pe Caroline Crale punnd amprentele lui Am5as Crale pe sticla de $ere - re(ine(i, pe sticla de $ere - asta mi spune c n mod cert, definitiv, mama dumneavoastr nu l-a omort pe tatl dumneavoastr. Cltin din cap de cteva ori i iei din camer, lsnd-o pe Carla s priveasc n urma lui.

CAPITOLUL 2
POIROT PUNE CINCI 8NTRE$RI I*
- Ei $ine, domnule Poirot/

'onul lui Philip ?laBe era ner$dtor. Poirot spuse& - 're$uie s v mul(umesc pentru felul a$solut admira$il n care a(i descris tragedia Crale. Philip ?laBe prea foarte mul(umit de sine. - .oarte drgu( din partea dumneavoastr, spuse el. E chiar surprin tor ct de multe mi-am amintit n timp ce scriam. - A fost o istorisire foarte limpede, dar e*ist anumite omisiuni, nu/ - !misiuni/ Philip ?laBe se ncrunt. Hercule Poirot spuse& - 1 icem c n-a fost n ntregime sincer. 'onul lui deveni mai grav. Am fost informat, domnule ?laBe, c, n cel pu(in o noapte de var, doamna Crale a fost v ut ieind din dormitorul dumneavoastr, la o or compromi(toare. 4rm o tcere ntre cei doi. n cele din urm, ?laBe ntre$& - Cine v-a spus asta/ - Nu contea cine, cltin Poirot din cap. C tiu& asta e important. "in nou tcere, apoi Philip ?laBe se decise. - "in ntmplare, a(i a3uns la o pro$lem pur personala. Admit c nu e n concordan( cu ceea ce am scris. Cu toate acestea, se potrivete mai $ine dect a(i putea s crede(i. Acum, m vd o$ligat s v spun adevrul. Chiar am ntre(inut un sentiment de animo itate fa( de Caroline Crale. n acel moment, poate c eram atras de ea. Nu-mi plcea puterea pe care o avea asupra mea i am ncercat s resping atrac(ia, insistnd asupra defectelor ei. Nu mi-a plcut niciodat, dac m n(elege(i. "ar mi-ar fi fost uor s fac dragoste cu ea oricnd. Eram ndrgostit de ea, $iat fiind, i ea nici nu m $ga n seam... Nu i-am iertat uor asta. 0i s-a oferit oca ia, atunci cnd Am5as i-a pierdut complet capul dup fata aia. 0-am tre it spunndu-i lui Caroline c o iu$esc, dei nu era aa. Ea a is foarte calm& ;"a, am tiut mereu6. Ct insolen(, "esigur, tiam c nu m iu$ea, dar am v ut c era de ilu ionat de Am5as i asta e o stare n care o femeie e uor de ctigat. A fost de acord s petrecem noaptea mpreun. ?laBe se opri. Acum i era dificil s mai vor$easc. %i a venit n camera mea. Apoi, n timp ce-o m$r(iam, mi-a spus c nu era $ine. Era femeia unui singur $r$at. Era a lui Am5as, la $ine i la ru. A fost de acord cu faptul c se purtase urt cu mine, dar a spus c nu putea face altfel i mi-a cerut iertare. %i a plecat. A plecat! Chiar v mir, domnule Poirot, c am urt-o nsutit/ Chiar v mira(i c eu niciodat n-am iertat-o/ Pentru insulta adus... ca i pentru faptul c mi-a omort prietenul pe care-l iu$eam mai mult dect orice pe lume. 'remurnd violent, Philip ?laBe e*clam& ,u reau s orbesc despre asta& au i(i/ A(i primit un rspuns. Acum pleca(i. %i nu mai vor$i(i vreodat despre asta, II*
- A vrea s tiu, domnule ?laBe, ordinea n care au ieit oaspe(ii din la$orator n acea

i. 0eredith ?laBe protesta. - "ar, dragul meu domn Poirot, "up aispre ece ani, Cum mi-a putea aminti, )-am spus c ultima a ieit Caroline. - 1unte(i sigur de asta/ - "a... cel pu(in, aa cred... - 1 mergem acolo acum, tre$uie s fim sigur.

nc protestnd, 0eredith ?laBe l duse acolo. "eschise ua i ridic i 3alu elele. Poirot i spuse autoritar& - Acum, dragul meu prieten& le-a(i artat musafirilor po(iunile. nchide(i ochii i gndi(iv... 0eredith ?laBe se conform, asculttor. Poirot scoase o $atist i o plim$ prin fa(a lui. ?laBe cltin din cap, murmurnd& - "a... da, e*traordinar cum (i aminteti unele lucruri, Caroline avea o rochie $e3-pal. Phil prea plictisit... mereu a cre ut c aveam un ho$$5 idiot. - Acum reflecta(i, mai ave(i un pic i iei(i din camer, l ndemn Poirot. 0erge(i la $i$liotec, unde ve(i citi acel pasa3 despre moartea lui 1ocrate. Cine iese din camer primul/ - Elsa i cu mine... da. Ea a trecut prima de u. Eram n urma ei. )or$eam. Am stat acolo i i-am ateptat pe to(i, ca s nchid. Philip... da, Philip a ieit apoi, i Angela. Au trecut prin hol. Am5as era dup ei. Am stat acolo i am ateptat-o pe Caroline, desigur. - Prin urmare, sunte(i sigur c ultima a fost Caroline. A(i v ut ce fcea/ - Nu, eram cu spatele la camer. "iscutam cu Elsa - o plictiseam, cred vor$indu-i despre anumite plante. %i apoi a ieit Caroline - se gr$ea un pic - i am nchis ua. 1e opri i-l privi pe Poirot, care-i punea $atista la loc n $u unar. 0eredith ?laBe strm$ de gustat din nri i se gndi& ;Phii, individul chiar se folosete de miros0. Cu voce tare, ise& - 1unt sigur de asta. Asta a fost ordinea& Elsa, eu, Philip, Angela i Caroline. ) a3ut n vreun fel/ Poirot spuse& - 1e potrivete. Asculta(i, vreau s aran3e o ntlnire aici. Nu va fi dificil, ic eu. III *
- Ei $ine/

