Sei sulla pagina 1di 238

J.R.R.

Tolkien

CELE DOU TURNURI


Fiind a doua parte a trilogiei STPNUL INELELOR Trei inele pentru Regii elfilor cei de sub soare, apte pentru ei, st!p"nii gno#ilor din s!li de st"nc! Nou!, Oa#enilor care $tiu c!%n lu#ea lor se #oare, Unul pentru Seniorul &ntuneci#ii%n noaptea lui ad"nc! Unde%s U#brele 'n (ara )ordor, ca s! le g!seasc! i pe toate s! le%adune un inel, $i altul ni#e, S! le ferece pe toate, astfel s! le st!p"neasc!, Unde%s U#brele, 'n (inutul )ordor, 'n 'ntuneci#e* Sinopsis Aceasta este partea a doua a STPNULUI INELELOR* n prima parte, Fr!+ia Inelului, ni s-a relatat despre modul n care Gandalf cel Sur a descoperit c inelul pe care l avea Frodo, hobbitul, era, de fapt, acel Inel, acel Unu, cpetenia tuturor Inelelor Puterii !ot acolo se poveste"te despre cum au fu#it Frodo "i prietenii si din $omitatul tihnit care era casa lor, urmri%i de teroarea $lre%ilor &e#ri din 'ordor, p(n c(nd, ntr-un t(r)iu, spri*ini%i de Ara#orn, Pribea#ul din +riador, au a*uns, dup peripe%ii cumplite, la $asa lui +lrond din ,(lceaua -espicat Acolo s-a %inut 'arele Sfat al lui +lrond, unde s-a luat hotr(rea s se ncerce distru#erea Inelului, iar Frodo a fost uns Purttor al acestuia Apoi au fost ale"i nso%itorii Inelului care aveau menirea s-l spri*ine n fptuirea isprvii de a a*un#e, dac-l %ineau puterile, la 'untele de Foc din 'ordor, tr(mul vr*ma"ului nsu"i, sin#urul loc unde putea fi nimicit Inelul -in aceast fr%ie fceau parte Ara#orn "i .oromir, fiul Seniorului din %inutul Gondor, repre)ent(nd oamenii/ 0e#olas, fiul celui de-al unspre)ecelea re#e din $odrul ntunecat, din partea elfilor/ Gimli, fiul lui Gloin de la 'untele Sin#uratic, repre)entant al #nomilor/ Frodo "i slu*itorul su, Sam cel n%elept, dimpreun cu mai tinerii lui camara)i de arme, 'eriadoc "i Pere#rin, din partea hobbi%ilor/ "i Gandalf cel Sur Fr%ia se deprtase n tain de ,(lceaua -espicat, lu(nd-o spre mia)noapte/ )drnicindu-li-se ncercarea de a trece iarna prin trectoarea $aradhras, Gandalf ia clu)it printr-o poart tainic "i au ptruns n uria"ele 'ine ale 'oriei, cut(nd o cale pe sub mun%i Acolo, Gandalf s-a prbu"it ntr-un hu ntunecat, n vreme ce se lupta cu un duh cumplit al ad(ncurilor -ar Ara#orn, despre care se dovedise ntre timp a fi mo"tenitorul tinuit al ,echilor 1e#i din Apus, i-a condus de la Poarta de 1srit a 'oriei, prin %inutul elfilor, 0orien, de-a lun#ul marelui 1(u Anduin, p(n au a*uns la cascada 1auros "i dduser de*a seama c erau urmri%i de tot soiul de iscoade, precum "i de fptura numit Gollum, stp(n odinioar al Inelului pe care nc l mai poftea Acum erau nevoi%i s hotrasc dac era bine s o apuce spre rsrit, ctre

'ordor, sau s-"i continue calea cu .oromir/ s le dea o m(n de a*utor celor din 'inas !irith, cetatea de cpetenie din Gondor, n r)boiul care btea la u", ori s se despart n momentul n care a fost limpede c Purttorul Inelului era hotr(t s-"i continue cltoria lui fr nde*de ctre %inutul -u"manului, .oromir a ncercat s-i smul# Inelul cu for%a Partea nt(i se termin cu prinderea lui .oromir n mre*ele Inelului, cu fu#a "i dispari%ia lui Frodo "i a slu*itorului su, Sam cel n%elept, "i cu destrmarea a ceea ce rmsese din Fr%ie, n urma unui atac pe nepus-mas al o"tenilor orci, parte din ei n slu*ba Seniorului ntunecimii din 'ordor, parte ai trdtorului Saruman din Isen#ard Strdania Purttorului Inelului prea de*a sortit e"ecului Acum, aceast a doua parte, ,ele dou! turnuri, poveste"te despre ce s-a mai ales de membrii Fr%iei Inelului dup risipirea acesteia, p(n la venirea 'arelui ntuneric, "i despre i)bucnirea 1)boiului Inelului, care urmea) s fie relatat n cea de-a treia "i ultima parte CARTEA A TREIA I Pieirea lui Boromir -ragorn urca dealul piepti$, 'n fug!* .in c"nd 'n c"nd, se pleca la p!#"nt* /obbi+ii a0eau pasul u$or $i ur#ele lor nu erau lesne de deslu$it, nici #!car pentru un Pribeag, 'ns! c!tre creast!, c!r!ruia se 'ncruci$a cu un p"r"u, a$a c! deslu$i 'n glia rea0!n! ceea ce c!uta* 1Pricep prea bine se#nele acestea, '$i 2ise el* Frodo s%a a0"ntat pe deal, 'n sus* )!%ntreb ce%o fi 0!2ut de pe cul#e* .ar, iat!, cale%ntoars! a f!cut $i%a cobor"t colina iar*3 -ragorn $o0!i* &$i dorea $i el s! a4ung! pe 4il+ul 'nalt, n!d!4duind s! 0ad! de acolo ce0a care s!%l c!l!u2easc! printre nedu#eririle sale5 dar ti#p n%a0ea de irosit* ("$ni deodat! 'nainte $i porni 'n fug! c!tre cul#e, lu"nd%o de%a cur#e2i$ul peste lespe2ile uria$e, apoi 'n sus, pe sc!ri* Se a$e2! pe 4il+ul 'nalt $i pri0i 'n 2are* Nu#ai c! soarele 'i p!ru 'ntunecat, iar lu#ea 'nnegurat!, dep!rtat!* &$i arunc! oc6ii '#pre4ur, pornind dinspre #ia2!noapte, dar, afar! de colinele din 2are, ni#ic nu i se de20eli pri0irii5 iar de nu s%ar fi aflat a$a departe, ar fi 0!2ut din nou, 'n t!riile cerului, o pas!re uria$!, ca o pa4ur!, l!s"ndu%se #olco#, 'n cercuri largi, la p!#"nt* i, c6iar 'n 0re#e ce scruta '#pre4uri#ile, urec6ea lui dibace prinse ni$te sunete ce 0eneau dinspre codrii de la poale, de pe #alul apusean al R"ului* Se 'ncord!* -u2i strig!te $i printre ele deslu$i cu groa2! nespus! glasurile aspre ale orcilor* -poi, brusc, r!sun! c6e#area ad"nc! a unui corn #!re+, iar 0aierul lui se i2bi de po0"rni$uri $i ecoul u#plu 6!urile, cople$ind cu un urlet atotputernic 0uietul cascadei* 7 ,ornul lui 8oro#ir9 strig! el* E la anang6ie9 ("$ni de pe sc!ri $i f!cu un salt pe c!r!ruie* 7 :ai #ie9 )! ur#!re$te nenorocul ast!2i $i toate%#i #erg de%a%ndoaselea* Unde%o fi Sa#; Pe #!sur! ce alerga, strig!tele de0eneau tot #ai puternice, dar cornul r!suna acu# #ai slab, #ai sf"$ietor* Fioroase $i p!trun2!toare se 'n!l+au ale orcilor urlete $i, f!r! 0este, c6e#area cornului pieri* -ragorn str!b!tu ulti#ul po0"rni$, dar, 'nainte s! a4ung! la poalele colinei, 0acar#ul se potoli5 $i c"nd o lu! la goan! spre st"nga, 'ntr%acolo, sunetul se stinse treptat, p"n! nu se #ai au2i deloc* Se n!pusti printre arbori, sco+"ndu%$i spada lucitoare $i strig"nd +lendil2 +lendil2 &l g!si pe 8oro#ir 'ntr%o poieni+! din apropierea lacului 7 s! fi fost la o #il! de

Part6 <alen* St!tea spri4init cu spatele de un copac uria$, de parc! s%ar fi odi6nit* .ar -ragorn 0!2u c! era ciuruit de%o groa2! de s!ge+i cu pan! neagr!5 +inea 'nc! 'n #"n! sabia, fr"nt! 'ns!, de la #"ner5 al!turi st!tea cornul spart 'n dou!* &#pre4urul $i la picioarele lui, 2!ceau #or#ane de orci #!cel!ri+i* -ragorn 'ngenunc6e l"ng! el* 8oro#ir desc6ise oc6ii $i se c!2ni s! 0orbeasc!* P"n! la ur#!, rosti #olco#= 7 -# 'ncercat s!%i iau Inelul lui Frodo* &#i pare r!u, #i%a# dat obolul*** Se uit! pie2i$ la 0r!4#a$ii r!pu$i* 7 S%au dus piticu+ii, orcii i%au luat cu ei* ,red 'ns! c!%s 'n 0ia+!, pentru c! i%au pus 'n lan+uri* T!cu $i pleoapele%i c!2ur! grele* .up! o clip!, rosti iar= 7 R!#as%bun, -ragorn* .u%te la )inas Tirit6 $i scap!%#i oa#enii* Eu, unul, a# dat gre$* 7 Nu, 2ise -ragorn, lu"ndu%i #"na $i s!rut"ndu%l pe frunte* -# biruit* Pu+ini se pot l!uda cu astfel de i2b"nd!* Fii pe pace* )inas Tirit6 n%o s! cad!* 8oro#ir sur"se* 7 &ncotro au luat%o; Era $i Frodo cu ei; 'ntreb! -ragorn* .ar 8oro#ir nu #ai rosti nici o 0orb!* 7 :ai #ie9 f!cu -ragorn* -stfel se stinge 0l!starul lui .enet6or, Seniorul Turnului Str!4ii* i ce sf"r$it a#ar9 Fr!+ia%i toat! risipit!* i cel care%a gre$it sunt eu* >adarnic s%a%ncre2ut <andalf 'n #ine* -cu# ce s! #ai fac; 8oro#ir #i%a l!sat cu li#b! de #oarte s! plec la )inas Tirit6 $i asta e $i 0oia ini#ii #ele5 dar unde%or fi Inelul $i Purt!torul lui; ,u# s! le dau de ur#!, ca s! sal0e2 onoarea din ruin!; R!#ase o 0re#e 'n genunc6i, 6o6otind aplecat, cu #"na lui 8oro#ir 'ncle$tat! 'ntr%a sa* -$a 'l g!sir! Legolas $i <i#li* :eniser! dinspre po0"rni$urile apusene ale colinei, t"r"ndu%se f!r! preget printre arbori, ca dup! 0"nat* <i#li +inea o bard! 'n #"n!, iar Legolas cu+itul lui cel lung5 nu #ai a0ea nici o s!geat!* ,"nd a4unser! 'n poieni+!, 'ncre#enir! ului+i5 apoi '$i plecar! frun+ile o clip!, cu durere, c!ci pricepur! 'ndat! ce se petrecuse* 7 :ai #ie9 2ise Legolas, apropiindu%se de -ragorn* -# 6!ituit $i%a# sf"rtecat o groa2! de orci 'n codru, dar a# fi fost #ai de folos aici* -# dat fuga de cu# a# au2it cornul, se pare 'ns! c!%i prea t"r2iu* )! te# c! e$ti r!nit de #oarte* 7 8oro#ir s%a pr!p!dit, 2ise -ragorn* Eu sunt ne0!t!#at, c!ci n%a# fost aici, cu el* - c!2ut ap!r"ndu%i pe 6obbi+i, pe c"nd era# departe, pe colin!* 7 /obbi+ii9 strig! <i#li* P!i, unde sunt; Unde e Frodo; 7 Nu $tiu, r!spunse -ragorn pierit* P"n! s! #oar!, 8oro#ir #i%a spus c! orcii i% au legat5 $i b!nuia c! erau 'nc! 'n 0ia+!* L%a# tri#is s!%i ur#!reasc! pe )err? $i pe Pippin5 dar n%a# a0ut 0re#e s!%l #ai 'ntreb dac! Frodo $i Sa# erau cu el* -2i toate #i%au #ers de%a%ndoaselea* ,e face# acu#; 7 &nt"i s! ne%ngri4i# de r!posat, spuse Legolas* Nu%l pute# l!sa s! 2ac! a$a ca o #ort!ciune, printre orcii !$tia sc"rbo$i* 7 S%o face# 'ns! iute, 2ise <i#li* Nici lui nu i%ar pl!cea s! 2!bo0i#* Trebuie s! lu!# ur#a orcilor, de #ai e 0reo n!de4de c!%s 0ii ostaticii din Fr!+ie* 7 .ar nu $ti# dac! Purt!torul Inelului e printre ei sau nu, 2ise -ragorn* Se cu0ine oare s!%l p!r!si#; N%ar trebui s!%l c!ut!# pe el 'nt"i; ,e%alegere cu#plit! ni se cere9 7 -tunci s!%ncepe# cu ce%i #ai degrab!, spuse Legolas* N%a0e# nici 0re#e, nici unelte s! ne%n6u#!# cu# se cu0ine ca#aradul $i nici s!%i face# un #or#"nt* -# putea s!%i ridic!# o #o0il! de pietre* 7 -r fi ane0oios $i ne%ar lua #ult ti#p, c!ci bolo0anii potri0i+i nu%i pute# g!si

dec"t pe #alul r"ului, 2ise <i#li* 7 -tunci s!%l a$e2!# 'ntr%o luntre cu tot cu ar#ele sale $i ale 0r!4#a$ilor r!pu$i, 2ise -ragorn* O s!%l tri#ite# spre cascada Rauros $i%o s!%l 'ncredin+!# -nduinului* R"ul <ondorului se 0a%ngri4i ca oasele s! nu%i fie spurcate de 0reo f!ptur! tic!loas!* Se apucar! iute s! cercete2e st"r0urile orcilor, adun"ndu%le gr!#ad! s!biile, coifurile sparte $i scuturile* 7 Ia uita+i%0!9 strig! -ragorn* -# g!sit 'nse#nele9 Scoase din #or#anul sinistru de ar#e dou! cu+ite cu la#a sub+ire, 'ncrustate cu auriu $i ro$u, iar apoi g!sir! $i tecile negre, b!tute 'n neste#ate #ici, s"ngerii* 7 -stea nu sunt scule orce$ti, 2ise el* Le%au purtat 6obbi+ii* F!r! doar $i poate, orcii i%au de2ar#at, dar s%au te#ut s! p!stre2e cu+itele, $tiind c!%i 0orba de f!uririle cople$ite de bleste#e ale apusenilor, spre ruinarea )ordorului* Ei, acu@, dac! #ai tr!iesc, prietenii no$tri sunt co#plet de2ar#a+i* -# s! iau aceste lucruri, 'n speran+a de$art! c%o s! li le%napoie2* 7 Iar eu, spuse Legolas, a# s! iau toate s!ge+ile pe care le g!sesc, c!ci tolba #i%e goal!* Scotoci prin gr!#ad!, pe de l!turi, $i g!si #ulte 'ntregi $i #ai lungi dec"t cele folosite de orci* Le cercet! 'ndeaproape* Iar -ragorn se uit! la trupurile sf"rtecate $i 2ise= 7 )ul+i dintre cei ce 2ac aici nu%s din )ordor* Unii se trag de la soare%apune, din )un+ii ,e+o$i, c! doar oi #ai $ti $i eu c"te ce0a despre orci $i despre nea#ul lor* i iat! $i%al+ii ce%#i par ca# ciuda+i* :e$#intele lor nu%s, nicidecu#, dup! croiala orceasc!9 Se referea la patru solda+i%spiridu$i de statur! #ai 'nalt!, oac6e$i, cu oc6ii pie2i$i, cu picioarele groase $i #"inile #ari* Erau 'nar#a+i cu s!bii scurte, late, f!r! curbura t!i$urilor orce$ti5 $i%a0eau arcuri de r!c6it!, de aceea$i for#! $i lungi#e cu ale oa#enilor* Pe scuturile lor, 'n #i4loc, se 0edea o ticluire ciudat!= o #"n! #ic!, alb! pe un fundal negru5 'n partea din fa+! a coifurilor lor era 'ncrustat! cu un #etal alb runa S* 7 N%a# #ai 0!2ut 'nse#nele astea niciodat!, 2ise -ragorn* ,e%or fi 0r"nd s! spun!; 7 S 0ine de la Sauron, 'i r!spunse <i#li* Nu%i greu de descifrat* 7 Nu, f!cu Legolas* Sauron nu folose$te rune de%ale elfilor* 7 i nici nu%$i spune nu#ele ade0!rat5 nu per#ite nici #!car s!%i fie scris sau rostit, 2ise -ragorn* )ai #ult, nu folose$te albul* Orcii care slug!resc 'n 8arad%dur au drept se#n Oc6iul Ro$u* R!#ase o clip! pe g"nduri* 7 8!nuiesc c! S 0ine de la Saru#an, ad!ug! el 'ntr%un t"r2iu* Nu%s se#ne bune 'n Isengard, iar -pusul a de0enit nesigur* E a$a cu# s%a te#ut <andalf= 'ntr%un fel sau altul, tr!d!torul Saru#an a aflat de c!l!toria noastr!* Se pare c! $tie $i de c!derea lui <andalf* Iscoadele din )oria or fi%n$elat 0igilen+a celor din Lorien sau or fi ocolit +inutul acela $i%or fi 0enit 'n Isengard pe alte c!i* Orcii c!l!toresc repede* .ar Saru#an are #ai #ulte canale prin care pri#e$te 0e$ti* (ii #inte p!s!rile; 7 P"n! una%alta, n%a0e# 0re#e de de2legat ci#ilituri, 2ise <i#li* /ai s!%l duce# pe 8oro#ir de%aici* 7 .ar dup! ce ter#in!# treaba, 0a trebui s! de2leg!# $i ci#ilituri, dac!%i 0orba s%o lu!# pe calea cea bun!, r!spunse -ragorn* 7 Poate c! nici nu eAist! 0reo cale bun!, rosti <i#li* <no#ul '$i lu! securea $i 'ncepu s! taie c"te0a crengi* Le prinser! cu coarde de arc $i '$i a$ternur! #antiile peste ele* Pe n!s!lia aceasta i#pro0i2at! '$i purtar!

to0ar!$ul la #al, '#preun! cu trofeele sale din ulti#a b!t!lie, alese de ei s!%l 'nso+easc!* Nu era cale lung!, dar nici nu le fu u$or, c!ci 8oro#ir fusese un b!rbat 'nalt $i puternic* -ragorn r!#ase la #alul apei, ur#!rind cu pri0irea catafalcul, 'n ti#p ce Legolas $i <i#li o luar! iute 'napoi, pe 4os, spre Part6 <alen* -0eau de #ers #ai bine de o #il!, a$a c! trecu ce0a 0re#e p"n! se 'ntoarser! 0"slind iute 'n dou! b!rci de%a lungul #alului* 7 ,e ciudat9 eAcla#! Legolas* Nu erau dec"t dou! b!rci trase pe #al* ,elelalte au disp!rut f!r! ur#!* 7 -u trecut orcii pe%acolo; 'ntreb! -ragorn* 7 N%a# obser0at nici un se#n de%al lor, r!spunse <i#li* Oricu#, dac! 0eneau, nu #ai r!#"neau nici b!rcile, nici baga4ele* Le%ar fi luat cu ei sau le%ar fi distrus pe toate* 7 -# s! cercete2 p!#"ntul c"nd o s%a4unge# acolo, 2ise -ragorn* i astfel, 'l a$e2ar! pe 8oro#ir 'n luntrea care a0ea s!%l poarte departe* <luga cenu$ie $i #antia elfeasc! le '#p!turir! $i i le puser! sub cap* &i piept!nar! pletele lungi, negre $i i le r!sfirar! pe u#eri* La br"u, 'i str!lucea cing!toarea de aur pri#it! 'n Lorien* ,oiful i%l a$e2ar! al!turi, iar 'n poal! cornul spart, precu# $i pl!selele $i resturile s!biei sale rupte5 la picioare 'i puser! s!biile 0r!4#a$ilor* -poi, dup! ce legar! prora de pupa celeilalte b!rci, 'l traser! la ap!* :"slir! trist de%a lungul #alului $i, dup! ce cotir! 'n canalul cu unde repe2i, trecur! de pa4i$tea 'n0er2it! de la Part6 <alen* Po0"rni$urile abrupte ale 'n!l+i#ilor Toi 8randir luceau= trecuse bine de a#ia2!* Pe #!sur! ce se 'ndreptau spre #ia2!2i, din Rauros se 'n!l+au aburi, lic!rind tre#ur!tor dinaintea lor 7 o pulbere de aur* :uietul $i tunetul cascadei 2guduir! 0!2du6ul neclintit* .e2legar! $i '#pinser! plini de #"6nire luntrea funerar!= acolo 2!cea 8oro#ir $i se odi6nea 'n pace, lunec"nd peste s"nul undelor c!l!toare* &n 0re#e ce 0"sleau 'nd!r!t, pe el 'l lu! curentul* Trecu plutind pe l"ng! ei $i luntrea se dep!rta p"n! a4unse un punct 'ntunecat 'n lu#ina aurie5 apoi, brusc, disp!ru* ,ascada Rauros curgea nesting6erit! la 0ale* R"ul 'l luase pe 8oro#ir, fiul lui .enet6or, $i astfel ni#eni nu%l #ai 2!ri 0reodat! prin )inas Tirit6, conte#pl"nd di#inea+a din Turnul -lb* .ar dup! aceea, #ult! 0re#e se 0orbi 'n <ondor despre cu# trecuse luntrea elfeasc! peste cascad! $i peste 6ele$teul 'n!lbit de spu#! $i 'l purtase 'n 4os, prin Osgiliat6 $i prin nenu#!ratele guri ale -nduinului, p"n! la )area cea )are, 'n noapte, sub cerul plin de stele* ,ei trei r!#aser! o 0re#e t!cu+i, uit"ndu%se lung 'n ur#a lui* -poi -ragorn 0orbi= 7 &l 0or c!uta cu pri0irea din Turnul -lb, dar el nu se 0a #ai 'ntoarce nici de pe #are, nici din #un+i* i 'ncepu atunci s! c"nte 'nceti$or= Prin Ro6an, peste #la$tini $i c"#pii cu iarba%nalt! :ine :"ntul de -pus, printre 2iduri '#i tresalt!* 1,e solii #i%aduci din 0est, pe sear!, tu, neobosite 0"nt; L%ai 2!rit pe 8oro#ir, 0oinicul, pe lun!, sub al stelelor 0e$#"nt;3 1L%a# 0!2ut pribegind peste $apte i20oare, peste ape #ari, cenu$ii5 L%a# 0!2ut p!$ind pe t!r"#uri de$arte, p"n! s%a dus pe pustii 'n u#brele de #ia2!noapte* -poi, nu #ai $tiu* S! fi au2it 0"ntul de%apus cornul de os al lui .enet6or fiu;3 1O, 8oro#ir9 -# pri0it de pe 2iduri, departe, spre #ia2!noapte, .ar nu te%ai ar!tat de pe t!r"#ul de$ert de care oa#enii n%au parte*3

