Sei sulla pagina 1di 56

A. LANG & R.

LEHMANN
PRINESA TARAKANOVA
CUPRINS:
PARTEA
PARTEA
PARTEA
PARTEA

NTI 3
DOUA 25
TREIA 43
PATRA 65

PARTEA NTI.
I.
Clreul ddu pinteni calului i-l mbie: Alearg, cluule, alearg
pn nu mai poi. Trebuie s-ajung pn nu se nnopteaz la castelul
Dombrovo. i buiestraul, alb de spum, ncepu s alerge i mai repede ca
nainte, ca i cum ar fi neles. Clreul, nfurat ntr-o manta de culoare
nchis, cu pletele n vnt, privea cu nelinite cerul, Toamna, noaptea se Ias
repede. Erau mai multe ceasuri de cnd pornise clreul din Sf. Petersburg
i gonea fr odihn spre satul Czor, situat la mijlocul drumului ntre capitala
imperiului i Novgorod.
ntr-un sat, cavalerul se opri, sri din ea i se uit la cal.
Srac de tine, ru mai eti deelat; numai bunul Dumnezeu te mai
ine n picioare. Dar nu vreau s te dau gata. Te las aici i te iau mine. Hei,
oprlanilor!
Nu rspunse nimeni. n bordeiele lor drpnate, ranii rui se
pregteau de cin. Drumul mare era pustiu.
Clreul btu furios la ua primei colibe.
Deschidei, fr zbav!
Un ran deschise dup oarecare ovial ua. Ofierul l arse cu
cravaa peste fa. Omul, nucit, se arunc la pmnt.
Nemernicule, i permii s iei pe ofierii din garda imperial drept
tlhari de drumul mare? Du-te repede la starostele satului i spune-i s-mi
fac rost de un cal iute i odihnit i s aib grij de al meu!
Da, batiuka. Am plecat. Binevoiete s intri, batiuka!

Ofierul intr morocnos. Un grup de rani aezai pe lavie, ntr-o


odi umil cu pmnt bttorit pe jos, se ridic ndat n picioare.
De mncare i de but!
O femeie tnr i iute se arunc la picioarele oaspelui.
Suntem sraci lipii pmntului, Luminia Voastr. Mama, tata i
fraii mei mnnc odat la cteva zile.
Nu se prea vede pe tine. Eti gras. Gsete-mi un pahar de vodka i
un codru de pine i are s-mi fie de ajuns.
Mulumesc, boierule.
i nu v sinchisii de mine, I se adusese o lavi. Ei o mpinse la o
parte i se ls s cad pe rmiele unui culcu de paie. Tnra femeie i
zmbea amabil.
ndat i aduce mama de mncare, boierule ofier. Dar, ce vd,
plngi, batiuka?
Ofierul se nfior fr s rspund. ntr-adevr, plngea, cu faa n
mini, spre marea mirare a ranilor care-l priveau cu team i cu ur.
n toarce i ea ranului l smulse din visarea lui. Dintr-o sritur fu n
picioare.
N-avem pe aici dect cai de povar, boierule.
Cte verste sunt pn la Czor?
Nici zece verste, boierule.
Atunci, un cal, repede! Atepi s te ard cu cravaa, idiotule, ca s te
miti?
ranul dispru i se ntoarse dup cteva minute cu un cal mare pe
care-l neu cu ajutorul fiilor lui. Mama i fiica priveau cu curiozitate pe
frumosul ofier trist i violent care cu uniforma lui scnteietoare i cu
mantaua lui larg, deschis, alctuia ca o pat de lumin pe fondul sur al
drumului, al magherniei i a zdrenelor rneti.
S avei grij de calul meu! M ntorc mine.
i porni spre Czor n trapul greoi al calului de povar.
n sfrit strbtu i satul Czor i ajunse la castelul Dombrovo, a crui
siluet impuntoare se zrea nc de departe. Servitorul care-i iei nainte la
poart, ovind s-i deschid, simi i el fichiul cravaei.
Fugi de spune stpnului tu c a venit locotenentul Mirovici! Iute!
ndat sosi intendentul, care nu tia cum s se mai scuze.
Domnul conte v atepta cu nerbdare boierule. Binevoii,
Excelen, s m urmai. Intrar n castel, strbtur cteva sli goale apoi
coborr o scara.
Boierii sunt n pivni, spuse intendentul. Ce belea cu nclzitul i
luminatul unei sli aa de mari cnd saloanele sunt goale i stpna, plecat!
Btu de trei ori ntr-o u de fier ncuiat, ua se deschise. n pivnia
luminat de douzeci de lumnri, se aflau ase oameni. Unul din ei deschise
larg braele i Mirovici se repezi la pieptul lui plngnd:
E grozav, uvalov, e grozav!
ezi, Mirovici, i vino-i n fire. Eti sleit de puteri. Ce veti?
Mirovici ovi o clip.

Nu-i cunoti pe domnii?


Bun ziua, Kansov, bun ziua Mivanin i Lobelev.
i mai prezint pe domnii de Dietrichstein i Lebedoski, credincioii
notri prieteni din Polonia. Baronul Mirovici, locotenent n garda lui
Mamuka unul din cei mai eroici camarazi ai notri.
Acesta izbucni brusc n hohote de plns.
Domnilor a murit mpratul!
O emoie de nespus le strnse inima. i fcur cruce i izbucnir n
strigte de durere.
Ivan, arul nostru!
Moarte dezgusttoarei Ecaterina!
Ce crim monstruoas!
Ivan al VI-lea nu mai e!
Cel dinti i recpt sngele rece uvalov.
Domnilor s ascultm darea de seam a camaradului nostru asupra
misiunii lui!
Glasul poruncitor al lui uvalov i rechem la realitate. Ou o voce
vibrant, Mirovici i ncepu povestirea:
Domnilor, nsufleit ca i Domniile Voastre de o ur fr de margini
mpotriva uzurpatoarei, am primit de la Veneratul nostru prieten, Contele
uvalov, misiunea de a salva pe mpratul Ivan VI din citadela Schlusselburg,
unde era inut ntemniat n mod la de opt ani, din! 758. Dar tocmai cnd
credeam c a venit ceasul izbnzii, doi camarazi n care puneam mult
ndejde, Vlasiev i Ciokin, m-au trdat i au svrit cea mai mrav dintre
crime.
Mirovici se opri. Vorbele i se opreau n gt.
Turburat, uvalov exclam:
Eti sleit de puteri. mbuc i bea ceva. Ai s-i sfreti povestirea
mai pe urm. Kansov, du-l pe Mirovici sus, ngrijete-l bine i adu-ni-l napoi
peste o or.
Trebuie s v spun tot ce am pe suflet.
Nu! Ai nevoie de odihn. Cnd nervii sunt tocii, mintea pierde din
precizie. tim acum esenialul dar trebuie s tim i amnuntele. Hai, du-te,
scumpe i viteze prieten.
Mirovici se supuse. De cum iei cu Kansov uvalov spuse celorlali.
Dragii mei, orict de mare ne-ar fi durerea trebuie s-o biruim i s ne
oelim voina. M adresez n primul rnd prietenilor notri din Polonia, care
tim c sunt cu braul i cu inima alturi de noi. Sosirea neateptat a lui
Mirovici a ntrerupt expozeul asupra faptelor pe care voiam s vi le aduc la
cunotin. S rezumm. ara noastr a czut prad aventurierilor pe care
uzurpatoarea Ecaterina i ocrotete i-i rsfa. Ah, domnilor, ct dreptate
avea scumpa i augusta noastr mprteas, rposata Elisabeta Petrovna,
cnd acum douzeci de ani, pe vremea cnd eu nu eram dect un tnr
ambelan, mi spunea:
tii, Grigori, am adesea vise nfiortoare. Vd tronul pe care stau
rvnit de atia prini i de atia mitocani! Ieri nc am vzut n vis un fel de

Mesalin cu gesturile perverse i cu ochii arznd de desfru, dansnd pe tron


o saraband dezmat. O, Grigori, ce fric mi-a fost!
uvalov tcu o clip, copleit de amintiri. Era un om de vreo cincizeci
de ani, voinic i ndesat, cu ochi ce dovedeau voin cu vocea cald. Ar fi aci
locul s se arate pe scurt care erau evenimentele istorice n care se
ncadreaz povestirea noastr.
Petru cel Mare murise n! 725 i la tron i urmase vduva lui, Caterina!.
Aceasta muri dup doi ani. Nepotul lui Petru cel Mare fiul murise asasinat,
condamnat la moarte chiar de tatl su urc la rndul lui pe tron, dar fu
rpus n! 730 de un guturai grav. Tronul trecu n minile Anei Ivanova,
nepoata lui Petru cel mare, apoi n ale lui Ioan VI strnepotul Anei. Dar
acesta, tnr de tot, fu detronat i ntemniat dimpreun cu prinii lui, de
Elisabeta Petrovna, care se ncoron mprteas. La moartea acesteia, n!
762, se urc pe tron nepotul acesteia, Petru III. Prusacul acesta, un beivan i
o brut, se cstorise n! 744 cu Caterina de Anhalt. Ameninat de soul ei
i vom mai avea de altfel prilejul s vorbim despre extraordinara carier a
acestei femei geniale, despre care Napoleon a spus pe drept cuvnt c era o
femeie i jumtate creia nu-i lipseau dect barba i mustile Caterina
ntemni pe Petru III la Peterhof, unde muri dup cteva zile asasinat de
fraii Orlov. Omorul acesta inspirat evident de ea, i ngdui s ia n mna ei
frnele puterii, pe care o rvnea i s domneasc sub numele de Caterina II.
Aceste complicate istorii de familie i barbaria rii aduceau apa la
moar tuturor conspiratorilor i chiar i neltorilor. Contele Grigori uvalov
i iubea ptima patria. Nu putea tolera ca o Nemoaic s poarte coroana
arilor Rusiei i s-i nceap domnia printr-o crim. Era bogat i independent
i gustul riscurilor i btliilor se mbina la el cu desvrite caliti de
diplomat. Ambiia lui peste msur de mare, l mpingea) a cele mai
neateptate acte de curaj. Nu putuse niciodat ierta lui Petru III i soiei lui,
Caterina, c-l exilaser n mod brutal ia ar. El care pe vremea Elisabetei
Petrovna fusese mare ambelan i omul zilei, nu se putea resemna cu viaa
obscur i monoton de boier slav. Contra Caterinei conspira, e drept, din
patriotism, dar i visa s guverneze Imperiul.
Cu ajutorul secretarului su Kansov, reuise s grupeze civa nobili
rui i polonezi, destul de bogai i de hotri ca s dea cauzei lui un sprijin
efectiv i fr rezerv. Din primul moment fcuse toate sforrile pentru a
scoate din nchisoare pe nefericitul Ivan VI pe care chiar mprteasa
Elisabeta Petrovna l internase. Pe vremea despre care vorbete povestirea
noastr, Ivan VI avea douzeci i patru de ani. Fusese nchis la Schlusselburg
de la vrsta de opt ani. Pentru liberarea lui, uvalov se bizuia pe nenfricatul
Mirovici. De aceea l i ndemnase s intre n Garda Caterinei a II-a, cu
misiunea de a cuta s supravegheze nchisoarea Schlusselburg i s
urzeasc acolo un complot n vederea fugii lui Ivan VI.
Domnilor, relu, uvalov, v rog s m scuzai c v primesc n
aceast pivni dar am motive bine ntemeiate s m tem de spionajul
Caterinei. Servitorii mei sunt siguri, dar zidurile acestea sunt i mai sigure, V
rog s mai venii unul cte unul aici n fiecare lun n aceeai zi la aceeai or

ca s ne sftuim. Scrisorile dv. Sigilate s fie conforme cu cifrul pe care vi lam dat. tafetele dv. Sunt oricnd n primejdie de a cdea ntr-o curs. Cine
tie dac chiar Mirovici nu e urmrit. Dar, pe Sfnta Precist, dac zbirii ar
ndrzni s vin aci, vii n-ar mai iei!
Uriaul conte Lobelev ntreb:
Ce ne facem acum, uvalov?
Ce mijloace vezi pentru a pune pe uzurpatoare n neputin de a face
ru?
Braele, inimile i vieile noastre sunt la dispoziia d-tale, strig
tnrul Lebedoski.
uvalov ridic braele la cer.
Nici nu m ndoiesc de asta. Nu vreau ns s fac nimic n mod
uuratic. Dar iat-l pe Mirovici. Ei, te-ai odihnit, prietene?
Exist emoii care te frng, rspunse locotenentul de gard. mi sun
aa de multe clopote n cap, toate clopotele care au vestit moartea lui Ivan al
aselea!
uvalov strnse la piept pe tnrul ofier.
n primul rnd, ia spune, Mirovici. Nu eti rnit?
Nu.
Nici urmrit?
Nu cred. Am zburat ca vntul spre voi i n-am observat s fi gonit i
alii dup mine.
Atunci vorbete, prietene.
Planul meu era chibzuit cu de-amnuntul. Vlasiev, Ciokin i cu mine
fceam pe rnd de gard la Schlusselburg Caterina II ceruse ca s fie la
citadel n permanen cte un ofier din Garda Imperial. Inima mi-era plin
de mil i de dragoste pentru nefericitul nostru Ivan VI. N-am mai vzut un
prin care s ndure vitregia soartei cu atta noblee sufleteasc. n celula lui,
n care mi ddusem osteneal s-i mai ndulcesc puin viaa, mpratul i
petrecea timpul citind i cugetnd. mi arta ntotdeauna o simpatie bine
voitoare i se interesa de cele ce se petreceau la Curte i n celelalte ri.
Cnd ntr-o zi i mrturisii c m strduiam s pun la cale evadarea lui, n ochi
i strluci o bucurie fr de margini: O, prietene, mi spuse el, de mi-ar fi dat
s revd cmpia natal, lumina ei mi-ar risipi ura, i nu m-a mai gndi dect
s redau Rusiei noastre prestigiul pe care i l-a cucerit Petru cel Mare. Ce
pcat o tineree n floare, a unui att de nobil suveran s fi lncezit ntre
patru perei! n timpul acesta eu ncercam prudent, prin sondri uoare, cu
extraordinare precauiuni, s flfi naintea ochilor lui Vlasiev i lui Ciokin
viitorul pe aur care-i atepta dac m ajutau s-l scot pe mprat din temni.
Aveai neaprat nevoie de ei? l ntrerupse uvalov.
Da, neaprat, domnule conte.
Nu fceai de gard pe rnd? N-ai fi putut profita de absena lor ca
s-i aduci planul la ndeplinire?
Imposibil. Locuiam tustrei n citadel i consemnul formal pe care
ticloii acetia l executau minuios era ca fiecare din noi s intre cel puin
de dou ori pe zi n celula lui Ivan VI. Ca s salvez pe mprat trebuiau corupi

nu numai temnicerii i oamenii din gard, dar i anumii clugri att de


nflcrai partizani ai Caterinei nct alctuiau pentru mine cea mai grav
piedic. Dar n cele din urm dup mult trud din parte-mi ca s fac pe
Vlasiev i Ciokin s mprteasc vederile mele, acetia prur de acord.
Fgduiala unui titlu, a unei pensiuni i a unui grad parc aprinse n creierul
zbirilor pofta, pe care eu firete o aam ct puteam. Ne neleserm s
ndeprtm ntr-o diminea pe clugrii cei mai incoruptibili i s afirmm
temnicerilor cci soldaii ne ascultau orbete c n-aveau s aib nici o
neplcere. Cu o zi nainte de lovitura aceasta, dup ce aranjasem totul pentru
ca mpratul s fi ascuns n castelul d-tale din Polonia, Vlasiev i Ciokin mi
jurar credina. Apoi struir s m odihnesc puin n timpul nopii, cci eram
zdrobit de emoie i de oboseal. Primii. Ah, miei ah, laii! Fui trezit brusc
din somn de dangtul clopotelor. Sunau de ngropciune? Cine era ngropat
oare la Schlusselburg? n timp ce m mbrcam grbit, veni fuga credinciosul
meu sergent Ambrozici. Avea obrajii rnii i se inea de un old.
Ce-i cu tine, Ambrozici.
Excelen, fugii, pentru Dumnezeu! Am vrut s-l apr pe mprat
Locotenenii Vlasiev i Ciokin l-au ucis n faa clugrilor, n faa oamenilor
mei! L-au ucis slbatec n timpul somnului. Eu am primit o lovitur de sabie n
cap i n old. Cnd m-au vzut dobort la pmnt, gemnd, nici nu s-au mai
sinchisit de minE. S-au ncredinat c mpratul a murit i imediat au dat
ordine s fie ngropat, Fugii, domnule locotenent. Am vzut pe trdtori
gudurndu-se pe lng un curier al mprtesei. Dac nu vrei s pierii de
mna lor, nu pierdei vremea I Profitnd de ntuneric, am dat fuga la grajd,
mi-am neuat calul i am fugit pn nu se dduse alarma. Dar, cnd am
ajuns pe dune, m-am oprit, m-am ascuns i am vzut. Am vzut, la lumina
sngerie a torelor, cadavrul mpratului ntins pe o targ. Vntul aruncase
de pe el mantaua cu care fusese acoperit lsndu-m o clip s vd, ca ntr-o
strfulgerare, chipul lui palid, aa de frumos, chip de martir i de sfnt. n
dosul clugrilor, Vlasiev, Ciokin i curierul Caterinei. mi ineam rsuflarea.
Cortegiul macabru se deprt, n timp ce clopotele bteau nencetat. Am
nclecat pe cal i am fugit n galop. i am gonit, am gonit mereu cu inima
strns, plin de dezgust i de groaz. i am venit.
II.
Cnd locotenentul Mirovici sfri de povestit, conjuraii cu lacrimile-n
ochi i ndreptar privirile spre contele uvalov, ca naufragiaii care instinctiv
se adreseaz cpitanului.
N-am pierdut nc orice speran, rosti uvalov cu vocea sugrumat.
Morii nu nvie! spuse Lebedoski.
Viii ns pot urca pe tron! spuse uvalov.
Toat familia imperial, toi cobortorii din Petru cel Mare, brbai,
femei, nu mai exist, observ Dietrichstein.
Lsai pe conte s vorbeasc, spuse Kansov.
uvalov i privi secretarul cu neles.
Domnilor, Kansov are dreptate. Mi-e cu neputin acum s v fac o
mare destinuire care pentru dv. Ar nsemna o mare bucurie sau cel puin o

mare speran. Am s v rog s revenii luna viitoare. Atunci lucrurile vor fi


clarificate i v voi pune i pe dv. La curent. D-ta, Mirovici, ce-ai de gnd s
faci?
Mirovici zmbi.
S m ascund? Nu Am s fug trebuie s fug!
Vino cu mine n Polonia, exclam Lebedoski. i jur c zbirii Caterinei
i-ar lsa toi viaa n pragul castelului meu, dac-ar ncerca s vie s te caute.
Ai s fii oaspele meu, Mirovici i strnse clduros mna.
Bgai de seam! i sftui uvalov. Trecerea frontierei n-are s fie
uoar.
Puin m sinchisesc de postul de frontier, spuse Lebedoski. La
nevoie travestesc pe Mirovici n femeie. Biat frumos e i ras la fa e. O s
fie timp de o or nevasta mea.
n ziua urmtoare, conjuraii plecar. i dup cteva zile, o caleac
tras de doi cai iui i voinici ducea pe contele uvalov i pe Kansov,
secretarul lui, spre capital. Cei doi cltori tceau, frmntai de gndurile
lor. Apoi, dup o ovire destul de lung Kansov se hotr s vorbeasc.
Nu crezi, drag conte, c ar fi fost mai bine s merg eu naintea dtale la mnstire?
uvalov tresri.
De ce?
Pentru c vizita d-tale poate s detepte bnuieli. ara miun de
emisari suspeci i de trdtori n solda prietenilor arinei. A fi preferat s
m ncredinez eu mai nti c nu i se poate ntmpla nimic ru.
Am fost de zeci de ori pn acum la mnstire dragul meu.
Da dar asta era altdat.
Sigur c altdat! Dar am fost eu n timpul din urm inta vreunei
supravegheri deosebite?
Caterina tie bine c nu eti dintre prietenii ei.
N-am fcut niciodat nimic care s-i poat arta sentimentele i
planurile mele.
Da, dar
Acum un an cnd am ntlnit-o la Peterhof, am salutat-o att de umil
nct cred c m socoate acum absolut neprimejdios. De altfel abia de mi-a
rspuns, Gndete-te, dragul meu, dac i-a sta n cale, a mai fi eu azi
dintre cei vii?
Asta e drept, Grigore. Dar n anturajul Ecaterinei e un om care a trit
mult vreme pe moiile tale.
Bezborodko?
Firete.
Pierzndu-i rbdarea, uvalov ridic din umeri.
Nu mai tot vorbi n enigme, Kansov. Ce vrei s zici?
Eti sigur de tot. Drag conte, c existena prinesei Dositheia e
netiut de ni* meni?
uvalov ncrunt din sprncene. Revedea seara ceea dramatic de
acum douzeci de ani, cnd mprteasa Elisabeta Petrovna i ncredinase