Elsa "ittisham prea ner$dtoare. Ca un copil. - )reau s v pun o ntre$are, madame! - "a/ - "up ce s-a terminat - procesul, adic - v-a rugat 0eredith ?laBe s v cstori(i cu el/ Elsa l privi fi*. Prea dispre(uitoare... aproape plictisit. - "a. "e ce/ - A(i fost surprins/ - "ac-am fost/ Nu mai (in minte. - Ce i-a(i spus/ Elsa rse. - Ce crede(i c i-am spus/ "up Am5as... 0eredith/ Ar fi fost ridicol, A fost stupid din partea lui. ntotdeauna a fost cam prost. Nm$i $rusc. - )oia, ti(i, s m prote3e e... s ai$ gri3 de mine... cum s-a e*primat el. 1e gndea, ca to(i ceilal(i, c treceam printr-un chin. %i reporterii, %i mul(imea aceea, %i tot noroiul care a fost aruncat n mine, 1e gndi o clip, apoi spuse& ?ietul 0eredith, Ce prostnac, %i rse din nou. I!* nc o dat, Hercule Poirot se gsea fa( n fa( cu privirea ptrun toare a domnioarei Filliams, i nc o dat se sim(ea ca un $ie(el lipsit de aprare. Era o ntre$are pe care voia s-o pun, e*plic el. "omnioara Filliams nu prea prea ner$dtoare s aud. Poirot spuse, alegndu-i cu gri3 cuvintele&

- Angela Farren a fost rnita, copila fiind. n noti(ele mele, am gsit dou referiri la

asta. n una dintre ele, scrie c doamna Crale a aruncat cu un prespapier n ea. n alta, c a atacat copilul cu o $ar din fier. Care e versiunea corect/ "omnioara Filliams rspunse tios& - Nu tiu de vreo $ar. Prespapierul e varianta corect. - Cine v-a spus/ - Chiar Angela. 0i-a dat informa(ia destul de repede. - Ce a spus, mai e*act/ - %i-a atins o$ra ul i a is& ;Caroline a fcut asta cnd eram mic. A aruncat cu un prespapier n mine. Niciodat s nu vor$i(i despre asta, pentru c o mhnete foarte tare6. - %i doamna Crale a pomenit vreodat ceva despre asta/ - Numai tangen(ial. A presupus c tiam povestea, mi amintesc c mi-a spus odat& ;%tiu, crede(i c o rsf( pe Angela, dar mereu simt c nu m pot revana pentru ceea ce am fcut6. %i, cu alt oca ie, a spus& ;1 tii c ai rnit pe via( o alt fiin(a este cea mai grea povar pentru oricine6. - ) mul(umesc, domnioar Filliams. Asta voiam sa tiu. Cecilia Filliams rosti, pe un ton tios& - Nu v n(eleg, domnule Poirot, 7-a(i artat Cariei manuscrisul meu/ Poirot apro$. - %i totui ncerca(i s... 1e opri. Poirot spuse& - @ndi(i-v o clip. "ac a(i trece pe lng o pescrie i a(i vedea doispre ece peti pe tara$, a(i crede c to(i sunt peti adevra(i, nu/ "ar unul poate fi mpiat. "omnioara Filliams rspunse repede& - Pu(in pro$a$il, i oricum... - "a, pu(in pro$a$il, dar nu imposi$il... pentru c un prieten de-al meu a luat odat un pete mpiat, ca s-l compare cu unul real, %i, dac-a(i vedea flori e*otice ntr-o camer n luna decem$rie, a(i spune c sunt false... dar pot fi aduse cu avionul de la ?agdad. - Ce sunt toate prostiile astea/ ntre$ domnioara Filliams. - =ostul lor e de a v arta c oricine vede, de fapt, cu ochii min(ii... !* Poirot ncetini un pic n timp ce se apropia de marele $loc de apartamente de lng =egent ParB. "ac se gndea mai $ine, nu mai dorea s-o ntre$e nimic pe Angela Farren. 1ingura ntre$are pe care o mai avea putea s atepte... Nu, nu era dect pasiunea lui insa(ia$il pentru simetrie cea care-l aducea aici. Cinci oameni... i tre$uiau cinci ntre$ri, Aa era frumos. %i, ei $ine... se putea gndi la ceva. Angela Farren l salut cu $ucurie. l ntre$& - A(i aflat ceva/ A(i a3uns undeva/ Poirot ncuviin( ncet din cap. - n sfrit, am fcut progrese. - Philip ?laBe/ Nu era nici ntre$are, nici afirma(ie. - %ademoiselle& nu vreau s spun nimic acum. N-a sosit nc momentul. Ce v voi ruga este s veni(i la conacul Handcross. Ceilal(i sunt de acord. - Ce propune(i/ replic ea, ncruntat. 1 reconstituim scena de acum aispre ece ani/ - 1 vedem dintr-o perspectiv mai clar. )eni(i/ Angela Farren rosti rar& - !, da... vin. )a fi interesant s-i revd pe to(i. Acum i voi vedea dintr-o perspectiv mai clar, dup cum v-a(i e*primat. - %i ve(i aduce i scrisoarea aceea/ Angela Farren se ncrunt.

- Aceea este a mea. )-am artat-o dintr-un motiv ntemeiat, dar n-am inten(ia s permit

s fie citit de nite strini nesim(itori. - "ar mi ve(i permite s v conduc, n cadrul discu(iei, spre ea/ - Nu voi face aa ceva. )oi aduce scrisoarea cu mine, dar voi apela la propria mea 3udecat, care, ndr nesc s spun, e la fel de $un ca a dumneavoastr. Poirot i ntinse minile, resemnat. 1puse, ridicndu-se s plece& - 0ai permite(i o mic ntre$are/ - Ce anume/ - n momentul tragediei, citiser(i de curnd ;una i doi bani jumate& a lui 1ommerset 0augham/ Angela l privi fi*, apoi rspunse& - Cred... da, e adevrat. l privi curioas. Cum a(i tiut/ - )reau s v art, mademoiselle& c pn i un element mic i neimportant m transform ntr-un magician. 1unt lucruri pe care le tiu fr s mi se fi spus.