-poi c"nt! Legolas= :"ntul de )ia2!2i dinspre #are, de pe dune $i steiuri 2boar!, Purt"nd 0aietul pesc!ru$ilor, apoi la poart! cu gea#!t coboar!* 1,e 0e$ti din #ia2!2i #i%aduci pe%nserat, tu, 0"nt de suspin; Unde%i 0oinicul 8oro#ir; >!bo0e$te prea #ult $i #! u#ple de c6in*3 1Nu #!%ntreba unde 'i e l!ca$ul 7 pu2derie de ose#inte acolo au l!sat, Pe +!r#uri albe, pe +!r#uri negre, sub cerul de furtun! fr!#"ntat5 -t"+ia au str!b!tut -nduinul s%a4ung! la tre#ur!toarea #are* &ntreab!%l pe :"ntul de )ia2!noapte cel ce%#i tri#ite 0e$ti sub soare*3 1O, 8oro#ir9 &nd!r!tul por+ii dru#ul c!tre #are o ia spre #ia2!2i, .ar tu nu te%ai 'ntors cu +ip!tul pesc!ru$ilor din gurile #!rii pustii*3 .up! aceea, -ragorn c"nt! iar= :"ntul de )ia2!noapte colind! dinspre Poarta Regilor, peste url!toare, i cornul lui r!sun! prin turn curat, ca o r!coare* 1,e 0e$ti #i%aduci acu# din #ia2!noapte, o, tu, prea aprig 0"nt; ,e 0e$ti de la 8oro#ir :itea2u@; ,!ci dus e de de#ult*3 1I%a# au2it strigarea #ai 4os de -#on /en* -colo at"+i potri0nici a%nfruntat9 Scutul despicat $i sabia lui fr"nt! pe ape i le%au dat* i spre odi6n! bl"nd! capul #"ndru, c6ipul tandru $i #!dularele i%au pus* Iar Rauros, cascada aurie Rauros, la s"nul ei l%a dus*3 1O, 8oro#ir9 Turnul Str!4ii spre #ia2!noapte 0a pri0i Spre Rauros, cascada aurie Rauros, de%a pururea $i%o 2i*3 ,u acestea, sf"r$ir!* -poi 'ntoarser! barca $i pornir! c"t puteau de iute contra curentului, 'nd!r!t, la Part6 <alen* 7 )i%ai l!sat #ie :"ntul de R!s!rit, rosti <i#li, dar n%a# s! scot o 0orb! despre el* 7 -$a se $i cu0ine, 2ise -ragorn* ,ei din )inas Tirit6 sunt r!bd!tori cu :"ntul de R!s!rit, dar nu%i cer 0e$ti* -cu# c! 8oro#ir $i%a g!sit calea, trebuie s! ne%o afl!# $i noi degrab@ pe%a noastr!* -runc! o pri0ire iute, dar scrut!toare, asupra pa4i$tii 'n0er2ite, plec"ndu%se #ereu la p!#"nt* 7 Picior de orc n%a c!lcat pe%aici, spuse el* -lt#interi, ni#ic nu e sigur* Toate ur#ele noastre dus%'ntors se 0!d clar* Nu%#i dau sea#a dac! a re0enit 0reun 6obbit de c"nd 'l c!ut!# pe Frodo* Se duse iar la #al aproape de locul unde firicelul de ap! se 0!rsa 'n r"u* 7 -ici sunt c"te0a ur#e clare, 2ise el* Un 6obbit s%a tot 0"nturat 'n ap! $i%napoi, dar nu%#i dau sea#a c"nd* 7 i cu# cre2i tu atunci c! s%ar de2lega ci#ilitura asta; 'l 'ntreb! <i#li* -ragorn nu r!spunse pe dat!, ci se 'ntoarse 'n tab!ra lor, s! se uite la baga4e* 7 Lipsesc dou! rani+e, 2ise el, $i una dintre ele e sigur a lui Sa#= era destul de grea* -cesta%i, prin ur#are, r!spunsul= Frodo a plecat cu barca, '#preun! cu slu4itorul s!u* Trebuie s! se fi 'ntors 'n ti#p ce noi to+i era# departe* )%a# 'nt"lnit cu Sa# c"nd urca# colina $i i%a# spus s! 0in! dup! #ine5 dar pur $i si#plu nu #%a ascultat* I%a citit g"ndurile st!p"nului s!u $i s%a 'ntors aici 'nainte ca Frodo s! fi

plecat* Nu i%a fost u$or s! scape de Sa#* 7 .ar de ce s! ne fi l!sat a$a, f!r! s! ne spun!; 2ise <i#li* ,iudat! fapt!* 7 i de#n! de toat! lauda, ad!ug! -ragorn* ,red c! Sa# a a0ut dreptate* Frodo n%a 0rut s!%$i ia prietenii cu el, 'n )ordor, la #oarte sigur!* .ar $tia una $i bun!, c! trebuie s! a4ung! acolo* S%a 'nt"#plat ce0a dup! plecarea noastr!, ceea ce l%a f!cut s!%$i 'nfr"ng! spai#a $i%ndoiala* 7 Poate c! au dat peste el 6!ita$ii orci, $i%a fost ne0oit s! fug!, 2ise Legolas* 7 .a, bine'n+eles c%a fugit, spuse -ragorn, dar cred c! nu din pricina orcilor* &ns! nu scoase o 0orb! despre te#erile sale 'n leg!tur! cu ceea ce%l f!cuse pe Frodo s! ia brusc aceast! 6ot!r"re $i s! fug!* )ult! 0re#e a0ea s! p!stre2e taina ulti#elor cu0inte ale lui 8oro#ir* 7 Ei bine, #!car a# l!#urit c"t de c"t situa+ia, pentru #o#ent, 2ise Legolas* Frodo nu #ai e pe #alul !sta al r"ului5 asta nu 'nsea#n! 'ns! c! a luat o barc!* Iar Sa# 'l 'nso+e$te5 nu#ai el putea s! ia rani+a* 7 Prin ur#are, spuse <i#li, a0e# de ales fie s! ne sui# 'n barca asta care ne%a #ai r!#as $i s%o porni# pe ur#ele lui Frodo, fie s%o lu!# pe 4os, dup! orci* Slabe speran+e 'n a#bele ca2uri* -# pierdut ca# #ult ti#p* 7 Ia stai s! #! g"ndesc pu+in, 2ise -ragorn* -# s! fac o alegere corect! $i%a# s! presc6i#b r!ul acestei 2ile nefericite* R!#ase o clip! pe g"nduri* 7 -# s! #! iau dup! orci, rosti el 'ntr%un t"r2iu* L%a$ fi c!l!u2it pe Frodo c!tre )ordor $i l%a$ fi 'nso+it p"n! la cap!t5 dar, dac! #! apuc s!%l caut acu# prin pustiu, 0a trebui s!%i las pe ostatici prad! torturilor $i #or+ii* &n sf"r$it '#i spune $i #ie ini#a ce0a li#pede= soarta Purt!torului Inelului nu #ai e 'n #"inile #ele* Fr!+ia $i%a '#plinit #enirea* ,u toate acestea, noi, cei ce%a# r!#as, nu%i pute# abandona pe%ai no$tri c"t #ai a0e# un strop de 0lag!* /ai9 La dru#9 L!sa+i aici tot ce nu ne e de absolut! trebuin+!* O s! #erge# 'ntins 2i $i noapte9 Traser! ulti#a barc! pe uscat $i o duser! spre p"lcul de arbori* Puser! sub ea tot calabal"cul care le prisosea $i nu%l puteau c!ra cu ei* -poi plecar! de la Part6 <alen* Era pe la c6indie c"nd a4unser! iar 'n poieni+a unde se pr!p!dise 8oro#ir* -colo luar! ur#ele orcilor* Nu le fu greu deloc* 7 Nici un alt nea# nu face ase#enea pr!p!d, 2ise Legolas* Se pare c! tare le place s! sf"rtece $i s! ni#iceasc! tot ce cre$te, c6iar dac! nu le st! 'n cale* 7 ,u toate acestea, sunt iu+i de picior, ad!ug! -ragorn, $i%s neobosi+i* Iar #ai 'ncolo s%ar putea s! ne c!ut!# c!rarea pe p!#"nturi pietroase $i pustii* 7 -tunci, dup! ei, 2ise <i#li* i gno#ii sunt 'n stare s! +in! pasul $i nu ostenesc nici ei #ai degrab! ca orcii* Nu#ai c! 6!ituirea ne 0a fi lung!= ne%au ca# luat%o 'nainte* 7 .a, spuse -ragorn, a0e# ne0oie cu to+ii de puterea de 'ndurare a gno#ilor* .ar 6aide+i9 O s! porni# pe ur#ele 0r!4#a$ului, cu sau f!r! n!de4de* :ai $i%a#ar de ne%o# do0edi #ai iu+i ca ei9 /!ituirea asta 0a fi socotit! o #inune 'n ,ele Trei Nea#uri= al Elfilor, al <no#ilor $i%al Oa#enilor* i%acu#, s%o lu!# din loc9 Se a0"nt! ca un cerb* O lu! 0al%0"rte4 printre arbori* -cu#, c! $tia ce%a0ea de f!cut, 'i c!l!u2ea ca 0"ntul $i ca g"ndul* &n ur#! l!sar! codrul de l"ng! lac* Po0"rni$uri nesf"r$ite, 'ntunecate $i col+uroase urcar!, sub cerul 'ns"ngerat de asfin+it* Se l!s! 'nserarea* Se dep!rtar!, ca ni$te u#bre cenu$ii dintr%un t!r"# de piatr!* II Clreii din Rohan

Se l!s! $i #ai #ult 'ntunericul* &nd!r!tul lor, cea+a pogor"se printre arborii de la poale $i l"nce2ea pe firul palid al -nduinului, dar cerul era senin* Se ar!tar! stelele* Luna ceruit! plutea la apus, iar steiurile a20"rleau u#bre 'ntunecate* -4unseser! la poalele colinelor de piatr! $i sl!bir! pasul, c!ci ur#ele nu #ai erau u$or de deslu$it* -ici, 'n!l+i#ile E#?n )uil se 'ntindeau de la #ia2!noapte la #ia2!2i 'n dou! $iruri lungi, surpate* Partea de apus a fiec!rei creste era abrupt! $i ane0oioas!, dar la r!s!rit panta se 'n!l+a #ai lin $i era br!2dat! de nu#eroase f!ga$uri $i 0"lcele* ,ei trei to0ar!$i b"4b"ir! noaptea 'ntreag! prin +inutul acesta pietros, urc"nd pe cul#ea pri#ei creste, care era $i cea #ai 'nalt!, $i cobor"nd apoi iar 'n negura unei 0!i ad"nci ce $erpuia de cealalt! parte* -colo, la ceasul de r!coare de dinaintea 2orilor, '$i traser! o clip! sufletul* Luna sc!p!tase de #ult 'n fa+a lor, iar stelele sclipeau deasupra5 nu se ar!tase 'nc! pri#a gean! de lu#in! peste colinele dind!r!t* O clip!, -ragorn r!#ase descu#p!nit= ur#a orcilor cobora p"n! 'n 0ale, dar apoi se f!cea ne0!2ut!* 7 Pe ce dru# cre2i c%au luat%o; 'ntreb! Legolas* Pe cel de #ia2!noapte, ca s! scurte2e calea c!tre Isengard, sau c!tre Fangorn, dac!, a$a cu# b!nuie$ti, !sta le e +elul; Ori spre #ia2!2i, ca s%a4ung! la Sc!ld!toarea En+ilor; 7Indiferent unde%ar 0rea s%a4ung!, 'n nici un ca2 n%ar alege r"ul, 2ise -ragorn* Iar de nu%i 2ar0! 'n Ro6an $i Saru#an nu $i%a sporit puterea, au s%o ia pe calea cea #ai scurt!, de%a cur#e2i$ul c"#piilor ro6irri#ilor* /ai s%o porni# spre #ia2!noapte9 :alea se 'ntindea '#pietrit!, str!4uit! de colinele costeli0e, iar pe fundul ei $iroia un p"r"ia$ printre bolo0ani* &n dreapta se ridica o st"nc! a#enin+!toare, iar la st"nga po0"rni$uri cenu$ii, esto#pate $i u#brite 'n ini#a nop+ii* &$i continuar! dru#ul c!tre #ia2!noapte, #ai bine de%o #il!* -ragorn cerceta, aplec"ndu%se #ereu, ascun2i$urile $i f!ga$ele c!tre creast!* Legolas o luase ce0a #ai 'nainte* .eodat!, elful scoase un strig!t, iar ceilal+i se apropiar! 'n fug! de el* 7 Toc#ai a# trecut pe l"ng! unii dintre cei pe care%i ur#!ri#, 2ise el* Ia uita+i%0!9 -r!t! cu degetul, iar ei '$i d!dur! sea#a c! 1bolo0anii3 de la poalele po0"rni$ului nu erau altce0a dec"t un #or#an de cada0re* Nu#!rar! cinci orci #or+i care 2!ceau acolo* Fuseser! secera+i cu cru2i#e $i doi dintre ei erau desc!p!+"na+i* P!#"ntul #ustea de s"ngele lor 'ntunecat* 7 -lt! treab! ce trebuie descurcat!9 2ise <i#li* ,a s%o de2leg!#, e ne0oie de lu#ina 2ilei, pe care 'ns! n%o pute# a$tepta* 7 Oricu# ai lua%o, nu trebuie s! ne pierde# speran+a, rosti Legolas* )ai #ult ca sigur, 0r!4#a$ii orcilor ne sunt prieteni* S!l!$luie$te 0reun nea# pe colinele astea; 7 Nu, r!spunse -ragorn* Ro6irri#ii se%abat rareori pe%aici, c!ci sunt departe de )inas Tirit6* O fi 0reun grup de oa#eni 0eni+i, cine $tie de ce, pe%acest t!r"#; Nu%#i prea 0ine s! cred* 7 -tunci, ce p!rere ai; 2ise <i#li* 7 ,red c! 0r!4#a$ul $i%a luat el 'nsu$i potri0nicul cu sine, 'i r!spunse -ragorn* -ce$tia%s orci din #ia2!noapte, 0eni+i de departe* Printre cada0re nu se afl! nici un orc de 0a2!, cu 'nse#nele acelea ciudate* 8!nuiesc c! s%au 'nc!ierat5 nu%i ce0a neobi$nuit la un nea# tiran ca acesta* S%o fi iscat 0reo ne'n+elegere 'n leg!tur! cu dru#ul* 7 Sau cu ostaticii, 2ise <i#li* S! sper!# c! nu $i%au g!sit sf"r$itul pe%aici* -ragorn cercet! p!#"ntul pe o ra2! #are, dar nu d!du peste alte ur#e de 'nc!ierare* Pornir! #ai departe* Spre r!s!rit, cerul 'ncepu s! se lu#ine2e palid5 stelele sc!p!tau $i lu#ina cenu$ie 'ncepea s! creasc!* ,e0a #ai spre #ia2!noapte, d!dur! de un $!n+ule+ unde curgea la 0ale un p"r"ia$ $erpuitor, care '$i croise

f!ga$ul 'n st"nc!* .in el se i0iser! c"te0a tufe, iar pe #argini se 2!reau, ici%colo, p"lcuri de iarb!* 7 &n sf"r$it9 eAcla#! -ragorn* Uite $i ur#ele pe care le c!ut!#9 Pe%aici, 'n susul acestui curs de ap!, au luat%o orcii dup! 'nc!ierarea lor* Iute pornir! acu# gonacii pe noul f!ga$* S!reau din st"nc!%n st"nc!, 'n0iora+i, de parc! se odi6niser! o noapte 'ntreag!* &ntr%un t"r2iu, a4unser! pe creasta colinei cenu$ii5 brusc '$i si#+ir! pletele r!0!$ite $i #antiile 'nfoiate de o boare= era bri2a r!coroas! a 2orilor* Se 'ntoarser!= 0!2ur! cu#, peste R"u, colinele din 2are luaser! foc* >iua se pr!0!lea 'n t!rii* ,onturul ro$u al soarelui se ridica peste u#!rul +inutului 'ntunecat* Spre soare%apune, 'n fa+a lor, lu#ea 2!cea neclintit!, 0ag!, cenu$ie5 dar, pe #!sur! ce pri0eau, u#brele nop+ii se risipeau, culorile p!#"ntului ador#it se tre2eau la 0ia+!= 0erdele se re0!rsa peste poienele Ro6anului, aburi albi p"lp"iau pe deasupra p"raielor, iar 'n st"nga, la #ai bine de trei2eci de leg6e dep!rtare, +"$neau 'n lic!riri alb!strii%0iolet cul#ile de nea str!lucitoare ale )un+ilor -lbi, '#bu4ora+i de i0irea 2orilor* 7 <ondor9 <ondor9 strig! -ragorn* Fie s! te pri0esc din nou c"nd0a, 'ntr%un ceas #ai fericit9 Nu #i%e dat 'nc! dru#ul c!tre p"raiele tale lucitoare, de #ia2!2i* <ondor9 <ondor, tu, a$ternut 'ntre )un+i $i )are9 :"ntul de%-pus trecu pe%acolo5 asupra Po#ului de -rgint, lu#ina care ,!2u ca ploaia%n gr!dinile regilor din 0eacuri de%alt!dat!* O, 2iduri #"ndre9 Turnuri dalbe9 Tron aurit $i tu, cunun!%naripat!9 O, <ondor, <ondor9 Fi%0a%i #ai fi dat O#ului s! 0ad! Po#ul de%-rgint oare; :a #ai 6oin!ri c"nd0a :"ntul de%-pus 'ntre )unte $i )are; 7 i%acu#, la dru#9 2ise el, s#ulg"ndu%$i pri0irile dinspre #ia2!2i $i 'ndrept"ndu%le unde0a 'ntre soare%apune $i #ia2!noapte, spre calea ce%o a0eau de str!b!tut* .e pe creasta unde st!tuser! cei trei, po0"rni$ul se pr!0!lea abrupt la picioarele lor* .edesubt, la 0reo dou!2eci de st"n4eni, se afla o platfor#! 'ntins! $i gloduroas! care se ter#ina brusc la #arginea unei st"nci 0erticale= Peretele de R!s!rit al Ro6anului* -stfel lu! sf"r$it +inutul E#?n )uil $i, dinaintea pri0irii lor, departe, 'n 2are, se 'ntindeau c"#piile 0er2i ale ro6irri#ilor* 7 Ia uita+i%0!9 strig! Legolas, ar!t"nd cu degetul spre cerul stins de deasupra* Iar a ap!rut 0ulturul9 Sus, 'n t!rii* Pare s! 2boare acu# departe de +inutul acesta, c!tre #ia2!noapte* &naintea2! cu 0ite2! #are* :ede+i; 7 Nu, nici #!car oc6ii #ei nu%l deslu$esc, bunule Legolas, rosti -ragorn* Trebuie s! fie cu ade0!rat tare sus* )! 'ntreb ce #isiune%o fi a0"nd, dac! e 0orba de aceea$i pas!re pe care a# #ai 0!2ut%o* .ar iat!, #i se de20!luie pri0irii ce0a #i$c!tor acolo, pe c"#pie, ce%i #ai la 'nde#"n! $i #ai aproape, se pare* 7 O #ul+i#e, 2ise Legolas* E un grup #are care #erge pe 4os5 dar #ai #ult nu pot spune, nu%#i dau sea#a de ce nea# ar putea fi* Sunt #ulte leg6e p"n%acolo, b!nuiesc c! 0reo dou!spre2ece5 'ns! 'ntinderea c"#piei e greu de #!surat* 7 Eu, unul, 2ic c! nu #ai a0e# ne0oie de nici o d"r!, ca s! ne c!l!u2easc!, 2ise <i#li* S! c!ut!# c"t #ai iute o c!r!ruie spre c"#pie* 7 )!%ndoiesc c%o s! g!se$ti 0reo cale #ai scurt! dec"t cea aleas! de orci,

spuse -ragorn* &$i ur#!reau acu# 0r!4#a$ii 'n lu#ina li#pede a 2ilei* Se p!rea c! orcii #erseser! 'ntins, cu toat! 0ite2a* .in loc 'n loc, ur#!ritorii g!seau tot felul de lucruri pierdute sau aruncate= pungi de #"ncare, co4i $i resturi de p"ine neagr! 0ec6e, o #antie scurt! sf"$iat!, un pantof potco0it, rupt, printre pietre* ,!rarea 'i ducea spre #ia2!noapte, de%a lungul crestei $i, p"n! la ur#!, a4unser! la o cr!p!tur! ad"nc!, s!pat! 'n st"nc! de un p"r"u ce se rostogolea 2go#otos la 0ale* Prin despic!tura 'ngust! cobora o c!r!ruie, ca un $ir de sc!ri, p"n! pe c"#pie* La cap!tul ei, p!$ir! ciudat de repede pe iarba Ro6anului care se u#fla 0!lurit, precu# o #are 0erde, p"n! 6!t, la poalele E#?n )uilului* P"r"ul tu#ultuos se f!cea ne0!2ut 'ntr%o 'n0olburare deas! de br"ncu+! $i plante de ap!, iar ei 'i au2ir! clipocitul prin tunelele 0er2i, cobor"nd po0"rni$uri u$oare, spre #la$tinile dep!rtate din :alea Sc!ld!torii En+ilor* Se pare c! l!saser! iarna ag!+at! 'nd!r!t, de coline* -ici aerul era #ai bl"nd, #ai cald $i u$or 'n#ires#at, ca $i cu# s%ar fi st"rnit pri#!0ara, iar se0a ar fi urcat din nou 'n frun2e $i ierburi* Legolas inspir! ad"nc, ca o#ul care trage pri#a 'ng6i+itur! de ap!, dup! o sete nesf"r$it!, prin pustiuri* 7 -69 )irosul rea0!n9 eAcla#! el* E #ai bun ca un so#n pe cinste* /ai s!%i d!# 2or9 7 Pe%aici picioarele u$oare #ai sprinten alearg!, 2ise -ragorn* )ai iute, poate, ca orcii potco0i+i cu fiare* O# putea de%acu# s! #ai scurt!# distan+a9 Pornir! unul dup! altul, alerg"nd ca ogarii ce adul#ec! #irosuri puternice, cu oc6ii sclipind de dorin+!* .rept spre apus, se c!sca t!ietura 6idoas! a p"r4olului i#ens, iscat de #ar$ul greoi al orcilor5 iarba sua0! a Ro6anului fusese scru#it! $i 'nnegrit! de trecerea lor* .eodat!, -ragorn scoase un strig!t $i se 'ntoarse 'ntr%o parte* 7 Sta+i9 url! el* i nu 0eni+i 'nc! dup! #ine9 O lu! la fug! spre dreapta, dep!rt"ndu%se de poteca principal! pentru c! 0!2use ur#e de pa$i 'ntr%acolo, desp!r+indu%se de celelalte 7 ur#ele unor picioare #ici, nepotco0ite* .ar, nu departe, acestea se 'ncruci$au cu altele orce$ti, care 0eneau tot dinspre Potec!, din fa+! $i din spate5 la un #o#ent dat, ur#ele se 'ntorceau brusc $i se pierdeau 'n p!#"ntul r!scolit de 0r!4#a$i* -ragorn se aplec! $i ridic! ce0a din iarb!5 apoi se 'ntoarse alerg"nd* 7 .a, 2ise el, e li#pede, sunt ur#ele unui 6obbit* ,red c! ale lui Pippin* El e #ai #ic ca )err?* i ia uita+i%0! aici9 Ridic! ce0a ce sclipi 'n soare* P!rea o frun2! proasp!t! de #esteac!n, #inunat! $i ciudat! pe c"#pia aceea rar! ur#! de arbori* 7 E paftaua de la o #antie elfeasc!9 strigar! 'ntr%un glas Legolas $i <i#li* 7 Nu cad f!r! pricin! frun2ele din Lorien, 2ise -ragorn* -sta n%a fost pierdut! a$a, pur $i si#plu, ci a l!sat%o cine0a ca se#n pentru cine s%ar 'nt"#pla s! treac! pe%aici* ,red c! Pippin a luat-o la fug! al!turi cu dru#ul, toc#ai pentru asta* 7 &nsea#n! c! #!car el #ai era 'n 0ia+! atunci, spuse <i#li* i era teaf!r la #inte $i la trup* )i%a #ai 0enit ini#a la loc* N%a# f!cut dru#ul de po#an!* 7 S! n!d!4dui# c! n%a pl!tit prea scu#p pentru 'ndr!2neal!, 2ise Legolas* /ai s% o porni# #ai departe9 )i se rupe ini#a c"nd #! g"ndesc la fl!c!ii !ia c6ipe$i, #"na+i ca ni$te dobitoace* Soarele urc! spre a#ia2!, apoi 'ncepu s! coboare u$or 'n t!rii* .in #are se ridicau nouri u$ori departe, c!tre #ia2!2i, r!0!$i+i apoi 'n b!taia 0"ntului* Soarele asfin+ea* &n ur#!, u#brele cre$teau, 'ntin2"ndu%$i bra+ele lungi dinspre r!s!rit* <onacii nu sl!beau pasul* Trecuse de4a o 2i de c"nd se pr!p!dise 8oro#ir $i orcii erau 'nc! departe* Nu se #ai 2!reau pe 'ntinsul c"#piei*