odorul ei cel mai scump, pe unica Dositheia, copil nelegitim n vrst de abia
cteva luni. Nu voise s mprteasc vestea acestei nateri nici mcar
curtenilor celor mai apropiai de ea. Ieise zvonul c o doamn de onoare la
care ea inea foarte mult, nscuse sub privigherea duioas a mprtesei
nsi. uvalov, nsrcinat s pun copila la adpost de intrigile a tot
mistuitoare, primise cu mndrie aceast misiune. Jurase la picioarele
suveranei c va face totul pentru ca aceast motenitoare legitim s se urce
pe tron cnd va veni vremea. Totui, orict fusese de bine pstrat taina,
ntr-o zi rsufl ceva din ea. Se vorbi c mprteasa nscuse o feti, care
ns murise imediat dup natere. uvalov sprijini versiunea aceasta, care
ajunse la urechile Caterinei II. Dar nimeni nu-i dduse importan. Adevrul
era c, uvalov se dusese cu copila la o mnstire de lng Moscova,
mnstirea Troia, unde ncredinase preioasa lui povar maicii starie. Afar
de aceasta nimeni nu mai tia de naterea prinesei Dositheia. Vizitele lui
uvalov preau perfect fireti, cci staria era sora lui.
Cu toate acestea, uvalov njghebase conspiraia n favoarea lui Ivan VI
pentru c credea sincer c un brbat putea asigura mai bine ca o femeie
fericirea Rusiei. iretul Kansov fusese cel ce-i inspirase aceast hotrre, pe
care el la-nceput ovise s-o ia.
N-o s-o uitm nici pe prinesa Dositheia. Are s se-ntoarc la Curte,
dar de domnit trebuie s domneasc mpratul Ivan VI.
uvalov admisese. Dar acum, situaia lua brusc o alt nfiare. Dup
moartea lui Ivan VI nu mai rmnea dect un singur pretendent legitim. i
uvalov voia s-i cear s fie gata pentru marele ei rol.
Ce vrei s zici cu Bezborodko al tu? repet el dup ctva vreme.
Am aflat c ntr-o diminea n Consiliul Caterinei, Bezborodko a
spus: Exist motenitori despre care se zice c-s mori ca s nu poat fi
lovii.
Drace. i despre ce se vorbea la Consiliul acesta?
De Ivan VI.
O simpl coinciden.
D-mi voie ca eu s vd mai departe.
n orice caz, vizita mea la mnstire nu e ntru nimic mai
extraordinar dect cele dinainte, la sora mea staria.
S am iertare, drag conte. A murit Ivan VI
Ei i?
i dac uzurpatoarea ne tie secretul, nu te ndoi ctui de puin c
mnstirea are s fie supravegheat i c d-ta ai s ncepi s fi pentru ea o
pricin de nelinite.
Pe sfintele icoane, Kansov, ai spirit de observaie, ai o minte ager,
dar i cam place s abuzezi. Temerile tale sunt nu numai exagerate, dar nu
se bizuie pe nimic serios.
S te aud Dumnezeu, drag conte. Poate vom cpta tiri de la
Mirovici?
Tinere nerbdtor. Nu nainte de cteva zile. Afar numai de nu i se
ntmpl ceva.

Treceau tocmai prin satul Czor. O gloat de oameni astupa drumul,


zumzet de glasuri, gesturi largi de mirare i de spaim.
Ce e? se inform uvalov scond capul pe ua caleaci.
Ce s fie boierule, a fost omort un ofier, spuse un ran, starostele
satului.
Un ofier? Cine l-a omort? i de ce?
Erau aici de mai multe zile nite clrei din Gard venii n cutarea
unui ofier care trebuia s-i ia calul de la noi. Cnd ofierul a sosit, ei au vrut
s-l aresteze. Ofierul a izbutit s fug. Un ran, Morkomstici, om de treab
dar netiutor, i-a dat adpost. i soldaii i-au ntrerupt cercetrile cci, s nu
v fie cu suprare, boierule, dar buser prea mult, i nu prea aveau chef si vaz de treab
Mai scurt, taic, mai scurt.
Ofierul a izbutit s fug, dar pe drum l-a zrit un post i l-a ciuruit cu
gloane. Soldaii au plecat i rsuflarm i noi uurai, cnd azi diminea sau ntors i au dat foc casei lui Morkomstici i acum tot satul s-a adunat ca s
ncerce s-i scape fata, care a fost prins sub drmturi.
uvalov i Kansov se privir unul pe altul turburai.
i tii cum se numea ofierul?
Da. Boierule, i-am auzit numele Miroviei.
III.
Maica stare ascult cu atenie pe fratele ei, care-i expunea dorina lui
arztoare. Era o femeie nalt i zvelt cu chipul sever i ndurerat i cu un fel
de a se purta calm, netulburat n toate mprejurrile. Maica Herminia prea
inaccesibil emoiilor i pasiunilor omeneti.
Fgduiete-mi, Sofio, c ai s-mi ajui din toate puterile i c, la
nevoie, ai s faci totul ca s convingi pe prinesa Dositheia.
Nu mai sunt Sofia, Grigori, sunt maica Herminia.
A putea s-o vd pe Dositheia?
Sigur, dar vii cam trziu, sora Dositheia rostete azi legmntul de
clugrie.
Cnd are s tie ce mriri o ateapt, n-are s se mai gndeasc la
clugrie.
Evlavia i curia ei sunt aa de mari, Grigori, nct sigurana ta e
cam ndrznea. Ateapt-m aici. M duc s-o chem. O s-i vorbeti. Dar nu
uita c sufletul ei e plin de Domnul i c lumea din afar e pentru ea
deertciunea deertciunilor. uvalov i muc buzele. Fie, truda va fi grea,
dar credina care-l nsufleea nvinsese i pn acum multe piedici i dumani
cu mult mai de temut, Maica superioar iei din cabinetul de audien, o
odi scund, boltit, cu pereii i tavanul alb i cu podeaua de piatr.
n curtea mnstirii, surorile i fceau plimbarea obinuit. Unele i
continuau rugciunea nceput. Asistaser la o slujb solemn n memoria lui
Ivan al VI, dup dorina mprtesei nsi, care se arta foarte mhnit de
moartea aceasta att de neateptat. Una din ele, care prea de
aptesprezece optsprezece ani i avea un chip de o frumusee pur i rar,

sttea de vorb cu o camarad de-a ei, novice ca i ea. Era prinesa


Dositheia.
De ce, spunea sora cealalt, de ce te-ai rugat n capel mai mult
dect noi? l cunoteai pe prinul Ivan? Tu cine eti, sor drag?
Dositheia rspunse simplu:
Sunt o slujitoare a lui Dumnezeu, ca i tine, sor.
Avea nite ochii mari negri, a cror privire prea deja absent de pe
pmnt, imaterial, eteric.
Sor Dositheia! chem maica starea.
Dositheia se grbi:
Sor, spuse starea, vino cu mine. Naul tu, fratele meu, contele
uvalov, dorete s-i vorbeasc nainte de faci jurmntul.
Dositheia i mpreun minile cu un aer nspimntat.
Nu vreau s-l vd, maic, nu vreau. Mi-e fric.
Copilul meu, numai ceea ce supr pe Dumnezeu trebuie s ne
sperie. Nu m ndoiesc c ai un sentiment, de dragoste fa de contele
uvalov care a servit cu credin, primejduindu-i chiar viaa, pe regretata ta
mam.
Dositheia plec capul. Privi un mic medalion, ascuns sub vestmntul ei,
chipul mprtesei Elisabeta.
Numai pe Domnul vreau s-l slujesc, maic.
Vino, sor Dositheia i nu te mai frmnta. Doresc s-l asculi pe
conte i te las singur stpn pe hotrrile tale.
Maica stare zmbi cu buntate prinesei, care zmbi i ea i o urm
cu supunere. n cabinetul maicii staree, Dositheia se nchin n faa icoanei,
apoi rspunse salutului lui uvalov, cu minile ncruciate, cu ochii pe
jumtate nchii.
V las, spuse maica Herminia. Ateapt-m aici, sor Dositheia.
Dositheia fcu o micare de team. Dar maica stare continund s-i
zmbeasc, se ndrept spre u i iei.
uvalov puse un genunchi n pmnt. Dositheia tresri instinctiv.
Prines Dositheia, n numele sfintei i regretatei tale mame,
mprteasa Elisabetha, am venit s te chem.
Dositheia se ddu un pas napoi. i cu vocea ei dulce, att de uoar,
rspunse.
De ce? Sunt fericit aici.
uvalov se aplec mai mult.
Soarta te-a ales n sfrit ca s te urci pe tron.
Ea privi pe perete imaginea celui rstignit, apoi ochii ei rtcir n juru-i
cu o tainic spaim. Dar, pe nesimite, un zmbet apru pe buzele ei i-i
lumin chipul.
Am renunat de mult la toate bunurile pmnteti!
uvalov se ridic, nelinitit, nervos, Dositheia continu senin:
Azi fac legmntul de clugrie.
Gndete-te, prines
Sunt sora Dositheia.

Gndete-te, prines la marea sarcin pe care i-o d D-zeu:


Imperiul, puterea, onorurile i nobila datorie de a face fericirea supuilor ti.
Te ateapt coroana, prines, i n-ai dreptul s-o refuzi. Ai clca voina celui
de sus.
Dositheia i duse ncetior minile la urechi, ca s nu mai aud
cuvintele uluitoare.
El se apropie de ea, i lu minile, i cu o voce tremurnd o conjur.
Mic prines, mai aud nc vocea mprtesei, urrile ei calde de
fericire i de via lung pentru tine, Dositheia; ndejdea ei c o s pori cu
demnitate i curaj coroana pe care o strin criminal a reuit s i-o
nsueasc. Nu erai nc dect o mic fiin firav, Dositheia, cnd te duceam
cu mine, pentru ca s te rpesc primejdiilor care te ameninau i s te
pstrez pentru marea noastr cauz. Sunt ani de cnd veghez de departe
asupra ta i de cnd maica stari, sora mea iubit, mi vorbete de tine, de
purtarea ta exemplar, de nelepciunea ta pioas. Dositheia, a m urma pe
mine nseamn s asculi pe Dumnezeu ori pe mprteasa, mama ta nalta
slujnic a Domnului.
Dositheia lu iari n mn medalionul i ochii ei se nrourar. II ntinse
lui uvalov i-i rspunse:
Nu mai vorbii Amintirea asta mi-era scump E tot ce-mi rmne
de la lumea de afar Luai-o.
i Dositheia ntorcnd privirea de la medalion, i-o ndrept spre
crucifix. Calmul puse din nou stpnire pe ea.
O bucurie mistic, adnc i grav ddu chipului ei o expresie de
fericire cereasc. Rsucind uluit medalionul ntre degetele lui, uvalov
ncerc s mai lupte. Murmur:
Prines, nu poi nbui aa chemarea datoriei
Drept orice rspuns ea ngenunche n faa icoanei. uvalov i fcu
cruce.
Maica stare intr fr zgomot.
Cu un gest disperat, uvalov i arat pe sora Dositheia. Maica Herminia,
cltin din cap i-i duse un deget la buze.
Re trage-te, frate!
uvalov se supuse. Singur n faa imaginii divine, Dositheia ncepu s
plng.
IV.
n dimineaa aceasta de primvar a anului! 774, mprteasa
Ecaterina ine consiliul ntr-o sal vast a Palatului de Iarn din Petesburg, la
care se ajunge printr-o galerie luxoas cu o scar monumental pzit de
valei i gard.
Caterina cea Mare avea atunci abia treizeci i cinci de ani, Era nalt,
puternic, bine fcut, cu faa luminat de doi ochi mari ptrunztori crora
cu greu le nfruntai privirea. Aceast femeie cu sngele iute i cu capul
limpede, foarte senzual i totodat nzestrat cu o nspimnttoare
stpnire de sine, avea nclinrile celor mai desfrnate mprtese romane,
mbinate ns cu un geniu adnc i cu o perseveren nentrecut. i scosese

soul din srite cu destrblarea ei, cunoscut de toate diplomaiile


europene. Bnuia c Petru III se gndea s-o repudieze. Fu sufletul
complotului. Rscul regimentul de gard ca s scape cu via. Petru III,
nconjurat n palatul lui, abdic. Dar. Dup patru zile, se anun c a murit de
o boal de rinichi. De fapt fusese otrvit i apoi sugrumat de patru brbai,
fraii Orlov, dintre care doi cel puin, Alexis i Grigori, fuseser amanii
Caterinei. Senatul Imperiului se nclin n faa acestei lovituri de stat i
complotul, care-l rsturnase pe Petru III, nepotul lui Petru cel Mare, din cauza
gusturilor lui strine, aduse la tron o femeie cu totul strin de Rusia. Un
popor de fanatici aclama o suveran necredincioas care-i zicea aleasa
Providenei. n viaa ei, dou pasiuni mari a avut ea, mrirea Rusiei i
brbaii.
La masa ei de lucru, Caterina II asculta raportul secretarului ei,
Bezborodko. n jurul ei erau prinul Alexis Orlov i cancelarul Panin. i n
fundul odii, erau strni respectuoi curtenii.
Alexis Orlov era favoritul. Era un brbat frumos, nervos, senzual,
violent, care (mprea tandra prietenie a Caterinei cu fratele lui Grigori.
Amndoi uriai de temut, n stare s ucid un bou cu pumnii lor, aveau
statura nalt i mndr. Fr ndoial, Grigori avea un chip minunat, dar i
Alexis, cu toat cicatricea care-i brzda chipul de la gur spre ureche,
elegant plin de farmec i de seducie, nu-i mai tia numrul cuceririlor.
Contele Panin, marele cancelar, infirm, lene, mnccios i subirel, nu
era lipsit de finee i de hotrre. Caterina l ironiza adesea dar i ascult cu
plcere sfaturile. Bezborodko avea, dimpotriv, o nfiare de ran nc
necioplit.
Mamuka, locotenentul Mirovici, vinovat de asasinarea lui Ivan al VI,
a fost ajuns de grzile noastre i mpucat pe loc.
Caterina ncrunt din sprncene.
De ce nu mi-a fost adus viu?
S-a aprat crncen, Majestate, i oamenii notri au crezut c fac mai
bine mpucndu-l.
Cine comanda detaamentul?
Locotenentul Vlasiev, att de devotat mprtesei noastre.
S ia locul lui Ivan, la Schsselburg. Nu vreau s fiu servit de
imbecili.
Mamuka!
Acest Mirovici trebuia judecat. O s se cread acum, c eu sunt ceea
care-am pus s-l ucid pe Ivan VI.
Nimnui nu-i va trece prin minte un astfel de gnd.
Ba da ba da o s se cread.
Asta depinde de bunvoina Majestii voastre, mamuka!
Caterina inti pe primul ministru cu o privire de vultur.
Zvrle pipa c nu-neleg ce spui. Acum, vorbete.
Panin se supuse suspinnd. Relu apoi.
Cred, Majestate, c-ar fi nimerit s ncercm s ndeprtm
preocuparea poporului de la acest deplorabil incident.

Caterina ridic din umeri, gnditoare.


Dar Alexis Orlov, plin de nflcrare se arunc la picioarele mprtesei
i exclam:
Majestate, v implor, ascultai-m.
Caterina zmbi.
Ai vreo idee?
Da, Majestate. Sunt i eu de prerea contelui Panin. De aceea cer
favoarea de a imerge n fruntea armatei tale, mpotriva Turcilor. i jur c n
curnd vei putea anuna poporului tu victorii, care vor mprtia orice
ngrijorare!
Viteaz i scump prieten!
Caterina ntinse minile ei lui Alexis Orlov care le srut cu foc.
mprteasa i privea favoritul cu o duioie vibrant.
edina se ridic, spuse ea.
Dar cu ochii, fcu semn lui Orlov s rmn.
Panin i curtenii se nchinar i ieir. Lacheii nchiser uile.
mprteasa se ridic de pe tron. Ochii li erau umezi de emoie. Duse mna
la inim.
Alexis! Alexis!
Tnrul o mbri cu nfocare. Buzele lor se unir.
mprteasa se desprinse ncet din mbriarea lui. Apoi i spuse abia
murmurnd:
Hai!
El i surdea, sincer ndrgostit.
Ea l amenin galnic cu degetul.
Dac nu te ntorci biruitor nici n-am s m mai uit la tine, tii?
El i umfl pieptul i strig cu putere:
i jur pe sfintele icoane c de nu-i voi duce armatele la glorie i
izbnd, voi cere chiar eu s fiu cioprit i aruncat la cni.
PARTEA DOUA.
I.
Rzboiul ruso-turc a izbucnit.
Suntem la cartierul general al alinatei ruseti, la grania dintre cele
dou imperii. Prinul Orlov, trimisul atotputernic al mprtesei Ecaterina II a
sosit i n cinstea lui d un mare banchet n cortul generalului comandant. E o
sear frumoas i linitit de var, n Caucaz. Mai mare dragul s faci
rzboiul n inuturile acestea minunate unde vederi fermectoare ncadrate
de muni falnici te fac s simi din plin ce frumoas e viaa, i unde brbaii
sunt nali i mndri, cu ochi focoi, iar femeile frumoase i mldioase, cu
pielea alb ca laptele, i ochii galei
Orlov ade n capul mesei. Semeia, verva, farmecul fpturii lui, i
prietenia august a mprtesei fac din el un adevrat zeu fa de care
nimeni nu ndrznete s crteasc. De-a dreapta i de-a stnga lui, dou
fete frumoase, Elisaveta i Tamara, se-ntrec care mai de care s-i pi c.
Sunt din cea mai bun nobilime caucazian i ard de dorina de a se vedea la

Curte. Ah! de-ar vrea prinul Orlov, s pun un cuvnt pentru ele! i pentru
asta, ce sacrificii n-ar face!
Masa e ncrcat de vase scumpe, de mncruri rare, de cupe de argint
pe care mini harnice le umplu nencetat. Se toarn un vin dumnezeiesc, un
Tokay fin i aromatic. Orlov se scoal n picioare.
Doamnelor i Domnilor, n sntatea scumpei i sfintei noastre
Mamuka, M. S. Caterina II, mprteasa tuturor Rusiilor.
n zarv de glasuri, generalii, ofierii i cele cteva doamne invitate se
scoal n picioare i-i golesc dintr-o sorbitur paharele.
Afar, sentinelele vegheaz.
n apropierea taberei se zrete o atr de igani i harabalele lor. Sunt
igani de aceia care urmeaz armatele plecate n expediii de cucerire, le
vnd tot felul de mruniuri, repar sbiile i-i distreaz la lumina torelor,
cu scamatorii sau cu cntece de dor care fac pe soldaii rani s viseze
suspinnd la colibele lor. Pe oseaua care duce la grani o patrul ruseasc
supravegheaz sosirile i plecrile, ca s nu se poat strecura spioni turci.
O caleac ajunge n dreptul patrulei. Un ofier se apropie i cere
cltorilor hrtiile lor. La u apare contele uvalov, ntinznd un paaport:
Ofierul citete: Din ordinul contelui Panin. n numele M. S. mprtesei
Caterina II. Contele uvalov, nsrcinat cu o misiune confidenial, i
secretarul su au drept de liber trecere.
Ofierul se nclin i salut respectuos.
Putei trece, Excelen, dar dumanul e n apropiere de Novgorod.
Mai departe nu vom merge.
La ordinele dv Excelen.
Trsura pornete, n timp ce Kansov optete contelui:
N-a bgat de seam nimic.
Sst! palavragiule! Mustafa Kefir ne ateapt la Novgorod. S dea
Dumnezeu ca temuta i loiala armat turc s nfrng cu ajutorul nostru pe
partizanii uzurpatoarei.
S ne apropiem de harabalele iganilor.
Degete de copii mnuiesc balalaici cu sunetul dulce. O oal cnt pe
foc. O mn nvrtete o lingur n ceaun. Un igan btrn i numr banii
scoi dintr-un ciorap de ln i strecoar monedele la loc, dup ce s-a
ncredinat ncercndu-le cu dinii, c nu sunt fale. O femeie i leagn un
copil i cnt:
Via, via, cale prfuit Ctre o zare cu lumini tivit, Ctre-un soare
mare ca o pit
Copiii reiau n cor melodia, plin de ritm i de graie.
Apoi o fat frumoas care st lng iganul btrn, cnt singur:
Mine, mine, tainic ispit, Noaptea-n vis se ese noua ta ursit i cu
ochii-n soare te trezeti uimit
Ah! ct e de frumoas fata asta. O adevrat iganca, subiric fin,
bine fcut, cu tenul mai, cu ovalul feii regulat, cu prul blond lipit de frunte,
cu ochii mari catifelai luminai de o strlucire ntunecoas i dulce totodat.
Lng ea, culcat la pmnt, un tnr igan drege o suli. E mic de stat,

chioapt puin, dar infirmitatea asta nu-i tirbete cu nimic ndemnarea i


vioiciunea. i cum se mai uit la fat! Apropie o mn sfioas de fusta ei, o
apuc brusc i o duce la buze.
Pleac, Saa!
Rznd, ea l d dea berbeleacul cu o lovitur de picior.
Tarakanova!
Infirmul sa sculat i arat fetei o brar care lucete la lumina focului.
A, ce brar frumoas Saka, d-mi-o mie.
Da, dar numai pentru o srutare.
Niciodat.
Saa se apropie dintr-o sritur de Tarakanova i inndu-i o mn i
mbrac brara dorit. n timp ce ea admir bijuteria, Saa cuprinznd-o n
brae, ncearc s-o srute, dar n zadar.
O lai, sau nu! strig un btrn igan ridicnd mna la el.
Dac-o iubesc, tat-mare
Tu nu tii c nimeni n-are voie s fie obraznic cu mica noastr
prines? Iart-l Tarakanova. Dac-l mai prind odat, l fac una cu pmntul.
Plouat, Saa las capul n piept. Tarakanova i umple cu ciorb o
strachin i se aeaz pe scara harabalei. i privind printre copacii pdurii
focurile taberei, se las furat de visare. i deodat, punnd deoparte
strachina, arunc pe furi o privire asupra iganilor pe care cntecul i-a
adormit i se ndreapt, uoar ca o umbr spre petele acestea de lumin.
n timpul acesta, sub cortul generalului comandant ospul e pe
sfrite. Sa mncat mult, s-a but mult i se mai bea nc. Tamara sade pe
genunchii lui Orlov. Elisabeta dezamgit surde generalului Dolgoruki, care
nu ndrznete s primeasc avansurile unei favorite, fie i trectoare, a
prinului Orlov.
Afar, n tabr domnete tcerea. E cald, i soldaii s-au culcat pe jos,
n faa corturilor lor.
Unul dintre ei, un vljgan voinic, dar nedeprins cu atta butur ct li sa dat n ziua aceasta, e ct p-aci s aipeasc, dar deodat l trezete un
zgomot uor. Deschide un ochi i exclam:
Ei, drcie, n-oi fi visnd? O femeie, o fetican frumoas pe-aici?
i sare n picioare. Unui camarad mirat, i rspunde.
Uite-o.
i iat-i pe amndoi pornii n urmrirea Tarakanovei, care umbl ca o
lunatec i nu tie unde o duc paii. Dar deodat aude zgomotul cizmelor i
simte rsuflarea duhnitoare a unui soldat pe ceafa ei. Ea scoate un strigt i
o ia nspimntat la fug.
Taie-i drumul, strig unul.
Bine zici! rspunde cellalt. Din cteva salturi e lng Tarakanova,
care abia mai sufl i cu o piedic o trntete la pmnt.
Tarakanova i ncordeaz toate puterile i se ntoarce cu faa la
pmnt pentru ca s nu mai vad acest nfiortor chip bestial. Primul soldat
sosete i el i se supr.
Ei, Serghei, eu am vzut-o nti!