CAPITOLUL
RECONSTITUIREA 1oarele dup-amie ii strlucea n la$oratorul din conacul Handcross. 4or ruinat, trgndu-se de musta(, 0eredith ?laBe vor$ea cu Carla. 1e ntrerupse o dat, s spun& - "raga mea, i semeni mamei tale... i totui, nu ntru totul. Carla l ntre$& - Cum i semn i cum nu/ - Ai culoarea ei i felul ei de a se mica, dar eti... mai po(iti dect a fost ea vreodat. Philip ?laBe privi pe fereastr i $tu ner$dtor cu degetele n mas. - Ce nseamn toate astea/ ! dup-amia perfect de sm$t... Poirot se gr$i s calme e apele& - Ah, mi cer scu e... este, tiu, impardona$il s v deran3e de la partida de golf. %ais o<ons1& domnule ?laBe, este vor$a despre fata celui mai $un prieten al dumneavoastr. )e(i face ceva s-o a3uta(i, nu/ )aletul anun(& - "omnioara Farren, 0eredith iei s-o ntmpine. - 0 $ucur c ai gsit timp, Angela, %tiu c eti ocupat. ! conduse la fereastr. Carla spuse& - ?un, mtu Angela, Si-am citit articolul din T"e Times n diminea(a asta. E plcut s ai o rud faimoas. l-l pre ent pe tnrul nalt de lng ea, cu fa(a ptr(oas i cu ochii cenuii. El e 8ohn =atter5. Noi doi... ei $ine, sperm s ne cstorim. Angela Farren murmur& - !... nu tiam... 0eredith se duse s-o salute pe urmtoarea sosit. - Ei $ine, domnioar Filliams, au trecut mul(i ani, 1la$, fragil, guvernanta intr n camer. !chii ei se oprir, gnditori, asupra lui Poirot. Angela Farren veni s-o salute. - 0 simt ca o colri( iar, mrturisi, m$ind. - 1unt foarte mndr de tine, draga mea, spuse domnioara Filliams. 0i-ai fcut cinste. Ea este Carla, nu/ Nu m (ine minte, era prea mic... Philip ?laBe rosti, gr$it& - Ce e asta/ Nimeni nu mi-a spus... - Eu o numesc o e*cursie n trecut, spuse Poirot. Haide(i s ne ae m. )om fi gata, cnd va sosi i ultimul oaspete. Atunci vom putea trece la pro$lemele noastre. )om nvia stafiile. Philip ?laBe e*clam& - Ce glum mai e i asta/ "oar nu (inem o s=ance' de spiritism/ - Nu, nu, doar discutm anumite evenimente, i poate le vom vedea mai clar. Ct despre stafii, nu se vor materiali a, dar sunt pre ente, dei nu le vedem. Cine poate spune c Am5as i Caroline nu sunt aici i nu asculta/ - Prostii... murmur Philip ?laBe. "ar fu ntrerupt n clipa n care ua se deschise din nou i valetul o anun( pe #ad5 "ittisham. Elsa "ittisham intr cu acea insolen( caracteristic, i m$i lui 0eredith, i privi cu rceal pe Angela i pe Philip, apoi se ae pe un scaun mai departe de restul, i desfcu $lnurile de la gt i i roti pre( de cteva clipe ochii prin camer, apoi se uit la Carla, iar tnra o privi la rndul ei pe femeia care distrusese vie(ile prin(ilor ei, dar fr animo itate, doar cu curio itate. Elsa spuse&
1 2

"ar iat - n lim$a france , n original 9n.tr.: %edin(a - n lim$a france , n original 9n.tr.:

- 1cu a(i ntr ierea, domnule Poirot, - Este $ine c a(i venit, madame!

Cecilia Filliams pufni uor. Elsa era contient de animo itate, dar n-o interesa. - Nu te-am recunoscut, Angela. Ct timp a trecut/ %aispre ece ani/ Poirot profit de oca ie. - "a, aispre ece ani de la evenimentele despre care vom vor$i. nti, s v spun de ce v afla(i aici. %i, n cteva cuvinte, pre ent ntlnirea lui cu Carla i acceptarea misiunii. Povestea repede, ignornd nemul(umirea lui Philip i de gustul lui 0eredith. - Am acceptat nsrcinarea. %i am pornit n cutarea adevrului. Carla #emarchant, n 3il(ul cel mare i $trnesc, au i vag cuvintele lui Poirot. Cu mna dus la ochi, studia chipurile celor pre en(i. l vedea pe vreunul capa$il de crim/ E*otica Elsa, m$u3oratul Philip, dragul 0eredith, guvernanta sau Angela/ %i-l putea imagina pe vreunul ucignd/ "a, dar nu era crima potrivit. 77 vedea pe Philip sugrumnd o femeie... da... %i pe 0eredith, amenin(nd un ho( cu un revolver i trgnd din greeal... %i pe Angela trgnd cu un revolver, dar nu din greeal... .r sentimente personale, doar e*pedi(ia depindea de asta, %i Elsa, ntr-un castel fantastic, poruncind& ;Arunca(i-l peste iduri,< 7ar pe domnioara Filliams nu i-o imagina ucignd pe cineva. ;A(i ucis pe cineva, domnioar Filliams/< ;.-(i tema la matematic, drag Carla, i nu mai pune ntre$ri, 1 uci i este ru.< Carla se gndi& ;Poate c sunt $olnav... tre$uie s m opresc. Ascult-l, proasto, ascult-l pe cel care spune c tie,< Poirot vor$ea. - Asta mi-a fost sarcina& s m ntorc n timp i s descopr ceea ce s-a petrecut de fapt. Philip spuse& - %tim cu to(ii ce-a fost. N-are sens s spunem altceva. 1toarce(i $ani de la fata asta cu false dove i. Poirot nu-i permitea s se nfurie. Continu& - 1pune(i c tim cu to#ii ce a fost. )or$i(i fr s gndi(i. Acceptarea unei versiuni a faptelor nu nseamn neaprat adevrul. n aparen(, dumneavoastr nu v plcea de Caroline Crale. Asta se accept. "ar oricine are un pic de fler psihologic n(elege c era(i atras ptima de ea. "etesta(i acest fapt i a(i ncercat s v a$(ine(i. n acelai mod, domnul 0eredith ?laBe i fusese mereu devotat. n povestea lui tragic, el spune c dispre(uia ceea ce-i fcea Am5as Crale, dar tre$uie doar s citeti printre rnduri ca s ve i c, de fapt, devotamentul de o via( l prsise i c tnra Elsa i ocupa i lui mintea i inima. 0eredith pufni, iar #ad5 "ittisham m$i. Poirot continu& - 0en(ione toate astea doar ca e*emple, dei ele i-au pus o amprenta asupra faptelor. )oi ncepe, aadar, cltoria n trecut. ) voi spune cum am procedat. Am vor$it cu avoca(ii aprrii lui Caroline, cu consilierul 3uridic al Coroanei, cu $trnul avocat care-a cunoscut familia Crale, cu asistentul procurorului, cu ofi(erul care s-a ocupat de ca . %i am a3uns la cei cinci martori oculari. %i, din toate astea, am construit un ta$lou... al unei femei. %i am aflat urmtoarele& n nici un moment& +aroline +rale n-a sus#inut c era ne ino at 9n afar de acea scrisoare ctre fiica ei:. Caroline Crale n-a artat team i a avut o atitudine de om care renun( s se apere. n nchisoare, era linitit i mpcatP de acolo, i-a trimis o scrisoare surorii sale, imediat dup verdict, n care-i e*prima sentimentele fa( de ceea ce se ntmpla. %i, n opinia tuturor, cu o e*cep(ie nota$il, +aroline +rale era ino at. Philip apro$ din cap. - Normal c era, Poirot l ntrerupse& - "ar nu voiam verdictul altora! 're$uia s m conving singur. 1 e*amine i s anali e psihologia n conformitate cu faptele. Am lecturat nsemnrile poli(iei cu aten(ie i am reuit s determin cinci oameni care fuseser martori s scrie ceea ce s-a ntmplat. Aceste povestiri au fost foarte valoroase, pentru c ele con(ineau anumite lucruri care nu se