,"nd 'i cuprinser! u#brele nop+ii, -ragorn se opri* Nu poposiser! dec"t o dat! 'n lungul lor #ar$ de peste 2i, ca s!%$i trag! sufletul, a$a c! str!b!tuser! dou!spre2ece leg6e de la peretele de r!s!rit, de unde porniser! 'n 2ori* 7 i iat!%ne, 'n sf"r$it, 'n fa+a unei #ari nel!#uriri, 2ise el* Oare%ar ii bine s! ne odi6ni# peste noapte sau s! ne continu!# calea $i s! ne pierde# 0oin+a $i 0laga; 7 .ac! nu s%or odi6ni $i ei, orcii au s! ne%o ia #ult 'nainte, de ne opri# s! trage# un pui de so#n, spuse Legolas* 7 .ar oare nu%i firesc s!%$i #ai ia $i ei un r!ga2; 'ntreb! <i#li* 7 Orcii c!l!toresc prea arar la 0edere, sub lu#ina soarelui5 $i, totu$i, ace$tia a$a au f!cut, 2ise Legolas* Sunt sigur c! n%au s! se odi6neasc! la noapte* 7 .ar dac! #erge# pe%ntuneric, n%o s! le pute# lua ur#a, spuse <i#li* 7 ,!rarea%i dreapt!, n%o ia nici la st"nga, nici la dreapta, cel pu+in a$a #i se arat! c"t 0!d cu oc6ii, 2ise Legolas* 7 :%a$ putea c!l!u2i pe b"4b"ite, 'n 'ntuneric, +in"nd%o drept 'nainte, rosti -ragorn5 dar dac! ne r!t!ci# sau dac! o iau ei 'ntr%o parte, o s! pierde# prea #ult ti#p p"n! g!si# iar dru#ul* 7 i #ai e ce0a, 2ise <i#li* Nu pute# 0edea dec"t pe lu#in! de 2i dac! 0reo ur#! se%ndreapt!%n alt! parte* .e%o sc!pa, cu#0a, 0reun ostatic sau de%o fi purtat spre r!s!rit, s! 2ice#, la R"ul cel )are, c!tre )ordor, s%ar putea s! trece# pe l"ng! se#ne f!r! s! ne d!#, 0reodat!, sea#a* 7 -$a e, 2ise -ragorn* .ar dac! t!l#!cesc eu bine se#nele dind!r!tul nostru, orcii )"inii -lbe sunt cei #ai nu#ero$i, iar ceata%ntreag! se%ndreapt! c!tre Isengard* .ru#ul pe care%l ur#ea2! '#i 'nt!re$te aceast! presupunere* 7 i, totu$i, ne%a# pripi dac! a# 2ice c! le%a# $ti ade0!rata 0rere, inter0eni <i#li* .ac! #ai fuge cine0a; &n be2n! a# fi putut trece f!r! s! ne d!# sea#a pe l"ng! se#nele ce te%au c!l!u2it spre paftaua aceea* 7 Nu te te#e, orcii $i%au 'nt!rit stra4a de%atunci, iar ostaticii sunt $i #ai isto0i+i, 2ise Legolas* N%o s! #ai fug! ni#eni, p"n! n%o# pune noi ce0a la cale* ,u# o s%o face#, nu se $tie, dar #ai 'nt"i trebuie s!%i a4unge#* 7 P"n! $i eu, gno#ul at"tor dru#e+ii, nu cel #ai pirpiriu din nea#ul #eu, #%a$ ca# codi s! str!bat 'n fug! tot dru#ul c!tre Isengard f!r! #as, spuse <i#li* i #ie% #i d! ini#a g6es s! purced f!r! t!gad!, dar acu# trebuie s!%#i trag oleac! sufletu@, ca s%o iau #ai s!n!tos, apoi, la goan!* Iar dac! tot ne odi6ni#, atunci nu%i 0re#e #ai ni#erit! ca noaptea de s#oal!* 7 :%a# spus eu c!%i greu de%ales, 2ise -ragorn* ,u# s! 6ot!r"#; 7 Tu ne e$ti c!l!u2a, spuse <i#li, $i te pricepi s! iei ur#a 0"natului* Tu ai s! faci alegerea* 7 Ini#a #!%ndea#n! s%o porni# #ai departe, 2ise Legolas* .ar trebuie s! +ine# unii de al+ii* -# s!%+i ur#e2 0rerea* 7 L!sa+i alegerea pe #"ini st"ngace, rosti -ragorn* .e c"nd a# trecut prin -rgonat6, a# dat gre$ 'n toate* R!#ase pe g"nduri o bun! bucat! de 0re#e, cu pri0irea pierdut! 'n be2n!, unde0a, 'ntre apus $i #ia2!noapte* 7 N%o s! #erge# pe%ntuneric, 2ise el 'ntr%un t"r2iu* .up! p!rerea #ea, e #ai r!u dac! ne scap! 0reo ur#! sau 0reun se#n* .e%ar fi luna destul de lu#inoas!, ne% ar fi de folos, dar, 0ai, apune ti#puriu $i%i fira0! la cel dint"i p!trar* 7 i%n noaptea asta%i, oricu#, 'n0!luit!%n cea+!, #ur#ur! <i#li* ,e bine%ar fi fost s! ne d!ruiasc! $i nou! <aladriel o ra2! de lu#in!, a$a cu# a f!cut cu Frodo9 7 Las@ c! e bine%a$a* Ra2a 0a ap!rea acolo unde%i de trebuin+!, spuse -ragorn* Ispra0a e%n #"inile lui Frodo* Noi n%a0e# a face dec"t o treb@$oar! f!r! i#portan+! 'n

0re#urile acestea de fapte glorioase* O ur#!rire 0an!, poate, din capul locului, pe care alegerea #ea n%o face #ai bun! sau #ai rea* Ei bine, a# ales* i%acu#, s! folosi# fiecare clip! cu# pute# #ai bine* Se tr"nti la p!#"nt $i ador#i pe dat!, c!ci nu #ai pusese gean! peste gean! din noaptea pe care%o petrecuser! sub u#brele st"ncii Toi 8randir* &nainte de i0irea 2orilor pe cer, se tre2i $i se ridic! 'n capul oaselor* <i#li era 'nc! ad"ncit 'n bra+ele so#nului, dar Legolas st!tea 'n picioare, cu pri0irea pierdut! spre #ia2!noapte, 'n 'ntuneric, dus pe g"nduri, t!cut, ca un arbore t"n!r 'n noaptea neclintit!* 7 Sunt tare, tare departe, rosti el trist, 'ntorc"ndu%se spre Ragorn* Si#t 'n ini#a #ea c! nu s%au odi6nit 'n noaptea asta* .oar o pa4ur! i%ar #ai putea 'ntrece%acu#* 7 Oricu#, noi tot o s!%i ur#!#, ca s! ne face# datoria, 2ise -ragorn* Se aplec! $i 'l tre2i pe gno#* 7 /ai9 Trebuie s%o lu!# din loc, spuse el* Le%a# ca# pierdut ur#a* 7 .ar e 'ntuneric 'nc!, 2ise <i#li* Nici #!car Legolas nu i%ar putea 2!ri de pe cul#i, p"n! nu se i0e$te soarele* 7 )! te# c! nu #ai pot fi 2!ri+i nici de pe cul#i, nici din c"#pii, nici sub soare, nici sub lun!, spuse Legolas* 7 -colo unde pri0irea d! gre$, poate p!#"ntul s! ne%aduc! #ur#ur, rosti -ragorn* F!r!%ndoial! c! ge#e sub t!lpile lor spurcate* Se 'ntinse la p!#"nt, lipindu%$i urec6ea de glie* R!#ase a$a, ne#i$cat, at"t de #ult! 0re#e, 'nc"t <i#li 'ncepu s! se 'ntrebe dac! nu cu#0a '$i pierduse cuno$tin+a sau nu ador#ise la loc* >orii se i0ir! lucind $i, cur"nd, fur! 'n0!lui+i de o lu#in! cenu$ie* 'ntr%un t"r2iu, se ridic!, $i prietenii lui 'i 0!2ur! c6ipul= era li0id $i tras, iar pri0irea tulburat!* 7 oapta p!#"ntului e slab! $i nedeslu$it!, rosti el* Ni#ic nu%l str!bate p"n! la #ile%ntregi de noi* Pieri+i $i dep!rta+i sunt pa$ii 0r!4#a$ilor no$tri* .ar tun!toare sunt copitele cailor* )i se pare c! i%a# au2it $i pe c"nd st!tea# 'ntins 'n so#n, tulbur"ndu%#i 0isele= cai la galop, trec"nd spre soare%apune* -cu# 'ns! se dep!rtea2! parc! #ai #ult de noi, c!tre #ia2!noapte* )!%ntreb ce s%o fi petrec"nd 'n +inutul acesta* 7 S! #erge#9 i astfel 'ncepu 2iua a treia* &n tot acest lung r!sti#p cu nor $i soare ar2!tor abia de%$i tr!seser! sufletul, c"nd la pas, c"nd la galop, de parc! nici o isto0ire nu le%ar fi putut ostoi focul ce%i #istuia* :orbeau arar* Treceau peste singur!tatea nesf"r$it!, iar #antiile lor elfe$ti se pierdeau pe fundalul c"#piilor cu iarb! cenu$iu%0er2uie5 nici #!car 'n lu#ina r!coroas! a soarelui de%a#ia2! nu #ul+i ar fi fost oc6ii, fie ei $i de elf, care s!%i fi deslu$it, $i%aceia doar de foarte aproape* &i #ul+u#eau ades .oa#nei din Lorien pentru darul ei de lembas, c!ci puteau #"nca din el, prin2"nd puteri, c6iar $i 'n ti#p ce alergau* Toat! 2iua, ur#a 0r!4#a$ului 'i c!l!u2i drept 'nainte, 'nspre apus $i #ia2!noapte, f!r! 0reo 'ntrerupere, f!r! 0reo abatere* )erser! iar 2i de 0ar! p"n!%n sear!, $i a4unser! la ni$te po0"rni$uri gola$e, unde p!#"ntul se 'n!l+a, u#fl"ndu%se c!tre linia unor dune 4oase dinaintea lor* Ur#a orcilor se pierdea pe #!sur! ce se curba dinspre #ia2!noapte, c!ci p!#"ntul de0enise #ai tare, iar iarba #ai scurt!* &n dep!rtare, spre st"nga, se unduia Sc!ld!toarea En+ilor un fir de argint pe o du$u#ea 'n0er2it!* Nu se 2!rea ni#ic #i$c"nd* -ragorn se #inuna la tot pasul c! nu 0edeau nici ur#! de o# sau de ani#al* S!la$urile ro6irri#ilor erau, 'n #are parte, la #ulte leg6e 'nspre #ia2!2i, sub strea$ina de arbori a )un+ilor -lbi, ascun$i acu# 'n ce+uri $i 'n nori5 totu$i st!p"nii cailor '$i p!straser! destule 6erg6elii $i gra4duri 'n E#net de la R!s!rit, regiunea de la soare%r!sare a +inutului, iar p!storii 6oin!riser! #ult,

ad!postindu%se prin corturi, c6iar $i la 0re#e de iarn!* .ar acu# toate p!#"nturile erau pustii $i do#nea peste ele o lini$te care nu p!rea deloc pre0estitoare de pace* La c!derea serii f!cur! iar popas* Str!b!tuser! de dou! ori c"te dou!spre2ece leg6e peste c"#piile Ro6anului, iar 2idul de la E#?n )uil se pierduse 'n u#brele r!s!ritului* Luna nou! abia lic!rea pe cerul ce+os, cu toate acestea r!sp"ndea o gean! de lu#in!, iar stelele erau acoperite de un 0!l* 7 )! #ustr! acu# ce0a l!untric pentru orice clip! de odi6n! sau de r!ga2 'n c!utarea noastr!, 2ise Legolas* Orcii au luat%o la goan!, de parc! i%ar fi #"nat toate bicele lui Sauron* )! te# c%au a4uns de4a 'n p!dure $i la colinele 'ntunecate, c! trec c6iar acu# pe sub u#brele arborilor* <i#li scr"$ni din din+i* 7 -#ar sf"r$it pentru n!de4dile $i truda noastr!, spuse el* 7 Poate c! ai dreptate 'n pri0in+a n!de4dii5 dar nu $i%a trudei, 2ise -ragorn* .oar n%o s! face#, aici, cale%ntoars!* .e$i sunt 0l!guit* Pri0i 'nd!r!t, de%a lungul dru#ului pe care 'l str!b!tuser!, c!tre noaptea ce se aduna la r!s!rit* 7 Se petrece ce0a necurat pe t!r"#ul acesta* Nu%#i #iroase%a bine nici lini$tea $i nici c6iar luna asta palid!* Stelele abia lic!resc5 $i eu sunt at"t de sl!bit, cu# rareori #i s%a%nt"#plat5 sl!bit, a$a cu# nici un Pribeag n%ar trebui s! fie atunci c"nd i se d! o ur#! clar!* E o 0rere care ne ia nou! iu+eala $i%o d! 0r!4#a$ului5 $i care pune%n fa+a noastr! o barier! ne0!2ut! 7 o #ole$eal! aciuat! #ai degrab! 'n ini#! dec"t 'n #!dulare* 7 -$a e, 2ise Legolas* )i%a# dat sea#a de asta de cu# a# cobor"t de pe E#?n )uil* ,!ci 0rerea aceea nu e 'nd!r!tul, ci 'naintea noastr!* i 'ntinse #"na, indic"nd un punct dep!rtat, dincolo de +inutul Ro6an, 'nspre apusul ce se 'ntuneca sub secera lunii* 7 Saru#an, #ur#ur! -ragorn* &ns! n%o s! ne fac! s! d!# bir cu fugi+ii* S! face# iar popas 0a trebui, c!ci, iat!, p"n! $i luna se pr!bu$e$te%n norii care se% adun!* .ar calea noastr!%i c!tre #ia2!noapte, printre dealuri $i #la$tini, de%ndat! ce s%o face iar!$i 2iu!* ,a de obicei, Legolas fu pri#ul 'n picioare, dac! nu cu#0a st!tuse a$a de cu sear!* 7 Scularea9 Scularea9 strig! el* >orii sunt purpurii* ,iudate lucruri ne a$teapt! la poalele p!durii* 8une, rele 7 nu%#i dau sea#a, dar ce0a ne c6ea#!* Scularea9 ,eilal+i s!rir! 'n picioare $i pornir! de 'ndat! la dru#* &ncet, 'ncet, se i0eau 2orile* ,"nd #ai a0eau un ceas p"n! la a#ia2!, a4unser! la po0"rni$urile 'n0er2ite ce se 'n!l+au c!tre crestele gola$e, aliniate drept c!tre #ia2!noapte* La picioarele lor, p!#"ntul era uscat $i iarba scurt!, dar 'ntre ei $i r"ul care $erpuia ad"nc prin desi$ul de papur! $i de stuf se a$ternea o f"$ie de nisipuri #i$c!toare* lat! ca# de 2ece #ile* La apus de po0"rni$ul cel #ai sudic, se 0edea un rotocol #are, unde iarba fusese stri0it! $i b!tucit! de o pu2derie de t!lpi grele* .e%acolo, ur#a orcilor o lua c!tre #ia2!noapte, de%a lungul poalelor uscate ale colinelor* -ragorn se opri $i cercet! ur#ele 'ndeaproape* 7 O 0re#e, s%au odi6nit aici, 2ise el* .ar p"n! $i d"ra din afar! e de4a 0ec6e* )! te# c! ini#a ta ade0!r gr!it%a, Legolas= de trei ori c"te dou!spre2ece ore au trecut, cred eu, de c"nd orcii au stat aici, unde ne afl!# acu#* .ac%au +inut pasul, atunci ieri, pe la asfin+it, au a4uns la 6otarele Fangornului* 7 Nu 0!d ni#ic spre #ia2!noapte $i nici spre apus, afar! de iarba ce se tope$te% n cea+!, spuse <i#li* Oare a# 2!ri p!durea, dac%a# urca pe coline; 7 E 'nc! foarte departe, 2ise -ragorn* .in c"te%#i a#intesc eu, dealurile acestea

se%ntind p"n! la #ai bine de opt #ile 'nspre #ia2!noapte $i%apoi o iau u$or spre apus, c!tre i20oarele Sc!ld!torii En+ilor unde 7 s! tot fie 0reo cincispre2ece #ile 7 se a$terne un +inut nesf"r$it* 7 P!i, 6ai s! #erge#, rosti <i#li* Picioarele #ele s! nu se #ai pl"ng!* .e nu #i%ar fi ini#a at"t de grea, $i%ar da $i ele #ai #ult silin+a* Soarele sc!pata c"nd se apropiar!, 'n sf"r$it, de cap!tul colinelor* )!r$!luiser! ore 'ntregi, f!r! odi6n!* -cu# #ergeau 'ncet, iar <i#li se coco$ase de tot* Tari ca piatra erau gno#ii la #unc! $i la dru#, dar cursa asta f!r! cap!t 'ncepu s!%$i spun! cu0"ntul, pe #!sur! ce n!de4dea i se ofilea 'n ini#!* -ragorn #ergea 'n ur#a lui 'ntunecat $i t!cut, aplec"ndu%se din c"nd 'n c"nd s! cercete2e 0reun se#n sau 0reo ur#! de pe p!#"nt* Nu#ai Legolas p!$ea la fel de u$or ca totdeauna5 picioarele lui abia atingeau 0"rful ierbii $i nu l!sau nici o ur#!* .ar, a$a cu# erau f!cu+i elfii, g!sea resursele necesare $i putea s! doar#! 7 dac! acesta ar fi cu0"ntul cel #ai potri0it din punctul de 0edere al oa#enilor 7 odi6nindu%$i #intea pe c!r!rile ciudate ale 0iselor elfe$ti, c6iar $i c"nd p!$ea cu oc6ii desc6i$i, 'n lu#ina acestei lu#i* 7 S! urc!# pe colina asta 'n0er2it!, 2ise el* &I ur#ar! 0l!gui+i, t"r"ndu%se pe po0"rni$ul nesf"r$it, p"n! a4unser! sus 'n 0"rf* Era o #!gur! rotun4it!, gola$! ca%n pal#! $i singuratic!, 'n partea eAtre#! de #ia2!noapte a $irului de coline* Soarele pierise $i u#brele serii c!2ur! ca o cortin!* Erau singuri 'ntr%o lu#e cenu$ie, f!r! for#!, f!r! noi#!* .oar 'ntre apus $i #ia2!noapte, departe, se 2!rea ce0a 'ntunecat 'n lu#ina care se stingea= erau )un+ii ,e+o$i $i p!durile de la poale* 7 Pe%aici nu se 0ede nici un se#n s! ne c!l!u2easc!, 2ise <i#li* -$a c! 0a trebui s! ne opri# iar $i s! #ai irosi# o noapte* S%a l!sat $i frigul* 7 :"ntul bate dinspre cul#ea 'n2!pe2it!, spuse -ragorn* 7 i p"n! di#inea+! o s%a4ung! la r!s!rit, 2ise Legolas* Odi6ni+i%0!, dac! si#+i+i ne0oia* .ar nu 0! pierde+i n!de4dea* Nu se $tie ce ne%aduce 2iua de #"ine* Noaptea e un sfetnic bun* 7 .e trei ori a r!s!rit soarele de c"nd a# pornit 6!ituiala, dar tot nu ne%a# lu#inat, 2ise <i#li* Nu ne%a# l!#urit cu ni#ic* Noaptea se pogora tot #ai r!coroas!* -ragorn $i <i#li ador#iser! $i, de c"te ori se tre2eau, 'l 0edeau pe Legolas 'n picioare, al!turi de ei, sau pli#b"ndu%se de colo% colo, 'ng"n"nd 'nceti$or pe li#ba lui5 $i, pe #!sur! ce c"nta, se aprindeau stelele dalbe pe bolta neagr!* -stfel se scurse noaptea* Pri0ir! '#preun! cu# cre$teau agale 2orile pe cerul acu# gol $i senin, p"n! ce, la o 0re#e, se i0i $i soarele* Era palid, str!0e2iu* :"ntul a4unsese la r!s!rit $i toat! cea+a se risipise5 'n 4urul lor se 'ntindeau +inuturi #o6or"te $i nesf"r$ite 'n lu#ina a#ar!* &n fa+! $i spre r!s!rit, 0!2ur! platourile gola$e b"ntuite de 0"nt ale Ro6anului, pe care le #ai 2!riser! c"nd0a, de pe #alul R"ului cel )are* &ntre apus $i #ia2!noapte se ridica neclintit 'ntunecatul codru Fangorn5 poalele lui u#broase se 'ntindeau pe 'nc! 0reo 2ece leg6e, iar po0"rni$urile '#p!durite se pierdeau 6!t%departe, a#estec"ndu%se cu 2area albastr!* Unde0a 'nd!r!t p"lp"ia, ca $i cu# ar fi plutit pe un nor cenu$iu, fruntea alb! a 0"rfului )et6edras, ulti#ul din )un+ii ,e+o$i* Sc!ld!toarea En+ilor curgea dinspre codru c!tre ei, iute $i 'ngust! acu#, despicat! de bancuri p"n! 'n str!funduri* &ntr%acolo se 'ndreptau ur#ele orcilor, 0enind dinspre coline* -ragorn '$i pli#b! de c"te0a ori pri0irea scrut!toare de%a lungul d"rei dintre r"u $i codru $i 0!2u, departe, 'necat! 'n 0erdea+!, o u#br!, ca o pat! 'ntunecat! ce se deplasa cu iu+eal!* Se arunc! la p!#"nt $i ascult! iar, 'ncord"ndu%se* -l!turi de el, Legolas deslu$i 'ns!, +in"ndu%$i #"na lung! $i fin! strea$in! la oc6ii lui de elf, c!