Porcule!
Cei doi brbai se iau ndat la btaie i Tarakanova profit i fuge. Ali
soldai au vzut ns scena i sar i ei n urmrirea fetei. Tarakanova, nebun
de groaz, fuge ca o ciut urmrit. Face brusc cale-ntoars, alearg din
toate puterile, ocolete doi-trei soldai care ncearc s-i pun piedic.
Un urmritor e aproape s-o prind. Ea-i aude cimele grele apropiinduse. Deodat zrete lumini. Se apropie i ajunge lng maiestuosul cort al lui
Orlov. ovie o clip, apoi se hotrte, se arunc la pmnt i se strecoar
tr nuntru. Abia s-a ridicat i se ciocnete de-un valet care duce o tor
superb aranjat. Iat-i pe amndoi rostogolindu-se la pmnt cu un zgomot
grozav.
Ce-i asta? spune Orlov furios.
Toi comesenii s-au ridicat curioi. Tarakanova cu ochii orbii cearc s
fug de lumin. Dar vocea cald a lui Orlov, tonul lui de stpn o surprinde.
Ridic ochii spre frumosul prin. Ct e de frumos i ct de temut pare.
i ce bogate-i sunt vestmintele, ce strlucitoare-i sunt bijuteriile, ce
luminoas i e privirea!
Hai, vin-o ncoace! spune Orlov amuzat.
Timid, confuz, cu inima btnd de s se sparg. Tarakanova ascult.
II.
Comesenii sunt foarte mirai. De unde a mai rsrit fata asta att de
frumoas?
Ia uitai-v la slbtecua asta! exclam Tamara. Ei, dar tare
murdar i nostim mai eti!
Cum te cheam? ntreab Orlov.
Ea e sugrumat de emoie. Zgomotul, lumina, toaletele, adunarea asta
strlucit de nobili i de ofieri. Dar, dei vocea i tremur puin, ea rspunde:
Mi se zice prinesa Tarakanova.
Un hohot grozav de rs zguduie masa. Orlov nsui se stric de rs.
Generalul Dolgoruki are o criz att de violent, nct trebuie s-i descheie
n prip gulerul. Orlov se ridic i face o reveren adnc.
Ne facei o mare cinste, prines, i v cer scuze c n-am venit s v
salut mai de vreme. Facei-ne favoarea de a lua loc lng noi.
i cu un ghiont o expediaz ct colo pe Tamara, creia nu-i vine s-i
cread ochilor.
De but pentru prines! strig vesel Orlov.
Tarakanova, creia i vjie capul, se aaz cu team n locul Tamarei.
Orlov, cavaler, i umple cupa i i-o ntinde.
Tamara, jignit, vrea s-i reia locul. i atinge dispreuitoare cu degetul
pe Tarakanova.
Destul, acum ia-i tlpia!
Furios, Orlov sare n picioare. O ia pe Tamara de umeri i o mbrncete
brutal. Se aud murmure. Atunci Alexis Orlov sparge o sticl i strig tuntor:
Nu v mai rein. Doamnelor i domnilor, Putei pleca!

Insulta e grav. Dar Orlov e atotputernicul. Stpnindu-i uimirea i


mnia, oaspeii se ridic i dispar. Tarakanova vrea s fug dar mna solid a
lui Orlov, o reine.
Rmi aici, feti.
Acum e singur n cort cu ea. Lacheii au cobort la intrare draperiile de
catifea. Invitaii i ofierii s-au dus nedumerii ntr-un cort vecin.
i place vinul acesta? ntreab Orlov pe Tarakanova.
Ea l privete cu o team amestecat cu admiraie.
Gust vinul, tuete i surde.
O! Ce bun e Dar e tare
De cnd e lumea nu s-a but ceva mai bun. Mai ia.
Vesel, ea mai golete o cup. Ochii ei se plimb pe masa ncrcat cu
trufandale.
i-e foame? Gust din pasrea asta Ia prjituri.
Dar ea subjugat refuz. Nu-i e foame. Se-ntreab dac nu mai viseaz
nc. Orlov o silete s bea. Contempl frumuseea mndr a fetei, i privirea
ei nfrigurat i copilreasc
tii c eti frumoas?
O mngie plimbndu-i mna pe prul ei neted pe obrajii catifelai, pe
gtul pufos pe care joac un irag de mrgele.
Ce faci tu mic prines ntre igani?
Dansez.
Vrei s dansezi i pentru mine?
Ea i simte capul vjind. S fie oare efectul acestui vin arztor?
Schieaz un pas de dans, dar se clatin i Orlov o prinde n brae. i ascult
btile iui, att de iui ale inimioarei calde.
E cotropit de o nduioare pe care pn atunci n-a mai simit-o
niciodat. i toarn dou trei, cupe i le bea dintr-o sorbire. Se trntete
rznd pe o sofa, i desprinde de la piept o medalie i o arunc fetei.
Pstreaz asta ca amintire de la prinul Alexis Orlov. Dar dac nu
poi dansa, cnt-mi ceva.
i privind medalia, pe care o ine n palm, Tarakanova ncepe s
cnte:
Porumbi, porumbea, Cine-aine calea ta?
Vocea ei cristalin i dulce surprinde pe Orlov i-l mic. O privete pe
Tarakanova cu ochi arztori, i ea simte dominaia acestei priviri. Mainal i
strnge pe piept alul zdrenuit i sfrete fr s se poat mpiedica s
rspund la privirea lui Orlov.
Nil te cheam, te vrjete, i tenha vulturete
Turburarea care o cuprinde e peste puterile ei. Orlov se repede s-o
prind i o cuprinde lin n brae i se apleac deasupra frumosului ei chip. Ea
deschide ochii i zmbete. El i atinge buzele cu gura lui ovitoare i,
cucerit apoi, nfiorndu-se, i d o srutare lung, lung. O, sublim
ameeal, s fii tu oare Iubirea? Orlov a uitat brusc de misiunea i de puterea
lui, de dragostea mprtesei, de mugetul nbuit al btliei apropiate.

Capriciu trector? Nu! Niciodat nu s-a simit Orlov copleit de o emoie att
de puternic, att de adnc, att de nltoare.
i Tarakanova, feioara iganc cu cporul plin de vise albastre, are i
ea senzaia c a ieit din viaa de toate zilele. Ea ntrevede ca prin ceat pe
prul ei de aur o coroan de regin. i mai vede o, asta o vede mult mai
lmurit sub chipul frumosului Orlov, care o leagn ncetior n brae, pe
Ft-Frumosul visurilor ei.
Dar draperia de la u se ntredeschide. Un hohot de rs.
Bravo, Excelen, continuai, vdi c avei succes, zeflemisete
Tamara
Orlov se repede la ea gata s-o plmuiasc. Tamara fuge rznd
batjocoritor. Orlov ridic din umeri i se ntoarce.
Tarakanova! strig el!
Mica iganc nu mai e acolo. Favoritul se freac la ochi, scutur violent
din cap.
E adevrat, nu mi se nzare mie. A fugit. Unde-o fi. Hei! ofier de
gard! sentinele!
Ca s fie auzit mai bine, Orlov sparge o farfurie. Cei strigai vin n fug.
N-ai vzut ieind pe fata ceea-iganca?
Soldaii l privesc nedumerii. Ofierul de serviciu holbeaz ochii.
Ce v boldii aa la mine? se rstete Orlov. Nu se poate s nu fi
vzut pe igncu.
Da, Excelen Adineauri, cu dvs.
Cine a luat-o de aici? Pe unde-a ieit? S mi-o gseti numai dect!
Ai neles? D ordinele necesare.
Toat lumea se agit, se organizeaz adevrate vntori.
n cortul lui, Orlov, dezmeticit, umbl nervos ncoace i-ncolo.
Ce prostie Eu ndrgostit? Eu? Haida-de? Doar nu-s nebun.
Tarakanova Ce. Drgu el Tarakanova
Excelen!
Ce e? A fost gsit? ntreab Orlov.
Dar ridic din umeri.
Nu e dect Dolgoruki. Generalul i rsucete mustaa cu un gest febril.
Excelent, am vorbit cu unul din spionii notri. Ne aduce informaii
de cea mai mare gravitate.
Orlov i-a reluat nfiarea de rzboinic.
Dac afirmaiile lui sunt exacte i trebuie s inei seam c e unul
din cei mai buni spioni Turcii ne vor ataca n zori de zi.
Convocai imediat consiliul de rzboi.
Dup dou ore, tabra care dormea se trezete n grab. Spre statele
majore au pornit n galop curieri. Se aude turuit de tobe. Armata ruseasc e
gata s se ciocneasc cu teribilii ieniceri ai sultanului.
III.
A doua zi n zori, harabaua iganilor ajungea n apropierea oraului
Novgorod.

De ce plecarea asta pripit? murmur Tarakanova cu lacrimile n


ochi.
Btrnul igan ddea ns bice cailor.
Prines mic, Ruii ne-au vestit c e mai sntos pentru noi s
plecm ndat i s ne refugiem la Novgorod, dac nu vrem s fim prini de
vrtejul rzboiului. Ce vrei, aa ne e scris: azi pe cmp, mine n ora, din
provincie n provincie, din iar-n ar.
Saa umbla pe jos n urma harabalei. Tarakanova se duse s se aeze
pe scara din dos a cruei, i Saa i zmbi drgstos. Dar ea nu pru s
observe gestul acesta.
Se gndea, trecut de fiori, la frumosul prin ntrevzut ca n vis.
tii, i spuse Saa, fr mine erai prada tlharilor celora!
Ea i arunc o privire mirat i ndurerat.
Da, continu el ddeam trcoale cortului i te-am auzit cntnd,
pe dup cortul generaluluI. M-am tupilat i, tr, m-am strecurat sub pnz
i te-am vzut. Eram gata s te apr. Cnd generalul i-a dat drumul, dup
srutarea aceea scrboas, m pregteam s-l lovesc. Dar s-a ntors s vaz
cine rde de el la intrare. Eu n-am pierdut vremea. Te-am tras spre mine, team trt sub strmta trecere ce mi-o fcusem i te-am dus pe sus n fug
pn la cru. Avurm noroc c nimeni nu ne bgase de seam i pe aici nea fost drumul. Vai ce trist i obosit mai erai, porumbia mea scump.
Ea scoase un oftat, ntoarse ncolo capul, i cut n sn o medalie i o
strnse cu foc la inim. Ce bine! O mai avea! Orlov, se numea prinul Orlov!
Vaszic, visele cele mai arztoare se pot mplini. Fusese aproape de acest
stpnitor mre i numai la amintirea vocii lui dulci i vibrante, la gustul
srutului ce-i dduse, ea se nfior toat de plcere.
Tarakanova, nu este mulumit? optea Saa nelinitit.
Tmpitule, strig ea, tmpitule. Fugi i d-mi pace!
Las-o n pace pe mititica! url btrnul igan. Nu-i mai bagi minile-n
cap.
Infirmul bombni necjit.
Crua ajunse, scr, scr, la Novgorod i poposi lng un han. Nite
marchidani ambulani i niraser mrfurile i ranii cscau gura la ele.
Tarakanova, la vederea podoabelor i broderiilor cu culori vii scoase o
exclamare de bucurie i trase pe Saa dup ca s-i ar te minuniile.
Prin fereastra hanului, uvalov i Kansov pndeau drumul i observar
sosirea iganilor. Ne putuser primi pn acum nici o tire de la MustafaKemir i ncepuser a se plnge de asta, eful turc inea totui la ajutorul lor.
De bun seam, era obosit de preparativele unui atac care s surprind pe
Rui. n orice caz. Consemnul era ca ei s atepte evenimentele la Novgorod.
Ia te uit la cingtoarea asta brodat! strig deodat Tarakanova.
O lu de pe iarb o inu sus i o sorbea din ochi.
Saa se codi.
Trebuie s fie scump.
Pi ntreab.
i dac i-o druiesc, m srui, Tarakanova?

Da, eti mulumit.


Saa, strlucitor ntreb:
Ct cost?
Cinci ruble.
Cinci ruble? Glumeti? Dou iei?
ncepu o tocmeal ndrcit, ndelungat, dou ruble i jumtate, trei.
Nici negustorul nici Saa nu se ddeau btui. n vremea asta, uvalov cu
ochii mrii, deveni deodat palid, strngea braul lui Kansov s-l sfrme.
Alexis, Alexis, ia te uit la iganca ceea!
Da, stpne, O vd. Dar m doare!
Ce spui de ea, hai?
Auleu vai! Dai-mi drumul, m doare braul. E drgu.
Drgu? imbecilule. Va s zic nu ai ochi s vezi!
Ba da. E ncnttoare!
E ncnttoare! Atta tot gseti la ea! Ia observ, mi Kansov,
frumuseea asta fermectoare i fin, distincia asta, ce linii, puterea ei de
seduciuue fr de pereche, rasa, nobleea ntregii fpturi
O, domnule, nu v credeam n stare s fii atins de sgeile lui amor!
uvalov ridic din umr i zmbi.
Eti un tovar devotat, Kansov, dar eti uneori lipsit de judecat!
Mulumesc pentru compliment.
Nu sunt ndrgostit. Alexis. Femeile sunt pentru mine floare la
ureche. Nu le cer dect s fie frumoase, s tac i s m potoleasc. Atta
tot. Ai neles?
Da, dar
N-apuc s sfreasc vorba c uvalov i sri pe fereastra scund a
hanului i se apropie de Tarakanova, care se opri intrigat i intimidat fa
de boierul acesta care se descoperea n faa ei.
Domnioar, d-mi voie s-i ofer aceast cingtoare brodat, ca in
omagiu pentru frumuseea d-tale strlucitoare!
Saa ncrunt din sprncene dar Tarakanova nu-i ascunse bucuria. Ea
primi braul pe care i-l ntinse uvalov zmbind, i spuse lui Saa, sprinar:
Ateapt-m aici o clip.
uvalov cumpr cingtoarea, i-o oferi i, pe cnd ea nu mai contenea
cu mulumirile, el o ntreb:
Cine eti?
Ea rspunse cu obinuita ei simplicitate.
Mi se spune prinesa Tarakanova!
El tresri, apuc minile copilei, mini prelungi, i albe i fine.
Dar care i-e numele, adevratul tu nume, copilo?
Nu tiu. Eu sunt prinesa Tarakanova!
Unde te-ai nscut? Ea fcu un gest vaG. Parc tia!
n clipa aceasta se apropie i Kansov, foarte intrigat.
Adu-mi pe bulibaa iganilor, Kansov.

De cum se ivi btrnul igan, contele i fcu semn s-l urmeze la han. l
pofti la o mas mpreun cu Kansov, se aezar n faa unei sticle de vin de
Chipru.
Cine e fetia?
Fiica noastr, boierule, scumpa noastr fiic.
uvalov scoase un pistol, i-l puse pe mas, la ndemn.
Nu ncerca s m amgeti dac nu vrei s-i mnnce cinii strvul.
Spune-mi adevrul, numai dect!
Btrnul igan tremur. ncerc s schimbe vorba, dar eava armei
ndreptat spre pieptul lui i lu piuitul:
Luminia voastr, spun tot ce tiu! Acum zece ani am gsit-o pe
copila asta ntr-un stuc, Tarakanov, la grania ruseasc. Noi n-am furat-o,
pot s jur pe oriice, Batuka, zu c am gsit-o. Fusese prsit i tare era
frumoas Noi i-am spus din totdeauna prinesa. Nu tim cine e i nici ea nu
tie!
Bine! Ia punga asta i adu-mi-o pe Tarakanova. Vreau s-o nfiez.
Mrite stpne, pstreaz i banii, n-o s ne desprim noi de ea, de
lumina etrei noastre, nici o dat!
N-ai cntrit punga, tontule! Deschide-o i uit-te n ea!
Lcomia fumai tare. Btrnul pipi punga. O deschise: coninea o
avere. Buimcit, primi trgul.
Pi de, mrite stpne, s-o aduc.
Iei n fug. uvalov respir adnc. Kansov l privi cu admiraie.
Dac n-am neles greit
Ce s fii neles, hai?
Seamn grozav cu prinesa Dosithea!
A, n sfrit i ddui seama
Mrturisesc c e surprinztor i pare-mi-se c am ghicit cam ce
Ia s vedem!
Avei de gnd s folosii pentru sfnta noastr cauz asemnarea
asta uimitoare.
Da, m-ai neles N-avem dreptul s refuzm providenei darul
acesta pe care ni-l t rime te din senin
Se auzir ipete. iganul cel btrn se ntorcea cu Tarakanova furioas
i cu Saa n culmea indignrii.
S m vinzi pe mine, o prines, s m vinzi pe mine, striga
Tarakanova.
uvalov se ridic, se nchin n faa ei.
Deocamdat n-ai dect numele i frumuseea unei prinese. Eu nu-i
cer nimic i-i pun la picioare bogie, lux, onoruri, iar prietenilor ti,
siguran, belug.
Uimit, Tarakanova, asculta cuvintele ncnttoare:
Da vei fi o adevrat, o mare prines i ntr-o bun zi te vei
cstori cu prinul visurilor tale
Tarakanova mpreun minile. uvalov nchise ochii i i se pru o clip
c-o vede pe Dosithea cu nimbul ei auriu, n cabinetul maicii starie.