gseau n arhivele poli(iei, adic& a: anumite incidente i discu(ii care nu erau relevante pentru poli(ieP $: opiniile acelor oameni despre Caroline CraleP c: anumite fapte care fuseser ascunse inten(ionat. Eram acum n msur s 3udec singur ca ul. Nu e*ist nici un du$iu asupra faptului c doamna Caroline Crale avea motive s comit crima. i iu$ea so(ul, el recunoscuse c avea s-o prseasc pentru alt femeie, iar ea era destul de geloas. Ca s trecem de la motive la mi3loace, o sticla goal care con(inuse cucuta a fost gsit n sertarul ei. Atunci cnd a fost ntre$at, ea a recunoscut c o luase din acest la$orator. 1ticla de cucut avea amprentele ei. #-am ntre$at pe domnul 0eredith ?laBe despre ordinea n care cei cinci oameni au prsit acest la$orator n acea iP mi se prea pu(in pro$a$il s poat cine a s ia otrava, cu al(i cinci oameni n ncpere. !amenii au ieit n aceast ordine& Elsa, 0eredith, Angela, Philip, Am5as i Caroline. 0ai mult, domnul 0eredith ?laBe era cu spatele la ncpere n timp ce o atepta pe doamna Crale s ias, aa ca era imposi$il s vad ce fcea ea acolo. Ea avea, prin urmare, oca ia. 1unt, aadar, sigur c a luat cucuta. 0ai este i o confirmare indirecta. "omnul 0eredith ?laBe a spus c-i amintea cum sttea aici i mirosea iasomia prin fereastra deschis. "ar era n septem$rie i tufa de iasomie de afar nu mai era n floare. Asta se ntmpl de o$icei n iunie i iulie. "ar sticla de esen(e gsit n camera ei era de iasomie. Este, n consecin(, evident c doamna Crale s-a hotrt s fure cucuta i a golit sticla nainte. Am testat nc o dat ieri, atunci cnd l-am rugat pe domnul ?laBe s nchid ochii i s-i aminteasc ordinea n care oaspe(ii si au prsit camera. 4n miros de iasomie i-a stimulat imediat memoria. 1untem mai influen(a(i de miros dect credem. Aa c a3ungem la diminea(a ilei fatale. Pn acum, nu e*ist contradic(ii. "omnioara @reer a sus(inut c se va cstori cu Am5as, Am5as a confirmat i Caroline a fost foarte suprat. 0ai mul(i martori confirm asta. n diminea(a urmtoare, n $i$liotec are loc o ceart ntre so(ii Crale. Primul lucru& Caroline Crale este au it spunnd& ;'u i femeile tale6, pe un ton amar, i apoi& ;'e voi omori ntro i6. Philip i domnioara @reer au au it. Apoi, domnioara @reer a au it cum Am5as i cerea so(iei sale s fie re ona$il. %i doamna Crale a spus& ;"ect s i te las fetei leia... mai $ine te omor6. Curnd, Am5as iese i-i spune Elsei s co$oare ca s-i po e e. Ea i ia un pulover i-l nso(ete. Nu e nimic pn aici care s par n neregul din punct de vedere psihologic. 'o(i se poart e*act aa cum am crede. "ar acum a3ungem la ceva ciudat. 0eredith ?laBe descoper dispari(ia i-i telefonea fratelui suP se ntlnesc i a3ung la ?atter5 @arden, unde Caroline Crale discut cu so(ul ei despre plecarea Angelei la coal. Asta mi se pare foarte ciudat. Cei doi se ceart, cu amenin(ri, i apoi vor$esc normal. Poirot se ntoarse ctre 0eredith ?laBe. - A(i spus c Am5as ar fi is& ;Prin urmare, rmne sta$ilit& o s am gri3 s-i fac $aga3ele6. Aa este/ - Cam aa, da. Poirot se ntoarse ctre Philip. - #a fel v aminti(i/ Philip ?laBe se ncrunt. - Nu mi-am amintit pn cnd n-a(i spus... dar acum, da. Ceva s-a spus despre $aga3e. - 1pus de domnul, nu de doamna Crale/ - "e Am5as, da. Caroline a is doar c era prea dur cu fata. "ar ce contea / Cu to(ii tim c Angela pleca peste pu(in timp la coal. Poirot l contra ise. - Nu vede(i for(a o$iec(iei mele. "e ce-ar spune Am<as +rale c o s fac $aga3ele/ E a$surd. Erau acolo doamna Crale, domnioara Filliams, o mena3er. E trea$a unei femei... nu a unui $r$at. Philip ?laBe replic, impacientat& - Ce contea / N-are legtur cu crima. - Nu crede(i/ Pentru mine, a fost primul lucru semnificativ. %i este imediat urmat de un altul. "oamna Crale, o femeie disperat, care i-a amenin(at so(ul, acum i ofer la modul cel mai amical o $ere rece. 0eredith ?laBe spuse rar&