u#brele $i petele de culoare nu erau altce0a dec"t o pu2derie de siluete #inuscule de c!l!re+i* :"rfurile l!ncilor pe care le purtau sclipeau 'n lu#ina 2orilor, ca ni$te stelu+e de pe t!r"#ul cel!lalt* .eparte, 'nd!r!tul lor, se 'n!l+au rotocoale sub+iri de fu# cernit* Peste c"#piile goale era at"ta lini$te, 'nc"t <i#li au2ea 0"ntul prin iarb!* 7 ,!l!re+i9 strig! -ragorn, s!rind 'n picioare* O #ul+i#e de c!l!re+i pe ar#!sari iu+i care se 'ndreapt! c!tre noi* 7 .a, 2ise Legolas, sunt o sut! cinci* 8!lai le este p!rul $i lucitoare, l!ncile* ,!petenia lor e foarte 'nalt!* -ragorn sur"se* 7 -scu+i+i #ai sunt oc6ii elfilor, 2ise el* 7 8a #ai #ult, f!cu Legolas, pot s!%+i spun c! sunt ca# la cinci leg6e de noi* 7 .e%or fi cinci sau de%o fi una, tot aia e, 2ise <i#li5 n%a0e# cu# sc!pa de ei, pe t!r"#ul !sta pustiu* O fi #ai bine s!%i a$tept!# aici sau s! ne continu!# dru#ul; 7 O s! a$tept!#, spuse -ragorn* Sunt 0l!guit, iar ur#!rirea noastr!, oricu#, a ca# dat gre$* Sau, 6ai s! 2ice#, ne%au luat%o al+ii 'nainte5 pentru c! ace$ti c!l!re+i se 'ntorc pe ur#ele l!sate de orci* S%ar putea s! pri#i# 0e$ti de la ei* 7 Sau lo0ituri de lance, ad!ug! <i#li* 7 :!d trei $ei goale, dar nici ur#! de 6obbi+i, spuse Legolas* 7 N%a# 2is c%o s! pri#i# 0e$ti bune, 2ise -ragorn* .ar cu# or fi, bune sau rele, o s%a$tept!# aici* ,ei trei plecar! de pe cul#ea pe care ar fi putut fi u$or 2!ri+i ca o pat! pe fundalul cerului palid $i cobor"r! u$or po0"rni$ul dinspre #ia2!noapte* -proape de poalele colinei se oprir! $i, dup! ce se 'nf!$urar! 'n #antii, se a$e2ar! gr!#ad! pe iarba p!lit!* Ti#pul se scurgea ane0oie, cu ca2n!* :"ntul b!tea t!ios $i iscoditor* <i#li nu se si#+ea deloc 'n apele lui* 7 ,e $tii despre c!l!re+ii !$tia, -ragorn; 'ntreb! el* Oare nu face# dec"t s! st!# aici $i s%a$tept!# o #oarte grabnic!; 7 -# fost printre ei, r!spunse -ragorn* Sunt #"ndri $i c!po$i, dar au ini#a curat! $i%s genero$i 'n g"nd $i%n fapt!5 cute2!tori, dar nu tirani5 'n+elep+i, dar ne'n0!+a+i5 nu scriu c!r+i, dar c"nt! #ult, la fel cu# f!ceau copiii oa#enilor 'nainte de -nii &ntuneci#ii* &ns! nu #ai $tiu ce s%o fi 'nt"#plat pe%aici 'n ulti#a 0re#e $i nici ce%o fi 'n #intea ro6irri#ilor acu#, c"nd sunt 'ntre tr!d!torul Saru#an $i a#enin+area lui Sauron* Sunt prieteni 0ec6i cu cei din <ondor, de$i nu se 'nrudesc cu ei* E pierdut! 'n negura uit!rii 0re#ea c"nd Eorl cel T"n!r i%a adus din #ia2!noapte $i%s #ai degrab! nea# cu bardingii din (inutul de Bos $i cu beorningii din ,odru printre care #ai pot fi 2!ri+i #ul+i b!rba+i 'nal+i $i b!lai, a$a cu# sunt c!l!re+ii din Ro6an* 8ine #!car c! nu se dau 'n 0"nt dup! orci* 7 .ar <andalf 2icea ce0a despre un 20on cu# c%ar pl!ti tribut +inutului )ordor, inter0eni <i#li* 7 La fel ca 8oro#ir, nu%i dau cre2are, rosti -ragorn* 7 ,ur"nd ai s! afli ade0!rul, 2ise Legolas* S%au apropiat de4a foarte #ult de noi* La o 0re#e, p"n! $i <i#li au2i tropotul dep!rtat al copitelor* ,!l!re+ii se ab!tur! din c!rare, dep!rt"ndu%se de r"u, $i se apropiau acu# de dune* >burau ca 0"ntul* ,"#pia r!suna de glasurile lor puternice $i deslu$ite* 8rusc, acestea u#plur! 0!2du6ul ca un tunet $i c!l!re+ul din fa+! coti, trec"nd pe la poalele colinei, c!l!u2ind ceata 'napoi, c!tre #ia2!2i, de%a lungul #arginii de apus a dunelor* .up! el o pornir! cu to+ii un $ir lung de b!rba+i 'n0e$#"nta+i 'n 2ale, iu+i, str!lucitori, la care +i%era #ai #are dragul s! pri0e$ti* ,aii lor erau uria$i, puternici $i 20el+i, cu p!rul cenu$iu, lucitor5 co2ile lungi fluturau 'n 0"nt, iar coa#ele c!deau '#pletite pe gru#a2urile se#e+e* Oa#enii care 'i

c!l!reau nu erau nici ei #ai pre4os= 'nal+i $i lungi 'n picioare5 p!rul ca inul le flutura 'nd!r!t, pe sub coifurile u$oare, 'n co2i lungi, unduitoare5 c6ipurile le erau aspre $i t!ioase* L!ncile parc! nesf"r$ite din #"inile lor erau din le#n de frasin5 scuturi pictate le at"rnau la spate $i s!bii lungi la br"u, iar c!#!$ile din 2ale le%acopereau genunc6ii* <alopau doi c"te doi, ridic"ndu%se din c"nd 'n c"nd 'n $a, scrut"nd 'nainte sau '#pre4ur5 p!reau a nu%i fi 2!rit pe cei trei str!ini care st!teau t!cu+i $i 'i pri0eau* ,"nd s! treac! toat! ceata, -ragorn se ridic! $i strig! cu un glas r!sun!tor= 7 ,e 0e$ti ne%aduce+i de la #ia2!noapte, c!l!re+ilor din Ro6an; ,u o iu+eal! $i o 'nde#"nare uluitoare, ace$tia '$i strunir! ar#!sarii, se rotir! 'n loc $i se apropiar! a#enin+!tor de ei* ,ur"nd, cei trei prieteni se tre2ir! 'n #i4locul unui cerc rotitor de c!l!re+i care se str"ngea tot #ai #ult '#pre4ur* -ragorn r!#ase t!cut 'n picioare, pe c"nd ceilal+i doi $edeau ne#i$ca+i, 'ntreb"ndu%se ce 'ntors!tur! a0eau s! ia lucrurile* .eodat!, f!r! 0reun ordin spus sau strigat, c!l!re+ii se oprir!* &$i 'ndreptar! pu2deria de l!nci c!tre ei5 c"+i0a puser! #"na pe s!bii, al+ii '$i preg!tir! s!ge+ile 'n arcuri* -poi, cel #ai 'nalt dintre ei se apropie de str!ini5 din coiful lui se 'n!l+a, precu# o creast!, o coad! alb! de cal* &nainta p"n! c"nd 0"rful l!ncii sale se opri la c"te0a pal#e de pieptul lui -ragorn* -cesta nici nu tres!ri* 7 ,ine sunte+i $i ce c!uta+i 'n +inutul acesta; 'ntreb! c!l!re+ul 'n li#ba co#un! de la Soare%-pune, 'n felul lui 8oro#ir, o#ul din <ondor* 7 )i se spune Pas )are, 'i r!spunse -ragorn* :in de la #ia2!noapte* i ur#!resc ni$te orci* ,!l!re+ul s!ri de pe cal* &$i 'ncredin+! lancea unui ca#arad de%al s!u care se apropiase $i desc!lecase al!turi, '$i trase sabia $i se opri in fa+a lui -ragorn, pri0indu% l scrut!tor, nu f!r! oarecare ui#ire* &ntr%un t"r2iu, 0orbi din nou* 7 La 'nceput a# cre2ut c! 0oi 'n$i0! sunte+i orci, 2ise el, dar 0!d c! nu%i a$a* Pe legea #ea, nu prea a0e+i 6abar de orci, de%a+i pornit a$a, la 0"n!toare* Erau iu+i, erau #ul+i* :%a+i fi presc6i#bat din 0"n!tori 'n prad!, dac! i%a+i fi a4uns din ur#!* E ce0a necurat cu tine, Pas )are* &$i plec! din nou pri0irea li#pede, lu#inoas! asupra Pribeagului* 7 sta nu%i un nu#e pe care s!%l dai unui o#* ,iudate%+i sunt $i straiele* -i r!s!rit, cu#0a, din iarb!; ,u# de ne%ai sc!pat pri0irii; E$ti de nea# elfesc; 7 Nu, spuse -ragorn* Nu#ai unul dintre noi e elf, Legolas, din 'ndep!rtatul ,odru &ntunecat* .ar a# trecut prin Lot6lorien, a$a c! a0e# asupra noastr! darurile $i ocrotirea .oa#nei* ,!l!re+ul se uit! la ei cu $i #ai #ult! ui#ire, dar pri0irea i se 'n!spri* 7 .eci, eAist! o .oa#n! 'n ,odrul de -ur, a$a cu# 2ic po0e$tile str!0ec6i, rosti el* Se spune c! pu+ini scap! din #re4ele ei* ,iudate 0re#uri #ai tr!i#9 .ar, dac! sunte+i sub ocrotirea ei, 'nsea#n! c! poate $i 0oi sunte+i ur2itori de #re4e sau 0r!4itori* -runc! o pri0ire rece c!tre <i#li $i Legolas* 7 :oi de ce nu 0orbi+i, #u+ilor; 'i 'ntreb! el r!stit* <i#li se ridic! de 4os $i se propti pe picioarele r!$c6irate5 '$i str"nse securea 'n #"n! $i oc6ii lui negri sc!p!rar!* 7 Spune%#i cine e$ti, c!l!re+ule, $i%a# s!%+i spun cine sunt $i 'nc! ce0a pe deasupra, 2ise el* 7 ,"t despre asta, rosti c!l!re+ul, plec"ndu%$i oc6ii spre gno#, str!inul e cel care s%ar cu0eni s! se de20!luie 'nt"i* i totu$i, sunt Eo#er, fiul lui Eo#und, $i #i se spune -l Treilea )are$al al Ob$tei ,!l!re+ilor*

7 Ei bine, atunci, ce%ar fi ca tu, Eo#er, fiul lui Eo#und, -l Treilea )are$al al Ob$tei ,!l!re+ilor, s%ascul+i la <i#li, fiul gno#ului <loin, $i s!%+i c"nt!re$ti 0orbele necugetate; &+i sare +and!ra din orice fleac $i nu#ai s!r!cia du6ului t!u +i%ar #ai putea scu2a purtarea* Oc6ii lui Eo#er sc!p!rar!, iar oa#enii din Ro6an 'ncepur! s! gl!suiasc! #"nio$i, str"ng"nd cercul $i 'ndrept"ndu%$i l!ncile c!tre ei* 7 ,u#etre gno#, +i%a$ rete2a c!p!+"na cu tot cu barb! de%ai fi oleac! #ai r!s!rit, 2ise Eo#er* 7 Nu%i singur aici, 2ise Legolas, potri0indu%$i c"t ai clipi o s!geat! 'n arc* (i%ai g!si #oartea 'nainte s! lo0e$ti* Eo#er ridic! sabia $i lucrurile ar fi luat o 'ntors!tur! ur"t!, dac! -ragorn n%ar fi +"$nit 'ntre ei, ridic"nd #"na* 7 Iertare, Eo#er9 strig! el* ,"nd ai s! afli #ai #ulte, ai s!%+i dai sea#a de ce i%ai #"niat pe prietenii #ei* N%a0e# de g"nd s! face# 0reun r!u 'n Ro6an $i nici 0reunei 0iet!+i de acolo, fie el o# sau cal* N%ai 0rea #ai bine ca, 'nainte s! lo0e$ti, s! ne%au2i po0estea; 7 8a da, 2ise Eo#er, l!s"ndu%$i sabia 'n 4os* .ar dru#e+ii din Ob$tea ,!l!re+ilor ar face bine s! fie #ai 'n+elep+i $i s! lase trufia 'n 0re#urile noastre at"t de nesigure* &nt"i, spune%#i nu#ele t!u ade0!rat* 7 Nu 'nainte s!%#i spui tu 'n slu4ba cui te afli, 2ise -ragorn* E$ti prieten sau 0r!4#a$ cu Sauron, Seniorul &ntuneci#ii din )ordor; 7 Nu slu4esc pe ni#eni, afar! de ,"r#uitorul Ob$tii, T6eoden, Regele din T6engel, 'i r!spunse Eo#er* Nu ne supune# puterii din 'ndep!rtatul T!r"# Negru, dar nici nu sunte# 'nc! pe picior de r!2boi5 $i dac! de ei fugi+i, a+i face bine s! p!r!si+i +inutul acesta* E 2ar0! #are la toate 6otarele noastre $i sunte# a#enin+a+i5 dar 0rerea nu ni%i dec"t s! fi# liberi $i s! tr!i# a$a cu# a# f!cut%o $i p'n@acu#, adic! s! ne 0ede# de%ale noastre, f!r! s! ne pune# 'n slu4ba nici unui do#n str!in, bun sau r!u* Ne pri#ea# oaspe+ii cu drag 'n 0re#uri #ai bune, dar acu# sunte# iu+i $i aspri cu 0eneticii nepofti+i* /ai, spune cine e$ti; i%n slu4ba cui; ,ine +i%a poruncit s!% i 6!ituie$ti pe orci 'n +inutul nostru; 7 Nu sunt 'n slu4ba ni#!nui, rosti -ragorn5 dar i%a$ 6!itui pe supu$ii lui Sauron 'n orice +inut s%ar duce* Pu+ini sunt printre oa#enii #uritori cei care $tiu #ai #ult ca #ine despre orci5 $i nu%i ur#!resc doar c! a$a #i%a 0enit la socoteal!* Orcii ace$tia #i%au luat ostatici doi prieteni* &ntr%o astfel de situa+ie, oricine n%are cal e silit s%o ia pe 4os $i nu se #ai g"nde$te s! cear! 0oie, atunci c"nd porne$te pe ur#ele cui0a* Iar socoteala capetelor 0r!4#a$e n%o #ai +in dec"t cu spada* ,! doar sunt $i eu 'nar#at* -ragorn '$i d!du #antia la o parte $i teaca elfeasc! luci* T!i$ul spadei -nduril 'i fulger! 'n #"n! ca o fl!c!ruie* 7 Elendil9 strig! el* Sunt -ragorn, fiul lui -rat6orn, $i #i se spune Elessar, Piatra Elfic!, .unadan, #o$tenitorul fiului lui Isildur Elendil, fiu al <ondorului* Iat! sabia ce% a fost despicat! $i f!urit! iar9 :rei s!%#i sari 'n a4utor sau #i te%#potri0e$ti; -lege iute9 <i#li $i Legolas '$i pri0ir! prietenul ului+i, c!ci nu%l #ai 0!2user! purt"ndu%se astfel p"n! atunci* P!rea c! se 'n!l+ase, 'n 0re#e ce Eo#er se f!cuse #ai #ic5 $i 2!rir!, pe c6ipul lui 'nsufle+it, i#aginea fugar! a puterii $i #aiest!+ii regilor de piatr!* O clip!, lui Legolas i se p!ru c! 0ede pe fruntea lui -ragorn p"lp"ind o flac!r! alb!, ca o cunun! str!lucitoare* Eo#er se d!du un pas 'nd!r!t, cu c6ipul cuprins de 0enera+ie, '$i l!s! pri0irea #"ndr! 'n p!#"nt* 7 Pe legea #ea c! tr!i# 0re#uri ciudate, #ur#ur! el* :isul $i legenda +"$nesc

la 0ia+! a$a, din p!#"nt, din iarb! 0erde*** Spune%#i, #!rite senior, ce 0"nt te%aduce pe aceste #eleaguri; i ce%n+eles au 0orbele%+i 'ntortoc6eate; .e #ult 8oro#ir, fiul lui .enet6or, plecat%a s! afle r!spuns, iar calul pe care i l%a# '#pru#utat s%a%ntors f!r! c!l!re+* ,e%os"nd! ne%aduci de la #ia2!noapte; 7 Os"nda alegerii, rosti -ragorn* Po+i s!%i spui asta lui T6eoden, fiul lui T6engel= r!2boiu%i st! dinainte5 $i are a alege s! fie de partea lui Sauron sau '#potri0a lui* Ni#eni nu #ai poate tr!i a$a cu# a f!cut%o p"n! acu# $i, 0orba ceea, pu+ini '$i 0or #ai p!stra cu#p!tul* .ar despre aceste treburi 'nse#nate o# discuta ce0a #ai t"r2iu* .ac! oi a0ea noroc, #! 0oi 'nf!+i$a eu 'nsu#i dinaintea regelui* -cu# 'ns! sunt la anang6ie $i%+i cer a4utorul, sau #!car ni$te 0e$ti* (i%a# spus c! sunte# pe ur#ele unei 6oarde de orci care ne%au luat prietenii* Ne po+i spune ce0a; 7 .a, nu #ai e ne0oie s!%i ur#!ri+i, 2ise Eo#er* I%a# ni#icit pe orci* 7 i prietenii no$tri; 7 N%a# dat de ni#eni, afar! de orci* 7 ,iudat, 2ise -ragorn* :%a+i uitat bine printre cei uci$i; -far! de le$uri orce$ti, n% a+i 0!2ut cu#0a 0reun trup$or ce%n oc6ii 0o$tri ar fi p!rut de copil; .escul+ $i 'n0e$#"ntat 'n cenu$iu* 7 Nu erau printre ei nici gno#i, nici copii, 2ise Eo#er* I%a# nu#!rat $i i%a# despuiat pe to+i, apoi i%a# aruncat gr!#ad! $i le%a# dat foc, dup! legea noastr!* ,enu$a #ai fu#eg! 'nc!* 7 Noi nu 0orbi# de gno#i sau de copii, 2ise <i#li* Prietenii no$tri erau 6obbi+i* 7 /obbi+i; f!cu Eo#er* ,e%or #ai fi $i !$tia; ,iudat nu#e* 7 Un nu#e ciudat pentru un nea# la fel de ciudat, rosti <i#li* .ar tare drag ini#ii noastre* Se pare c%a+i au2it $i 'n Ro6an de cu0intele care i%au tulburat pe cei din )inas Tirit6* &n ele era 0orba despre (ara Piticu+ilor* -ce$ti 6obbi+i sunt piticu+i* 7 Piticu+i9 r"se c!l!re+ul de l"ng! Eo#er* Piticu+i9 .ar !$tia nu%s dec"t un popor #ititel din baladele str!0ec6i $i din bas#ele copiilor de la #ia2!noapte* Pe ce t!r"# c!lc!#; Pe cel de legend! sau pe cel 'n0er2it, sc!ldat de ra2ele soarelui; 7 Un b!rbat poate s! p!$easc! pe a#"ndou!, 2ise -ragorn* ,!ci nu noi, ci acei ce 0or ur#a 0or ticlui legendele ti#pului nostru* T!r"#ul 'n0er2it, 2ici; .ar !sta%i un subiect serios de legend!, de$i '+i por+i pa$ii pe el, sub ra2ele soarelui* 7 Ti#pul ne 2ore$te, 2ise c!l!re+ul, f!r! s! ia 'n sea#! 0orbele lui -ragorn* Trebuie s! ne gr!bi# spre #ia2!2i, st!p"ne* S!%i l!s!# pe s!lbaticii !$tia cu 'nc6ipuirile lor* Sau s!%i leg!# $i s!%i duce# la rege* 7 U$urel, Eot6ain, 2ise Eo#er 'n li#ba lui* Stai o clip!* Spune%le eare)ilor s! se str"ng! pe c!rare $i s! se preg!teasc! s%o porneasc! spre :adul En+ilor* Eot6ain se retrase bo#b!nind $i le 0orbi celorlal+i* I#ediat, ace$tia se dep!rtar! $i 'l l!sar! pe Eo#er singur, cu cei trei prieteni* 7 Tot ceea ce spui e tare ciudat, -ragorn, rosti el* i totu$i, #i%e foarte li#pede c! spui ade0!rul= oa#enii din Ob$te nu #int $i din acest #oti0 nu se las! u$or 'n$ela+i* .ar n%ai spus tot* :rei s!%#i po0este$ti acu# pe%ndelete ce%ns!rcinare ai, ca s! pot s! #! 6ot!r!sc $i eu ce s! fac; 7 -# pornit din I#ladris, a$a cu# spune c"ntecul, cu #ulte s!pt!#"ni 'n ur#!, r!spunse -ragorn* Era# '#preun! cu 8oro#ir din )inas Tirit6* Trebuia s! a4ung la cetatea aceea cu fiul lui .enet6or, s!%i a4ut se#in+ia 'n r!2boiul '#potri0a lui Sauron* .ar to0ar!$ii #ei de dru# a0eau alt! treab!* )! rog, n%are rost s! 0orbi# despre asta acu#* &n orice ca2, <andalf cel Sur era c!petenia noastr!* 7 <andalf9 eAcla#! Eo#er* <andalf cel Sur e cunoscut 'n Ob$te5 dar nu#ele s!u, te pre0in, nu #ai are trecere 'n fa+a regelui* Toat! lu#ea $tie c! 0ine $i pleac! adesea pe%aici, c"nd i se n!2are 7 ba la o lun!, ba dup! ani de 2ile* -duce

totdeauna solii ciudate5 unii spun cu# c! ar fi pia2!%rea* i nu%s departe de ade0!r= de c"nd a 0enit ulti#a oar! pe%aici, 'n 0ar!, toate au #ers de%a%ndoaselea* -tunci a 'nceput neca2ul nostru cu Saru#an* &l socotea# pe Saru#an prieten, dar a 0enit <andalf $i ne%a a0erti2at c! se preg!te$te degrab! un r!2boi 'n Isengard* >icea c! el 'nsu$i fusese ostatic 'n Ort6anc $i%abia reu$ise s! scape* Ne cerea a4utorul* .ar T6eoden nici n%a 0rut s%aud!, a$a c! a plecat* S! nu roste$ti nu#ele de <andalf cu 0oce tare 'n fa+a lui T6eoden, c!%l apuc! da#blaua9 Pentru c! i l%a luat pe Iute ca <"ndul, cel #ai 0aloros dintre ar#!sarii regelui, c!petenia meara"ilor, pe care doar Seniorul Ob$tii are 0oie s!%i 'ncalece* ,!ci s!#"n+a rasei lor se trage de la calul lui Eorl, ce $tia li#ba oa#enilor* -cu# $apte nop+i, Iute ca <"ndul s%a%ntors5 dar #"nia regelui a r!#as aceea$i, pentru c! acu# calul s%a s!lb!ticit $i nu #ai las! nici un b!rbat s! se apropie de el* 7 &nsea#n! c! Iute ca <"ndul $i%a aflat singur calea din 'ndep!rtatul #ia2!noapte, 2ise -ragorn5 c!ci acolo s%a desp!r+it de <andalf* .ar, 0ai9 <andalf nu 0a #ai a0ea 0reodat! prile4ul s! c!l!reasc!* S%a pr!bu$it 'n be2n! 'n #inele )oriei $i nu se #ai 'ntoarce* 7 ,ople$itoare 0este, 2ise Eo#er* ,el pu+in pentru #ine $i pentru #ul+i al+ii, de$i nu pentru toat! lu#ea5 ai s! te con0ingi $i singur, dac! te duci la rege* 7 Pu+ini '$i pot da sea#a aici de gro2!0ia !stei n!paste, de$i s%ar putea s%o si#+i+i $i 0oi cu#plit #ult #ai cur"nd dec"t 0%a+i a$tepta, spuse -ragorn* .ar c"nd capetele #!re+e cad, cei #ai #!run+i sunt ne0oi+i s! treac! la c"r#!* )isia #ea a fost s!%i conduc pe to0ar!$ii #ei pe lungul dru# din )oria* Prin Lorien a# 0enit 7 ade0!r pe care%ar fi bine s!%l afli 'nainte s! #ai 0orbe$ti despre asta 7 $i de%acolo a# str!b!tut leg6e peste leg6e de%a lungul R"ului cel )are, c!tre cascada Rauros* -colo a fost 8oro#ir #!cel!rit de%aceia$i orci pe care i%a+i ni#icit 0oi* 7 ,utre#ur!toare%+i sunt 0e$tile9 strig! Eo#er de2n!d!4duit* )are n!past!%i #oartea aceasta pentru )inas Tirit6 $i pentru noi to+i* ,e o# de 0a2!%a fost9 L%au prea#!rit cu to+ii* -rar prin Ob$te se%ar!ta, c!ci era #ereu 'n r!2boi la 6otarele de r!s!rit5 dar l%a# 0!2ut* )ai degrab! ca fiii iu+i ai lui Eorl, dec"t ca oa#enii #oroc!no$i din <ondor #i%a p!rut $i putea s! se do0edeasc! un #are c"r#uitor al poporului s!u, atunci c"nd 'i 0a fi 0enit 0re#ea* .ar n%a# $tiut p'n@acu# de%aceast! gro2!0ie din <ondor* ,"nd s%a pr!p!dit; 7 Sunt patru 2ile de c"nd a fost ucis, 'i r!spunse -ragorn5 din seara aceea a# pornit%o din tenebrosul Toi 8randir* 7 Pe 4os; f!cu Eo#er* 7 .a, a$a cu# 0e2i* .e #are ui#ire se u#plur! pri0irile lui Eo#er* 7 Pas )are e un nu#e #ult prea nede#n de ceea ce%ai f!cut, o, fiu al lui -rat6orn, rosti el* (i%a$ 2ice #ai degrab! Pas &naripat* La #ulte cur+i ar trebui c"ntate faptele de 0ite4ie ale celor trei ca#ara2i* Patru2eci de leg6e $i 'nc! cinci a+i str!b!tut, 'nainte ca 2iua a patra s! se sf"r$easc!9 ,ute2!toare%i spi+a lui Elendil9 .ar, #!rite senior, cu# #%ai f!cut s! uit9 Trebuie s! #! 'ntorc degrab! la T6eoden* -# 0orbit ca# aspru 'n fa+a oa#enilor #ei* I%ade0!rat c! nu sunte# 'nc! 0r!4#a$i pe fa+! cu T!r"#ul Negru $i sunt unii care%i sufl! regelui po0e+e 'nfrico$ate la urec6e5 dar r!2boiul nu%i departe* N%o s! l!s!# balt! 0ec6ea alian+! cu <ondorul5 o s! le s!ri# oricu# 'n a4utor la lupt! 5 asta%i credin+a #ea $i%a tuturor care%s cu #ine* /otarul de r!s!rit e%n sea#a #ea, asta%i gri4a celui de%al Treilea )are$al, $i%a# str!#utat toate 6erg6eliile $i pe p!storii no$tri dincolo de Sc!ld!toarea En+ilor5 n%a# p!strat aici dec"t pa2a $i cerceta$ii ageri* 7 -$adar, nu%i pl!ti+i tribut lui Sauron; 'ntreb! <i#li*