Tarakanova tcea. Ah, ea l cunoate pe prinul visurilor ei. Minile ei


nfrigurate cutau sub mbrcminte micul medalion, att de scump ei.
Ea se arunc plngnd n braele btrnului igan. Consimea.
N-ai s faci una ca asta, Tarakanova! strig Saa care i uni
hohotele de plns cu ale iganului.
Trebui ca Tarakanova, cu ochii umezi, dar iluminai de o speran nou,
s bruscheze ea nsi desprirea. Ddu fuga spre cru, i ntr-o clip i
adun boarfele, srut pe femeie i pe copil, pe btrnul igan i pe Saa,
apoi se apropie de uvalov. Mai bur cu toii cte un rnd, pentru ultima
oar. Apoi iganii plecar, pe cnd Tarakanova, foarte emoionat, dar
hotrt de-acum, rmase cu uvalov.
Am s te lmuresc ndat, zise uvalov tinerei, fete. Dar mai nainte
privete portretul acesta.
Ii art broa n care Dositheia montase, n medalion, portretul mamei
sale. Tarakanova privi portretul fr a nelege nc.
Atunci, uvalov, apucnd-o de umeri, o conduse binior n faa oglinzii.
Tnra fat, pe care emoia ncepuse s-o copleeasc, privi rnd pe rnd
trsturile ei proprii i cele ale necunoscutei de pe medalion, care-i semna
att de ciudat uvalov pndea cu team turburarea ei i primele cuvinte pe
care le va rosti.
n sfrit, ntr-o suflare, Tarakanova cu ochii aintii pe medalion,
ntreb:
Atunci, asta e mama?
n clipa aceasta uvalov ntrevzu succesul care ar putea ncorona
ndrzneaa lui ntreprindere. tiu totui s-i stpneasc bucuria i
rspunse cu ton grav, copilei:
Da, e mama ta.
i unde e ea?
Nu mai este Se numea Elisabetha, i a fost mprteasa noastr.
Tarakanova tremura din toate mdularele. Emoia fu att de puternic
nct lein. Binior, cu mult grij, uvalov i Kansov o ridicar i o ntinser
pe o banc i o fcur s-i revin n simire.
Acu ai un mai aveam nevoie de Mustafa, zise Kansov.
uvalov cumpni.
Dimpotriv! Dar trebuie nainte de toate, s fugim din inutul sta, s
gsim un loc sigur, i s asigurm izbnda scumpului nostru el.
IV.
Btlia era n toi ntre Nipru i Nistru. Artileria rus bombarda cu furie
Azovul i infanteria turc ndura cu un curaj nenorocit asaltul nenumratelor
legiuni ruse.
Otomanii, care altdat posedaser prima artilerie a Europei, acum se
slujeau de arunctoarele de pietre de prin secolul XVI. Sultanul Mustafa III nu
era lipsit nici de prestigiu nici de inteligen, dar fusese urmrit de ghinion i
nu tiuse s prevad i mai ales s puie la punct reformele care se
impuneau.

Orlov, dup ce urmri nceputurile btliei i dduse instruciuni


precise generalului Dolgoruski trebuia s plece s se ntlneasc cu flota rus
pe care avea s-o duc la cele mai strlucite izbnzi n golful Cime, cu
preiosul concurs al amiralilor scoieni i englezi Elfenstone, Drigdalov i
Greigh.
Mai am timp, spunea el lui Dolgoruski. tiu c escadra nu s-a ivit
nc la Dardanele i c nici o ncierare nc nu e cu putin. Dac planurile
mele sunt executate, marina M. S. Caterina II va da lovitura de graie,
inamicului, pe care d-ta eti pe cale s-l faci praf.
Dolgoruski i nbui mndria. ntreg meritul v revine, Excelen!
Alexis Orlov zmbi. Artileria tuna, fantasinii ce amestec formidabil de
Ttari, Bakeni, Kalmuci! luau cu baioneta traneele i redutele turceti
construite la repezeal, pe cnd focoii Cazaci, zburlii, scond strigte
ngrozitoare, se npusteau pe urma fugarilor ntr-o goan nebun i-i
prpdeau.
Dar mereu zidul de oel al otomanilor se refcea peste movile de
cadavre. tafetele cu ordinele lui Dolgoruski se repezeau n toate direciile.
Cazacii! rcnea Orlov. Toi la atac la aripa dreapt!
n sfrit, spre nserat, vechiul zid viu al Otomanilor se frmi, fu
dobort. Pretutindeni Ruii avansau, se instalau, se ntreau pe poziiile
turceti.
Un triumf general, spuse Orlov, tergndu-i cu mneca faa de praf
de puc.
Binecuvntat fie scumpa noastr Mamuka, Excelen!
Amurgul cuprindea cmpul de btaie. Brancardele forfoteau adunnd
rniii. Cai fr stpn, alergau de colo-colo ca nnebunii. Pe frontul rus,
bucuria, enorm, izbucni. Se organizau focuri de bucurie, dansuri. Vinul i
rachiul curgeau n valuri din butoaie.
S petreac i s chefuiasc voinicii, poruncise trimesul mprtesei.
n cortul lui, Orlov i statul-major plvrgeau voioi nainte de a se da
unei odihne binemeritate. Plecai peste hart, fixau punctele cucerite i
prevedeau atacurile de a doua zi.
Un aghiotant rsri, acoperit de praf.
Excelena Voastr, mputerniciii otomani vor fi aici peste un ceas!
Fericit veste! Triasc Orlov. Triasc mprteasa!
Ofierii delirau de bucurie, Orlov, zmbitor i voios, le mulumea.
Tvile ncrcate cu votk circulau ntr-una i se goleau ct ai clipi. Un
tnr ofier se uita mereu spre Orlov, cu team s nu fie zrit de el.
Ochii prinului czur pe el. ncrunt sprncenele:
Evremonski!
Tnrul ofier naint, plouat. Orlov l ntreb cu glas sczut.
S-a dat de urma igncuii?
Vai nu, Excelen. Nicieri. Chiar eu am cutat n tot timpul btliei;
am crpat trei cai
Ajunge. Dar caut s te distingi n viitoarele atacuri.
i prinul Orlov i fcu un semn scurt s plece.

Dolgoruski, cu faa aprins, se apropie de Orlov.


Suntei frnt de oboseal. Excelen! Ar trebui s v odihnii puin.
Orlov izbucni n rs, ridic pe general sus de tot n brae i i depuse iar
delicat, dup ce l srutase pe gur.
Mii de draci, nu, scumpe amice, nu repaos! Din contr, s vie s ne
ncnte aici fpturi dulci i frumoase. Sper c nu vei avea de cutat mult pe
frumoasa Elisabetha i c pe chiar acest cmp de btaie i voi dovedi cum
tie s nving un rzboinic rus! i v poftesc, domnilor, s v batei la fel!
Un concert nebun de ovaii i de hohote urc spre erou. Pn trziu n
noapte, n cortul lui, inur cheful, dansurile, plcerile nebunatice, crora
prinul Orlov se ddu cu atta fervoare i nfrigurare, c ai fi zis c voia s
scape de cruda obsesiune a unei amintiri, care i ncepuse s-i devin
scump.
PARTEA TREIA.
I.
Trei luni dup aceste evenimente o vie agitaie domnea la Raguza,
perla mrii Adriatice. n oraul acesta dalmat aveau loc negocierile dintre
Rusia i Turcia, nvins pe uscat i pe mare n golful Ceme. Vasul-amiral
ancora n rada portului, sub comanda amiralului englez Greigh. Pe bordul
vasului se afla Alexis Orlov, delegatul special al mprtesei Caterina II,
marele nvingtor, care primise Crucea Sfntului-Gheorghe i o demnitate
nou: Comitatul de Cesmensky. Condiiile de pace ale lui Orlov erau
urmtoarele: Rusia cpta Azovul pe Don, Kiaburnul la gura Niprulul i toate
cetile tari ale Crimeei. Cerea chiar anexarea Crimeei nsi dar
plenipoteniarii turci se aprau cu nverunare i trguielile ddeau loc la
lungi discuii i amendamente. Turcii cedau ncetul cu ncetul dar pe preul
unei lupte crncene, n care Orlov desfura de altfel o miestrie nentrecut.
Se folosise de serviciile lui Dolgomski pe uscat, de ale lui Greigh, Drigdale i
Elplinstone pe mare. Dar i atribuia nesinchisit toate meritele.
n aceeai epoc, o via de vis ncepuse pentru Tarakanova care locuia
n Raguza, pe nlimile care dominau marea, o vil delicioas nconjurat de
vii i de grdini. Vicleanul uvalov continua s conspire. Urmrind nfptuirea
proiectelor lui, cuta s ctige pe Turci pentru cauza sa. n dimineaa asta
ncnttoare de Iulie, prinesa Tarakanova se deteptase n patul ei mare din
somnul turburat de visele i frigurile noii ei situaii. Ea nu putea nc crede ca
toate astea erau adevrate. i totui!
Ah! seara aceea, n Italia, ntr-un han din Livarno, unde, gtit n
mtsuri i brocarduri, ea ascultase destinuirile lui uvalov i jurmintele lui
de credin.
Mic Prines, mai nainte de oriice ns, cer i de la tine un
jurmnt. Nu vei descoperi nimnui n lume c ai cunoscut vreodat pe
iganii ceia. Jur-mi-o.
Ea ovia. De ce trebuie s jure acest lucru? Ce ru fcuse?
Dar el struia, printete.
O s nelegi n curnd. Hai, jur fata mea.
Mainalicete, ea strngea pe inim ei darul lui Orlov i rspunse: Jur.

nainte de a cunoate pe lieii ceia, unde triai? La cine?


Ea fcu un gest vag de netiin. Copilria ei? Ea nu-i mai amintea de
nimic, dect de iganii acetia care i-au legnat paii tineri n sunetul
melodiilor lor triste i n scritul coninu al harabalei. Nu cunotea nici
mam nici tat. S fi fost ntr-adevr cu putin ca ea s fie fiica unei
mprtese a tuturor Rusiilor?
Mama, mama! spunea ea, cu lacrimile n ochi
Adu-i aminte acuma, trebuie! Mama ta, ncolit de intrigile i
ambiiile politice dezlnuite, a trebuit s se resemneze i s te deprteze de
la Curte. Mie mi te-a ncredinat. Te-am dus noaptea, ntr-o sniu, pe cnd
tu plngeai n scutece i eu te strngeam la piept. Te-am dus departe, la nord
ca s te predau unor oameni siguri, nite rani de treab care locuiau ntr-o
ferm la Tarakanov.
Fata scoase o exclamaie, turburat-Tarakanov da, vd acum, mi
pricep numele i de ce mi ziceau prinesa Tarakanova.
i o s i fii ntr-o zi mprteas a tuturor Rusiilor, ca augusta ta
mam. Iar eu am onoarea s fiu primul care-i srut mna, Majestate
O! ameeala acestor sptmni de nebunie! Din ora n ora, urmai de
noi amici al cror numr cretea din zi n zi, ei se instalar la Raguza. i
profesori devotai i ddeau lecii, i perfecionau cunotinele ei de limb
rus, o nvau inuta, uzanele etichetei. Ce minunate rochii o mpodobeau
acum! Cnd se privea n oglinzi, se ducea copilrete s le ating cu degetul
ca s se conving c nu visa. Contele uvalov i era ca un printe. Ea l adora.
Contele se arta de altfel ncntat de inteligena excepional i de uimitorul
dar de asimilare al Tarakanovei.
Grigori spunea el ntr-o sear lui Kansov. Copila asta e
fermectoare. Ce ras, ce atitudini regale i ce seducie! M ntreb, zu,
cteodat dac nu-i cu adevrat Dositheia.
Kansov era cel mai, grbit s-o nvee uzanele de Curte i, fr ca s
i dea seama, era nflcrat de dragoste pentru ea. Pe msur ce asista la
transformarea ei, simea crescnd n el din ce n ce mai puternic un
sentiment de violent pasiune. Dar nu voia s creeaz singur i aducea lui
uvalov un sprijin deplin i zilnic, n grelele demersuri ale acestuia pe lng
Turci.
Pe cnd camerista i aducea la pat ceaca de ciocolat fierbinte i
cotleta i prjiturile pentru frutuc, Tarakanova privea fericit prin fereastra
deschis.
Alte, zise subreta, contele Kradzivill dorete s v prezinte
omagiile!
O! fcu Tarakanova plictisit. Dar apoi amintindu-i c uvalov i
recomandase s se ar te extrem de gentil cu acest bogat senior polonez
care avea s fie marele ambelan a viitoarei ei Curi, ea spuse:
S intre. Dar e foarte corect ce fac?
E foarte corect! spuse nsui contele Kradziwill intrnd. i srut
Tarakanovei mna i urm: La sculare, mprteasa primete pe ambelanul

i pe doamnele de onoare ale Curii, care procedeaz la toaleta ei. Doamnele


de onoare nu sunt nc adunate dar va venii asta, Prines Elisabeta!
Nu m numesc Elisabeta
Vei fi Elisabeta II, prines Dositheia, eu mi pot permite s-o iau
naintea ceasului cnd poporul imens va binecuvnta graiosul vostru nume.
Prines Elisabeta, suntei frumoas la trezirea voastr ca aurora cea cu
degetele de trandafir
O s mi-o spui asta, Conte, la toate trezirile mele? observ ironica fat.
O doresc. Altea Voastr Imperial ar face s pleasc floarea cea
mai orbitoare!
Tarakanova nl din umeri.
i grzile d-tale, conte?
Grzile mele, sunt ale Voastre, Prines! Tocmai le-am inspectat.
Sunt nite voinici splendizi.
Kradziwill scoase un oftat i se aez pe o canapelu, fcndu-i vnt.
Era un omule btrn i urt, bogat ca n basme, pe care uvalov l cucerise
pentru planurile lui, licrindu-i dinaintea ochilor rangul strlucit ce-l va avea
la viitoarea Curte. Pn atunci Kradziwill pltea toate cheltuielile casei
imperiale. Recrutase cu cheltuieli mari o gard de onoare i dispera s
ajung s-i deprind cu disciplina. Aventurieri i dezertori, beau de stingeau,
i se furlandiseua prin port n uniformele lor sclipitoare, legndu-se de fete.
Kradziwill el nsui, craidon i hulpav, uitndu-i vrsta, visa s devie i
amantul Tarakanovei dup care i se scurgeau ochii.
Prines, v iau la o plimbare pe marginea mrii.
n caleaca mea frumoas?
n caleaca Voastr frumoas. Tarakanova btu din palme.
Doresc s m nsoeti, conte.
Dorinele Voastre mi sunt porunci.
i locotenentul Domanski s ad lng mine.
Ei, dar eu, Principes?
D-ta, vei sta n faa mea, cu contesa Rostopin.
Kradziwill iei cu o mutr acr. Merse s caute la primul etaj pe
uvalov, dar Kansov l opri:
Sst! Contele st de vorb cu Mustafa Kemir. Marele Vizir al
Sultanului. Cum se simte azi Prinesa?
Admirabil, regal, imperial. Am venit s-o duc la plimbare n port, cu
care ocazie se va produce mica manifestaie convenit.
F lucrurile bine, conte!
Le fac, pcatele mele. Am mai cerut s mi se trimit o sut de mii de
ruble. Am cheltuit pn acum, tii ct, d-le Kansov?
Nu, i nici nu vreau s tiu. mprteasa va ti s i le-ntoarc
mprtete.
Kansov zmbi i se napoia la uvalov.
Contele Kradziwill se ndreapt atunci spre grilajul parcului ncercnd
s dea un mers rzboinic trupului su de hahaler. O ceat de calici rdeau i
chioteau frete cu cele douzeci i cinci de grzi ai mprtesei.

Kradziwill spumeg: -Domnule Domansky, strig el.


Ofierul se apropie. Un tnr falnic cu o figur deschis i simpatic.
nir, rogu-te, garda n faa peronului vilei. Principesa i va trece n
revist oamenii peste cteva clipe. Plata nu se va face dac disciplina i
prezentarea armelor nu va fi fr cusur.
Aceste cuvinte energice avur un efect magic. Cei 25 de oteni se
alarmar ntr-o clipit i defilar prin aleea grdinii ntr-o ordine aproape
perfect.
Adresndu-se apoi unuia dintre calici, un zdrahon mustcios, Kradziwill
se inform:
Vaszic, suntem nelei. Dac rcnii bine i din rrunchi, disear
avei suma fgduit.
Las pe noi, Luminia ta! rspunse vljganul btndu-se n piept.
ntre timp, prinesa Tarakanova i terminase pregtirile. Avea, n
podoabele ei de gal, o aa de fireasc elegan, o distincie att de
suveran, c vznd-o, contele Kradziwill plec un genunchi n pmnt,
uimit.
Principes, dac binevoii s m urmai!
Ea l nsoi zmbitoare, deoparte i alta cu contesa Rostopsin i cu
Kansov, care venise i el. n faa peronului, garda prezint armele, pe trei
rnduri. Tarakanova i trecu n revist. i fcu inspecia cu o gravitate
ncnttoare i apoi, cu un picior uor, urc n caleac. La ieirea din vil,
calicii adunai izbucnir n strigte delirante:
Triasc mprteasa, Triasc Elisabetha II!
Tarakanova, uluit, se nclin, apoi spuse lui Kradziwill:
Dai ceva bani acestor oameni de treab. Sinceritatea entuziasmului
lor m mic nespus de mult.
Kradziwill se execut cu o perfect bun dispoziie. O ploaie de aur
czu peste band care i rennoi uralele, cu un avnt de data asta
neprefcut.
Triasc mprteasa! Triasc Elisabetha! Urrra!
n mod prudent, caleaca se feri s coboare spre port. Strlucitul
echipagiu, tras de patru cai albi fcu un ocol campile nflorite de prin parcul
Raguzei i reveni la vil, dup o or ce pru prea scurt Tarakanovei.
Figuranii tot acolo mai erau i rcneau s-i sparg beregata. Dar
garda dispruse i unica sentinel, buhit de vin, dormea maiestoas pe
treptele peronului
II.
Amirale Greigh?
Monseniore!
S-i mrturisesc c m plictisesc cu attea negocieri. M simt
cuprins de cum i zicei dv, la starea aceia de sil, de osteneal?
Spleen?
Da, spleen, asta-i cuvntul. Vasul d-tale amiral, scumpul meu, este
luxos, somptus, dar serbrile pe el sunt rare i femeile invizibile.

Amiralul Greigh ncrei buzele. Era un vechi lord incoruptibil i solid,


priceput navigator i soldat ncercat.
Monseniore, un wisky?
Bucuros.
Pe cnd Orlov sorbea whiskyul, ntins pe o canapea i privind de pe
bord splendida Raguza scnteind n soare, un ofier se apropie.
Amirale, a sosit un curier al M. S. mprtesei.
S vie.
Curierul naint, salut militrete pe comandantul vasului i-i predete
plicul.
Amiralul se narm cu o pereche de ochelari i citi mesagiul imperial cu
atenie. Cnd sfrise, zmbi.
Monseniore, doreai s-i gseti vreo ocupaie pe aici. S-a gsit.
i ntinse plicul, concediind pe curier. Orlov se ridic i citi, cu jumtate
glas: Aflu c o aventurier s-a refugiat la Raguza unde intenioneaz s
cear ajutorul Porii pentru ca s fac s triumfe nscenarea ei se pretinde a fi
fiica Elisabethei Petrovna i dispune de numeroi partizani printre cari sunt
unii din cei mai nempcai i mai vicleni dumani ai mei. V rog dar s facei
cele necesare ca s v asigurai, indiferent prin ce mijloace, de aceast
pretins fiic a Elisabethei. Vei face n vreun chip ca aceast tnr
neruinat se spune c e foarte tnr i de-o figur plcut-s fie condus
la Sf. Petersburg unde va suporta soarta ce merit. Ar trebui s provocai
orice mprejurri care v-ar permite s ducei la bun sfrit ntreprinderea
aceast. V rog s comunicai scrisoarea aceasta prinului Orlov cruia i-a fi
recunosctoare s binevoiasc a ne da ajutorul lui eventual.
Amiralul Greigh izbucnise ntr-un rs deschis i copilresc.
Ei, Monseniore, ce spui de asta?
Spun c asta m amuz n cel mai mare grad, exclam Orlov,
nveselit. Ei, da, scumpul meu Amiral, am s conduc n persoan cercetrile i
am s pun mna pe aceast ppu.
Ai citit, Monseniore, ce scrie despre ppuica asta: Se spune c e
foarte tnr i de-o figur plcut!
Citit, Domnul meu. Dar ce vrei s insinuezi?
Pe Neptun, nimic dect ceva foarte firesc.
D-ta vrei s presupui cumva c eu a considera pe o vrjma a M.
Sale mprtesei drept o femeie demn de ateniile mele?
Amiralul Greigh, nelinitit, simi nghendu-i sursul i ntmpin
ncurcat:
N-am gndit niciodat un asemenea lucru, Monseniore!
Orlov rse fr fasoane la rndul lui i pocnindu-l cu palma pe umr pe
amiral de-l fcu s se clatine, zise:
Pe Neptun al d-tale, bunul meu Greigh, dac prada e frumuic, o
vom despgubi n natur.
III.