- Nu este ciudat, dac se gndea la crim. Este sigur ceea ce ar face. Ar disimula. - Crede(i/ 1-a hotrt s-i otrveasc so(ul, are de3a otrava, so(ul ei are o lad de $ere

3os. "ac este inteligent, va pune otrava ntr-una dintre acele sticle, dar ntr-un moment cnd nu e nimeni n 3ur. 0eredith o$iecta. - Nu putea. Ar fi putut s-o $ea altcineva. - "a, Elsa @reer. "ac se hotrse s-i ucid so(ul, putea ea s ai$ scrupule n privin(a fetei/ "ar s nu ne certm. 1 rmnem la fapte. Caroline Crale a spus c va aduce o $ere rece. 1e duce n cas i ia cteva, apoi le aduce. 'oarn n pahar i i-l d. Am5as Crale $ea i spune& ;'otul are un gust ciudat a i6. "oamna Crale se duce iar n cas. 7a prn ul. 1-a spus c prea preocupat. Asta nu ne a3ut& nu e un criteriu de comportament la criminali. 4nii sunt calmi, al(ii agita(i. "up prn , co$oar iar n grdin. i descoper so(ul mort i se comport aa cum era de ateptat. Pare afectat i o trimite pe guvernanta s dea telefon dup doctor. Acum a3ungem la un lucru care nu se tia. ! privi pe domnioara Filliams. - Nu o$iecta(i/ "omnioara Filliams era cam palid. 1puse& - Nu v-am cerut s (ine(i secret. ncet, dar cu efect, Poirot povesti ceea ce v use guvernanta. Elsa "ittisham i schim$ po i(ia. ! privi pe femeie i ntre$& - Chiar ai v ut-o fcnd asta? Philip ?laBe sri n picioare. - "ar atunci e clar, ! dat pentru totdeauna, Poirot l privi $lnd. - Nu chiar. Angela Farren interveni, pe un ton tios& - Nu cred, ! fulger cu privirea pe guvernant. 0eredith ?laBe i mngia musta(a. "oar domnioara Filliams era impertur$a$il. 1ttea dreapta. - Asta am v ut, rosti. Poirot ise rar& - Avem doar cuvntul dumneavoastr... - Aa este. !chii ei i ntlnir pe cei ai lui. Nu sunt o$inuit s nu fiu cre ut, domnule Poirot. Poirot se nclin uor i spuse& - Eu nu m ndoiesc. Ceea ce a(i v ut aa a fost... i datorit acestui lucru mi-am dat seama c nu era Caroline Crale cea vinovat... nu putea fi. Pentru prima dat vor$i 8ohn =atter5& - A fi interesat s tiu de ce afirma(i asta, domnule Poirot. Poirot se ntoarse spre el. - Evident. ) voi spune. Ceea ce a v ut domnioara Filliams& Caroline Crale i tergea amprentele i ntiprea amprentele so(ului ei pe sticla de $ere. Pe sticl& remarca(i, "ar cucuta era n pahar, nu n sticl. Poli(ia n-a gsit urme de cucut n sticla. $i +aroline
+rale n-a tiut asta!

Ea, care se presupunea c-l otrvise, nu tia e*act cum! 1e gndea c otrava era n sticl... 0eredith o$iect& - "ar de ce... Poirot l ntrerupse imediat& - "a... de ce? "e ce a ncercat ea, att de disperat, s demonstre e teoria sinuciderii/ =spunsul e simplu. Pentru c tia cine-l otrvise i a vrut s fac orice... s ndure orice... dect s permit ca persoana respectiv s fie suspectat. Nu mai e mult de acum. Cine putea fi/ l apra pe Philip ?laBe/ 1au pe 0eredith/ 1au pe Elsa @reer/ 1au pe Cecilia Filliams/ Nu, este o singur persoan pe care ar fi prote3at-o cu orice pre(.

1e opri. - "omnioar Farren, dac a(i adus scrisoarea de la sora dumneavoastr, a vrea s-o citesc. Angela Farren spuse& - Nu. - "ar... Angela Farren se ridic, avnd vocea rece ca ghea(a. - mi dau foarte $ine seama ce sugera(i. 1pune(i c eu l-am omort pe Am5as i c sora mea tia. Neg afirma(ia asta, Poirot insist& - 1crisoarea... - A fost scris doar pentru mine. Poirot privi ctre locul unde se aflau cei mai tineri oameni din ncpere. Carla #emarchant ise& - 'e rog, mtu Angela, vrei s faci ceea ce spune domnul Poirot/ Angela Farren replic& - 1erios, Carla, Chiar n-ai pic de decen(/ Era mama ta... tu... )ocea Cariei era puternic i furioas& - "a, era mama mea, "e aceea am dreptul s-(i cer asta. )or$esc n numele ei. 2reau scrisoarea aia, acum, ncet, Angela Farren scoase scrisoarea i i-o nmn lui Poirot. 1puse, rece& - mi doresc s nu v-o fi artat. ntorcndu-se cu spatele, ncepu s priveasc pe fereastr. n timp ce Poirot citea scrisoarea, um$rele se adnceau n col(urile ncperii. Carla avea sentimentul c mai era cineva n camer, care lua form. 1e gndi& ;E i ea aici... mama. E aici& n camer,< Poirot termin de citit. - )e(i fi, cred, de acord c este o scrisoare remarca$il. ! epistol frumoas, dar, nainte de toate, remarca$il. E o singur omisiune n ea& nu con(ine o afirmare a nevinov(iei. Angela Farren spuse, fr s se ntoarc& - Nu era necesar. - "a, nu era. Caroline Crale nu credea necesar s-i spun surorii sale c era nevinovat, pentru c ea considera c aceasta tia de3a. Ea voia doar s-o asigure pe sora ei c era $ine i s evite o mrturisire. ;E n regul, draga mea. E n regul.< Angela Farren spuse& - Nu n(elege(i/ )oia s fiu fericit, atta tot. - "a, este evident. Avea un copil, dar nu la acel copil se gndea& asta avea s vin mai tr iu. Nu, doar sora ei i ocupa gndurile. %i, astfel nct s nu se simt vreo vinov(ie, Caroline include o fra & ;'re$uie s-mi pltesc datoriile6. Aceasta e*plic totul. 1e refer la povara pe care Caroline o purtase timp de at(ia ani, de cnd i rnise sora. Acum avea oca ia s-i plteasc datoria. %i spun c am convingerea c, prin aceasta presupus plat, Caroline Crale a murit n pace. "atorit credin(ei ei c-i pltea datoria. E un lucru ciudat de spus despre o criminal condamnat... dar avea tot ceea ce-i tre$uia ca s fie fericit. "a, mai mult dect crede(i. )ede(i cum, prin aceast e*plica(ie, totul se lmurete n privin(a reac(iilor lui Caroline. "ac privim evenimentele din punctul ei de vedere. Pentru nceput, cu o sear nainte se petrece ceva care-i amintete de copilria ei indisciplinat. Angela a vrle cu un prespapier dup Am5as Crale. Asta fcuse i ea, cu mul(i ani n urm. Angela (ip c i-ar dori ca Am5as s fie mort. +n urmtoarea diminea(, Caroline intr n ser i o gsete pe Angela n prea3ma sticlelor de $ere. Aminti(i-v de cuvintele domnioarei Filliams& ;Angela era acolo, prea vinovat...< Ea voia s spun c prea aa pentru c, din ceea ce tia, chiulise, dar pentru Caroline acest lucru avea o alt semnifica(ie. %i n alte oca ii, Angela pusese diverse lucruri n $utura lui Am5as.