7 Nu i%a# pl!tit $i nici n%o s!%i pl!ti# 0reodat!, rosti Eo#er $i oc6ii 'i sc!p!rar!, cu toate c! #i%a a4uns la urec6e #inciuna asta* ,u ani 'n ur#!, Seniorul T!r"#ului Negru $i%ar fi dorit s! cu#pere pe bani grei cai de la noi, dar nu #%a# 'n0oit, pentru c! supune ani#alele la ca2ne* -tunci $i%a tri#is orcii la 4af, iar ace$tia fur! tot ce% apuc!, aleg"nd cu osebire caii negri5 pu+ini ne%au #ai r!#as din soiul !sta* .e%aceea di6onia dintre noi $i orci e%a$a a#arnic!* .ar acu# gri4a noastr! cea #ai de sea#! e Saru#an* Pretinde c!%i st!p"n peste tot +inutul acesta $i sunte# 'n r!2boi de #ai #ulte luni* I%a luat pe orci, pe ,!l!re+ii Lupului $i pe oa#enii de r!u 'n slu4ba sa $i au 'nc6is Trec!toarea, a$a c! s%ar putea s! fi# asedia+i at"t la r!s!rit, c"t $i la apus* Nu%i de glu#it c%un astfel de 0r!4#a$5 e un 0r!4itor 0iclean $i dibace $i poate s! ia nenu#!rate 'nf!+i$!ri* Se spune c! r!t!ce$te de colo%colo, 'n c6ip de #o$neag, 'n0e$#"ntat 'ntr%o #antie cu glug!, ca# ca <andalf* -$a 2ic to+i care $i%l a#intesc* Iscoadele lui p!trund $i%n gaur! de $arpe, iar p!s!rile sale aduc!toare de r!u trec, 'n t!rii, peste 6otare* Nu $tiu cu# se 0or sf"r$i toate acestea $i #i se str"nge ini#a, c!ci #! te# c! n%are prieteni doar 'n Isengard* .ar ai s!%+i dai singur sea#a, dac! 0rei s!%l 0e2i pe rege* ,e 2ici, nu 0ii; Oare credin+a #ea cu# c%ai fost tri#is la #ine dup! a4utor, c6inuit de $o0!ial! $i de ne0oi, e doar o a#!geal!; 7 -# s! 0in c"nd s%o%#plini sorocul, 2ise -ragorn* 7 /ai acu#, rosti Eo#er* )o$tenitorul lui Elendil ar fi, f!r! doar $i poate, o '#b!rb!tare pentru fiii lui Eorl, 'n sti6ia aceea #alefic!* &n E#net de la -pus b!t!lia%i 'n toi $i tare #i%e tea#! c! nu ne a$teapt! 0re#uri bune* S! $tii c! #%a# a0"ntat c!lare c!tre #ia2!noapte f!r! $tirea regelui, c!ci 'n lipsa #ea casa lui e prea pu+in p!2it!* .ar cerceta$ii #%au pre0enit acu# trei nop+i de 0enirea $le6tei orce$ti dinspre Peretele de R!s!rit $i c! printre ei s%ar afla $i unii ce poart! 'nse#nele albe ale lui Saru#an* -$a 'nc"t, g"ndindu%#! c! de ce #i%a fost tea#! n%a# sc!pat, adic! de un pact 'ntre Ort6anc $i Turnul &ntuneci#ii, a# purces 'n fruntea eore)ilor- b!rba+ii din stirpea #ea5 $i i%a# a4uns pe orci cu dou! 2ile 'n ur#!, pe la sc!p!tat, aproape de 6otarele de la P!durea En+ilor* -colo i%a# '#presurat $i%a# purtat b!t!lia ieri, 'n 2ori* ,incispre2ece oa#eni a# pierdut $i, 0ai #ie, doispre2ece cai9 ,!ci orcii erau #ai nu#ero$i dec"t ne%a# a$teptat* Li se al!turaser! al+ii, dinspre r!s!rit, de dincolo de R"ul cel )are5 d"ra lor spurcat! se 0ede ce0a #ai spre #ia2!noapte* Iar al+ii, tot a$a, s%au i0it din p!dure* Orci #ari, care purtau $i ei pecetea )"inii -lbe a Isengardului5 ace$tia%s #ai puternici $i #ai s"ngero$i dec"t ceilal+i* Oricu#, i%a# ter#inat pe to+i* .ar a# pierdut prea #ult! 0re#e* E ne0oie de noi la #ia2!2i $i la apus* Nu 0eni+i $i 0oi; .up! cu# 0ede+i, cai a0e# $i de prisos* S! l!s!# spada s!%$i fac! treaba de care, 6ar .o#nului, nu duce lips!* i%apoi i%a# da de lucru securii lui <i#li $i arcului lui Legolas, de 0or fi 0r"nd s!%#i ierte 0orbele nes!buite pe care le%a# rostit despre .oa#na P!durii* -# 0orbit ca tot o#u@ de pe #eleagul #eu $i%a$ 0rea cu bucurie s!% n0!+ s! gl!suiesc #e$te$ugit* 7 -duc #ul+u#ire pentru tot ce%#i spui, 2ise -ragorn, $i ini#a%#i d! g6es s! 0in cu tine5 dar n%a# cu# s!%#i p!r!sesc to0ar!$ii, c"t #ai e o n!de4de* 7 Nu%i nici o n!de4de, 2ise Eo#er* N%o s!%i g!se$ti pe prietenii t!i la 6otarele de #ia2!noapte* 7 i totu$i, nu sunt nici 'nd!r!t* -# dat de%un se#n li#pede, nu departe de Peretele de R!s!rit, care '#i spune c! #!car unul dintre ei tr!ie$te* .ar 'ntre 2id $i dune n%a# #ai g!sit alt! ur#! de%a lor $i nici o d"r! nu se%abate 'ntr%o parte sau alta 7 asta de nu #%oi fi 'n$elat cu totul* 7 i%atunci, ce cre2i c! s%a ales de ei;

7 Nu $tiu* Or fi fost #!cel!ri+i $i ar$i de%a 0al#a cu orcii5 dar, 2ici tu, n%are cu# s! fie a$a, $i nici eu nu #! te# de asta* S%ar putea s! fi fost du$i 'n p!dure 'nainte ca 0oi s!%i fi '#presurat pe 0r!4#a$i* Po+i s! 4uri c! nu 0%a sc!pat ni#eni printre degete; 7 Pot s! 4ur c!, dup! ce a# dat de ei, nu ne%a sc!pat nici un orc, 2ise Eo#er* -# a4uns 'naintea lor la poalele p!durii, iar dac! dup! aceea a reu$it cine0a s! se strecoare prin cercul nostru, atunci acela n%a fost orc $i%a0ea, cu siguran+!, puteri elfe$ti* 7 Prietenii no$tri erau 'n0e$#"nta+i la fel ca noi, 2ise -ragorn5 iar 0oi nu ne%a+i 0!2ut nici pe lu#in!* 7 Uitase# asta, rosti Eo#er* Tare%i greu s! #ai $tii ce0a sigur printre at"tea #inuni* Lu#ea%i tot #ai ciudat!* Elful $i gno#ul dru#e+esc '#preun! 2iua%n a#ia2a #are, pe c"#piile noastre5 iar f!pturile stau de 0orb! cu .oa#na P!durii, de$i%s pe lu#ea asta5 $i spada se 'ntoarce la r!2boiul ce%a i2bucnit 'n negura 0re#ilor, c"nd str!#o$ii no$tri au pornit c!lare spre Ob$te* ,e le%ar #ai fi cu putin+! s! fac! f!pturilor cu 4udecat! 'n astfel de ti#puri; 7 ,e%au f!cut $i p"n! acu#, 2ise -ragorn* 8inele $i r!ul nu se sc6i#b! de a2i pe #"ine5 $i n%au t"lcuri diferite printre elfi, gno#i $i oa#eni* &i e dat f!pturii s! le deslu$easc!, at"t 'n P!durea de -ur, c"t $i la ea acas!* 7 -$a e, rosti Eo#er* .ar eu nu #!%ndoiesc nici de 0oi, nici de ceea ce%#i spune ini#a* Totu$i nu #i%e cu putin+! s! fac a$a cu# a$ 0rea* E '#potri0a legii noastre s!%i l!s!# pe 0enetici s! 6oin!reasc! cu# poftesc prin +inut, c"t! 0re#e regele 'nsu$i nu le d! 'ncu0iin+area5 iar opreli$tea%i #ai #are acu#, 'n 0re#uri de restri$te* Te%a# rugat s! te 'ntorci de bun!0oie cu #ine $i nu 0rei* i nu%#i d! ini#a g6es s! pornesc b!t!lia cu o sut! contra trei* 7 Nu cred c! legea 0oastr!%i f!cut! pentru a$a ce0a, 2ise -ragorn5 $i, s! fi# drep+i, nici eu nu sunt un 0enetic, c!ci a# #ai fost pe%aici de #ulte ori $i%a# c!l!rit cu ceata ro6irri#ilor, de$i sub alt nu#e $i sub o alt! 'nf!+i$are* Nu te%a# #ai 0!2ut, pentru c! e$ti prea t"n!r, dar a# stat de 0orb! cu Eo#und, tat!l t!u, $i cu T6eoden, fiul lui T6engel* Pe 0re#uri, nici o 'nalt! fa+! din +inutul acesta n%ar fi st!0ilit 0reodat! 0reo f!ptur! 'n a%$i duce la cap!t o fapt! 0ite4easc! a$a cu# e a #ea* )!car e li#pede c! a# datoria s!%#i continui calea* Ei 6ai, fiu al lui Eo#und, trebuie s! alegi p"n! la ur#!* -4ut!%ne sau, dac! nu, las!%ne liberi s! plec!#* )ai ai o cale= s!%+i duci la '#plinire legea* .ar de%o 0ei face, pu+ini se 0or 'ntoarce la lupt! al!turi de tine $i de regele t!u* Eo#er c6ib2ui o 0re#e, apoi 0orbi= 7 -#"ndoi trebuie s! ne gr!bi#* -i #ei ard de ner!bdare s%o porni# la dru# $i n!de4dea 0oastr! scade cu fiecare ceas* Iat! ce%aleg= pute+i pleca5 #ai #ult, a# s! 0!%#pru#ut caii* Nu 0! cer dec"t at"t= c"nd 0e+i fi ispr!0it sau 0e+i 0edea c! totu%i 'n 2adar, 'ntoarce+i%0! cu caii prin :adul En+ilor, la )eduseld, nobila cas! din Endoras unde sade acu# T6eoden* -stfel 'i 0ei do0edi c! n%a# gre$it* )! pun pe #ine c6e2!$ie $i poate c6iar 0ia+a #ea 'n 4oc c! e$ti de bun!%credin+!* S! nu gre$e$ti* 7 Nu 0oi gre$i, 2ise -ragorn* Nu #ic! le fu #irarea $i #ulte pri0iri 'ntunecate $i 'ndoielnice '$i aruncar! oa#enii s!i, c"nd Eo#er porunci s! li se '#pru#ute str!inilor caii5 dar nu#ai Eot6ain 'ndr!2ni s%o spun! desc6is* 7 N%ar fi ni#ic dac%ar fi 0orba de seniorul acesta din 0i+a din <ondor, a$a cu# se laud!, 2ise el, dar cine%a #ai au2it s! i se dea unui gno# un cal din Ob$te; 7 Ni#eni, spuse <i#li* i nu te te#e= nici nu se 0a #ai au2i de%a$a ce0a* )ai bine #erg pe 4os, dec"t s! #%a$e2 pe spinarea 0reunei lig6ioane at"t de #ari, de 0oie sau de ne0oie*

7 -cu# 'ns! 0a trebui s!%ncaleci, altfel ai s! r!#"i de c!ru+!, 2ise -ragorn* 7 /ai, a$a2!%te%nd!r!tul #eu, prietene <i#li, 2ise Legolas* -$a o s! fie totul bine5 n%o s! ai ne0oie de nici un cal $i n%o s!%+i fac! 0reunul neca2uri* Lui -ragorn i se aduse un bidi0iu #urg 0"n4os, iar el 'l 'ncalec!* 7 /asufel 'i e nu#ele, 2ise Eo#er* Fie s! te poarte cu bine $i s!%+i aduc! #ai #ult noroc dec"t lui <arulf, fostul lui st!p"n* Legolas pri#i un cal ce0a #ai #ic $i #ai desc6is la culoare, dar n!r!0a$ $i focos* Pe%acesta 'l c6e#a -rod* &ns! Legolas le ceru s!%i scoat! $aua $i fr"ul* 7 N%a# trebuin+! de ele, 2ise el, 'nc!lec"ndu%l u$or, dintr%o s!ltare $i, spre #irarea lor, -rod se ar!t! bl"nd $i gata s!%l slu4easc!, #i$c"ndu%se de colo%colo, f!r! cr"cnire= a$a se purtau elfii cu dobitoacele alese* <i#li fu urcat 'nd!r!tul prietenului s!u de care se 'ncle$ta 'ncr"ncenat, de parc! era Sa# <a#gee 'ntr%o barc!* 7 .ru# bun $i fie s! afli ceea ce cau+i9 strig! Eo#er* S! te 'ntorci c"t po+i de iute5 $i fie ca spadele noastre s! luceasc!, atunci, al!turi* 7 )! 0oi 'ntoarce, 2ise -ragorn* 7 i eu #! 0oi 'ntoarce, ad!ug! <i#li* &n+elepciunea lui Lad? <aladriel ne desparte 'nc! $i 0oiesc s!%+i '#p!rt!$esc c"te ce0a despre 0orba ei dulce* 7 O# tr!i $i%o# 0edea, f!cu Eo#er* -t"tea lucruri s%au 'nt"#plat, 'nc"t deprinderea rug!ciunii unei 2"ne sub lo0iturile duioase ale securii unui gno# '#i 0or p!rea floare la urec6e* .ru# bun9 i cu acestea, se desp!r+ir!* Tare iu+i erau bidi0iii din Ro6an* ,"nd nu peste #ult <i#li '$i 'ntoarse pri0irile, ceata lui Eo#er abia de se #ai 2!rea 'n dep!rtare* -ragorn nu se uit! 'nd!r!t5 ur#a 'n goan! d"ra, cu capul #ult plecat, lipit de gru#a2ul lui /asufel* ,ur"nd a4unser! la #arginea Sc!ld!torii En+ilor, iar acolo d!dur! peste ur#a cealalt!, despre care le 0orbise Eo#er, cu# c%ar 0eni dinspre soare%r!sare, de pe Platoul <ola$* -ragorn desc!lec! $i pri0i p!#"ntul, pe ur#!, s!rind 'napoi 'n $a, o lu! spre r!s!rit, cu #are b!gare de sea#!, ca s! nu distrug! ur#ele* -poi desc!lec! iar $i cercet! +!r"na, de colo p"n! colo* 7 N%a# aflat #are lucru, rosti el* ."ra principal! e neclar!, 'ntret!iat! de ur#ele de 'ntoarcere ale c!l!re+ilor5 dru#ul lor trebuie s! fi fost pe l"ng! r"u* .ar cea dinspre r!s!rit e rea0!n! $i deslu$it!* Nici o ur#! nu duce 'n partea opus!, 'napoi, spre -nduin* -cu# trebuie s! #erge# #ai u$or, s! obser0!# orice pas care%ar fi luat%o pe de l!turi* .e aici, orcii $i%au dat sea#a, f!r! doar $i poate, c! sunt ur#!ri+i5 or fi 'ncercat s!%i duc! unde0a pe ostatici, 'nainte s! fie a4un$i din ur#!* Pe #!sur! ce 'naintau, 2iua se #o6ora* -supra Platoului pogorau nori cenu$ii* Soarele se acoperea cu un 2!branic ce+os* Tot #ai aproape se deslu$eau po0"rni$urile din Fangorn, 'ntunec"ndu%se u$or 'n apusul soarelui* Nu 2!rir! ur#e nici 'n dreapta, nici 'n st"nga, dar, din loc 'n loc, treceau pe l"ng! 6oituri singuratice de orci cu spatele sau gru#a2ul str!punse de s!ge+i cu pan! cenu$ie* &ntr%un t"r2iu, pe la asfin+it, a4unser! la poalele p!durii $i, 'ntr%o poieni+! i0it! printre cei dint"i arbori, d!dur! peste #arele p"r4ol5 cenu$a fierbinte 'nc! fu#ega* -l!turi 2!ceau o gr!#ad! de coifuri, pieptare 'n2!uate, scuturi sf!r"#ate, spade fr"nte, arcuri $i s!ge+i $i o groa2! de alte n!scociri r!2boinice* &ntr%o +epu$! din #i4loc fusese 'nfipt! c!p!+"na #are a unei st"rpituri pe al c!rei coif, de$i sf!r"#at, se putea deslu$i 'nse#nul alb* &n dep!rtare, pe l"ng! locul unde r"ul se re0!rsa dinspre li2iera p!durii, se 2!rea o #o0il!* Fusese 'n!l+at! de cur"nd= p!#"ntul rea0!n era acoperit cu bra2de proaspete, 'nierbate, iar de 4ur '#pre4ur se aflau 'nfipte cincispre2ece l!nci* -ragorn $i to0ar!$ii s!i cercetar! c"#pul de b!t!lie p"n! 6!t%departe, dar lu#ina

sc!dea $i cur"nd se l!s! seara 'ntunecat! $i nebuloas!* :eni $i noaptea, dar nici ur#! de )err? $i Pippin* 7 N%o #ai pute# scoate la cap!t, 2ise <i#li trist* -# de2legat o #ul+i#e de ci#ilituri de c"nd a# 0enit 'n Toi 8randir, dar asta%i cea #ai 'ntortoc6eat!* Tare #i%e tea#! c! #!dularele scru#ite ale 6obbi+ilor s%au a#estecat acu# cu ale orcilor* -#arnic! 0este pentru Frodo, de 0a #ai apuca s%o afle5 la fel de a#arnic! $i pentru b!tr"nul 6obbit ce%a$teapt! 'n :"lceaua .espicat!* Elrond s%a%#potri0it 0enirii lor* 7 Nu $i <andalf, 2ise Legolas* 7 .ar <andalf a ales s! 0in! c6iar el $i%a fost cel dint"i care s%a pierdut, 'i r!spunse <i#li* ,6iar ceea ce%a 0!2ut l%a dus la pieire* 7 Sfetnicii lui <andalf nu s%au 'ngri4it s! nu cad! 'n cine $tie ce capcan!, 2ise -ragorn* EAist! unele lucruri pe care e #ai bine s! le 'ncu0iin+e2i, dec"t s! le refu2i, c6iar dac! la sf"r$it e #ai de r!u* .ar n%a# s! plec 'nc! de pe aceste #eleaguri* &n orice ca2, 0o# poposi aici p"n! se lu#inea2! de 2iu!* F!cur! popas sub un copac stufos, ce0a #ai 'ncolo de c"#pul de b!t!lie= p!rea un castan, dar p!stra o #ul+i#e de frun2e late, cafenii, de anul trecut, ca ni$te #"ini uscate, cu degete lungi, r!$c6irate, care fo$neau sinistru 'n bri2a nop+ii* Pe <i#li 'l trecu un fior* Nu%$i luaser! dec"t o p!tur! de fiecare* 7 S! face# focul, 2ise el* Nu%#i pas! de nici o pri#e4die* Poa@ s! 0in! pu2derie de orci, ca fluturii la lu#"nare9 7 .ac! a#!r"+ii !ia de 6obbi+i r!t!cesc prin codru, s%ar putea ca focul s!%i c!l!u2easc! 'ncoace, 2ise Legolas* 7 Nu nu#ai pe orci $i pe 6obbi+i, 2ise -ragorn* Sunte# aproape de tr!d!torul Saru#an* &n plus, ne afl!# ta#an la #arginea Fangornului $i se spune c!%i de r!u s! te%atingi de 0reun arbore din codrul acesta* 7 .ar ro6irri#ii au f!cut ieri un p"r4ol pe cinste ta#an pe aceste locuri, 2ise <i#li, $i, dup! cu# se 0ede, nu s%au sfiit s! doboare arbori pentru foc* )ai #ult, dup! ce $i%au ter#inat treaba, $i%au petrecut netulbura+i aici noaptea care%a ur#at* 7 Erau #ul+i, 2ise -ragorn, iar ei nu st"rnesc #"nia Fangornului, c!ci 0in arar pe%aceste #eleaguri $i nu p!trund pe sub arbori* .ar c!r!rile noastre, se pare, ne conduc c6iar 'n ini#a p!durii* -$a c!, p!2ea9 Nu t!ia+i nici un copac 'n care #uste$te 0ia+a* 7 Nici nu e ne0oie, rosti <i#li* ,!l!re+ii ne%au l!sat destule 0reascuri $i a$c6ii, iar '#pre4ur e plin de crengi uscate* Plec! s! adune le#ne, apoi se 'ndeletnici cu aran4area $i aprinderea focului5 dar -ragorn st!tea t!cut, spri4init de copacul uria$, ad"ncit 'n g"nduri, iar Legolas r!#!sese singur 'n lu#ini$, scrut"nd u#brele ad"nci ale codrului, u$or aplecat, ca $i cu# ar fi ascultat glasuri dep!rtate* .up! ce gno#ul reu$i s! 'nte+easc! un foc #ic, cei trei se apropiar! $i $e2ur! '#preun!, 'n0!luind lu#ina cu glugile lor* Legolas '$i ridic! pri0irile spre crengile arborelui, r!t!cind printre ele* 7 Ia uita+i%0!9 f!cu el* ,opacul se bucur! de foc9 Poate c! nu era dec"t dansul u#brelor care le 'n$ela pri0irile, dar tuturor li se p!ru c! ra#urile se plecau spre ei s! a4ung! deasupra fl!c!rilor, iar cele din 0"rf se 'ndoiser! 'n aceea$i direc+ie5 frun2ele cafenii se 'ndreptaser! $i se frecau una de alta ca ni$te #"ini cr!pate de ger, bucur"ndu%se de c!ldur!* Era at"ta lini$te, 'nc"t codrul 'ntunecat $i #isterios, aflat la doar o arunc!tur! de b!+, '$i f!cu si#+it! pre2en+a #ocnit!, plin! de n!2uin+e tainice* .up! o 0re#e, Legolas rupse t!cerea= 7 ,eleborn 2icea s! nu ne%a0"nt!# prea #ult 'n Fangorn, rosti el* tii de ce,