Contele uvalov mpinse cu un gest brusc* contrariat documentele ce


studia-hri ale teritoriilor Ruseti, scrisori politicoase, dar viclene, ovielnice
ale Turcilor i spuse secretarului su:
Haidem, Kansov, s mergem la consiliul prea graioasei noastre
mprtese. ntr-un mare i frumos salon din parterul vilei. Tarakanova inea
consiliul la biroul ei. Kradziwill, contesa Rostopin, prinul Medavin, contele
Lebedosky. Un secretar care lua note i nregistra dezbaterile, nconjurau pe
viitoarea suveran.
Cnd uvalov i Kansov i fcur intrarea, Tarakanova, printr-o
graioas nclinare din cap, curtezanii, printr-o temenea foarte ortodox,
salutar pe furitorii Triumfului n perspectiv.
Majestatea Voastr va scuza ntrzierea noastr, spuse uvalov cu
cea mai mare seriozitate, dar afacerile Statului ne-au constrns la discuii
mai ndelungate de ct socotisem.
Afacerile Statului, recunosc, nu admit ntrziere, rspunse
Tarakanova cu un fermector surs, numai c ne lipsesc de bucuria de a v
vedea i de folosul de a v auzi sfaturile!
Un murmur surd i ncntat alerg din gur n gur. Ce spirit, ce
delicate! Ce incomparabil mprteas!
Avei buntatea sa semnai proclamaia ctre popor? ntreb
respectos Lebedosky.
Tarakanova lu o pan de gsc i se pregti s-i pun isclitura, dar
avu un scrupul i reciti cu atenie aceast proclamaie care acoperea mai
multe pagini scrise cu cerneal. n vremea asta, Kradziwill scoase la iveal
din buzunar o cutiu de plu, o deschise i art cu plcere vecinilor lui
splendidul inel ce-l coninea. optea: E un cadou pentru prines i, cu pai
de lup, se apropia de birou i puse cutiua deschis pe mas.
Tarakanova ncrunt sprncenele.
Conte Kradziwill, nu-mi ntrerupei meditarea!
Kradziwill roi ca un colar i-i relu cutiua n grab, cu un suspin.
Tarakanova i semn proclamaiunea. Apoi o raz vesel i nsuflei
faa.
Domnilor, ce-ar fi s ne ocupm acum de marele bal politic pe care-l
dm mine sear? Chiar i frunile cele mai nnoptate se descreir.
Toate ordinele sunt date, spuse Kradziwill, orchestra, mpodobirea
festiv a grdinii i a vilei, ordonana supeului. Rcoritoarele, tot.
i toaletele mele?
Toaletele Alteei Voastre vor fi aci mine de diminea.
Atunci, ntorcndu-se spre uvalov, Tarakanova spuse, cu oare care,
ovire:
Nu crezi c ar trebui s invitm i pe amiralul Greigh i pe prinul
Orlov?
Srir toi cu gura, fr s le mai pese de etichet: Imposibili
Scandalos! Peirea noastr!
Tcere, d-lor, se rsti uvalov. Cine v-a ntrebat?
Duul acesta fcu s tac mica ceat de curteni. Kradziwill risc:

Asta nseamn s pofteti lupul s mnnce oaia. Dac lsm pe


aventurierii Catherinei s intre aici, nune semnm singuri osnda de moarte?
uvalov nl din umeri.
Prerea d-tale, Kansov?
Socotesc c e mai bine s nu ne ncurcm cu Greigh i Orlov.
Prerea d-tale, Lebedosky?
M alipesc la punctul de vedere al lui Kansov. Nici vorb c
emisarilor Catherinei le-a ajuns la cunotin existena noastr. Nu, li sar da
arme ca s ne nlture, dac i-am invita aici?
Este vreo prere contrarie?
Nimeni nu crcni, Tarakanova cu inima btnd, se prefcea totui a fi
indiferent la aceste dezbateri. Dar nu-i putu ascund emoia cnd uvalov
relu cuvntul, n mijlocul ateniei generale:
Domnilor, ideea Alteei Sale Imperiale Elisabetha dovedete
adncimea i nelepciunea vederilor sale politice. Dv. tii ce mari sperane
cldeam pe ajutorul Turcilor. Mi se pare acum prea nesigur s ndjduim n
concursul lor. Ne poart numai cu vorba. Aflu ns printr-unul din prietenii
notri c situaia lui Orlov la Petersburg pe lng Catherina este foarte
compromis. Se optete de favoarea pe care a tiut s-o ctige contele
Potemkin n absena lui Orlov. nelegei, domnilor?
Adunarea plec urechile i deschise ochii i mai mari. Kansov zmbi.
Altea Sa Imperial i cunoate povestea lui trecut i se gndete
s-l fac pe Orlov repete odat.
Ai ghicit Kansov, continu uvalov cu un surs de nelegere. Da, nu
trebuie s uitm c prinul Orlov a ajutat pe vremuri pe mprteasa de acum
s capete tronul i c prinesa Elisabeta e mai frumoas dect Catherina!
Concursul prinului Orlov nu preuiete oare ct cel att de ovielnic al
Turcilor. ce zicei, domnilor?
Acum o ntoarser cu toii. Kradziwill cel dinti strig:
Altea Sa are geniul lui Petru cel Mare, bunicul su. Triasc
Elisabeta II!
Triasc Elisabeta II, strigar n cor i ceilali.
Tarakanova, n culmea bucuriei, cu obrajii mbujorai, btu din palme.
Repede, repede! Trimetei invitaiile amiralului Greigh i prinului
Orlov.
Kansov se repezi. Kradziwill se apropia din nou de Tarakanova.
Altea Voastr mi va permite s-i ofer acest giuvaer att de
nevrednic de Ea.
i scoase iar cutiua i-i prezent inelul. Tarakanova l lu cu un gest
grbit, i-l petrecu n deget i-l fcu s scnteieze n soare. Cei de fa se
ntreceau s-l admire:
Ce focuri arunc, ce splendoare! O minune!
Radios, Kradziwill fcea pe modestul. La felicitrile ce i se prezentau, el
rspunse:
O! nu-i dect o pietricic de grl, ct se poate de nevrednic de
scumpa noastr Alte.

Dar cnd minunrile se potolir i Tarakanova se deprt n


apartamentele ei, Kradziwill bombni, cu buzele strnse:
Mi-ar fi putut mcar spune o vorb de mulumire!
IV.
n trapul celor doi cai focoi, caleaca lor, luminat de o tor purtat
de un marinar care edea pe capr lng vizitiu, se ndrepta prin uliele
Raguzei ctre vila prinesei Elisabeta. Greigh i Orlov, n mare inut, se
duceau la bal. nc nu-i puseser pe ei mantilele domino i ineau nc
mtile n mn.
A! tare-i nostim, spunea Orlov rznd, niciodat nu m-a amuzat
atta o chestie! Adresndu-ne invitaiile astea, mica aventurier ne-a trimes,
zu, frnghia cu care o s fie spnzurat.
Cu att mai sigur cu ct m bizui i pe ajutorul Excelenei Voastre
care se pricepe tot att de bine s ctige inima unei frumoase pe ct se
pricepe s zdrobeasc o armat a Sultanului.
Linguitorule!
Am o idee, Monseniore!
Asta nu m mira la d-ta.
O s ntoarcem gestul de polite ce ni se face, oferind i noi o
recepie pe bordul meu. Dac putem obine prezena tinerei ppui, vom ti
noi s-o facem s nu mai plece.
i chiar s-o ducem cu noi, nu-i aa? Amirale, adu mna-ncoace.
Ideea d-tale e genial.
Caii gfiau urcnd coasta ce ducea spre vil. Se i zreau luminile
parcului i se auzea sunetul viorilor. Cei doi ofieri ai Catherinei II coborr i
intrar, mascai i n mantii domino. Perechi se plimbau prin grdinile
luminate de tore purtate de lachei.
Prin uile larg deschise strlucea salonul, centrul balului. Se dansa cu
animaie. n faa peronului, la lumina fcliilor, garda Tarakanovei ddea
onorurile cu o impozant majestate.
Drace! opti Orlov. De imitat e foarte bine imitat.
Nu te temi de vreo curs?
Orlov, cu o ngmfare fireasc, i bomb pieptul.
Nu, zu, nu m tem de altceva dect s nu plac destul stpnei deaici!
Intrm? Nu trebuie s prezentm omagiile noastre Prinesei?
Avem vreme, scumpul meu. Nu suntem mascai? Cine s ne
recunoasc? Mai pe urm.
trengar i vesel, Orlov zmbi la dou femei care-l izbiser n fug i le
cuprinse taliile. Ele se smulser rznd i-i urmar fuga. Orlov alerg dup
ele prin alei.
Se dansai n grdin. Dar Orlov se opri brusc.
O iganc trecea din bra n bra, dansnd cu unul, cu altul, i prnd
de-o veselie nebun.
Orlov tresri. naint hotrt spre ea. Cum sosea cu braele ntinse, n
dreptul ei, tnra iganc l zri. Se opri o clip, ca i cum i stase inima, apoi

o tuli uoar. Se strecur printre perechi i se opri la un locor al grdinii cu


mai puin lume.
Ei, igncue frumoas, nu vrei s dansezi cu mine?
Ea rse, ddu din cap c nu i o terse din nou, favorizat de grupul
unei farandole care-i despri. Dar abia ajunsese la o balustrad de marmor
i se sprijinise de ea cu respiraia tiat i emoionat, c Orlov i rsri
lundu-i minile.
Prizonier, eti luat prizonier. Cine eti slbico, mic vrjitoare
necunoscut! Ce, un senior rus te sperie aa de mult? Ia te uit la mine. Am
eu aerul unui bandit?
i scoase masca. iganca se nfior toat.
i d-ta, cum ari la fa: Permite-mi s i-o admir. Nu e cu putin ca
un corp att de fermector s nu aib figura cea mai rpitoare.
Ruinoas, ea l mpiedic s ridice mna spre masca ei. Ea puse un
deget pe buzele lui i, lsndu-i capul pe umrul lui Orlov, ea murmur, cu
ochii pe jumtate nchii;
Porumbi, porumbea, Cine-aine calea ta?
Nu te cheam, te vrjete, i te-nha vulturete
Orlov tresri la rndul lui. Vocea asta vocea asta, pur, limpede, vocea
asta plin de fior focos! Nu. Nu se putea nela! Era chiar vocea micei ignci
ntrezrite ntr-o sear de btlie i pe care niciodat nu o mai putuse uita. V
oi s se ncredineze, dar. Cum ea i ghicise intenia; mldioas i iute,
Tarakanova fugise din nou.
Pe sfintele icoane, jur Orlov, femeia asta exist sau sunt victima
unei vedenii?
Voi s-o ajung iar, dar uitase s-i mai puie masca pe fa i, la civa
pai de peron, ddu de amiralul Greigh, pe care un grup de partizani l
nconjurau respectuos i de Contele Kradziwill care-l recunoscu i exclam,
salutndu-l:
Contele Orlov! Principe, e ntr-adevr o prea mare onoare pentru noi!
Scondu-i masca, ntrecndu-se n termenele, Kradziwill, gtit cu
bogie extrem, adug:
M duc s anun eu nsumi i numaidect pe principesa Elisabetha
de sosirea Excelenei Voastre.
Orlov ar fi voit el s scape i s regseasc pe ncnttoarea iganc.
Trebui ns s renune la acest proiect i s surd amabil mulimii grbite
care i se temenea fr msur.
Tarakanova, revenit n budoarul ei, juca de bucurie ca un copil. Mai
auzea glasul cald i vibrant al lui Orlov. i i amintea seara aceea a btliei
cnd, n cortul generalului ef, cunoscuse pentru ntia oar nebiruit i
poruncitoarea vraj a amorului.
Toi din toate prile ntreab de Altea Voastr, care se amuz ntre
timp s se ascund n costumul acela imposibil! o mustr doamna de onoare
Contesa Rostopsin. Iat toaleta Voastr, Prines.
Cameristele prezentar, cu o plecciune, rochia de bal a Prinesei: O
minune de mtase i dantele albe.

O mbrcar, iar Kradziwill vznd-o, cci venise s o cheme,


ngenunchear.
Cum m gseti? Divin, nu?
Divin, chiar acesta e cuvntul.
O, Principes, dai-mi voie s v fac o mrturisire care-mi arde de mult
inima i pe care nu o mai pot nbui.
Mrturisete, conte, mrturisete!
V iubesc, Alte, v iubesc cu sufletul pierdut i a vrea s simi
toat puterea i tot avntul imensei mele dragoste.
Tarakanova izbucni n rs.
Taci, obraznicule!
Dar el, cum sta n genunchi, ncerc s-i nlnuie cu braele picioarele,
n timp ce buzele-i tremurau i corpul i era agitat de o tremurtur aproape
epileptic. Atunci, Tarakanova, suprat, l lovi violent cu evantaiul peste
nas, fcndu-l s-i dea drumul. Ea plec. Btrnul conte, zpcit, scoase din
mneca dantelat o batist i-i tampon pe nas cteva picturi de snge
care picurau.
n acest timp, n josul peronului, Orlov i Greigh, care-i puseser iar
mtile, nu mai erau acum nconjurai dect de micul Stat Major al
conspiraiei. uvalov dirija cu vioiciune conversaia, adresndu-se ndeosebi
lui Orlov.
Monseniore, nu v e necunoscut descendena ilustr a principesei
Elisabetha. Fiic a mprtesei Elisabetha Petrovna, ascuns, ocrotit cu un
fanatic devotament de ctre noi, din timpul copilriei ei, prinesa Elisabeta e
ntr-adevr vrednic s urce pe tronul Rusiei.
Dar, domnule Conte, ntmpin Orlov cu mndrie, prei a fi uitat c
eu reprezintnu aici, presupun, ci n afara acestei incinte, pe M. S. Caterina II,
mprteasa tuturor Rusiilor.
Monseniore, replic uvalov cu snge rece, noi v rugm s facei
cunotin cu Altea Sa Imperial Elisabeta, nepoat a lui Petru cel Mare. E un
omagiu ce inem s-l facem marelui militar i ilustrului brbat de Stat ce
suntei!
Orlov, mgulit, se mbun, pe cnd Greigh, destul de intrigat, i muca
buzele.
Unde este aceast tnr i nobil Principes? ntreb Orlov.
Nu-mi voi permite s v prezint Prinesei dect la ora dousprezece
precis. Va fi ora cnd vor cdea mtile. Dar de artat v-o pot arta chiar de
acum. Iat-o!
Sus, n capul scrilor, se ivise Tarakanova, sub masca ei de dantel n
rochia ei somptuoas fcndu-i vnt cu evantaiul, cu o cochetrie studiat.
Orlov i Greigh nu ascunser de fel, printr-o micare de surpriz admirativ,
c nu se ateptau la o asemenea mndr artare.
Pare foarte frumoas, fcu Orlov.
i prin degajarea ei distins art ilustra ei origine, observ Greigh
flegmatic.

Tarakanova cobor scrile i fcu prin grdin civa pai trecnd pe


lng grupul care o studia fr s par.
Prezentai-m! zise deodat cu trie Orlov lui uvalov.
Contele se codi, apoi se nclin binevoitor. naint, cu Orlov alturi, i o
ajunser pe Tarakanova.
Alte, permitei-mi s v prezint pe Excelena Sa Prinul Orlov.
Orlov se descoperi.
Vrei s facei civa pai prin grdin? ntreb ea zmbitoare.
Ea i acorda aceast favoare cu o bunvoin cam mndr. Se
deprtar cu pai mruni, n timp ce Greigh, care se angajase ntr-un dans,
nu-i pierdea din ochi.
uvalov i Kradziwill schimbar o privire; ncntat.
Merge bine, foarte bine, opti uvalov frecndu-i minile. Dar ce ai,
Kradziwill?
Eu? Nimic.
i snger nasul, ai o zgrietur.
Da n grdin, o afurisit de crac m-a lovit i m-a zgriat.
O crac de copac ori pudoarea jignit a unei dansatoare?
Kradziwill furios, ridic din umeri fr s mai rspund.
V.
Plecndu-i statura nalt ca s rspund prin monosilabe la cuvintele
intenionat banale ce i le adresa Tarakanova, Orlov arunca pe furi priviri
nerbdtoare napoi. Lutarii, grupai prin parc, smulgeau din instrumentele
lor sunete jucue i pline de foc. Lng un boschet, Orlov i Tarakanova se
oprir un moment, lsnd s treac valul viu i glgios al unei farandole.
Orlov urmrea cu ochi rscolitori toate femeile.
Nu cumva pe o igncue tnr o caui? spuse Tarakanova,
zmbind sub masc.
Orlov, ncremenit, fcu un semn negativ.
Nu caut pe nimeni, Doamn.
Sunt puin cam obosit. Vrei s ne aezm puin pe banca asta?
Desigur.
Se dojenea n sine c era aa de rezervat. Dar gndul i era captiv ntralt parte i nu nceta de a se nvrti n jurul acelei ignci misterioase, att
de fugar ntrezrit a doua oar, i att de repede iar disprut!
Deodat, izbucni o alarm, strigte nebunatice, din toate prile. Pe un
gang un lacheu fcuse s rsune cele dousprezece lovituri de miez de
noapte. Invitaii i scoteau mtile. Mici ipete speriate, rsete, exclamri de
surpriz, felicitri reciproce, chiar i srutri, i unele protestri suprate.
Prea c ncepe o nou serbare, iar tarafurile cntau ceardauri ungureti
ndrcite.
Cu un gest brusc, Orlov i scoase masca de mtase. Privi pe prines
cu o mndrie inocent.
Ce ateptai, Principes, ca s v artai imperiala voastr fa?
Ea puse ginga mna pe braul lui Orlov. Prin dantela fin, ochii
scnteietori l ntrebar, prur al iscodi dac nu o recunotea. Orlov

strngea din sprncene. Privirea asta de vpaie catifelat, hm! o mai


admirase el cndva, desigur. Dar unde? ncetior Tarakanova i rezem
capul de umrul Prinului. Surprins Orlov ovi. Aventuriera asta i ceda vrjii
lui dominatoare? Prea era obinuit cu succese uoare ca s se mire prea
mult. ncepu a zmbi, nu fr oarecare mulumire de sine. Dar, ca o adiere
cald, Tarakanova fredona:
Porumbi, porumbea, Cine-aine calea ta?
Orlov tresri. O voioie subit l nvli. A! Cum? misterioasa iganc s
fie principesa Elisabeta? Cu cele mai delicate precauiuni, el ridic frumosul
cap de pe umrul lui, desprinse masca de dantel. Tarakanova, cu ochii
umezi, simi privirea aceea iubit nvluind-o toat. Ea se scul, fcu civa
pai.
O! nu, nu fugi iarl implor Orlov.
Se ridicase i el, o urma, turburat adnc.
Ce frumoas i nobil era, fata asta tnr. Simi o nduioare nespus.
Sigurana lui obinuit, dispreul lui de femei, slbatica lui trufie l prseau.
Dar bine, nu era posibil! Continua s viseze! Pe fata asta delicioas, pe
iganca asta travestit n aventurier, el o iubea aadar! i trebuia s
seduc i s rpeasc pe aceast inamic a Caterinei Trebuia s-o aduc
sub ghearele vultureti ale stpnei lui mprteasa, pe o copil pentru care
inima lui btea s se rup! Tarakanova, ameit, se sprijinise de un arbore.
Auzea nisipul aleii scrind sub paii prinului Orlov, care, nici vorb, o va
ntreba. Ce s-i spun? Dar Orlov, ajuns la cincisprezece pai, nu ndrznea
s mai nainteze. Amndoi erau rvii n suflet de un chin teribil i delicios.
Gndurile li se nclzeau, ca ntr-un vrtej, se rtceau, se zbteau.
E o copil, se gndea Orlov. Niciodat na putea s-o amgesc, s
m joc cu viaa ei. E un copil i o femeie n acelai timp, aa de frumoas,
aa de ispititoare, aa de curat. A vrea s fiu la picioarele ei.
Suspin, apoi se apropia de ea. Viorile aiurau acum dureros o tnguire
sentimental. Cu o duioie gingae Orlov prinse pe Tarankova n braele sale.
Ea ntoarse spre dnsul faa ei dulce. Buzele li se unir ntr-un lung srut.
Apoi, brusc, Orlov se trase napoi, i trecu mna peste buze, ca i cum
srutul l arsese. Dar, n acelai timp, ochii lui Orlov se umpleau de lacrimi,
inima i btea cu zvcniri nprasnice. i cugetul lui, hruit, rtcit, amesteca
imaginea mprtesei cu cea a aventurierei.
Nu pot abuza de copilul acesta. mprteasa m iubete i o iubesc. i
datorez gloria i viitorul meu. Sunt eu chiar un trdtor? Sunt un soldat.
mplinesc o misiune. O voi mplini, cu orice pre, fie ce-o fi. i totui, niciodat
nu am simit, ca astzi, dogoarea mistuitoare a dragostei. Ct de mult iubesc
pe fata asta din chiar ziua cnd a rsrit misterios n cortul meu Ea este
pentru mine taina nemrturisit nici mie a tuturor dimineilor i zilelor i
nopilor mele. pentru ea triesc i nu pentru altele. Ce conteaz misiunea
mea, pe lng un surs, o mngiere a ei Sacrilegiu! Nu mai sunt n toate
minile

Cu pai de lup, amiralul Greigh trecu pe lng ei. i pusese pe furi


masca i se deprt ntorcndu-se de mai multe ori. Ei nici nu-l observaser,
scoi din lume, scoi din fire, cum erau!
Orlov dduse ntlnirea Tarakanovei pe una din promenadele
fermectoare ce se ntind de-a lungul rmului mrii, n apropierea Raguzei.
Tnra fat era n ntrziere. i seniorul rus fremta de nerbdare, n umbra
unui tei stufos, loc obinuit al ntlnirilor lor. Cci era a treia oar cnd
dimineile parfumate le druiau cte-o or duioas, prea scurt pentru
amorul lor sincer. Orlov, zorit i ncolit de Greigh, ncredin pe englez de
apropiata lui reuit, ferindu-se s-i mrturiseasc pasiunea i lupta lui
luntric. Tarakanova rsri n sfrit. Tnra prines alerg cu o uurin de
silf pe alee. Se mbriar focos.
Urciosule, cum ai putut s gndeti mcar o clip aa ceva. Eu, s
te uit?
Ea se roise, Orlov o strnse drgstos la inim.
tii Prines, c nu mai exist dect pentru minutele acestea rare i
divine?
i eu Contele uvalov m-a ntrziat, tii, Alexis? uvalov se-ntreb
dac m iubeti cu adevrai
Mica mea minune! Nu i-am spus i lui c nu ai mai credincios servitor
dect pe Alexis Orlov, prin i conte de Rusia? Din prima dat cnd ochii mei
te-au vzut am simit c tu erai totul pentru mine!
Schimbar din nou un lung srut. Orlov se ghemui la picioarele ei. Ea i
mngia capul cu mna, n timp ce ochii i erau necai de o duioie fericit.
Orlov remarc inelul ce-l purta prinesa, darul btrnului Kradziwill. Ea i-l
scoase numaidect i i-l puse lui n deget. El srut mna Tarakanovei i,
zmbind, i spuse:
Trebuie oare s primesc un dar att de scump de la mica mea
mprteas?
Ea ascunzndu-se la pieptul lui, i rspunse, n oapt:
Poi trebuie pentru c ncurnd vei fi mpratul meu!
Srman mic prines Elisabeta! Putea ea bnui luptele ce se ddeau
n sufletul marelui nvingtor de la golful Ceme?
La ce te gndeti, Alexis? i spuse Tarakanova, ntrerupndu-i
visarea.
La tine, dragostea mea, la tine, cu tot focul pasiunii.
i o srut pe buze cu o asemenea patim disperat c ea se simi,
dureros i delicios, la un pas de lein!
PARTEA PATRA.
I.
Amiralul Greigh se nclin n faa lui uvalov, care era surprins de vizita
lui.
Monseniore, zise amiralul, sunt fericit s v comunic c Prinul Orlov
a convertit marina rus i pe eful ei la cauza, att de interesant i de
dreapt, a prinesei Elisabeta. Tot devotamentul, braele i creierele noastre
sunt ctigate pentru Ea.