Caroline ia sticla pe care i-o d Angela i se duce cu ea la ?atter5. Acolo o toarn n pahar i i-o d lui Am5as, iar el o d pe gt i se strm$, spunnd& ;'otul are un gust ciudat a i6. Caroline nu $nuia nimic atunci... dar, dup prn , i gsete so(ul mort... i n-are nici o ndoial c a fost otrvit. Ea n-o fcuse. Atunci, cine/ %i totul i se pare c se potrivete& amenin(rile Angelei, fa( ei cnd era lng sticlele de $ere... vinovat... vinovat. "e ce-a fcut copila asta/ 1 se r $une pe Am5as/ 1au de dragul ei, al lui Caroline/ %i-a dat seama c Am5as voia s-o prseasc pe sora ei/ Caroline i amintete... ah, att de $ine... de emo(iile ei violente la vrsta Angelei. %i se gndete doar cum s-o prote3e e. Angela um$lase cu sticla... amprentele ei vor fi acolo. ! terge repede. "ac-ar crede cu to(ii c fusese sinucidere... "ac sunt doar amprentele lui Am5as gsite acolo... ea ncearc s-i pun degetele moarte pe sticl... disperat... atent n 3ur... !dat ce accept suspiciunea ca fiind adevrat, totul pare c se potrivete. Emo(ia ei n legtur cu Angela, insisten(ele ca ea s plece... teama ca ea s nu fie interogat. n final, gra$a de a o scoate pe Angela din (ar. Pentru c se teme ca Angela s nu cede e i s mrturiseasc.

CAPITOLUL #
ADE!RUL ncet, Angela Farren se rsuci. !chii ei plini de dispre( i privir pe to(i. - 1unte(i or$i... cu to(ii. Nu crede(i c a fi mrturisit/ N-a fi lsat-o pe Caro s sufere, Niciodat, Poirot spuse& - "ar a(i um$lat la $ere. - Eu/ #a $ere/ Poirot se ntoarse spre 0eredith ?laBe. - Asculta(i, monsieur. n acest pasa3 afirma(i c a(i au it sunete n camera aceasta, care e su$ dormitorul dumneavoastr, n diminea(a crimei. ?laBe apro$. - "ar era doar o pisic. - Cum de ti(i asta/ - Nu mai tiu, dar era doar o pisic. 1unt sigur de asta. .ereastra era deschis ct s intre o pisic. - "ar nu era fi*at n po i(ia aia. Putea fi deschis i cineva putuse intra i iei. - "a, dar tiu c era o pisic. - N-a(i (ut o pisic/ ?laBe rmase perple*. - Nu. %i totui, tiu. - ) voi spune imediat i de ce. ntre timp, asculta(i. Cineva putuse intra n cas n diminea(a aceea, s ptrund n la$orator, s ia ceva de pe rafturi i s plece nev ut. "acar fi venit de la Alder$ur5, nu putea fi Philip, nici Elsa, nici Am5as sau Caroline. %tim ce fceau ei. 0ai rmn Angela i domnioara Filliams. "omnioara Filliams... a(i v ut-o cnd ieea(i. )-a spus c o cuta pe Angela. Angela plecase s fac $aie, dar nu lng pietre. +notase pn aici... aa a fcut i n diminea(a cnd a notat cu Philip ?laBe. Cred c a intrat aici pe fereastr i a luat ceva de pe raft. Angela Farren spuse& - N-am fcut asta... cel pu(in... - Ah, e*clam Poirot, triumftor. 2 aminti#i! 0i-a(i spus c-i mai fcea(i farse lui Am5as cu ceea ce numea(i chestii de la pisici... aa a(i spus. 0eredith ?laBe confirm. - )alerian, "esigur, - E*act. De asta a(i cre ut c intrase o pisic. Ave(i mirosul foarte sensi$il. A(i mirosit valeriana fr s ti(i... dar n su$contient v-a rmas ;pisic6. Pisicile iu$esc valeriana i ar merge oriunde dup ea. Este ceva foarte neplcut la gust i a(i spus c Angela plnuia s pun aa ceva n $erea lui Am5as n acea i. Angela Farren interveni, minunndu-se. - Chiar n acea i a fost/ "a, i-mi amintesc perfect cnd am luat-o. %i apoi, am scos $erea i a venit Caroline i aproape m-a prins, Normal c (in minte... dar n-am legat asta niciodat cu acea i n special. - Normal... nu era nici o legtur n mintea dumnea oastr. Cele dou evenimente nu erau similare. 4nul era pe raftul cu farse... cellalt era o tragedie neanun(at, care a um$rit orice altceva. "ar eu am o$servat cnd a(i spus ;am luat etc., etc. ca s tom n $utura lui Am5as6. N-a(i spus c a(i i fcut asta. - Nu, pentru c n-am apucat, Caroline a intrat e*act atunci cnd ncercam s pun. %i ea a cre ut... c eu am fost, Angela scoase un (ipt uor. Privi n 3ur. 1puse ncet& - Presupun c i voi crede(i asta. 1e opri i apoi continu& ,u eu l-am ucis pe Am<as. Nu ca re ultat al vreunei glume proaste i nici n vreun alt fel. "ac era aa, nu tceam. "omnioara Filliams rosti tios& - Normal c nu, draga mea. l privi apoi pe Poirot. "oar un nebun ar crede asta. Poirot spuse, cu $lnde(e&