-ragorn; ,are sunt legendele p!durii pe care le%a au2it 8oro#ir; 7 )ulte po0e$ti #i%au trecut pe la urec6e 'n <ondor $i aiurea, 2ise -ragorn, dar, de n%ar fi fost cu0intele lui ,eleborn, le%a$ fi luat doar drept legende pe care le%au n!scocit oa#enii 'n #o#entele lor de r!t!cire* )! g"ndise# s! te 'ntreb c"t ade0!r 2ace 'n toate acestea* Iar dac! un elf al p!durii nu $tie, cu# s!%i dea r!spunsul un o#; 7 -i c!l!torit #ai departe ca #ine, rosti Legolas* N%a# au2it ni#ic despre asta, 'n +inutul #eu, afar! de c"ntecele despre nea#ul onodri#ilor pe care oa#enii%i nu#esc en+i $i care au s!l!$luit acolo cu #ult ti#p 'n ur#!5 c!ci, dup! socoteala elfilor, Fangornul se pierde 'n negura 0re#urilor* 7 .a, e tare b!tr"n, spuse -ragorn* La fel de b!tr"n ca p!durea de l"ng! <ruiurile%gorgane5 $i%i #ult #ai #!re+* Elrond 2ice c!%s din aceea$i stirpe, ulti#ele i2bucniri ale ,odrului &ntreg din >ilele de Odinioar!, pe c"nd 'nt"iul n!scut b"4b"ia de colo%colo, iar oa#enii erau 'nc! ador#i+i* ,u toate acestea, Fangornul p!strea2! $i acu# ni$te taine nu#ai de el $tiute* .espre ce e 0orba, nu a# 6abar* 7 i nici nu 0reau s! $tiu, inter0eni <i#li* Eu unul a$ 0rea ca ni#ic din ceea ce s!l!$luie$te 'n Fangorn s! nu fie tulburat* Traser! atunci la sor+i cine s! stea de stra4! $i <i#li ie$i pri#ul* ,eilal+i se culcar!* So#nul puse i#ediat st!p"nire pe ei* 7 <i#li, rosti -ragorn ca prin 0is* Nu uita, nu cu#0a s! tai 0reo creang! sau 0reo r!#urea 0erde de%aici, din Fangorn* .ar nici s! nu te a0"n+i prea departe dup! le#ne uscate* )ai bine las! s! se sting! focul* i s! #! strigi la ne0oie* -cestea fiind spuse, ador#i* Legolas 2!cea de4a ne#i$cat, cu #"inile lui fru#oase 'ncruci$ate pe piept, cu oc6ii desc6i$i, 'ncurc"nd noaptea real! cu 0isul, dup! felul elfilor* <i#li st!tea ciucit l"ng! foc, trec"ndu%$i g"nditor degetul #are peste t!i$ul securii* -rborele fo$nea* &n rest, nici un 2go#ot* <i#li '$i ridic! brusc pri0irile $i 2!ri un #o$neag coc"r4at, spri4init 'ntr%un toiag, 'nf!$urat 'ntr%o #antie larg! $i st"nd c6iar 'n locul unde lu#ina fl!c!rilor se lupta s! +in! piept 'ntunericului* Oc6ii acestuia erau u#bri+i de borurile unei p!l!rii largi* <i#li s!ri 'n picioare, prea n!ucit 'n pri#ul #o#ent ca s! poat! striga, de$i 'l str!fulger! g"ndul c! Saru#an pusese #"na pe ei* .e$tepta+i de #i$carea prietenului lor, -ragorn $i Legolas se ridicar! 'n capul oaselor $i r!#aser! cu oc6ii pironi+i* )o$neagul nu 2ise ni#ic $i nici nu f!cu 0reun se#n* 7 Ei, taic!, ce dore$ti de la noi; rosti -ragorn, s!rind 'n picioare* /ai s! te% nc!l2e$ti, dac! +i%e frig* F!cu un pas 'nainte, dar #o$neagul disp!ru* Nici ur#! de el prin apropiere, iar lor nu le d!du #"na s! #earg! #ai departe* Luna apusese $i noaptea era foarte 'ntunecoas!* .eodat!, Legolas scoase un strig!t* 7 ,aii9 ,aii9 Nici ur#! de ei9 &$i s#ulseser! +!ru$ii din p!#"nt $i se f!cuser! ne0!2u+i* O 0re#e, cei trei r!#aser! 'ncre#eni+i, f!r! s! scoat! o 0orb!, ca tr!sni+i de noua n!past! care se ab!tuse asupra lor* Se aflau la poalele Fangornului $i leg6e nesf"r$ite se a$terneau acu# 'ntre ei $i oa#enii din Ro6an 7 singurii lor prieteni pe t!r"#ul acesta 'ntins $i pri#e4dios* -$a cu# st!teau, li se p!ru c! deslu$esc, departe, 'n noapte, nec6e2atul $i forn!itul cailor* -poi se l!s! iar lini$tea* Nu se #ai au2ea dec"t adierea rece a 0"ntului* 7 -sta e, s%au dus, rosti -ragorn 'ntr%un t"r2iu* N%a0e# cu# s! #ai pune# #"na pe ei* -$a c!, dac! nu se 'ntorc de bun!0oie, n%a0e# dec"t s! ne descurc!# $i f!r!* La ur#a ur#ei, a# pornit c!l!toria pe picioarele noastre $i pe%acestea 'nc! le a0e#*

7 Picioarele, rosti <i#li* -stea nu ne +in cu ni#ic de cald* -runc! ni$te 0reascuri 'n foc $i se pr!bu$i al!turi* 7 Nu%s dec"t c"te0a ceasuri de c"nd te ca# codeai s! te apropii de caii din Ro6an, r"se Legolas* -i s%a4ungi #are c!l!re+* 7 Peste poate s! #ai a# norocul !sta, r!spunse <i#li* .ac! 0re+i s! afla+i ce%#i trece prin #inte, continu! el, ei bine, cred c%a fost Saru#an* ,ine altcine0a; -#inti+i% 0! de 0orbele lui Eo#er= rtce"te n chip de mo"nea# nf"urat ntr-o mantie cu #lu# ,6iar a$a a 2is* - plecat cu caii no$tri sau i%a speriat5 asta e9 Ne #ai a$teapt! $i%altele, asculta+i la 0orbele #ele* 7 Eu ascult, spuse -ragorn* .ar nu pot s! nu%+i spun c! #o$neagul acesta a0ea p!l!rie, nu glug!* Totu$i, nu #!%ndoiesc c%ai a0ea dreptate $i c! sunte# 'n pri#e4die 2i $i noapte pe%aici* &n acela$i ti#p, n%a0e# dec"t s! ne odi6ni#, at"t c"t o# putea* :oi sta eu de 0eg6e o 0re#e, <i#li* Si#t ne0oia #ai degrab! s! g"ndesc dec"t s! dor#* Noaptea trecu ane0oie* Legolas 'l sc6i#b! pe -ragorn, iar <i#li pe Legolas* i astfel '$i sf"r$ir! 0eg6ea* .ar nu se 'nt"#pl! ni#ic* )o$neagul nu se #ai ar!t!, iar caii nu se #ai 'ntoarser!* III Uruk-hai Pippin se cufundase 'ntr%un 0is 'ntunecat $i 2buciu#at= se f!cea c!%$i au2ea propriu%i gl!scior str!b!t"nd cu ecou tunele s#olite $i strig"nd Frodo2 Frodo2 .ar, 'n locul acestuia, r"n4eau din tenebre sute de c6ipuri orce$ti sc6i#onosite $i sute de bra+e 6idoase se 'ntindeau a#enin+!tor spre el din toate p!r+ile* Unde era )err?; Se de$tept!* Fu i2bit de o rafal! de aer rece* St!tea 'ntins pe spate* Se l!sa seara $i cerul de deasupra lui se 'nnegura* Se 'ntoarse $i '$i d!du sea#a c! 0isul nu fusese #ult #ai ur"t dec"t tre2ia* -0ea gle2nele, picioarele $i 'nc6eieturile #"inilor legate cu sfoar!* L"ng! el 2!cea )err?, a0"nd pe frunte o n!fra#! #urdar!* Erau 'ncon4ura+i de o #ul+i#e de orci 'n picioare sau a$e2a+i* &ncetul cu 'ncetul, a#intirile lui f!r"#i+ate 'ncepur! s! se adune 'n +easta care%i plesnea de durere $i ie$ir! din be2na 0isului* .a, sigur, el $i )err? fugiser! 'n codru* ,e 0enise peste ei; .e ce%o $terseser! a$a, f!r! s!%l ia 'n sea#! pe Pas )are; -lergaser! #ult! 0re#e strig"nd 7 nu%$i a#intea eAact c"t de #ult! $i c"t de departe5 apoi, deodat!, se i2biser! de un grup de orci care st!teau ascult"nd $i nu p!reau s!%i fi 0!2ut pe )err? $i pe Pippin, p"n! nu le c!2user!, aproape, 'n bra+e* -tunci 'ncepuser! s! strige $i de dup! arbori +"$niser! o groa2! de st"rpituri din acelea* -#"ndoi '$i tr!seser! spadele, dar orcilor nu le ardea de lupt! $i nu 0oiau dec"t s! pun! #"na pe ei, c6iar dac! )err? t!ia la #!dulare 'n dreapta $i%n st"nga* .ragul $i b!tr"nul )err?9 -tunci ap!ruse 8oro#ir $c6iop!t"nd, printre arbori* El fusese cel care%i silise s! lupte* Ucisese o groa2!, iar restul o rupseser! la fug!* .ar nici n%apucaser! s%o ia bine 'napoi, c"nd se po#eniser! din nou ataca+i de cel pu+in o sut! de orci, unii dintre ei foarte 0oinici, care tr!seser! o ploaie de s!ge+i asupra lui 8oro#ir* -cesta suflase din cornul lui #!re+, de r!sunase codrul, $i la 'nceput orcii r!#!seser! descu#p!ni+i $i se retr!seser!5 dar, 0!2"nd c! 8oro#ir nu pri#e$te nici un r!spuns, 'n afar! de ecou, porniser! #ai aprig la atac* Pippin nu%$i #ai a#intea #are lucru dup! aceea* Ulti#a i#agine care i se 'ntip!rise 'n #inte era cea a lui 8oro#ir spri4init de un arbore, s#ulg"ndu%$i o s!geat! din piept5 apoi, brusc, se 'ntunecase totul*

1,red c%a# fost lo0it la cap, '$i spuse el* Oare )err? e r!nit r!u; ,e s%o fi% nt"#plat cu 8oro#ir; .e ce nu ne%or fi ucis orcii; Unde ne afl!# $i 'ncotro ne duce#;3 Nu%$i putea r!spunde la aceste 'ntreb!ri* &i era frig $i r!u* 1,e bine%ar fi fost s! nu% l fi con0ins <andalf pe Elrond s! ne lase s! 0eni#9 '$i 2ise el* ,e #are br"n2! a# f!cut; N%a# fost dec"t o po0ar!, un pasager, o boccea9 ,olac peste pup!2!, au pus $i orcii #"na pe #ine* Nici pentru ei nu sunt dec"t un a#!r"t de sa#ar* Sper ca Pas )are sau altcine0a s! 0in! s! ne ia* .ar oare se cu0ine s! g"ndesc astfel; Nu cu#0a lucrul !sta ar 2!d!rnici toate planurile; ,e bine%ar fi s! #! pot elibera93 Se 2b!tu pu+in, dar f!r! rost* Unul dintre orcii care st!teau pe l"ng! el r"se $i 'i spuse ce0a to0ar!$ului s!u 'n li#ba lor 'ngro2itoare* 7 Odi6ne$te%te c"t #ai po+i, i se adres! acesta apoi, 'n li#ba aceea co#un! care suna 'n gura lui la fel de st"lcit! ca b!l#!4eala orceasc!* O s! le d!# de lucru $i picioarelor tale, ai r!bdare* ,e%o s!%+i #ai dore$ti s! nu Ie fi a0ut, p"n%o s%a4unge# acas!* 7 .ac%ar fi fost dup! #ine, +i%ai fi dorit #oartea la ora asta, 2ise altul* Te%a$ face eu s! c6i+!i, c6i+oran sc"rbos9 Se plec! asupra lui Pippin, apropiindu%$i col+ii galbeni de fa+a lui* (inea 'n #"n! un cu+it negru cu la#a lung!, 2i#+at!* 7 .ac! nu stai cu#inte, te g"dil cu !sta, $uier! el* Nu%#i #ai atrage aten+ia asupra ta, c! uit de toate poruncile* Fir%a+i ai naibii de isengar2i9 U#lu3 u ba#ron3 sha pushdu# Saruman-#lob bubhosh s3ai4, trecu el pe li#ba sa 'ntr%o tirad! nesf"r$it!, plin! de #"nie, care se potoli 'ncetul cu 'ncetul 'n #"r"ituri $i forn!ieli* Pippin r!#ase ne#i$cat, 'ngro2it, de$i durerea de la 'nc6eieturi de0enea tot #ai #are iar bolo0anii de sub el 'i sfredeleau spinarea* ,a s! uite de c6inuri, ascult! cu luare%a#inte glasurile r!stite din 4ur* .e$i li#ba orceasc! p!rea totdeauna plin! de ur! $i de #"nie, era li#pede c! 'ncepuse cearta $i at#osfera se 'ncingea tot #ai tare* Spre surprinderea lui, Pippin 'n+elegea aproape tot ce se 0orbea5 #ul+i dintre orci foloseau li#ba co#un!* Se pare c! erau de fa+! #ai #ul+i #e#bri a dou!%trei triburi diferite $i nu se puteau 'n+elege 'ntre ei* Se iscase o 2ar0! #are, 'n leg!tur! cu ceea ce a0eau de f!cut cu ostaticii $i pe ce dru# s%o ia* 7 N%a0e# 0re#e s!%i ucide# cu# se cu0ine, 2ise unul* .in p!cate, nu%i ti#p de 4oac! 'n c!l!toria asta* 7 N%a0e# ce face, rosti altul* .ar ce%ar fi s!%i o#or"# repede, c6iar acu#; Nu sunt dec"t o po0ar! bleste#at!, iar noi ne gr!bi#* Se las! seara $i%ar ca# trebui s! ne pune# 'n #i$care* 7 -0e# porunc!, se au2i o a treia 0oce ca un #"r"it gutural* Ucide%i tot cent(lni%i, n afar de piticu%i/ trebuie s fie adu"i napoi & ,IA56, c(t mai repede -sta%i porunca* 7 .e ce; 'ntrebar! #ai #ulte 0oci* .e ce 'n 0ia+!; tiu s! se dea 'n spectacol; 7 Nu9 -# au2it c! unul dintre ei are ce0a, ce0a i#portant pentru R!2boi, un co#plot elfesc sau ca# a$a ce0a* Oricu#, 0or fi descusu+i a#"ndoi* 7 -sta%i tot ce $tii; ,e%ar fi s!%i lu!# la 'ntreb!ri $i s! afl!# tot; ar putea s! ne spun! ce0a de care ne%a# putea folosi $i noi* 7 Foarte interesant, #"r"i o 0oce #ai #olco#! dec"t celelalte, #ai rea* S%ar putea s! fac 2apis 'n leg!tur! cu asta* Ostaticii NU 0or fi c!uta+i $i nici pr!da+i5 asta%i porunca #ea* 7 i%a #ea, rosti o 0oce profund!* ,ii "i nevtma%i, precum i ve%i fi capturat/ s nu v-atin#e%i de ei -sta%i porunca ce #i s%a dat* 7 Nu $i nou!9 r!sun! una dintre 0ocile dinainte* -# f!cut tot dru#ul !sta dinspre

pu+uri nu#ai ca s! ucide#, s! ne r!2bun!# nea#ul* Nu 0reau dec"t s! ucid $i%apoi s! #! 'ntorc la #ia2!noapte* 7 Treaba ta ce 0rei, rosti 0ocea gutural!* Eu sunt UgluC* Eu poruncesc* i #! 'ntorc 'n Isengard pe dru#ul cel #ai scurt* 7 ,ine%i st!p"nul nostru, Saru#an sau )arele Oc6i; 2ise 0ocea r!ut!cioas!* -r trebui s! ne 'ntoarce# i#ediat la Lugbur2* 7 .ac%a# fi 'n stare s! trece# R"ul cel )are, poate c%a# face%o $i pe%asta, inter0eni o alt! 0oce* .ar nu sunte# destui, ca s! ne a0entur!# p"n! 4os, la poduri* 7 Eu a# reu$it s!%l trec, replic! 0ocea r!ut!cioas!* Ne a$teapt! un na2gul 'naripat spre #ia2!noapte, pe bancul de la r!s!rit* 7 Tot ce se poate, tot ce se poate* -tunci, '+i 0ei lua 2borul cu pri2onierii, 0ei pune #"na pe toat! plata $i r!splata la Lugbur2, iar pe noi o s! ne la$i s%o lu!# 0oinice$te pe 4os prin (inutul ,ailor* Nu, trebuie s! +ine# unii de al+ii* T!r"#ul !sta%i plin de pri#e4dii, plin de r!20r!ti+i s!lbatici $i de t"l6ari* 7 O6oo9 Trebuie s! +ine# unii de al+ii, #or#!i UgluC* N%a# deloc 'ncredere 'n 0oi, godacilor* ,u# ie$i+i din cocin!, cu# 0! piere snaga* .ac! nu era# noi, de #ult d!dea+i bir cu fugi+ii* Noi sunte# uruC%6aii lupt!tori9 Noi l%a# ucis pe #!re+ul r!2boinic* Noi a# pus #"na pe ostatici* Noi sunte# slu4itorii lui Saru#an &n+eleptul, )"na -lb! 7 #"na care ne d! s! #"nc!# carne de o#* Noi a# ie$it din Isengard, 0%a# c!l!u2it p"n! aici $i 0! 0o# c!l!u2i pe dru#ul de 'ntoarcere pe care%l 0re#* Eu sunt UgluC* -sta a# a0ut de spus* 7 -i spus c6iar #ai #ult dec"t trebuie, UgluC, #"r"i 0ocea r!ut!cioas!* Stau $i #!%ntreb ce p!rere%$i 0or face cei din Lugbur2* S%ar putea s! le treac! prin #inte c! nu%+i st! prea bine capu@ !sta c"t o bute pe u#eri* S%ar putea s! se #inune2e de unde%+i 0in ase#enea idei* Nu cu#0a de la Saru#an; ,ine naiba se crede, de se% arat! a$a, de capu@ lui, cu sc"rbo$eniile alea de 'nse#ne albe; Iar cei din Lugbur2 s% ar putea s!%#i dea dreptate #ie, lui <ris6naC6, #esagerul lor de n!de4de5 iar <ris6naC6 astfel gr!it%a= Saru#an e un s#intit, un s#intit r!u $i 0iclean* .ar, nu te te#e, )arele Oc6i e a+intit asupra lui* Godaci, 6ai; ,e 2ice+i, fra+ilor, c! otrepele 0r!4itora$ului !luia pr!p!dit 0! 2ic #odaci7 :! garante2 eu, !$tia carne de orc #!n"nc!9 Potop de sc6el!l!ieli orce$ti r!sunar!, o dat! cu 2!ng!nitul ar#elor trase din teac!* Pippin se rostogoli prudent, n!d!4duind s! trag! cu oc6iul la ce%o ur#a* P!2itorii lui se dep!rtaser!, ca s! ia $i ei parte la 'nc!ierare* >!ri 'n lu#ina crepuscular! un orc #are, tuciuriu 7 UgluC, probabil 7 'nfrunt"ndu%l, 'n picioare, pe <ris6naC6, o ar!tare foarte solid! $i scund!, cu picioarele str"#be $i cu bra+ele at"rnate p"n!%n p!#"nt* .e 4ur '#pre4urul lor, se adunaser! o pu2derie de piticanii ce0a #ai #ici* Pippin b!nui c! ace$tia erau de la #ia2!noapte* &$i tr!seser! spadele $i cu+itele, dar 'nc! $o0!iau s! treac! la atac* La r!cnetul lui UgluC, alergar! 'ndat! spre el o groa2! de orci ca# de aceea$i #!ri#e* -poi brusc, f!r! nici un a0ertis#ent, UgluC f!cu un salt 'nainte $i 2bur! capetele a doi ad0ersari, din dou! #i$c!ri fulger!toare* <ris6naC6 f!cu un pas 'n l!turi $i se pierdu 'n u#br!* ,eilal+i se speriar!, iar unul se d!du 'napoi $i c!2u 'n4ur"nd peste )err?, care 2!cea ne#i$cat* .e$i probabil toc#ai asta%i sal0ase 0ia+a, c!ci 6!ita$ii lui UgluC s!rir! peste el $i 'l sf"rtecar! pe altul cu spadele lor scurte $i late* Era str!4erul cu col+i galbeni, al c!rui trup se pr!0!li c6iar asupra lui Pippin, cu #"na 'ncle$tat! 'nc! pe cu+itul lung, cu la#a crestat!* 7 Bos ar#ele9 url! UgluC* i s! l!s!# prostiile9 .e%aici, porni# spre soare%apune $i cobor"# sc!rile* .e%acolo, direct c!tre dune $i%apoi, de%a lungul r"ului, spre p!dure* i asta 'n #ar$ for+at, 2i $i noapte* E li#pede;