Amirale, rspunse uvalov, voi transmite Principesei Elisabeta,


mesagiul vostru, de care va fi nespus de micat. V mulumesc n numele Ei
de aceast adeziune. nelimitat, nu-i asta?
Nelimitat, v-am spus-o. i chiar, pentru a v proba pn n ce punct
v putei bizui pe concursul nostru, am onoarea s invit pe Altea Sa
Imperial la o recepie pe care vom da-o mine sear ca omagiu mprtesei
Elisabeta II, pe vasul nostru. Altea Sa i va trece n revist marinarii.
uvalov, att de stpn totdeauna pe sine, nu-i ascunse entuziasmul.
Amirale, eti un amic incomparabil. tiu c nu avei dect un cuvnt,
un cuvnt de soldat. Permitei-mi s v mbriez.
Amiralul, jenat, se supuse totui acestei revrsri de bucurie, apoi i
lu rmas bun i se ntoarse n rad, n timp ce uvalov se grbea s
comunice Curii buna veste.
Pe bordul vasului. Alexis Orlov atepta pe Amiral cu nerbdare.
Ei, ce se aude?
Excelena voastr vei fi satisfcut!
Rspunse Englezul, cu o mutr de neptruns.
Cei de-acolo primesc invitaia?
D. uvalov nu a ovit o secund. Mi-a artat chiar o adevrat
bucurie i m-a silit s-l strng pe inima mea.
Amiralul rse scondu-i tabachera de tabac.
Nu gseti c e imprudent s ntindem att de repede o curs?
Nici un risc. Veghez eu. i graie concursului vostru att de abil,
Monseniore, ordinele Majestii Sale Caterina II vor fi minunat executate i
dv. Vei avea principalul merit!
Orlov l fulger cu o privire. Strngea pumnii n prada unei mnii
nbuite. Dar Amiralul se nclin, fr s arate cea mai mic emoie i se
retrase n cabina sa.
La vila Tarakanovei, vestea strnise efecte foarte contradictorii i
discuii lungi i drze.
Impruden! strig Kradziwill. Viclenie! Vrei s ruinm toate ansele
i jertfele noastre!
Nu putem lsa pe prinesa singur pe un vas de rzboi al Caterinei,
sprijini i Kansov.
Un cuvnt de soldat e un cuvnt de soldai obiect uvalov. i apoi o
s-o nsoim toi, n trei brci mari. N-o s presupunei c au s ne aresteze pe
toi. Suntei inimi slabe! Prinesa Elisabeta a sedus pe Orlov, el ne ofer
sprijinul lui preios, influen ce o are asupra trupelor, autoritatea cu care
este nc nvestit. i s-l jignim refuzndu-l? E o politic dezastruoas!
Tarakanova consultat, strig protestnd:
Cu Prinul Orlov n-am ce m teme nimic. Cu el a merge pn la St.
Petersburg. Dup miile de probe de devotament ce mi-a dat, nu pot s-i fac
insulta s m ndoiesc de el.
A doua zi, un curier al Alteei Sale vesti pe Amiralul Greigh c viitoarea
mprteas primea s treac n revist trupele ei maritime pe bordul lui
Uragan, vasul Amiral.

Seara, de pe nlimile Raguzei se putu vedea Uraganul strlucit


iluminat. Dinaintea scrilor vilei, trei carete ateptau.
Tarakanova, ntr-o rochie orbitoare de serat, cu o cap de aur pe
umeri, apru pe peron. La un semn al lui Kradziwill, lacheii aruncar jerbele
de flori pregtite, la picioarele tinerei fete.
La debarcader, trei brci mbrcate n ghirlande de flori ateptau pe
invitai ca s-i transporte pn la vasul amiral. Pe pontonul debarcaderului,
pzit de un cordon de marinari n mare inut, Amiralul Greigh i Prinul Orlov
fcuser prinesei deosebita onoare de a veni n ntmpinarea ei.
Respectos, dar sigur de sine, Greigh spuse Prinului, pe optite:
Am pus s se ia pe bord unele dispoziii care, sper, vor avea norocul
s plac Excelenei Voastre.
Orlov fix pe Amiral cu o ur stpnit. Se sili s rspund cu
indiferen:
Era aa mare grab? Doar nu era pentru ast-sear.
Greigh ripost:
Am socotit c e totdeauna grab cnd e vorba de ascultat ordinele
mprtesei.
Orlov ntoarse capul ncolo. i simea ochii arznd de lacrimi. El, Alexis
Orlov, Eroul, primul demnitar al Rusiei, favoritul Caterinei. Colosul gentilom,
marele soldat, s plng ca o femeie!
Dar careta Elisabetei sosea n trap mic, precedat de aclamaiile vii ale
mulimii de pe chei. Orlov naint numaidect pentru a ajuta pe Tarakanova
s coboare i pentru a saluta pe curtenii ei. Kradziwill, observ, jignit,
indignat, c prinul Orlov purta pe deget inelul pe care el l oferise
Tarakanovei. Se ntoarse furios spre Lebedoski exclamnd:
Nu mai pltesc nici o factur. N-avei dect s v adresai de-acum
ncolo prinului Orlov!
i se deprt fcnd gesturi mari. Incidentul trecu, de altfel, aproape
neobservat cci marinarii, la ordinul Amiralului, scoaser un rsuntor Ura
pe care mulimea l repet n cor. Tarakanova se rezem de braul lui Orlov
ca s treac i s se aeze n barc. uvalov cu amiralul Greigh i urmar.
Ceilali invitai,. Kansov, Lebedoski, Midavin, contesa Rostopin, Domanski,
cteva doamne, urcar n cele dou brci ce urmau. n minile valeilor de pe
debarcader, torele aruncau flcri roii. Brcile se deprtar ncet spre vasul
amiral, lsnd o dr argintie pe mare.
uvalov era cuprins de o tainic nelinite. Orlov i stpnea i el cu
greu turburarea. Cel puin turburarea lui putea trece drept o emoie de
natur pur sentimental. Tarakanova, se tupila fr fasoane pe lng Orlov,
nesinchisndu-se prea mult de etichet. Fericirea i lumina faa.
Frumos, tare-i frumos, ia te uit, Alexis, spuse ea, artndu-i feeria
mrii iluminate.
Printr-o delicat atenie, era vin spumos n toate brcile i vesela
explozie a dopurilor fu urmat de rsete i toasturi.
n sntatea Majestii Sale Elisabeta II, fcu amiralul Greigh,
ridicnd cupa.

Graioas, Tarakanova ntinse cupa spre cea a amiralului, apoi spre cea
a lui uvalov i Orlov.
Mulumesc; spuse ea, mulumesc, scumpii i credincioi mei amicii.
Orlov, galben ca ceara, voi s ciocneasc cu Tarakanova dar scp
cupa care se sparse pe fundul brcii. Amiralul Greigh ncrunt din sprncene
dar Tarakanova ridicnd o bucat din cupa spart o atinse uor cu o srutare
i zise, zmbind:
Se spune, n Boemia, c pahar spart aduce noroc! Pentru scumpa
noastr Rusie!
Apoi, dup ce i se umplu cupa, ea o oferi lui Orlov.
Bea scumpe Senior.
El i muie buzele tremurnd. Tarakanova lu napoi cupa i o zvrli n
mare.
i asta aduce noroc, s arunci paharul n care au but ndrgostiii!
Orlov se sili a zmbi. uvalov recpt inim i strig: Ura pentru
marea noastr Rusie! Alte brci rspunser cu urale prelungite.
Principes, trebuie s v vorbesc! zise Orlov cu o voce sugrumat,
ctre Tarakanova trebuie!
Amiralul Greigh i muc buzele, prins de-o bnuial. Orlov iubea
aadar pe fata asta pn ntr-atta nct s se hotrasc s-i calce datoria,
s nfrng voina Caterinei?
Tarakanova puse un deget pe buzele prinului.
Nu nu-mi spune nimic eti prea solemn, m i sperii sunt prea
fericit.
Se apropiau ncetul cu ncetul de Uraganul. Pe puntea vasului amiral
echipajul era nirat ca de parad. i brusc, detun prima bubuitur de tun!
II.
Tunul! exclam Tarakanova, surprins.
Douzeci i unu de focuri pentru a saluta pe Altea Voastr
Imperial! zmbi amiralul Greigh.
Ea se ridicase n picioare, palid, uimit, emoionat pe cnd
bubuiturile continuau s zguduie atmosfera.
Ct e de frumoas i de turburtoare! se gndea Orlov care ridica
spre ea o fa rvit de spaim. Srmana mic martir!
Un dngnit de clopote urm duduitului maiestos al tunului. Clopotele
vasului amiral Uraganul. O ploaie de flori se abtu peste Tarakanova din
celelalte brci care se apropiaser.
Noaptea asta ca din basme, primirea triumfal n sunete de tun i de
dangte de bronz, florile astea, lumina de lun! Mica iganc cu tmplele ce-i
zvcneau, i nchipuia viitorul. Clopotele astea i vesteau dangtele
clopotelor Capitalei sunnd pentru nunta mpratului Alexis i a mprtesei
Elisabeta, pentru celebrarea Rusiei fericite. Amorul! Gloria! O, beie
delicioas!
Prines! murmur Orlov cu inima sfiat, cu lacrimi n gtlej.

Ea i zmbi, dar amiralul Greigh i adres lui Orlov o privire dominatoare


i nelinitit care prea a zice: Stpnete-te, nu te lsa biruit de o pasiune
fr rost.
ncet ncet, barca se apropie de Uragan, care-i ivete luminos din
umbr enorma mas. Tarakanova privete entuziast. Ct de mult seamn
aceste catarte iluminate care se avnt ctre stele, cu crucile catedralelor
care-i vor srbtori fericirea!
Brcile nflorite nu mai erau dect la o sut de metri de vasul amiral.
Muzica de pe bord nton imnul naional. Marinarii nirai sus pe punte, pe
trei rnduri, rcnir la porunc de trei ori omagiul salutului: Triasc
mprteasa! Triasc mprteasa! Triasc mprteasa!
Aproape de un lein, Tarakanova simi totul nruindu-se parc n juru-i.
Orlov o prinse n brae pe copila, prea copleit de visul ei aievea.
Mica mea prines adorat. S-i aminteti totdeauna c eu te
iubesc.
Ea tresri, trezit:
Cum a putea uita!
Protocolul cere ca Altea Sa Imperial s urce nti i singur,
observ Greigh binevoitor.
Barca acostase scara vasului amiral. Patru marinari se aezar
numaidect ndrtul Tarakanovei, izolnd-o de ceilali pasageri. Ea apuc
scara cu o mn ndemnatic i se cr cu grij, fr grab. Orlov i
Greigh, dnd deoparte pe marinari, o urmar. Dar pe cnd uvalov se
pregtea, fr nici o bnuial, s urce, se produse o zguduitur. El czu pe
spate, ca i marinarii de altfel, dar se ridic numaidect, fr s-i fi fcut
vreun ru.
N-am piciorul sigur al marinarului, spuse el scuzndu-se.
n acelai moment ns, pe cnd pe puntea vasului amiral mai vidau
clopotele i uralele, brcile nflorite, smucite napoi de marinari cu puternice
vsliri se deprtau de vas.
Trdare! rcni uvalov ca nnebunit.
Voi s sar-n ap. Nite pumni solizi l reinur.
Un tnr ofier englez i zise flegmatic:
V sftuim s stai linitit, domnule. Avem ordinul s v ducem
napoi la coast!
Strigtele indignate ale lui uvalov, ale lui Domanski, Kansov i a
celorlali nenorocii invitai se pierdur n larma clopotelor i uralelor.
Domanski ru i s sar dar cu un foc de revolver, eful brcii l ucise de cum
scoase capul.
n acest timp, Tarakanova, ajuns sus pe punte unde marinari n
rnduri de parad prezentau armele, ntreb graioas:
S-i trec n revist, nu?
Amiralul zmbi, aruncnd o privire furie napoi. Da, ordinele i fuseser
bine executate.
V rog, doamn!

Tarakanova nu bg de seam titulatura asta familiar. Orlov rezemat


de bastingaj nu se clintea ca mpietrit.
Cnd Tarakanova i terminase inspecia, amiralul fcu un semn.
Un detaament de marinari se repezi i form un careu de jur
mprejurul Tarakanovei. Ea nu pricepu la nceput. Nite uierturi de semnale
sfiar aerul. Ct ai clipi, toi marinarii, afar de pichetul ptrat care o
ngrdea, rupser rndurile i depuser armele.
Se auzir comenzi scurte:
Desfacei otgoanele! Toate pnzele la tribord! Ridicai ancora!
i scritul cablurilor o fcu pe Tarakanova s se nfioare.
Alexis, strig ea, Alexis!
Orlov se dezmetici. iptul Tarakanovei i fcu rU. Dintr-o sritur, se
npusti la mateloi, i mbrnci, rsturn jos trei i, lund pe Tarakanova n
brae, url la amiral:
Greigh, i ordon s opreti plecarea asta ruinoas, s pui capt
acestei fugi i s respeci pe Principes!
Amiralul i nfrunt privirea, dar nu rspunse.
N-auzi, Greigh! Eu sunt prinul Alexis Orlov, trimesul mprtesei
Caterina II i eful expediiei.
Greigh strui n muenia lui. Atunci Orlov, n culmea iritaiei, l plmui.
Amiralul se fcu galben. Un freamt de mnie strbtu pe mateloi care se
ndreptar, cu degetele ncletate pe puti.
Greigh privi pe Orlov n ochi.
Moartea mi-ar fi fost mai puin penibil dect acest afront, spuse el
cu o voce care tremura. Dar Excelena Voastr poate s fac ce-o vrea cu
mine i s m omoare dac aa-i place. Ordinele mprtesei Caterina au fost
ns executate!
Orlov nbui un strigt de ur i de ameninare. Fix pe rnd pe
Tarakanova nspimntat i pe Greigh, gata s se fereasc dar cu mult
demnitate.
Scuz-m amirale! rosti Orlov, stpn din nou pe sine cu preul unor
sforri uriae. i las-m cteva clipe cu prinesa.
Orlov avea lacrimile n ochi. Retractase insulta cu o asemenea
spontaneitate c amiralul simind c pasiunea orbise pe acest mare senior,
salut pe Orlov i pe Tarakanova i se retrase pentru a supraveghea
manevrele.
Deja Uraganul, cu pnzele umflate, spinteca valurile.
Orlov n faa Tarakanovei puse un genunchi n pmnt. Ea l privi lung
cu o durere nemrginit.
M-ai trdat, m-ai trdat! zise ea i lacrimile i umplur ochii.
El i cuprinse picioarele, srut trena rochiei ei.
Elisabeta Nu tiam c te iubeam att!
El plngea O predase, dar plngea, cci o iubea. Se supusese acestei
comedii odioase, dar plngea.
Te dispreuiesc.

Te iubesc rspunse el i nu-mi va ajunge ntreaga via c s i-o


dovedesc. Da a trebuit s m supun ordinelor dar toat ndejdea nu e nc
pierdut. Primete eroic destinul, aa cum se nfieaz. Rspund cu viaa
mea c nu vei avea alt so dect pe Alexis Orlov i c voi ti s te smulg
ghearelor Catherinei. Elisabeta, te iubesc i ai ncredere n mine.
El se ridicase, lund-o n brae. Ea nl spre el biata ei feioar
scldat toat n lacrimi. Ea i spuse ntr-un srut:
mi pare c nu mai am inim n mine, totul s-a zdrobit n mine.
Curaj, Elisabeta, iubita, dragostea mea adorat, curaj. Nu vreau s te
ndoieti de mine.
Ea cltin trist din cap.
Nu m ndoiesc de tine, vreau s cred n tine, Alexis. Dar m doare
De ce nu m-ai prevenit? A fi fugit
El strnse pumnii, cu faa crispat:
Speram c Greigh nu va ndrzni s nfrng ordinele mele. El m-a
nelat, m-a minit. mi fgduise cu trie c va amna aceast rpire. i tea fi vestit de primejdie. Dar deja la debarcader l-am simit c m amgete.
Elisabeta, credeam c o s mor n timpul acestei traversri, n barc. Tu nici
nu voiai s auzi chemrile mele speriate Triai ntr-un fel de vis.
Ea se ntoarse ncet ca s-i ascund lacrimile. Vzu steagul imperii cu
pajura Catherinei, flfind falnic la captul navei. Ea se stpni, rspunse cu
o lung strngere de mn dezndejdea lui Orlov, apoi chem, cu o voce ce
se silea s-o fac hotrt:
Amirale Greigh, sunt la ordinele dv.
III.
La St. Petersburg, Vlasiev guvernatorul fortreei-temnie Petru i Pavel
i freca minile.
Primim azi, spuse el ofierilor lui, o prizonier de seam i, pe
deasupra, frumoas s-i lingi buzele. numit Elisabeta Dositheia,
pretendent la tronul Rusiei, sau mai bine zis aventuriera care se ddea
drept fiic a Elisabetei Petrovna. Ce mai neruinare, boboceii mei!
Ofierii hhir amuzai i cu subneles.
Gura! Tun Vlasiev, al crui mers cltinat trda obinuita lui stare de
beie. nu permit cine tie ce porcrii. Aventuriera trebuie respectat,
ordinele Mamuki sunt formale. n genunchi, cnd vorbesc de Mamuka!
Toat lumea ngenunche. Se temeau ca de foc de izbucnirile acestui
beivan fr scrupule i fr inim.
Bruta asta prinse pe Tarakanova mbrcat nc i acum cu frumoasa ei
rochie de serat, mototolit de lungul voiaj greu i de escalele pn la St.
Petersburg. O introduser n biroul lui i, fr fasoane, o i lu de gu. Ea se
trase napoi, spimntat.
Nu tremura, porumbi, chicoti el, nu-i fac nici un ru. Ha ha,
carevaszic tu eti mprteasa Elisabeta II! Tare frumuic, n-am ce zice.
S nu te atepi ns aci, porumbio, la luxul orbitor al castelului tu din
Raguza. Da oricum, ai o saltea bunicic n celula ta, aer bun prin cucurigul
de sus un scunel de fier, o rogojin. ce mai vrei mprtete! ha-ha-ha!