- Nu sunt ne$un i nu cred asta. $tiu prea bine cine l-a omort pe Am<as +rale. 1e opri.

0ereu e*ist pericolul acceptrii unor fapte dovedite false. Aa era i la Alder$ur5. ! situa(ie foarte veche. "ou femei, un $r$at. Am presupus c Am5as dorea s-o prseasc pe so(ia sa pentru cealalt femeie. "ar sugere c n-a rut asta. 0ai fusese cu alte femei nainte. l o$sedaser o vreme, dar i trecea. "ar, de aceast dat, femeia voia mai mult de la el. Nu era o femeie. Era o fat. %i era teri$il de sincer, dup spusele lui Caroline Crale... Poate c era sofisticat n vor$ire, dar era ngust n dragoste. 6entru c avea o pasiune pentru Am5as, a presupus c era la fel i din partea lui. A presupus c era o pasiune pe via(. .r s-l ntre$e dac dorea s-i prseasc so(ia. "ar de ce nu i-a spus Am5as adevrul, ve(i ntre$a/ )oia s-i termine ta$loul. Pentru unii oameni, pare incredi$il... dar nu pentru cineva care-i cunoate pe artiti. %i de3a am acceptat aceast e*plica(ie. Acea conversa(ie dintre Crale i 0eredith ?laBe este acum mai inteligi$il. Crale este ruinat& l asigur, optimist, pe ?laBe c va iei totul $ine. Pentru Am5as, totul e simplu. Pictea , cufundat n art, deran3at un pic de dou femei nevrotice i geloase... dar nu le las s se amestece n capodopera lui. "ac i-ar spuse Elsei adevrul, s-ar termina cu ta$loul. Poate c, n impulsul primelor sale sentimente, chiar o fi spus c-o va prsi pe Caroline. ?r$a(ii mai spun astfel de lucruri atunci cnd au o pasiune. Poate c doar a lsat s se presupun. Nu-i psa de ceea ce credea Elsa. ! lsa s cread ce voia. !rice, doar s mai tac dou ile. %i apoi... avea s-i spun adevrul... c se terminase ntre ei doi. Niciodat nu fusese un om scrupulos. A ncercat, cred, s nu-i cree e ilu ii. 7-a spus ce fel de $r$at era. "ar ea n-a ascultat. A srit n ntmpinarea sor(ii. %i, pentru Crale, femeile repre entau un 3oc. "ac-l ntre$ai, ar fi spus c Elsa era tnr... va trece peste. Aa lucra mintea lui Am5as Crale. 1o(ia lui era singura pe care o iu$ea, de fapt. Nu se ngri3ora n privin(a ei. 're$uia doar s mai ndure dou ile. Era furios pe Elsa pentru c vor$ise cu Caroline aa, dar credea c va fi totul $ine. Caroline l va ierta i Elsa... va tre$ui s treac peste asta. "ar cred c, n ultima sear, era chiar ngri3orat. Pentru Caroline, nu pentru Elsa. Poate c a mers la ea n camer i ea a refu at s-l vad. !ricum, a doua i a luat-o deoparte i i-a spus adevrul. .usese cu Elsa, dar se sfrise. 7mediat dup ce termina ta$loul, n-avea s-o mai vad. %i, ca rspuns la asta, Caroline a strigat& ;'u i femeile tale,< Aceast fra , vede(i, o pune pe Elsa n rnd cu celelalte... care plecaser. %i a adugat, indignat& ;! s te omor ntr-o i6. Era suprat, revoltat de cru imea lui fa( de fat. Atunci cnd Philip a v ut-o pe hol, ea murmura& ;E prea crud6, i se gndea la Elsa. Ct despre Crale, el a ieit din $i$liotec, a gsit-o pe Elsa cu Philip i i-a ordonat fetei s mearg s-i po e e. Ce nu tia era c ea fusese afar i au ise totul. %i ce a spus mai tr iu despre conversa(ie nu era adevrat. Avem doar cuvntul ei. 7magina(i-v ce oc a avut, n dup-amia a precedent, 0eredith a spus c sttea cu spatele la ua de la la$orator, vor$ind cu Elsa. Asta nseamn c ea sttea cu fa#a la la$orator i a (ut ce fcea Caroline, peste umrul lui, i c era singura persoan care putea s fac asta. A v ut-o lund otrava. N-a spus nimic, dar i-a amintit acest amnunt important dup ce a au it conversa(ia din $i$liotec. Atunci cnd Am5as Crale a ieit, ea a spus c va merge s-i ia un pulover de sus i a urcat n camera lui Caroline, ca s caute otrava. .emeile tiu unde ascund alte femei lucrurile. A gsit-o i a fost atent s nu lase amprente, apoi a turnat totul ntr-o sticl cu pipeta. A co$ort i a mers n ?atter5 cu Crale. %i, curnd, fr ndoial, i-a turnat nite $ere, pe care el a $ut-o n stilul o$inuit. ntre timp, Caroline Crale era ngndurat. A v ut-o pe Elsa urcnd s-i ia un pulover. A co$ort repede n ?atter5 i a vor$it cu so(ul ei. Ceea ce fcea era ruinos, Nu va suporta