1Ei, reflect! Pippin, dac! ur"tului !stuia nu%i trebuie dec"t o clip! s!%$i pun! oa#enii la punct, nu #ai a# nici o $ans!*3 &l str!fulgerase o sclipire de speran+!* La#a cu+itului negru 'i crestase bra+ul p"n! la 'nc6eietura #"inii* iroiul de s"nge 'i g"dila pielea, dar si#+ea atingerea rece a o+elului* Orcii se preg!teau din nou de plecare, 'ns! o parte din nordi$ti se codeau 'nc!, a$a c! isengarde2ii #ai uciser! doi dintre ei, p"n! s!%i pun! cu botul pe labe* Era 2!p!ceal! #are $i se au2eau nu#ai 'n4ur!turi* Pentru #o#ent, Pippin r!#ase nesupra0eg6eat* Era 2dra0!n 'ncins la picioare, dar a0ea #"inile legate 'n fa+! doar Ia 'nc6eieturi* Le putea #i$ca pe a#"ndou!, de$i nodurile fuseser! str"nse cu cru2i#e* &#pinse le$ul orcului la o parte, apoi, abia 'ndr!2nind s! respire, 'ncepu s!% $i frece leg!tura de la #"ini de la#a cu+itului* Era ascu+it! $i pu#nul acela #ort se 'ncle$tase pe plasele* Sfoara ced!9 Pippin o lu! repede $i o 'nnod! 'n dou! oc6iuri #ai largi, 'n care '$i b!g! iute #"inile* -poi r!#ase neclintit* 7 Ridica+i%i pe pri2onierii !ia9 strig! UgluC* i s! nu face+i 0reo $#ec6erie9 ,! de n%a4unge# cu ei teferi acas!, au s! #ai dea $i al+ii ortu@ popii* Unul dintre orci 'l 'n$fac! pe Pippin ca pe un sac, '$i 0"r' brutal capul printre bra+ele sale legate, stri0indu%i obra2ul de ceafa lui, iar apoi o lu! 6urducat la dru# cu el 'n spinare* -ltul 'i f!cu acela$i lucru lui )err?* )"na orcului se 'ncle$ta de bra+ele lui Pippin, ca o g6ear! de fier, p"n!%n carne* /obbitul 'nc6ise oc6ii $i lunec! 'napoi 'n co$#ar* .eodat!, fu a20"rlit din nou pe lespe2i* -bia se l!sase noaptea, dar luna nou! sc!p!tase la apus* Se aflau pe bu2a unei st"nci care p!rea c! st! de stra4! la #arginea unei #!ri de cea+! alburie* &n apropiere, se au2ea 0uietul unei cascade* 7 &n sf"r$it, s%au 'ntors $i cerceta$ii, rosti un orc de l"ng! ei* 7 Ei, ce%ai aflat; tun! 0ocea lui UgluC* 7 .oar un c!l!re+* i%acela a luat%o spre apus* .ru#ul e liber acu#* 7 Nu 2ic c! nu%i a$a, dar pentru c"t! 0re#e; T"#pi+ilor9 Trebuia s!%l fi ucis9 O s! dea alar#a* P"n!%n 2ori, gr!4darii au s! $tie de noi* Trebuie s%o lu!# acu# la picior de dou! ori #ai iute* Pippin 2!ri o u#br! aplec"ndu%se asupra lui* Era UgluC* 7 Stai 'n capu@ oaselor9 url! orcul* Fl!c!ii #ei au obosit s! te tot care* Trebuie s! cobor"#, a$a c! #ai #ergi $i pe picioarele tale* -4ut!%ne* S! nu te prind c! +ipi sau c! 'ncerci s! scapi* -0e# noi ac de co4ocul t!u dac! ne 4oci feste, $i n%o s!%+i cad! bine deloc5 $i asta f!r! s! te 1stric!#3 prea tare, pentru ceea ce 0rea St!p"nul de la tine* Orcul t!ie leg!turile str"nse din 4urul picioarelor $i gle2nelor lui Pippin, 'l trase 'n sus de p!r, pun"ndu%l pe picioare* Pippin c!2u, iar UgluC 'l trase din nou de p!r 'n sus, 'i 0"r' o butelc! printre din+i $i 'i turn! un lic6id ar2!tor 'n #!runtaie, spre 6a2ul celor din 4ur* Pippin fu n!p!dit de o 0!paie s!lbatic!* .urerea de picioare $i arsura gle2nelor disp!rur! ca prin far#ec* -cu# putea s! stea drept* 7 i%acu@, altu@ la r"nd9 2ise UgluC* Pippin 'l 0!2u cu# se duce la )err?, care 2!cea prin apropiere, $i%i trage un $ut* )err? ge#u* UgluC 'l 'n$fac! degrab! $i 'l a$e2! 'n fund, apoi 'i s#ulse banda4ul de la frunte $i 'l #"n4i cu o alifie neagr!, dintr%o cutiu+! de le#n* )err? url! $i se 2b!tu cu s!lb!ticie* Orcii 'ncepur! s! bat! din pal#e $i s! 6uiduie* 7 Nu $tie +!ranu@ ce +i%e cu $ofranu@9 strigar! ei 'n bat4ocur!* I s%a ur"t cu binele* )a#!, ce%o s! ne #ai distr!# #ai 'ncolo9 .ar, pentru #o#ent, UgluC nu se prinse 'n 4oc* Trebuia s! se gr!beasc!, dar totodat! s! le $i c"nte 'n strun! celor 'nd!r!tnici* &l oblo4i pe )err? dup! #etoda

orceasc! $i trata#entul '$i ar!t! de 'ndat! roadele* .up! ce reu$i cu greu s!%i toarne 6obbitului pe g"t b!utura din clondir, 'i t!ie leg!turile de la gle2ne $i 'l ridic! 'n capul oaselor* Pe picioarele sale, )err? ar!ta ca# palid, dar crunt, sfid!tor $i plin de 0ia+!* T!ietura ad"nc! din frunte nu%l #ai sup!ra, 'ns! a0ea s!%i r!#"n! o cicatrice 6idoas! p"n! la sf"r$itul 2ilelor* 7 /ei, Pippin, rosti el* ,are 0a s! 2ic!, ai 0enit $i tu 'n #icu+a noastr! eApedi+ie9 Unde g!si# #as! $i cas!; 7 <ata acu#9 se r!sti UgluC* Ter#ina+i cu prostiile9 i gura9 N%a0e+i 0oie s! sta+i de 0orb!* O s! spun orice neregul! cui trebuie, $i El o s! $tie cu# s! 0%o pl!teasc!* ,"t despre #as! $i cas!, o s! pri#i+i #ai #ult dec"t pute+i duce 'n burdi6an* ,eata de orci se apuc! s! coboare printr%o 0!g!un! 'ngust! c!tre c"#pia 'nce+o$at! de la poale* )err? $i Pippin se t"rau $i ei, desp!r+i+i unul de altul de 0reo dou!2eci de orci* ,"nd a4unser! $i p!$ir! pe iarb!, ini#a 6obbi+ilor 'ncepu s! tresalte* 7 i%acu#, drept 'nainte9 strig! UgluC* ,!tre apus $i%un pic spre #ia2!noapte* .up! Lugdus69 7 i ce%o s! face# la r!s!ritul soarelui; 'ntrebar! c"+i0a dintre cei din nord* 7 :e+i continua alergarea, le r!spunse UgluC* ,e p!rere%a0e+i, c%o s! st!# pe iarb! $i%o s%a$tept!# fe+ele palide s! se%a$e2e la #as! cu noi; 7 .ar nu pute# alerga la lu#ina soarelui* 7 Las@ c%o s! 0! #"n eu, 2ise UgluC* /ai, da+i%i 2or9 -ltfel n%o s! 0! #ai 0ede+i 0oi 0reodat! iubitele 0oastre 0!g!uni* Pe )"na -lb!9 ,e pacoste s! tri#i+i 'ntr%o eApedi+ie ni$te 0ier#i de la #unte, nu#ai pe 4u#!tate $coli+i9 Lua+i%0! picioarele la spinare, netrebnicilor9 ,"t nu se face 2iu!9 Toat! ceata 'ncepu s! alerge cu pa$i #ari, 'n felul $lea#p!t al orcilor* Nu erau 'n stare s! p!stre2e ordinea, se '#bul2eau $i se '#pingeau unul pe altul, 'n4ur"nd5 cu toate acestea, prinseser! 0ite2! foarte #are* Fiecare 6obbit era p!2it de trei str!4eri* Pippin era la cap!tul eAtre# al $irului* Se tot 'ntreba c"t 0a putea s! #ai #earg! 'n rit#ul !sta5 nu #"ncase din 2ori* Unul dintre gardienii lui a0ea o biciu$c!* .ar licoarea orceasc! '$i f!cea 'nc! efectul ar2!tor, $i era trea2%lu#inat* .in c"nd 'n c"nd, 'i ap!rea, f!r! s! 0rea, 'n #inte c6ipul ager al lui Pas )are, aplecat asupra ur#elor negre $i 0enind 'n goan! dup! ei* .ar ce putea 0edea, c6iar $i un Pribeag, afar! de +!r"na r!0!$it! de orci; Ur#ele #icu+e l!sate de el $i de )err? erau cople$ite din toate p!r+ile de t!lpile trop!itoare ale 'nc!l+!rilor potco0ite cu fiare* ,a# la o #il! de poalele st"ncii, panta se ad"ncea lin 'ntr%o 0ale larg!, cu p!#"ntul afinat $i 4ila0* Se l!sase cea+a $i%acu# sclipea palid sub ulti#ele lic!riri ale lunii ca secera* U#brele 'ntunecate ale orcilor din fa+! se esto#par!, apoi fur! cu totul 'ng6i+ite de negur!* 7 /o9 Lua+i%o #ai u$or9 strig! UgluC din spate* 8rusc, lui Pippin 'i 0eni o idee $i se puse pe treab!* S!ri spre dreapta $i +"$ni cu capul 'nainte 'n cea+!, ca s! scape de gardianul care se +inea ca scaiul de el5 c!2u c"t era de lung, 'n iarb!* 7 Stai pe loc9 url! UgluC* O clip! se au2ir! 20onuri de tot felul* Pippin s!ri 'n picioare $i%o rupse la fug!* .ar orcii se luar! dup! el* .eodat!, 2!ri c"+i0a, ca prin cea+!, c6iar 'naintea lui* 1Nici o n!de4de de sc!pare, '$i 2ise Pippin* .ar n!d!4duiesc c! 0a r!#"ne un se#n de%al #eu, nec!lcat 'n picioare, pe p!#"ntul acesta rea0!n*3 '$i desf!cu pe b"4b"ite paftaua care 'i prindea #antia 'n dreptul g"tului* O l!s! s! cad!, c6iar 'n clipa 'n care fu 'n$f!cat de ni$te bra+e lungi, cu g6eare puternice* 1-ici o s! 2ac! pe 0ecie, '$i 2ise el* Nu $tiu de ce%oi fi f!cut%o* .ac! ceilal+i au sc!pat, probabil c%au plecat to+i cu

Frodo*3 &$i si#+i picioarele 'ncol!cite de un bici $i%abia '$i 'n!bu$i un urlet* 7 -4unge9 strig! UgluC, apropiindu%se 'n fug!* )ai are #ult de alergat* S!%i 2ori+i $i s!%i #"na+i cu biciul, dac! uit! cu#0a* S! nu cre2i c%ai sc!pat a$a u$or, #"r"i el, 'ntorc"ndu%se c!tre Pippin* &+i 'nc6ipui c%a# s! uit; Nu#a@ c%o s! pl!te$ti ce0a #ai 'ncolo* /ai, ia%+i picioarele la spinare9 Nici Pippin, nici )err? nu $i%au #ai a#intit #are lucru despre cu# a decurs ulti#a parte a c!l!toriei* ,o$#arurile $i de$tept!rile a#are se a#estecau 'ntr%un tunel nesf"r$it al pl"ngerii, 'n care speran+a p!lea unde0a 'nd!r!t* -lergau 'ntruna, str!duindu%se s! se +in! dup! orci, #"ng"ia+i 'n r!sti#puri de o biciu$c! necru+!toare, #"nuit! perfid* .ac! se opreau sau se '#piedicau, erau 'n$f!ca+i $i t"r"+i o bucat! de dru#* Fierbin+eala licorii orce$ti pierise* Pippin se si#+ea iar r!u $i 'nfrigurat* La un #o#ent dat, c!2use 'n nas, pe iarb!* Fusese 'n$f!cat $i ridicat de ni$te #"ini cu g6eare sf"$ietoare $i c!rat din nou ca un sac5 si#+ea cu# 'l cuprinde 'ntunericul* Nu% $i d!dea sea#a dac! o nou! noapte se pogor"se peste ei sau doar peste pri0irile sale* -u2ea ca prin 0is glasuri st!ruitoare= #ul+i dintre orci cereau s! se fac! un popas* UgluC urla* Fusese tr"ntit la p!#"nt5 r!#!sese acolo, p"n! c"nd 'l 'n0!luiser! tenebrele 0isului* .ar nu%i fu dat s! scape prea #ult! 0re#e de suferin+e5 cur"nd, si#+i din nou str"nsoarea ne#iloas! a #"inilor de fier* Fu tr"ntit $i 2g"l+"it 'ndelung, p"n! c"nd 'ntunericul 'ncepu s! se risipeasc!, iar el '$i re0eni $i 0!2u c! era di#inea+!* -u2i o porunc! $i fu din nou aruncat 'n iarb!* >!cu un ti#p, lupt"ndu%se cu disperarea* &i 0"4"ia capul, dar, dup! fierbin+eala care%i cuprinsese trupul, b!nui c! i se #ai ad#inistrase o du$c!* Un orc se aplec! $i 'i arunc! ni$te p"ine $i o f"$iu+! de carne crud!, uscat!* &nfulec! p"inea cenu$ie $i #uceg!it!, dar nu $i fleica* Era li6nit de foa#e, 'ns! nu 'ntr%at"t 'nc"t s! #!n"nce carne din #"na unui orc 7 carne la care nici nu 0oia s! se g"ndeasc!* e2u 'n capul oaselor $i pri0i 'n 4ur* )err? era la o arunc!tur! de b!+* Se aflau pe #alul unui r"u iute $i 'ngust* .inaintea lor se conturau #un+ii= pe o cul#e, se reflectau pri#ele ra2e ale soarelui* Po0"rni$urile erau br!2date de o p!dure 'ntunecat!* )are 2ar0! $i ne'n+elegere do#neau printre orci9 Era gata%gata s! se i$te o nou! g"lcea0! 'ntre nordi$ti $i isengarde2i* Unii ar!tau spre #ia2!2i, 'nd!r!t, al+ii c!tre r!s!rit* 7 Foarte bine, 2ise UgluC* L!sa+i%i, atunci, pe #"na #ea* -$a cu# 0%a# spus, f!r! o#oruri5 dar dac! 0re+i s! da+i cu piciorul la tot ce%a# reu$it s! ob+ine#, f!c"nd at"ta dru#, n%a0e+i dec"t* O s! a# eu gri4! de toate* UruC%6ai o s!%$i fac! datoria, ca 'ntotdeauna, 'ns! dac! 0! te#e+i de Fe+ele palide, fugi+i* /ai, fugi+i9 P!durea%i colea9 strig! el, ar!t"nd cu degetul 'nainte* Intra+i acolo* E $ansa 0oastr!* Lua+i%o la goan!9 i f!r! 2!ba0!, p"n! nu 0! #ai scurte2 pe c"+i0a de capete, asta a$a, ca s! dau o pild! pentru ceilal+i* Se #ai cioro0!ir! c"t se #ai cioro0!ir!, iar apoi cea #ai #are parte a nordi$tilor se rupse de grup $i ca# o sut! dintre ei o luar! s!lbatic la goan! de%a lungul r"ului, spre #un+i* /obbi+ii r!#aser! cu ceata 6ain! $i 'ntunecat! a isengarde2ilor 7 0reo opt2eci de orci cu oc6ii pie2i$i, 'nar#a+i cu arcuri uria$e $i s!bii late $i scurte* ,"+i0a dintre nordi$ti, #ai bine f!cu+i $i #ai cute2!tori, r!#aser! cu ei* 7 i%acu# o s%a0e# de%a face cu <ris6naC6, 2ise UgluC* .ar c6iar $i c"+i0a dintre ai s!i pri0ir! nelini$ti+i c!tre #ia2!2i* 7 tiu, #"r"i UgluC* 8leste#a+ii !ia de c!l!re+i ne%au ca# #irosit* .ar asta nu#ai din cau2a ta, Snaga* S%ar cu0eni s!%+i scurte2 urec6ile, +ie $i cerceta$ilor t!i*

.ar sunte# r!2boinici* i%o s! #"nc!# carne de cal, dac! nu $i altce0a #ai bun* &n clipa aceea, Pippin '$i d!du sea#a de ce unii dintre orci ar!tau spre r!s!rit* .e%acolo se au2eau strig!te r!gu$ite $i <ris6naC6 '$i f!cu din nou apari+ia, ur#at de 0reo patru2eci dintre ai s!i 7 orci cu bra+ele lungi $i picioarele str"#be* -0eau cu to+ii pictat pe scuturi un oc6i ro$u* UgluC f!cu un pas 'nainte, ca s!%i 'nt"#pine* 7 -$adar, te%ai 'ntors, rosti el* (i%a #ai 0enit #intea la cap* 7 )%a# 'ntors s! 0!d dac! se respect! porunca $i dac! ostaticii sunt 'ntregi, 'i r!spunse <ris6naC6* 7 Nu #ai spune9 eAcla#! UgluC* .a@ gri4uliu e$ti* )! ocup eu de respectarea poruncii, n%ai gri4!* i pentru ce altce0a te%ai #ai 'ntors; -i plecat ca# 'n grab!* &i fi l!sat ce0a pe%aici*** 7 .a, a# l!sat un nebun, #"r"i <ris6naC6* .ar $i c"+i0a fl!c!i 2dra0eni, prea buni ca s!%i pierd* )i%a# dat sea#a c! o s!%i duci la pieire $i%a# 0enit s! le sar 'n a4utor* 7 )inunat9 6o6oti UgluC* .ar dac! nu cu#0a +i%o fi #ai 0enit ce0a snag! de r!2boinic, te%ai obosit degeaba* Parc! o luase$i spre Lugbur2* i s! $tii c! Fe+ele palide sunt 'n dru# spre noi* ,e s%a 'nt"#plat cu pre+iosul t!u na2gul; - #ai cucerit 0reo 'n!l+i#e; -cu@, dac! l%ai adus cu tine, s%ar putea s! ne fie de folos 7 dac! na2gulii !$tia sunt 0reo scofal!, a$a cu# se 2ice* 7 &a)#ul2 &a)#ul2 rosti <ris6naC6, cutre#ur"ndu%se $i ling"ndu%$i bu2ele, de parc! acest cu0"nt ar fi a0ut un gust s!lbatic, pe care 'l sa0ura cu ca2n!* :orbe$ti de ce0a care%+i dep!$e$te 'nc6ipuirea sc"rboas!, UgluC, ad!ug! el, forn!ind* &a)#ul2 O69 )are scofal!, nu; -i s! te c!ie$ti a#arnic, 'ntr%o bun! 2i, pentru 0orbele astea nes!buite, #ai#u+oiule* Ei, bine, s! $tii c! ei sunt floarea )arelui Oc6i* &n ceea ce%l pri0e$te pe na2gulul 'naripat, nu i%a sosit clipa* El n%o s!%i lase 'nc! s!%$i fac! apari+ia de%a lungul R"ului cel )are* &i p!strea2! pentru R!2boi $i pentru alte treburi* 7 Se pare c! $tii #ulte, 2ise UgluC* Poate prea #ulte, ca s!%+i fie bine* )ai $tii, cei din Lugbur2 or 'ncepe s! se #inune2e ce $i cu#* &ntre ti#p, 'ns!, UruC%6ai din Isengard se 0a ocupa de treburile #urdare, ca de obicei* ,e tot stai acolo $i%+i curg balele; -dun!%+i gloata9 ,eilal+i netrebnici au plecat spre p!dure* N%ai face r!u s%o iei $i tu dup! ei* &+i pro#it c! n%o s! a4ungi 'ntreg 'napoi, la R"ul cel )are* -far! din ob$te9 I#ediat9 Lua+i%0! picioarele la spinare9 Isengarde2ii 'i 'n$f!car! din nou pe )err? $i pe Pippin $i%i aruncar! 'n spinare* -poi co6orta se puse 'n #i$care* -lergar! ore 'ntregi, oprindu%se din c"nd 'n c"nd, doar c"t s! $i%i a20"rle pe 6obbi+i unii altora* Fie din cau) c! erau #ai iu+i $i #ai puternici, fie datorit! 0reunui plan de%al 0r!4#a$ilor, isengarde2ii trecur! 'ncet%'ncet printre orcii din )ordor, iar ceata Iui <ris6naC6 r!#ase 'nd!r!t* ,ur"nd, se apropiar! $i de nordi$tii pleca+i 'nainte* -4ungeau 'ncet l"ng! p!dure* Pippin era 2ob* Obra2ul '#pu+it $i urec6ea p!roas! a orcului care 'l c!ra 'i 2g"riau +easta u#flat!* ,6iar 'n fa+a Iui, 2!rea spin!rile coco$ate $i picioarele groase, puternice, care se #i$cau, neobosit, de parc! erau ni$te pendule #arc"nd secundele de co$#ar ale unui ti#p f!r! sf"r$it* Spre dup!%a#ia2!, trupele lui UgluC 'i 'ntrecur! pe nordi$ti* -ce$tia l"nce2eau sub ra2ele orbitoare ale soarelui 7 soare iernatic, ce str!lucea pe cerul palid $i rece5 #ergeau cu capetele aplecate $i cu li#bile at"rn"nd de%un cot* 7 :ier#ilor9 'i bat4ocoreau isengarde2ii* :%a+i fript9 Fe+ele palide%au s! pun! #"na pe 0oi $i%au s! 0! #!n"nce9 -cu@ 0in9 Strig!tul lui <ris6naC6 nu f!cu dec"t s! le 'nt!reasc! spusele* &ntr%ade0!r, ap!ruser! c!l!re+ii iu+i, foarte departe 'nc!, dar se apropiau acu# de orci, cu# se repede fluAul la +!r#uri asupra unor f!pturi r!t!cind pe nisipuri #i$c!toare*

Isengarde2ii 'ncepur! s! alerge #ai iute, uluindu%l pe Pippin* P!rea cap!tul ne#ai0!2ut al unei curse nebune* -poi Pippin 0!2u soarele sc!p!t"nd pe dup! )un+ii ,e+o$i5 p!#"ntul fu cuprins de u#bre* Solda+ii din )ordor '$i i+ir! capetele $i%o luar! la s!n!toasa #ai cu s"rg* P!durea &ntunecat! era foarte aproape* Trecuser! de4a pe l"ng! c"+i0a copaci sting6eri* Panta pe care o porniser! de0enea din ce 'n ce #ai abrupt!5 dar orcii nu se oprir!* -t"t UgluC, c"t $i <ris6naC6 urlau, adun"ndu%$i puterile pentru efortul final* 1,u toate acestea, au s! scape3, '$i 2ise Pippin* Reu$i s!%$i suceasc! g"tul, ca s! poat! trage cu un oc6i 'nd!r!t, peste u#!r* :!2u c!l!re+ii la galop departe, pe c"#pie, spre r!s!rit, ca# pe aceea$i linie cu orcii* Soarele la c6indie le aurea l!ncile $i coifurile $i sc"nteia 'n pletele lor unduioase $i pale* &i 'ncon4urau pe orci, '#piedic"ndu%i s! se '#pr!$tie, conduc"ndu%i de%a lungul r"ului* Pippin se tot 'ntreba de ce nea# or fi* -cu# 'i p!rea r!u c! nu st!tuse #ai #ult 'n :"lceaua .espicat! $i c! nu cercetase lucrurile $i 6!r+ile #ai cu s"rg5 dar pe%atunci, planurile de b!t!lie p!reau s! se afle 'n #"ini #ai dibace $i nu%i trecuse niciodat! prin #inte c! a0ea s! fie desp!r+it de <andalf $i de Pas )are sau c6iar $i de Frodo* Tot ce%$i #ai a#intea 'n leg!tur! cu +inutul Ro6an era c! Iute ca <"ndul, ar#!sarul lui <andalf, se tr!gea de%acolo* -sta%i d!dea o f!r"#! de speran+!* 1.ar de unde s! $tie ei c! noi nu sunte# orci; se 'ntreb! el* Nu cred s! #ai fi au2it de 6obbi+i pe%aici* N%a$ a0ea de ce s! nu fiu #ul+u#it c!, din c"t se pare, i%au ni#icit pe orcii !ia c"ino$i5 dar 'n ceea ce #! pri0e$te, tare%a$ 0rea s! scap*3 -t"t el, c"t $i )err? puteau prea bine s! fie uci$i o dat! cu orcii, 'nainte c6iar ca oa#enii din Ro6an s!%$i dea sea#a de eAisten+a lor* ,"+i0a dintre c!l!re+i p!reau a fi buni arca$i, pricepu+i s! trag! din goana calului* Treceau cu 0ite2!, unul dup! altul, $i a20"rleau s!ge+i asupra orcilor r!2le+i dind!r!t, dobor"nd o #ul+i#e5 apoi se fereau 'ntr%o parte de arcurile du$#anilor lor, care tr!geau s!lbatic, s! 'ndr!2neasc! s! se opreasc!* Lupta nu contenea $i o s!geat! c!2u $i printre isengarde2i* Unul dintre ei, c6iar 'n fa+a lui Pippin, se '#piedic! $i nu se #ai ridic! de 4os* Se l!sase noaptea, f!r! ca oa#enii din Ro6an s!%i fi atacat* ,!2user! o groa2! de orci, dar tot r!#!seser! 0reo dou! sute* Nici nu se 'ntunecase bine, c! orcii d!dur! peste un d"#b* Erau foarte aproape de poalele p!durii, ca# pe la $apte sute de pa$i, dar nu #ai puteau #erge #ai departe* ,!l!re+ii 'i 'ncercuiser!* Un grup de orci, nesocotind ordinele lui UgluC, o luaser! 'n fug! spre codru= doar trei dintre ei se #ai 'ntoarser!* 7 Iat! unde%a# a4uns, #"r"i <ris6naC6* ,e #ai c!l!u2!* Sper ca gro2a0ul !sta de UgluC s! ne scoat! din belea* 7 L!sa+i%i 4os pe piticu+i9 porunci UgluC, f!r! s!%l bage 'n sea#! pe <ris6naC6* Tu, Lugdus6, #ai ia 0reo doi $i p!2i+i%i* S! nu cu#0a s! fie uci$i, asta dac! nu dau fe+ele palide peste 0oi* -i 'n+eles; ,"t! 0re#e #ai sunt eu 'n 0ia+!, a$a 'i 0reau* .ar s! nu%i l!sa+i s! strige sau s! fie sal0a+i* Lega+i%le picioarele9 Ulti#a parte a poruncii fu dus! la '#plinire f!r! pic de #il!* .ar Pippin 0!2u c!, pentru pri#a oar!, se afla l"ng! )err?* Orcii f!ceau #ult! g!l!gie, strigau $i '$i 2!ng!neau ar#ele, a$a c! 6obbi+ii putur! s! #ai $u$oteasc! pu+in* 7 N%a# #ari n!de4di, 2ise )err?* )! si#t sf"r$it* Nu cred c! #%a$ putea t"r' prea departe, c6iar dac@ a$ fi liber* 7 0embas, $opti Pippin* Eu #ai a# pu+in lembas Tu nu; Nu cred c! ne%au luat altce0a, afar! de s!bii* 7 8a da, a0ea# un pac6e+el, 'i r!spunse )err?, dar cred c! s%a f!cut pulbere* Oricu#, n%a# cu# s%a4ung cu gura la bu2unar*