Tarakanova zmbi cu dispre.


Hai, acu la colivie, psric mndr exclam Vlasiev pupnd-o brutal
pe buze! fr ca ea s aib vreme s se smuceasc,.
Ea scuip jos, ceea ce fcu pe temnicer s rd i ptrunse fr s
arate vreo slbiciune n temnia ngheat n care Ivan VI i trise ultimii lui
ani tineri fr s mai revad vreodat lumina zilei.
IV.
mprteasa, domnilor, mprteasa! Curtenii, adunai n galeria cea
lung a Palatului de Iarn, la Sf. Petersburg, s-au prosternat, pe cnd
Caterina II, cu pas majestos i repede se ndrept spre tronul ei. E urmat de
un uria cu prul negru ciufulit i cu pielea oachee, care poart cu oarecare
neglijen un somptuos costum de gal, dar al crui umblet autoritar i
mldios degajeaz nu se tie ce irezistibil ncredere n sine.
Caterina e n toane bune. Rspunde la cteva nclinri zmbind, se
aez i comand:
Bezborodko, ai adus pirocile i kvasul pentru amicul nostru
Potemkin?
Potemkin, uriaul ciufulit, protesteaz cu o voce ciudat de
mngietoare i metalic, o voce al crei farmec are o mare nrurire, fr
ndoial, asupra acestei lunatice i senzuale Caterine.
Mamuka, zu c prea m rsfei. Am mncat cincisprezece piroci
i a prefera o felie de pine frecat cu usturoi!
mprteasa izbucni n hohote de rs. Curtea de asemenea.
Bezborodko, pune s i se dea contelui Potemkin ce-i cere inima!
Bezborodko se nclin, dar n-apucase nc a se deprta, c apare un
ambelan, la cincisprezece pai distan.
Majestate, a sosit prinul Alexis Orlov. Bine-voii s-l primii?
Caterina ddu dovad de o bucurie att de mare nct Curtea, atent
s-i surprind pornirile, se pregti mpreun cu ea s srbtoreasc
ntoarcerea nvingtorului Turcilor.
Desigur, desigur, zise Caterina. S intre acest glorios fiu al sfintei
noastre ri!
Potemkin ncrunt sprncenele dar o privire repede, un semn cu ochiul
al mprtesei l liniti.
Alexis i fcu intrarea, superb, avantajat n mare uniform de general.
O pdure de capete se nclin la trecerea lui, ntr-o atmosfer de stim i
dragoste pe care n orice alt mprejurare el ar fi respirat-o ca pe o tmie.
El urc scrile tronului. Dup etichet, Caterina i ntinde mana s i-o
srute, apoi, de pe o pern pe care i-o ntinde Bezbordko, ea ia o cruce a
Sfntului Gheorghe n briliante i o prinde chiar ea de pieptul lui Orlov.
Prin Orlov, zise ea cu gravitate ai nvins pe Turci i ne-ai consolidat
tronul. i mulumesc pentru strlucitele servicii, te felicit pentru bravura dtale de nebiruit i pentru ndemnatica d-tale diplomaie. Curtea e mndr de
d-ta i-i mprtesc nalta i nemrginita noastr recunotin!
ngenuncheat, Orlov asculta cu orgoliu aceste cuvinte drepte. Dar
tresri cnd ridic ochii. Caterina oferea mna ei lui Potemkin i cobora cu el

scrile tronului, cu o repeziciune att de vdit c l mbrnci puintel pe


Orlov n trecere. Fiecare se nclin n faa plecrii mprtesei, dar de cum l
vzur pe Orlov, singur, prsit, ridicndu-se i rmnnd n picioare
buimcit, curtenii, formnd grupuri-grupuri, ncepur s socoteasc i s
comenteze aceast vdit dovad de dizgraie.
mprteasa trecu pragul uii mari. Strbtu camera alturat, ajunse
la budoarul alb pe care-l prefera.
Orlov cobor la rndu-i scrile tronului, ovind. Nu aflase, nu avea
ctui de puin cunotin de aceast defavoare att de brutal. I se spusese,
la ntoarcerea lui la Petersburg, c contele Potemkin se bucura de mare
trecere, dar el ridicase din umeri, crezndu-se tot favoritul i amintindu-i ce
dragoste vie i artase mereu mprteasa.
Duse mna la sabie i scp un rcnet: Pe sfintele icoane!
Civa curteni l privir cu curiozitate. El susinu cu ndrzneal privirea
lor i lund brusc o hotrre, se ndrept spre budoarul mprtesei.
Un ambelan l opri la ua budoarului.
S m ierte Excelena voastr, dar Majestatea sa nu mai primete
azi.
Orlov i muc buzele. Apuc un scaun greu i-l zdrobi de parchet.
Apoi, cum toi se uitau la el cu tot atta team ct i curiozitate rutcioas,
el i relu mndra stpnire de sine, salut pe curtezani cu o micare
dispreuitoare a plriei i iei din palat cu o trufie i un aer de ncredere n
sine care fur foarte mult remarcate.
V.
Orlov cunotea toate ungherele i ascunziurile Palatului Imperial aa
de bine ca i arhitectul care-l zidise. Astfel c, n dimineaa aceea, nu
ntmpin nici o greutate ca s ptrund n scara secret care conducea la
budoarul Caterinei II i care comunica cu o intrare particular pe care nimeni
n-avea dreptul s-o supravegheze pentru c era rezervat misterioilor favorii
ai mprtesei. Orlov mai pstra un ascendent i o putere formidabil la
Curte. Caterina II l prefera pe Potemkin, dar nu-l decorase ea solemn i apoi,
nu era ea venic jucria capriciilor ei? Din moment ce Alexis Orlov n-a fost
trimes n exil, oricine cuta s rmie n bunele lui graii. Astfel c niciunul
dintre Curteni sau dintre ofierii Palatului n-ar fi ndrznit s-i atrag
suprarea ex-favoritului. Ba dimpotriv, dup penibilul incident pe care toi
se sileau s-l fac uitat, ce urmase dup recepia lui oficial cu prilejul
ntoarcerii de la rzboi, i se dovedea n genere iari prinului Orlov un
respect i o supunere unanim.
Ajuns la o tapiserie de lemn sculptat care ascundea intrarea
budoarului, Orlov ciuli urechea i rmase n ascultare.
mprteasa inea un consiliu.
Unde oare o fi d. Panin? ntreba ea pe Bezborodko.
Cancelarul trebuie c doarme, rspunse omul de ncredere cu un
zmbet rutcios.
Trezii-l numai dect!

Cineva se repezi s-l aduc pe Panin. n ateptarea cancelarului a crui


judecat sigur ea o aprecia, Caterina II ddu-ncolo cu mna documentele
ce-i ncrcau biroul i lu o carte a d-lui de Voltaire, pe care o citi zmbind.
nelat de tcerea asta, Orlov csc ua cu bgare de seam, dar zri n
aceeai clip pe Panin intrnd i nchise ua fr s fi fost vzut.
Iat-m, Majestate, spuse Panin, n neglijeu cu ochii buhii de somn.
Caterina l privi cu o severitate prefcut.
Mai dormeai nc, purcelule?
mi place s dormi, Majestate, fiindc somnul mi aduce sfaturi
odihnite i folositoare Majestii Voastre.
Ori mai de grab pentru c te ghiftuieti i bei ct trei guai. Am s
pun veterinarul s-i ia snge i s-i dea o sare amar doz de cal, mi
Panin.
La porunca Majestii Voastre.
S lsm asta. Mi-ai pregtit, ordonana pentru aventuriera?
Panin scoase o hrtie din redingota strmb ncheiat.
Iat-o. Majestatea Voastr n-are dect s-o semneze.
Caterina a citit cu atenie.
O, fraza asta e cam aspr, fcu ea i citi: Guvernatorul va trebui s
obin de la aceast aa zis fiic a Elisabetei mrturisirea tuturor minciunilor
ei. Va ntrebuina pentru acest rezultat regimul cel mai sever i la nevoie
fora, n cazul c prizoniera struie n mutismul ei A, nu, nu nc, procedeele
astea Vreau s m gndesc. Nu vreau s semnez nc. S mi-l prezini
mine mai ndulcit, cci Vlasiev are tendina spre exagerare. Ar fi n stare s-o
omoare.
Panin nl din umeri.
Paguba nu ar fi mare. Crile d-lui de Voltaire v moaie. E o lectur
pgubitoare.
inei refleciile, Panin, i dormi nopile nu ziua. A, o idee: adu-mi pe
aventuriera asta n cabinetul meu, vreau s-o vd i s-o interoghez eu, pn na anchetat Vlasiev. S fii i d-ta, i consiliul meu de-asemenea.
mprteasa concedie pe sfetnici. Rmas singur n budoar, ea se
gndea la hotrrea ce avea s-o ia. n momentul acela, Orlov deschise din
nou ua, timid. Fcu doi pai i se opri. Caterina, surprins, nbui un strigt
de mnie i se ridic, cu mna gata s loveasc ntr-un gong.
Orlov se trase napoi pn la u, extrem de palid. Apoi. Fr un
cuvnt, ngenunche.
Atitudinea asta umil i rugtoare, att de neobinuit la brutalul i
ntunecosul Alexis, surprinse pe Caterina.
Ea i fcu semn s se ridice i s vorbeasc.
El rmase ngenuncheat i zise:
Majestate a Voastr binevoiasc s m ierte, n amintirea orelor ce
mi-a fcut graia s mi le ofere i a cror amintire nu va muri de ct odat cu
mine. Viu s-o implor s fac uz de imperiala ei ndurare n favoarea nefericitei
Elisabeta, care a fost jucria conspiratorilor lacomi a cror ambiie neroad
nu mai cunoate nici o margine. Am vorbit cu aceast copil, cci e un copil,

Doamn, i nc att de naiv att de departe de orice calcul de orice


prefctorie, c nu ai voi, sunt sigur, s-o tratai ca pe o vinovat
rspunztoare.
Caterina ncrunt sprncenele.
Ridic-te, Alexis.
El se ridic, rmase nemicat, respectos, tremurnd aproape.
Sunt raiuni de Stat, zise Caterina apsnd cuvintele, da, sunt raiuni
de Stat care trebuie s ne dicteze purtarea. Cnd e vorba de pretendeni
ridiculi ca aceast mic aventurier, sau ca mizerabilul cela de Cazac
Pugacev, pe care a trebuit s pun s-l sfrtece n buci trebuie s lum fr
ovire toate msurile ce se cuvin pentru paza prestigiului i a demnitii
imperiale.
Orlov se cutremur. Exclam, cu lacrimi n glas:
Dar Elisabeta nu-i dect o copil incontient. Ea se juca cu ideea
asta tria o poveste cu zne Te ncredinez, Mamuka e o gingae i
nobil copil
Caterina zmbi, nu fr amrciune. Ochii ei sfredelitori rscoleau
privirea lui Orlov.
O iubeti, nu-i aa, Alexis?
El ovi, nspimntat, dar nu plec ochii.
Ei, rspunde!
Am trdat-o pentru Majestatea Voastr.
Caterina strnse din buze cu un tiu ce tainic dezamgire.
Bine, zise ea n sfrit. Rmi aici. Am trimes s-o cheme cci vreau so vd. Am s trimet s te cheme de cum o fi aici!
Orlov se repezi s-i srute mna, dar ea fcu un semn ca s-l evite i
intr n cabinetul ei de lucru. Panin mnca cu gravitate nite baclavale de
migdale cu miere.
Aduce-i-mi pe aventuriera ceea! zise Caterina.
A i plecat cineva s-o aduc, o s fie aici peste o clip, rspunse
Bezborodko.
Caterina lovi uor obrazul lui Panin cu evantaiul.
Biete, hotrt la noapte pun s-i dea sare amar.
Mamuka galubciacka.
i o Mamucka scump i iese din srite. Bez, dosarele mele!
Secretarul i pred un teanc de dosare, pe care mprteasa le aranj
cu grij. Tocmai le rsfoia cnd i fu anunat Tarakanova, care se oprise la o
distan oarecare, mbrcat cu o manta cu glug, de ln groas, peste
rochia ei numai zdrene.
Curtenii privir cu curiozitate pe aventurier.
Tarakanova se aezase din ntmplare sub tabloul care nfia pe
mprteasa Elisabeta n picioare i Panin nu se putu opri s nu murmure:
Cum i seamn!
Curtenii aprobar n surdin.
Caterina ridic brusc ochii, fix pe Tarakanova, apoi portretul, fr a
lsa s se trdeze cea mai mic surprindere. Se prea c pentru ea

Tarakanova nu avea nici o importan. Cu un aer plin de nepsare, ea ceru lui


Panin s-i predea memoriul pe care la nceput nu voise s-l semneze, cu
ordinele severe ctre guvernatorul fortreei. Ea apuc o pan de gsc ca s
iscleasc documentul, dar nu se hotr nc, jucndu-se cu pana i prnd
c se gndete la altceva.
Tarakanova atepta, ncordat, dreapt i mndr.
Vaszic femeia aceasta puternic, cu privire tioas, era
Uzurpatoare, cum spunea uvalov. Avea Majestate, dar un aer de mult
cruzime n obraz.
Tot mai susii c ai fi fiica defunctei noastre mprtese Elisabetha
Petrovna? ntreb cu glas uscat Caterina II.
Tarakanova susinu privirea mprtesei i nu rspunse.
Am vorbit, se rsti Caterina rspunde!
Tarakanova, tremurnd, pstr o tcere slbatic.
Obraznico, scrb mic i neruinat! strig mprteasa nfuriat de
aceast atitudine drz, tiu eu cum s te fac s vorbeti. Tu vrei s joci pe
suverana cu silueta asta de ppu i cu mutra asta de iganc, de trf
pentru soldai. Vrei lovituri de knut s vorbeti, putoare?
Tinerei fete i clnneau dinii. Dar se stpnea, dei tremura ca varga,
i tcu mereu.
Atunci Caterina izbucni n rs.
Ce otreap, prieteni! i una ca asta i spune c-i din snge imperial.
Aducei-l pe Orlov Orlov Orlov
La auzul vocii ei, Orlov veni n fug.
Uluit, Tarakanova li ntinse instinctiv braele. El naint spre ea fr s
stea la gnduri i o mbri.
Ilaritatea Caterinei nu mai cunoscu margini. i Curtenii se prpdeau
de rs.
Ia privii creatura pentru care prinul Orlov mi-a cerut n genunchi
graia! exclam ea rnjitoare. Hei, gard, ducei-o de aici
Dar Tarakanova lunec din minile grzilor i se arunc la picioarele lui
Orlov. Ea strig, deodat, ndrznea i inimoas:
Ea nu m urte pentru c-i amenin tronul, ci pentru c tu m
iubeti, pentru c i-am luat amantul!
Caterina izbucni din nou n hohote.
Vaszic tu mai crezi n dragostea asta toanto! Ce dovad i mai
trebuie ca s nelegi c s-a prefcut c te iubete, ca s m serveasc mai
bine pe mine? Hei, gard, ducei-o de aici!
Tarakanova rmase ca mpietrit de uimire, pe cnd Orlov, paralizat,
negsind ntr-un astfel de moment, nici un mijloc de a se justifica, plec capul
i nu cut s-o rein pe Tarakanova, care se deprt de el instinctiv. Garda
tr atunci cu violen pe tnra fat afar din sal. Catherina calmat semn
ordinul ctre guvernator, apoi se ridic i iei.
Sala se goli. Orlov, cu inima sngernd, rmase singur, din nou. Privi
pe rnd ua pe care ieise mprteasa toate dragostele lui trecute, i

aceea prin care dispruse Tarakanova tot ce iubea el acum. Scoase un oftat
adnc i plec i el.
Pe scar se ntlni cu Potemkin, care urca jovial i seme. Cei doi
brbai se salutar.
Ce mai nou? zise Potemkin n zeflemea.
Nimic nou, dect c d-ta urci iar eu cobor!
Potemkin zmbi i se deprt. Orlov, n mare grab, iei i-i nclec
calul, rspunznd abia saluturilor, copleit de o inspiraie brusc.
VI.
Nu vrei s mrturiseti?
S mrturisesc ce?
C nu eti fiica mprtesei Elisabetha.
Sunt Elisabetha Dosithea, fiica mprtesei Elisabetha Petrovna.
Bag-i minile-n cap!
Sunt prinesa Elisabetha.
Vlasiev, pentru a cinsprezecea oar, ncerc s smulg mrturisiri
Tarakanovei. Copila nu ceda. Nu era ea Elisabetha-Dositheia? Pentru ce
anume ar mini? Vlasiev spumega.
Ai s faci tu mrturisiri, trf. Am ordine, ordine de la mprteas.
Chiar de-ar trebui s-i plesnesc i ochii.
Mai domol, Vlasiev! se auzi o voce.
Vlasiev se ntoarse. Interoga n biroul din citadela fortreei pe
nefericita Tarakanova, dup mesagiul pe care-l primise. i procurorul
Dubrobski tocmai intr.
Las-m pe mine s-o interoghez pe prevenit, zise Dubrobski. Vei
executa ordinele dac va fi nevoie.
Vlasiev mormi pe nfundate i tcu. Nu-l iubea pe procurorul
Dubrobski, sufletul blestemat al lui Bezborodko, secretarul particular al
mprtesei, dar se temea de el. Felin, mieros, nepstor, Dubrobski zmbi
Tarakanovei.
n ce stare ndrznesc s te aduc, copila mea! Aeaz-te pe scaunul
acesta i rspunde-mi fr a te turbura.
Tarakanova se aez cu o demnitate care ar fi emoionat o brut mai
puin aspr dect Vlasiev sau o fiin mai simitoare dect secul i urciosul
Dubrobski.
Ia s vedem, zise Dubrobski, frecndu-i minile cu bonomie, nu-i
servete la nimic s urmezi a susine c eti fiica mprtesei Elisabetha,
Regretata mprteas a avut o fiic bastard, dar aceia a murit de mic i
avem dovezi. E vdit c ai oarecare asemnare cu regretata Suveran, dar
att tot ai comun cu ea. Cine eti, de unde vii, cum l-ai cunoscut pe uvalov,
Kradziwill i compania?
Tarakanova l privi cu toat cinstita ei inocen.
Nu tiu dect un lucru, zise ea, i anume, c sunt prinesa
Elisabetha, fiica Majestii Sale Elisabetha, Petrovna. Medalionul acesta, pe
care l-am purtat ntotdeauna mi-a fost lsat de mama mea.