asta, E incredi$il de crud cu fata, 7ar Am5as, iritat de ntrerupere, a spus c o va trimite si fac $aga3ele, E totul stabilit... o s-o trimit s-i fac bagajele& #i spun eu. %i apoi i-au au it pe fra(ii ?laBe, iar Caroline a ieit ruinat i a murmurat ceva despre Angela i despre coala i tre$urile pe care le avea, i printr-o asociere natural cei doi au cre ut c au au it c Am5as ar fi spus c o va a3uta s-i fac $aga3ele pe Angela& nu c o va trimite pe Elsa s-i fac $aga3ele. 7ar Elsa, cu puloverul n mn, a co$ort pe crare i s-a ae at din nou pe tun, po nd. .r ndoiala, mi a pe faptul c doar Caroline va fi suspectat i c sticla de cucut va fi gsit n camera ei. Caroline 3oac acum dup cum vrea Elsa. Aduce $ere 3os i toarn pentru so(ul ei. Am5as o d pe gt i spune c totul are un gust ciudat n acea i. )ede(i ce remarc semnificativ/ Totul are un gust ciudat/ Prin urmare, a mai fost ceva nainte cu gust ru, pe care el nc-l mai simte n gur. %i, n alt moment, Philip l vede c se clatin i se ntrea$ dac n-a $ut cumva. "ar acea cltinare era primul semn al efectului
cucutei& care-i fusese dat nainte de a-i aduce +aroline sticla rece cu bere.

%i, astfel, Elsa @reer a po at i, de vreme ce nu voia ca Am5as s suspecte e ceva, i vor$ea normal. #-a v ut i pe 0eredith pe $anc i i-a fcut cu mna. %i-a 3ucat rolul admira$il. 7ar Am5as Crale, un $r$at care detesta $olile i refu a s se lase nvins, a pictat nencetat pn cnd mem$rele i-au cedat i s-a ntins pe $anc, nea3utorat, dar cu mintea limpede. "in cas a sunat clopo(elul i 0eredith a plecat s-o ia pe Elsa. Cred c n acel moment Elsa i-a prsit locul i a alergat s mai toarne ultimele picturi de cucut n paharul cu $ere. 1cpase de picurtor pe crarea spre cas, dro$indu-l. Apoi s-a ndreptat spre 0eredith. 0eredith i vede prietenul privindu-l cu ochii rtci(i, ae at acolo, pe $anc, nea3utorat. Ct de mult cunotea sau ghicea Am5as/ Nu putem spune ce tia mintea sa contient, dar mna i ochii i erau sinceri. Hercule Poirot art spre pictura de pe perete. Ar fi tre$uit s tiu cnd am v ut ta$loul. Pentru c este remarca$il. Este ta$loul unei criminale pictate de victima ei... este ta$loul unei fete care-i privete amantul murind...

CAPITOLUL %
CONSECIN'E n tcerea care urm, o tcere oripilat, ultima ra de soare prsi fereastra i $lnurile femeii pe care o luminase pn atunci. Elsa "ittisham se mic i vor$i. - 7a-i pe to(i de aici, 0eredith, #as-m singur cu domnul Poirot. =mase nemicat pn cnd ua se nchise. Apoi spuse& - 1unte(i foarte inteligent, nu-i aa/ Poirot nu rspunse. - Ce vre(i s fac/ 1 mrturisesc/ El cltin din cap. - Pentru c nu voi face aa ceva, %i nu voi recunoate nimic, Ceea ce spunem noi aici, mpreun, nu contea , e cuvntul dumneavoastr mpotriva cuvntului meu. - E*act. - )reau s tiu ce ve(i face. - )oi face tot posi$ilul ca autorit(ile s-i acorde scu e postume lui Caroline Crale. Elsa rse i ise& - A$surd, 1-(i fie acordate scu e pentru ceva care nu s-a petrecut. %i eu/ - mi voi e*pune conclu iile n fa(a unor oameni care pot face ceva. "ac decid c se poate deschide un ca mpotriva dumneavoastr, atunci vor ac(iona. ) spun c nu sunt suficiente dove i... doar impresii. %i, mai mult, nu vor dori s ac(ione e mpotriva cuiva n po i(ia dumneavoastr, dect dac au dove i suficiente. - Nu-mi pas. "ac-a fi pe drumuri... dac m-a lupta pentru via(a mea... da, ar fi interesant, incitant... ar fi ceva vivace. 0i-ar plcea. - "ar nu i so(ului. l privi fi*. - Crede(i c-mi pas de ceea ce crede el/ - Nu, nu cred c v-a psat vreodat de prerea cuiva. "ac-ar fi fost aa, a(i fi fost mai fericit. Ea replic, pe un ton ascu(it& - "e ce v pare ru pentru mine/ - Pentru c ai multe de nv(at, copil. - Ce anume/ - 'oate emo(iile vrstei adulte& mil, comptimire, n(elegere. 1ingurele lucruri pe care le cunoti sunt dragostea i ura. - Am v ut-o pe Caroline lund cucuta. Am cre ut c voia s se sinucid. Ar fi simplificat lucrurile. %i apoi, n diminea(a urmtoare, am aflat. 7-a spus c nu-i psa deloc de mine... i pasase& dar se terminase. 7mediat dup ce era gata ta$loul, m trimitea la plim$are. N-avea de ce s-i fac gri3i, i-a spus ei. %i ei... i-a prut ru pentru mine... n(elege(i ce am sim(it/ Am gsit su$stan(a, i-am dato lui i am stat acolo, privindu-l cum moare. Nu m-am sim(it niciodat att de vie, de e*altat, de puternic, #-am privit murind... i arunc minile n aer. - N-am n(eles c m omoram, de fapt, pe mine... nu pe el. "up aceea, am v ut-o prins n capcan... dar nici asta nu mi-a oferit vreo satisfac(ie. N-am putut s-o rnesc... nui psa... scpa de tot. %i ea, i Am5as scpaser. Au plecat unde nu-i mai puteam a3unge. "ar ei n-au murit. Eu am murit. Elsa "ittisham se ridic. 1e ndrept spre u. 1puse din nou& - Eu am murit... Pe hol, trecu pe lng doi tineri a cror via( a$ia ncepea. %oferul i deschise ua mainii. #ad5 "ittisham intr i oferul i nfur $lana n 3urul genunchilor.