Ea i art lui Dubrobski, fr ca s-l lase s-l ating, preiosul


medalion. Dubrobski ridic din umeri. El urm, apsnd fiecare vorb:
Strui s pretinzi c eti prinesa Elisabetha?
Da, domnule.
Dubrobski nregistr fr grab aceste declaraii. i mai rennoi
ntrebarea, apoi, fa de ncpnarea Tarakanovei, spuse lui Vlasiev:
i las n grij, acum, s execui ordinele Majestii Sale Ai toat voia.
Nu-mi plac spectacolele astea. Am s atept dincolo. De cum va mrturisi ai
s m previi i am s nregistrez mrturisirile ei.
Vlasiev mugi.
Las pe mine c n-ai s atepi mult. Dar mai nainte am nevoie de un
mic ntritor. Un moment, Elisabetha!
Vlasiev dup ce-i turn pe gtlej cteva stakane de votk se rsti la
Tarakanova sughind i cltinndu-se:
Urmeaz-m, cea!
i cum ea ovia, o nh de pr i o tr ntr-o ncpere joas unde
clul i ajutoarele sale se ineau gata.
Tarakanova pli cumplit. Sala de tortur!
Doi soldai narmai se aezar la u. Doi clugri corpoleni apucar
pe Tarakanova de brae i o ducnd-o la picioarele instrumentelor de tortur,
o conjurar.
n numele lui Christos i al Sfintei Fecioare, mrturisete, nenorocito,
mrturisete-i neltoria, i chinurile groaznice i vor fi cruate.
Tarakanova, palid dar hotrt, ridic ndrznea capul fin. O energie
minunat o nsuflei deodat.
Nu-i dai poate seama, copila mea. Urm un clugr, poate
nduioat, carnea o s-i fie sfiat i vei trebui s mrturiseti n tortur,
ceea ce ascunzi fr de folos judectorilor ti.
Ea nu se clinti, stoic cu privirea fix, de neptruns.
Hai, clule f-i datoria.
nfcat de brae viguroase, Tarakanova, fu legat i ntins pe
scaunul de tortur. n cteva rnduri fu odios strns ntre teascurile de fier
care-i strivir carnea.
Dar un zgomot mare rsun n culoar. Ua slii de tortur se deschise
larg. Soldaii luar poziia.
Oprii-v, n numele mprtesei! strig Orlov, care nvlise nuntru
ca o furtun.
Mna proas a clului ddu drumul prghiei pe care o strngea cu
putere. Vlasiev, descheiat i rou, se temenea caraghios dinaintea lui Orlov.
Repede, repede url Orlov.
Se grbir, Vlasiev, fu primul care ajut la dezlegatul frnghiilor groase
care rneau picioarele Tarakanovei. Orlov, tremurnd de emoie, desfcu
strnsoarea prghiei. Ct ai clipi din ochi, Tarakanova fu eliberat.
Orlov o lu n brae i, fr un cuvnt, ducndu-i prada preioas, fugi
prin coridor, se izbi de Dubrobski care, de uimire, rmase cu gura cscat,
strbtu curtea n cteva salturi i salutat de gard, iei din citadel,

deschise ua unui cupeu, se urc n el cu Tarakanova. Vizitiul, ncinse caii cu


biciul, care pornir n goana mare.
Revenit din emoia lui, Dubrobski interpel pe Vlasiev.
Ce nsemneaz asta, Vlasiev?
Prinul Orlov a venit s-o ia pe prizonier, din ordinul mprtesei. A,
nu i-a pierdut vremea. E a treia oar c-l vd. Niciodat nu mi-a prut att
de grbit.
Dubrobski se irit.
Dar asta-i cu neputin! V-a artat un ordin al mprtesei?
Absolut nimic.
i l-ai lsat s fac ce vrea!
Se poate rezista ordinelor prinului Orlov, domnule procuror? Prinul
Orlov e Mamuka!
Nu mai e Mamuka, Vlasiev. Nu trebuie pierdut timp. M duc s
vestesc mprteasa.
Dubrobski zori spre ieire, urmat de Vlasiev, ngrozit de fric.
Ei, Doamne, unde mi-e cupeul?
Cupeul dv.?
Da, cupeul care m-a adus ncoace i care trebuia s m atepte aici.
Un sergent de gard naint, salut respectos.
Prinul Orlov a sosit clare aci! A dat ordine vizitiului i s-a urcat n
cupeu cu prizoniera. Au plecat n galop.
Mii de trsnete! mormi Dubrobski. Am intrat la ap! Pe sfntul
Mihail, trebuie s-i ajungem pe fugari. S mi se neueze un cal!
Pe cnd procurorul nu mai contenea cu blestemele iar Vlasiev i
smulgea prul plngnd, un pluton de Cazaci apru pe dup un val de praf.
Ofierul care comanda detaamentul, salut pe Vlasiev.
Domnule guvernator, aduc un ordin formal al mprtesei: s nu
lsai pe nimeni s se apropie de prizonier, chiar i dup mrturisirile ei, mai
ales dac e vorba de Excelena sa prinul Orlov.
Vlasiev se nrui, buimac, zdrobit.
Dubrobski rspunse cu vocea alb:
Domnule, Prinul Orlov ne-a jucat renghiul. A rpit pe prizonier n
chiar cupeul Procurorului General. Dac v pot da un sfat, e s-i ajungei ct
mai curnd.
E mult de cnd au plecat?
Un sfert de or, domnule ofier.
n ce direcie?
Spre miaz-noapte, spre cmp!
Am pornit-o!
Cazacii se npustir fr ntrziere n urmrirea cupeului fugar
VII.
Hi, hi cluii mei, hi, hi, zburai, bidiviii mei!
Din plescituri de limb, din bici, din glas, vizitiul nteea caii cupelei,
care galopau, zburau, acoperii de spume. Voinic i voios inea hurile cu o
mn puternic. Nu cuta de fel s neleag de ce, dup ce dusese pe

procurorul Dubrobski, el aduce acum, cu ordin stranic de a-i crpa caii, pe


atotputernicul prin Orlov i pe o tnr femeie cu hainele numai zdrene pe
ea. El se supune, fiindc aa e obiceiul n Rusia, s te supui i s nu caui s
pricepi.
n cupeul nchis, Orlov se apleac spre Tarakanova, i vorbete o
acoper de srutri i caut s-i dea inim.
Eu nu te uitam, mic Elisabetha scump, n-am vrut s fac scandal la
Curte, dar m frmntam cum s te smulg din ghearele dumanilor ti i,
vezi, am reuit. Am s te ncredinez prietenului sigur i scump uvalov care,
cu pericolul vieii lui, a venit s-mi dea o mn de ajutor, Elisabeta iubit!
Tarakanova nu rspunde. E ca absent, pierdut ntr-un vis, cu faa deo albea de zpad.
Orlov i strnse minile, o nvlui n braele lui pentru a o nclzi, pentru
a o rechema la via.
Elisabetha, m-auzi?
Ea respir aa de slab c Orlov e cuprins de o ndoial ngrozitoare.
Dar, pe cnd i asculta inima, ea cuta s-l dea ncolo cu un gest vag, i
lacrimi curg din ochii ei.
Dragostea mea dulce, rencepe Orlov, i cer iertare, a fi vrut att de
mult s-i cru aceste groaznice torturi, ederea asta infernal la Petru i
Pavel. Am ncercat mai nti s obin graierea ta de la mprteasa, apoi,
nereuind, am pus totul n micare pentru a-i grbi liberarea. Elisabetha,
iart-m!
Hortopelele sgudue trsura n goan, smulgnd gemetele Tarakanovei.
Orlov scoate nasul prin fereastra faetonului, recunoate terenul. Strig
birjarului
S opreti la dou verste de aici, la Czor, puin nainte de sat.
neles, Mria-ta, strii!
i n curnd cupeul ncetinete goana. Un ran, n drumul mare, face
semne dezndjduite. St lng o haraba, ca acelea ale iganilor, la o
cotitur. Orlov l zrete.
Oprete! strig el vizitiului.
ranul are faa ngrozit, ochii uzi, dar are o nfiare energic. Orlov
coboar innd pe Tarakanova n braele lui. O pred pe fat ranului.
uvalov! murmur Tarakanova, recunoscndu-l.
uvalov zmbi trist, depuse pe Tarakanova n haraba, pe paie.
La revedere, Elisabetha scump pe curnd, ngn Orlov. Ea ntoarce
capul, mna ei l respinge nc.
Crua, mnat de uvalov, o ia repede de-a curmeziul peste cmpie.
Dar iat c se ntlnete cu o alt haraba, srac noroioas, care nainteaz
scrind, o harab ncrcat de o harmalaie de zdrenroi i escortat de
alii la fel pe jos, dar nepstori i voioi: iganii pe lng care Tarakanova
nvase s triasc, s viseze i s sufere rbdurie! Harabaua bieilor nu
se schimbase deloc iar cntecul care o nsoea era tot acelai.

nuntrul harabalei mnate de uvalov, Tarakanova se-ridicase puin n


cot. Auzise vag vechiul cntec care rscolea attea amintiri din sufletul ei de
copil. i ochii ei arztori de delir, se umplur de trecutul ei cel mai scump.
Ct despre Orlov, el urcase cu ochii n lacrimi n cupeul lui i porunci
birjarului s apuce pe prima cotitur liber i s lase drumul mare.
Abia dispruse cupeul la orizont, c i rsrir Cazacii clri gonind
spre Czer. direcie de care i Orlov i uvalov se feriser prevztori.
VII.
Caterina II prea n prada celei ma aprinse mnii. Dinaintea mesei ei
de lucru, stteau Dubrobski i Vlasiev, cu capul plecat, fieri i cu inima sloi;
Panin schimba cu Boziborodko priviri disperate. Caterina strig:
Suntei amndoi, unul ca i altul nite tmpii. Vlasiev, scoate-i
decoraiile i arunc-le la pmnt. Am s pun s le arunce la porci. Ct
despre tine, ai s te duci s comanzi vreun detaament n Siberia. Nu mai
eti vrednic de ncrederea mea.
Mamuka! url n plnsete Vlasiev.
Destul ori poruncesc s te-mpute. Iar d-ta, d-le Dubrobski
semneaz-i numaidect demisia i prsete Petersburgul.
n clipa asta rsri Alexis Orlov, mbrncind grzii i exclamnd:
Oamenii acetia nu au nici o vin. Rog pe Majestatea Sa s m
asculte. Vina toat o port eu, eu am rpit pe prizoniera Voastr.
Te crezi la d-ta acas, Domnule Orlov; dar vom ti s te rechemm la
realitate. tiu foarte bine, d-ta ai rpit, fr ordin, pe o prizonier de Stat. Ceai fcut cu ea?
Orlov nu susinu privirea de flcri. Rspunse, pe un ton smerit i
ptruns de ntristare.
Viaa mea v aparine, Majestate, i primesc s mor pe dat dac
aa v e dorina. Dar niciodat nu vei cunoate prin mine locul refugiului Ei.
Pentru Majestatea Voastr ea e moart Pe sfintele icoane jur c nu vei mai
auzi niciodat vorbindu-se de ea, Caterina privi pe Orlov cu o ciudat atenie.
Ea fcu civa pai, lovindu-i nervos cimele cu o crava mldioas. Apoi
exclam:
Plecai toi! Orlov, rmi!
Cnd fur singuri, atitudinea mprtesei se schimb. l privi lung pe
Orlov, cu un zmbet trist. Apoi, cu un oftat, spuse:
Ah, ct o iubeti!
Orlov plec fruntea.
Cnd mi jurai c m iubeti, relu ea dureros, cu amrciune, nu era
aadar adevrat.
Majestate, v rog din suflet, ascultai-m.
Caterina cltin capul nobil i frumos al ei, turburat de o emoie pe
care nu cut s-o nving. Murmur ca pentru dnsa:
Pesemne c cei care sunt la putere nu pot fi niciodat iubii pentru ei
nsui. Mrirea lor are ceva neomenesc.
Ea pare obosit, descurajat.
Hai, du-te odat, spuse Caterina i caut s-i gseti fericirea!

Orlov tresri i se repezi la genunchii Caterinei. Cum! mprteasa, n


augusta ei ndurare, binevoia s-l ierte! i srut mna i iei de-a ndrt.
Caterina II rmase mult vreme vistoare. Ea i lipi de obraz mna asta pe
care o srutase cel pe care atta l iubise. Apoi, cu o tresrire, i reveni n
fire.
S ne vedem de afacerile Statului, spuse ea, i lovind ntr-un gong,
i rechem sfetnicii pentru a discuta afacerile externe.
IX.
n harabaua mnat de uvalov, Tarakanova, lungit pe paie, se simte
din nou crud ncolit de rul care trebuie s-o rpun. Un groaznic acces de
tuse o sfie. Cu toate ostenelile amrtului uvalov care tot ncerca s-o
nveseleasc, ea nu nceteaz s se vicreasc pe stratul ei srccios
Braele, ncheieturile minilor i gleznele ei martirizate de torturile lui Vlasiev,
pieptul cu plmnul mcinat, fruntea arztoare, tot bietul ei corp e aa de
greu, o doare att de crncen! Sufletul ei se zbate, se pregtete s-i ia
zborul i cnd srmana ncepe s aiureze, uvalov, scldat n sudori nu-i
poate reine lacrimile
Pe drum scrie o alt haraba, pe care cea a lui uvalov o va lsa
curnd n urm. Ciudat mister al ntlnirilor! E tocmai carul iganilor care
prsiser pe vremuri pe mica lor prines. Ei cutreier inut dup inut i
cnt, cum cntau odinioar, cum or cnta i mine. Btrnii sunt nuntru,
sus, puradeii opie primprejur, Saa duce calul de fru.
Via, via, cale prfuit.
Spre o zare cu lumini tivit.
Spre un soare mare ca o pit
Tarakanova s-a ridicat puin n paiele ei. Aude confuz, prin delirul ei,
vechiul cntec care-i rscolete attea amintiri din copilrie. i ochii ei
nfrigurai se umplu de vedenii!
Cntecul lui Saa nu mai e n curnd dect un murmur deprtat.
Revede harabaua bieilor, cmpul de lupt al lui Orlov Fuga ei nebun
pn la cortul lui Alexis, primele lor priviri, cntecul ei i ntiul lor srut
i a doua zi, pe cnd tunul bubuia n deprtare, ndejde prinde aripi n inima
ei. Tunul l-a mai ascultat i n barca nflorit, sub lun salutnd visul ei
imperial i clopotele de pe punte, vestind clopotele catedralelor care aveau
s srbtoreasc nunta cu mpratul ei Alexis Clopotele clopotele
clopotele cum mai vuiau acum prin capul ei! Vai, nu erau de fapt dect
numai clopotele de la mnstirea Troika, la poarta creia se oprise uvalov.
clopotele care n curnd aveau s-i tnguiasc nmormntarea.
n biroul maicii staree, btrnul conte uvalov i sfrete o
spovedanie. Mai nu ndrznete s priveasc pe cele dou clugrie, maica
Herminia i sora Dositheia, care-l ascultau n picioare, n rasele lor negre.
Da. Iat pentru ce am adus-o s se odihneasc i s-i restabileasc
sntatea aci n mnstirea voastr, la adpost bun de orice cercetri. i ca
s nu mai poat rmnea nici o ndoial n spiritul acestei nenorocite copile,
a dori, maic Herminia, ca s i se descopere aici tot adevrul n prezena

sorii Dositheia Sunt vinovat, sunt vinovat, Dumnezeu s-i vad cina i s
m ierte de tot rul ce am fcut creznd c fac bine
Maica Herminia i sora Dositheia au intrat n celula n care se odihnete
Tarakanova. Dar tnra bolnav, alb ca foaia de hrtie, la sfritul puterilor
sale, nu deosebete ndat ceea ce vede. i deodat, ea scoate un ipt slab
i ncearc s se ridice n capul oaselor. Cine, cine-i clugria, sora asta
tnr din faa ei? Dar sora Dositheia se apropie de ea i-i ia mna, i-i
mngie lin fruntea mbiind-o s stea calm. Tarakanova, tot uimit, i-a mai
venit puin n fire. Forma asta nu e deci o fantom, o rsfrngere a propriului
ei chip ieit din vreo oglind e o fptur vie!
Maica Herminia vine atunci lng sora Dositheia i spuse Tarakanovei
cu o voce dulce:
Mititico drag te-au nelat Tu nu eti copila Elisabethei Petrovna
Fiica ei adevrat, iat-o aici. E sora Dositheia
Gfind repede, Tarakanova rmne cteva clipe fr s prind sensul
cuvintelor care au lovit-o. Apoi, ochii ei rtci {i privesc pe rnd cnd pe o
clugri cnd pe alta.
Pentru c prinesa Dositheia a preferat vlul de clugri coroanei
imperiale, contele uvalov, izbit de marea ta asemnare cu ea, s-a ndreptat
atunci ctre tine.
Tarakanova e npdit de o emoie cum n-o mai simise niciodat, i se
simi aproape leinnd. Ea se uit la adevrata motenitoare a tronului
Rusiei, nemicat i calm n haina ei de clugri. Cum! cealalt putea
cunoate gloria, s in un sceptru, s rstoarne pe Caterina, s cunoasc
toate bucuriile lumii. i refuz de bunvoie, renun, prefer vieii
clocotitoare tcerea schitului, moartea?
Brusc, dintr-o tainic pornire neneleas, i duce minile la piept.
Degetele ei caut nfrigurat medalionul Elisabethei Petrovna, pe care uvalov
i-l ncredinase, l mai privete odat i-l desface i ntinde Dositheiei
portretul mprtesei.
Tnra sor l ia fr emoie aparent. Dar, i ea l privete lung i,
nainte de a-l ascunde sub hain, un cuvnt pe care nu-l putu, nbui, i
scp de pe buze. Mam! Mam! a repetat i Tarakanova, ntr-o
nspimnttoare chemare de durere i de prsire, i un hohot de plns i
nvli n gtlej: Mam! Trebuia aa dar s alunge i acest vis, dup toate
celelalte! Se ntindea noaptea, ntunericul peste ea. S-a sfrii Ea nchide
ochii. S vie acum ceasul tcerii de veci! Ea e gata. i aceast ateptare
destinde n sfrit srmanul ei corp i i nvluie nc de pe acum faa n
calmul suveran al morii.
ntre timp, Orlov a fcut s crape doi cai i a ajuns la schit. Acolo este
ea, aceea pe care a trdat-o mielete i creia vrea s-i arate c-i merit
iertarea. Desigur c e vindecat. Va spune numai o vorb de mulumire
maicii starie, i o va duce, lng el pe ea, spre vise i zile mai bune.
Sora portreas l ls s atepte n dormitor unde-i pierde rbdarea.
Cnd o vede, nainteaz creznd c nu mai are dect s-l urmeze, dar sora l

oprete: -Maica noastr stari ngduie s-i vorbii, dar de vzut n-o s-o
putei vedea. O s vie ndrtul acestei perdele.
i sora i arat o perdea care mparte odaia n dou i de dup care
miresele Domnului, pot, cteodat sta de vorb cu lumea.
i n curnd, Orlov auzi pai.
De partea cealalt a perdelei lng care el sta fremtnd, dou surori
naintar punnd jos targa pe care zcea ntins Tarakanova.
Tu eti, spuse nelinitit Orlov. Spune-mi c nu m mai urti cu
toate c refuzi s mai m vezi. De-ai ti ct sufr i ct te iubesc. Trebuie s
m ieri.
Tarakanova aude vag glasul iubitului. Un surs palid i fugar i
lumineaz faa slbit.
Nu mai am ce-i ierta Ai avut dreptate s lucrezi aa fiindc eram
o aventurier
Dragostea mea drag tiu tot rul ce-i l-am fcut, urm Orlov
Dar am s repar totul Vreau Fac jurmnt pe sfintele icoane de aici
Vreau s te duc departe, ntr-o ar frumoas, frumoas, n care s fim
fericii Vrei
Atunci, Tarakanova face o sforare grozav s mai rspund. Oh, da, ea
iart i din tot sufletul care peste o clip i va lua zborul spre alte lumi. Spre
acea ar frumoas, frumoas. Dar vai, nainte de a rosti cuvntul, pe buzele
ntredeschise sufletul a i zburat iar capul Tarakanovei reczu greu pe pern.
Clugriele i fcur semnul crucii, maica stari se apropie nchiznd ochii
moartei, surorile reluar targa i o duser afar pe aceea care fusese
Tarakanova, pretendenta tronului Rusiei Dar prinul Orlov, n faa perdelei,
tot mai atepta mntuitorul da la care sper.
Nu-mi rspunzi, iubita mea?
Se ntoarce brusc. Aude pai ndrtul lui.
Ea nu mai este aici, i spune sora portreasa, i-i arat c a venit
momentul s plece.
Fr s priceap cltinndu-se, el se deprteaz. Strbate o galerie cu
pilatri care merge de-a lungul mnstirii. n clipa aceea ncep s tnguie
clopotele. Orlov se oprete O presimire tainic i strnge inima. Pe cine pe
cine prohodesc clopotele? Se repede la o fereastr care d n mnstire. Sub
galeria cu pilatri, un nfricotor cortegiu se arat vederii lui. Maica Stari
merge cu pai ncei. n urma ei, dou surori poart pe Tarakanova pe o
targ, i toate clugriele schitului vin dup targ, prefernd mtniile ntre
degete.
Orlov vede trecnd alaiul aproape de el. i deodat, abia i stpnete
un ipt mare. Sora asta care pete ndrtul corpului ntins, cine este?
n care din aceste forme doarme amintirea amorului lui? Care e moarta? Care
e via? Ce vis nnebunitor triete el! Cine l va smulge din aceast
ngrozitoare nesiguran? Dar aceste ntrebri rmn fr ecou. El fuge ca un
nebun, fr s tie Alearg prin galerie, alearg prin curtea mnstirii.
Trece portia ce duce spre cmpie. i uit calul care-l ateapt la intrarea

cea mare. O! dangtul sta care-i ciocnete-n cap, care-i macin creierul. O
s alerge toat ziua de va trebui, dar nu mai vrea s aud dangtul!
Se oprete n sfrit, istovit ntr-o pdurice i rmne mult vreme
rezemat de un arbore, fr puteri nici gndire. S-a lsat amurgul. i deodat,
vntul rcoros al serii i aduce un cntec tnguios i dulce care-l face s
tresar.
Via, via, cale prfuit.
Spre o zare cu lumini tivit
Sunt iganii care trec iar devale, pe cale. Orlov, zguduit, i ine
rsuflarea. Nu vrea s piard nimic din notele ce-i amintesc povestea
amorului lui El se las nvluit de ele, n vreme ce lacrimile i curg pe
obraji
A czut noaptea. iganii sunt departe. n pduricea pustie nici un sunet
nu mai rzbate.
i fr s se gndeasc acum unde l vor duce paii, fr s ncerce si adune minile care-l prsesc, Alexis Orlov, fostul favorit al mprtesei,
vechiul generalisim al armatelor ruse de uscat i de mare, gloriosul biruitor
de la Ceme, murmur tnguios, mergnd fr int, celalalt viers copilresc
al Tarakanovei:
Porumbi, porumbea, Cine-aine calea ta?
Sfietoare amintire, singura ce va mai pstra de-acum ncolo de la ea!

SFRIT