7 Nici nu%i ne0oie* Eu #%a#*** .ar nu #ai apuc! s! 2ic! ce0a, c"nd fu a0erti2at de un $ut brutal c! 2ar0a 'ncetase $i gardienii '$i luaser! #isia 'n serios* Noaptea era rece $i neclintit!* ,a# la o arunc!tur! de s!geat! '#pre4urul gorganului pe care se str"nseser! orcii, +"$neau lu#inile focurilor #ici de pa2!, lic!rind 'n 'ntuneric, 'ntr%un rotocol auriu%ro$cat* ,!l!re+ii 'ns! nu se #ai ar!tar! 'n b!taia fl!c!rilor* Orcii irosiser! o #ul+i#e de s!ge+i, tr!g"nd 'n direc+ia focurilor, p"n! c"nd UgluC 'i opri* ,!l!re+ii nu f!ceau nici un 2go#ot* .e%abia noaptea t"r2iu, c"nd se i0i luna din ce+uri, fur! 2!ri+i patrul"nd f!r!%ncetare, ca ni$te u#bre care luceau din c"nd 'n c"nd 'n lu#ina l!ptoas!* 7 8leste#a+ii !$tia a$teapt! r!s!ritul soarelui, #or#!i unul dintre gardieni* )ai bine ne%a# str"nge calabal"cul $i%a# lua%o la s!n!toasa* Tare #i%ar pl!cea s! $tiu ce%o fi 'n capu@ b!tr"nului UgluC* 7 Nu #!%ndoiesc c! +i%ar pl!cea, #"r"i UgluC, r!s!rind de unde0a, din spate* -dic!telea, 0rei s! 2ici c! n%a# ni#ic 'n cap, nu; -furisitule* Nu e$ti nici tu #ai brea2 ca !ilal+i din $lea6ta ta5 ni$te 0ier#i, ni$te #ai#u+e din Lugbur2* N%are rost s! te% n6!ite2i cu unii ca 0oi* Nu $ti+i dec"t s! c6el!l!i+i $i s! da+i bir cu fugi+ii* <r!4darii !ia sc"rbo$i sunt c"t! frun2! $i iarb!, a$a c!, dac! ne prind la loc desc6is, ne fac 6arcea%parcea* N%a0e+i dec"t un lucru bun= scruta+i 'ntunericul, ca bufni+ele* .ar, dup! c"te a# au2it, fe+ele astea palide 0!d noaptea #ai bine ca al+i oa#eni5 $i nu uita+i c! au ni$te cai care 2!resc $i 0"ntul de sear!, cel pu+in a$a se spune* Un singur lucru nu $tiu fl!c!ii !ia fru#o$i= )au6ur e%n codru cu ai lui $i trebuie s! se i0easc! dintr%o clip! 'ntr%alta* :orbele lui UgluC p!ru s!%i #ul+u#easc! pe isengarde2i, dar ceilal+i orci erau de2n!d!4dui+i $i, 'n acela$i ti#p, 'nfuria+i* &$i puseser! c"+i0a str!4eri, dar cei #ai #ul+i 2!ceau 'ntin$i la p!#"nt, odi6nindu%se 'n be2na pl!cut! pentru c! 'ntre ti#p se 'ntunecase de%a binelea5 luna se pierduse unde0a, la apus, 'ntr%o 'n0!l#!$eal! de nori, a$a c! Pippin nu 0edea nici la doi pa$i* Focurile nu lu#inau gorganul* i totu$i, c!l!re+ii nu se #ul+u#eau s! a$tepte i0irea 2orilor $i s!%$i lase du$#anul s! se odi6neasc!* .eodat!, un strig!t 'n partea de r!s!rit a colinei 0esti c! se 'nt"#plase ce0a* Se p!rea c! se apropiaser! 0reo c"+i0a c!l!re+i, cobor"ser! de pe cai, se t"r"ser! p"n! la #arginea taberei $i uciseser! #ai #ul+i orci, iar apoi se f!cuser! ne0!2u+i* UgluC fugi 'ntr%acolo, s! potoleasc! tea#a* Pippin $i )err? se ridicar! 'n capul oaselor* Str!4ile isengarde2e care 'i p!2eau plecaser! cu UgluC* .ar dac!, o clip!, celor doi 6obbi+i le trecu prin #inte c! se i0ise o speran+! de sc!pare, cur"nd aceasta se risipi* O #"n! lung! $i p!roas! 'i 'n$f!c! pe a#"ndoi de ceaf! $i 'i trase al!turi de o c!p!+"n! uria$!, 6"d!* .eslu$ir! 'n 'ntuneric c6ipul bloncos al lui <ris6naC6, eAact 'ntre ei5 'i si#+eau respira+ia spurcat! 'n obra4i* &ncepu s!%i scotoceasc! $i s!%i pip!ie cu labele* .egetele lui reci $i aspre b"4b"indu%i pe spinare 'l f!cur! pe Pippin s! tresar!* 7 -$a, #icu+ii #ei, $opti dulce <ris6naC6* :! bucura+i de%o binef!c!toare odi6n!* Sau n%a# dreptate; ,a# grea po2i+ia 'n care 0! afla+i= pe%o parte, s!bii $i bice, pe alta, l!ncii ur"cioase* F!pturile #ici n%ar trebui s!%$i 0"re nasul unde nu le fierbe oala* ,ontinu! s! scotoceasc!* -0ea 'n pri0iri o lu#in! albicioas!, dar fierbinte* 8rusc, ca $i cu# ar fi deslu$it ce0a din 0!l#!$agul #in+ii 0r!4#a$e, lui Pippin 'i 0eni o idee= 1<ris6naC6 $tie de Inel9 &l caut! acu#, c"nd UgluC are alt! treab!5 pese#ne c! 0rea s!%l ia el93 Ini#a 6obbitului 'ng6e+! de spai#!, dar, 'n acela$i ti#p, se 'ntreb! cu# ar putea s!%i fie #ai bine* 7 Nu cred c%ai s!%l g!se$ti a$a, $opti el* E prea greu*

7 S-l #sesc7 'ntreb! <ris6naC6* .egetele lui r!#aser! ne#i$cate* &l apuc! de u#eri pe Pippin= 7 ,e s! g!sesc; ,e spui tu acolo, #icu+ule; O clip!, Pippin t!cu* 8rusc 'ns! rosti gutural= 7 Gollum, #ollum2 Ni#ic, scu#pul #eu, ad!ug! el* .egetele lui <ris6naC6 20"cnir!* 7 O6oo9 $uier! st"rpitura pe 'nfundate* -sta a 0rut, deci, s! 2ic!* O6oo9 Foarte pri#e4dios, #ititeilor* 7 Tot ce se poate, rosti )err? 'n0iorat acu# $i pricep"nd $iretlicul Iui Pippin* Tot ce se poate* i nu nu#ai pentru noi* .ar cred c! $tii foarte bine ce%ai de f!cut* &l 0rei sau nu; i ce ne dai 'n sc6i#b; 7 .ac!%l 0reau, 2ici; 'ntreb! <ris6naC6, 'ncurcat parc!, de$i bra+ele 'i tre#urau* ,u# adic!, ce 0! dau 'n sc6i#b; 7 -dic!, 2ise Pippin, aleg"ndu%$i 0orbele cu gri4!, n%are nici un rost s! b"4b"i pe% ntuneric* Te%a# putea a4uta s! nu%+i #ai pier2i ti#pul $i puterile f!r! rost* .ar #ai 'nt"i trebuie s! ne de2legi picioarele, altfel n%o s!%+i spune# $i n%o s! face# ni#ic* 7 Scu#pii #ei prostu+i cu ca$ la gur!, $uier! <ris6naC6, 0o# scoate din 0oi tot ce $ti+i $i tot ce%a0e+i, la #o#entul potri0it* P"n! la ulti#ul strop* O s! 0! dori+i s! $ti+i c6iar #ai #ult dec"t o s%a0e+i de spus, 'n fa+a Inc6i2itorului, 2!u a$a* i%asta, foarte cur"nd* Nu ne gr!bi# cu descusutul* Nu, nici 0orb!* .e ce crede+i c! 0%a# l!sat 'n 0ia+!; Pe onoarea #ea, nu din #!rini#ie5 nici #!car lui UgluC nu i s%ar putea pune%n c"rc! o ase#enea gre$eal!* 7 Nici nu #%a$ fi a$teptat la una ca asta, 2ise )err?* .ar n%a+i a4uns 'nc! acas! cu prada* i se pare c!, orice s%ar 'nt"#pla, lucrurile nu%+i sunt pe plac* .ac! a4unge# 'n Isengard, nu #arele <ris6naC6 0a fi cel care 0a a0ea de c"$tigat5 Saru#an o s! ia tot ce g!se$te* &n ca2ul 'n care '+i dore$ti ce0a nu#ai pentru tine, acu# e #o#entul9 <ris6naC6 'ncepu s!%$i piard! cu#p!tul* Nu#ele lui Saru#an 'ndeosebi 'l scotea din pepeni* Trecea ti#pul $i 2ar0a se #ai potolise* UgluC sau isengarde2ii a0eau s! se 'ntoarc! din clip!%n clip!* , 7 i%l a0e+i*** a#"ndoi; #"r"i el* 7 Gollum2 Gollum2 rosti Pippin* 7 .e2leag!%ne picioarele, 2ise )err?* 8ra+ele orcului tre#urau 0iolent* 7 Fi+i bleste#a+i, 0ier#i nenoroci+i, $uier! el* S! 0! de2leg picioarele, 6ai; -# s! 0! de2leg oscioarele* ,rede+i c! n%o s! 0! pot scotoci p"n! la piele; ,e 2ic eu scotoceal!, o s! 0! fac buc!+ele* <!sesc eu ce 0reau $i f!r! s! 0! de2leg picioarele* 8rusc, 'i 'n$fac! $i 'i cuprinse ca 'ntr%un cle$te* &i 0"r' pe a#"ndoi sub c"te un bra+ $i 'i str"nse s!lbatic, astup"ndu%le gura cu pal#ele lui uria$e* -poi s!ri g6e#uit $i%o porni iute, f!r! un 2go#ot, p"n! a4unse la #arginea gorganului* -colo c!ut! o sp!rtur! printre str!4eri $i trecu, ca o u#br! 'n noapte, pe po0"rni$ $i #ai departe, spre apus, unde r"ul ie$ea la li2iera p!durii* &ntr%acolo se afla un spa+iu #ai #are, 'n care ardea doar un foc* .up! 0reo dou!2eci de pa$i se opri, scrut"nd 'ntunericul $i tr!g"nd cu urec6ea* .ar nu se 0edea $i nu se au2ea ni#ic* Se t"r' 'ncet #ai departe, g6e#uindu%se #ai #ult* Se lipi de p!#"nt $i ascult! iar* -poi se ridic!, cu g"ndul s%o ia din nou la goan!* ,6iar atunci 'ns!, 2!ri drept 'n fa+a Iui silueta unui c!l!re+* ,alul nec6e2! $i se ridic! 'n dou! picioare* Se au2i strig!tul unui b!rbat* <ris6naC6 se arunc! la p!#"nt, tr!g"ndu%i pe 6obbi+i sub el5 f!r! doar $i poate, a0ea de g"nd #ai degrab! s!%i ucid! pe #icii lui capti0i, dec"t s!%i lase s! scape sau

s! fie sal0a+i5 dar n%a fost s! fie%a$a* Sabia sun! sec $i luci, o clip!, 'n fl!c!rile focului din st"nga lui* .in be2n!, $uier! o s!geat! care, fie c! fusese bine oc6it!, fie din 'nt"#plare, se 'nfipse 'n #"na dreapt! a orcului* -cesta url! $i sc!p! spada pe 4os* Se au2i un tropot scurt de copite $i, c6iar c"nd <ris6naC6 s!ri $i o lu! la goan!, fu a4uns din ur#! $i str!puns de o lance* Url! 'nfior!tor, apoi r!#ase ne#i$cat* /obbi+ii 2!ceau lipi+i la p!#"nt, a$a cu# 'i l!sase <ris6naC6* )ai 0eni un c!l!re+ 'n fug!, s!%$i a4ute to0ar!$ul* Fie #ul+u#it! 0ederii sale ascu+ite, fie prin gri4a altui si#+, calul se ridic! 'n dou! picioare $i s!ri u$or peste ei5 dar c!l!re+ul nu%i obser0!, a$a cu# st!teau 'ntin$i, acoperi+i de #antiile lor elfe$ti, prea 2drobi+i 'n clipa aceea $i prea 'nfrico$a+i s! #ai fac! 0reo #i$care* &ntr%un t"r2iu, )err? 'ncepu s! se foiasc! $i $opti abia au2it= 7 P'n@ aici, toate bune5 dar cre2i c! n%o s! ne pun! !$tia la frigare; R!spunsul 0eni aproape i#ediat* Urletele lui <ris6naC6 'i tre2iser! pe orci* .up! sc6el!l!ielile $i strig!tele care se au2eau dinspre colin!, 6obbi+ii se g"ndir! c! plecarea lor fusese descoperit!= pese#ne c! UgluC #ai scurta pe c"+i0a de capete* -poi, deodat!, din dreapta, r!sun! 20on de r!spuns orcesc, de dincolo de cercul rugurilor de pa2!, dinspre p!dure $i #un+i* .up! c"t se p!rea, sosise )au6ur $i%i ataca pe asediatori* <alopul cailor nu se do#olea* ,!l!re+ii str"ngeau cercul 'n 4urul #o0ilei, ca s! pre0in! orice sc!pare, a4ung"nd p"n! 'n b!taia s!ge+ilor orcilor, 'n 0re#e ce un grup se dep!rta s! se 'ngri4easc! de nou%0eni+i* 8rusc, )err? $i Pippin '$i d!dur! sea#a c!, f!r! s! #i$te un deget, se aflau acu# 'n afara cercului= ni#ic nu le #ai st!tea 'n cale* 7 Ei, f!cu el, ce bine%ar fi dac@a# a0ea #"inile $i picioarele libere* -# putea sc!pa* .ar n%a# cu# s%a4ung la noduri, s! le desfac cu din+ii* 7 Nici n%are rost s! 'ncerci, 2ise Pippin* ,6iar 0oia# s!%+i spun c! a# reu$it s!% #i de2leg #"inile* -# l!sat sfoara, s!%i p!c!lesc* .ar 'nt"i ai face bine s! iei un pic de lembas &$i trase #"inile din leg!turi $i scoase un pac6e+el* 8uc!+ile erau fr"nte, dar bune 'nc!, 'n 'n0eli$ul lor de frun2e* )"ncar! fiecare c"te dou!%trei firi#ituri* <ustul acestora le aduse iar!$i 'n #inte c6ipuri lu#inoase, r"sete $i #"ncarea gustoas! din 0re#urile de de#ult* )estecar! o 0re#e pe g"nduri, 'n noapte, f!r! s! se sinc6iseasc! de +ipetele $i de lupta din apropiere* Pippin fu pri#ul care se tre2i din 0isare* 7 Trebuie s! plec!#, 2ise el* O clip!* Sabia lui <ris6naC6 2!cea al!turi, la 'nde#"n!, dar era prea grea $i prea grosolan! ca s! se poat! folosi de ea* -$a c! se t"r' p"n! la trupul st"rpiturii $i 'i scoase din teac! un cu+it lung $i ascu+it* &$i t!iar! repede toate leg!turile cu el* 7 O f!cur!# $i pe%asta, 2ise Pippin* .up! ce ne%nc!l2i# pu+in, poate%o# fi 'n stare s! ne ridic!# 'n picioare $i s! #erge#* P"n! atunci 'ns!, ar ca# trebui s!% ncepe# s! ne furi$!#* >is $i f!cut* Iarba 'nalt! $i #oale era de partea lor, dar tot p!rea #ai u$or de 2is dec"t de f!cut* Ocolir! focul pe departe $i se t"r"r! ca 0ier#ii, pu+in c"te pu+in, p"n! a4unser! la #arginea r"ului care susura 'ntre #alurile 'nalte, printre u#bre 'ntunecate* Pri0ir! 'nd!r!t* >go#otul 'ncetase* Era li#pede c! )au6ur $i 1fl!c!ii3 lui fuseser! uci$i sau alunga+i* ,!l!re+ii re0enir! la 0eg6ea lor t!cut!, care 'ns! n%a0ea cu# s! #ai +in! #ult* Noaptea era de4a pe trecute* Spre r!s!rit, unde nu a4unseser! norii, bolta 'ncepuse s! se lu#ine2e* 7 Trebuie s! ne ascunde#, 2ise Pippin* -ltfel, 0o# fi 0!2u+i* Nu ne%nc!l2e$te cu ni#ic dac! ace$ti c!l!re+i 0or afla, dup! ce ne o#oar!, c! nu sunte# orci* Se ridic! $i 'ncepu s! trop!ie*

7 Sfoara aia #i%a intrat 'n carne, ca s"r#a5 dar picioarele se%nc!l2esc* -cu# a$ putea #erge, $ot"nc%$ot"nc* Tu cu# te si#+i; )err? se ridic! $i el* 7 .a, 2ise el* Pot s! #! +in pe picioare* 0embasul !sta te '#b!rb!tea2!9 &+i d! si#+!#inte #ult #ai ad"nci dec"t 0!paia aia orceasc!* )!%ntreb din ce%or fi f!c"nd% o* 8!nuiesc c!%i #ai bine s! nu $tiu* /ai s! lu!# o gur! de ap!, s! ne sp!l!# de g"ndul !sta* 7 Nu de%aici, #alurile sunt prea abrupte, 2ise Pippin* /ai 'nainte9 Se 'ntoarser! $i pornir! 'nceti$or unul l"ng! altul pe #alul r"ului* &nd!r!tul lor, lu#ina cre$tea la r!s!rit* 'n ti#p ce #ergeau, sc6i#bau g"nduri $i 0orbeau 'nceti$or, dup! felul 6obbi+ilor, despre ceea ce li se 'nt"#plase de c"nd fuseser! f!cu+i ostatici* Ni#eni n%ar fi b!nuit, ascult"ndu%i, c"t suferiser! de cu#plit $i prin ce pri#e4die trecuser!5 cu# 0!2user! #oartea cu oc6ii, f!r! s! #ai aib! 0reo n!de4de5 c6iar $i% acu#, $tiau foarte bine c! a0eau pu+ine $anse s! 'nt"lneasc! 0reun prieten sau s! ias! iar la li#an* 7 Se pare c! te%ai descurcat de #inune, cu#etre TooC, 2ise )err?* O s! +i se re2er0e aproape un capitol 'n str!0ec6ea carte a lui 8ilbo, dac%oi #ai a0ea prile4ul s!% i po0estesc* 8un! treab!* )ai ales cu# l%ai deslu$it $i l%ai 4ucat pe tic!losul !la flocos* )! 'ntreb 'ns! dac! o s! dea cine0a de ur#a aceea a ta, ca s!%+i g!seasc! paftaua* )ie unul #i%ar p!rea tare r!u s! #i%o pierd pe%a #ea, dar #! te# c! a ta%i dus! pe 0ecie* :a trebui s!%#i pun aripi la picioare, s! +in pasul cu tine* .a@ uite c! 0!rul 8rand?bucC a a4uns 'n fa+! $i%o ia pe%aici* 8!nuiesc c! nu prea $tii pe unde sunte#5 eu 'ns! #i%a# petrecut #ai cu folos ti#pul 'n :"lceaua .espicat!* )erge# spre apus, de%a lungul Sc!ld!torii En+ilor* &n fa+! ne a$teapt! ulti#ele cul#i ale )un+ilor ,e+o$i, precu# $i P!durea Fangorn* ,6iar 'n ti#p ce 0orbea, se i0i nebulos, dinaintea lor, #arginea codrului* P!rea c! noaptea '$i g!sise refugiu pe sub copacii falnici de%acolo, strecur"ndu%se furi$at, de frica 2orilor* 7 ,!l!u2e$te%ne tot 'nainte, 4up"ne 8rand?bucC, 2ise Pippin* Sau 'napoi* ,! doar a# fost a0erti2a+i ce%i cu Fangorn* i n%o# uita de la #"n! p'n@ la gur!* 7 -$a e, r!spunse )err?5 dar, oricu#, tot #ai bine 'n p!dure, dec"t 'nd!r!t, 'n #ie2ul b!t!liei* O luar! pe sub crengile uria$e ale arborilor* )ai b!tr"ni ca 0re#ea p!reau* .in ei, b!rbi stufoase de lic6eni at"rnau la p!#"nt, leg!n"ndu%se r!sfirate 'n b!taia 0"ntului* La ad!postul u#brelor, 6obbi+ii aruncar! pri0iri furi$e c!tre po0"rni$ul dind!r!t 7 f!pturi #ici $i tainice p!reau, 'n lu#ina 'ntunecat!, ni$te prunci de elf din str!fundurile 0re#ii, i0ite din ,odrul S!lbatic, ui#ite de str!lucirea pri#ilor 2ori* .eparte, dincolo de R"ul cel )are $i de P!#"nturile )aronii, la #ii de leg6e cenu$ii dep!rtare, se ar!t! -urora '#purpurat!, 'nfl!c!rat!* Lung sunar! cornurile de 0"n!toare, 'n se#n de salut* ,!l!re+ii din Ro6an +"$nir! brusc la 0ia+!* i alte cornuri le r!spunser! celor dint"i* )err? $i Pippin au2ir! li#pede 'n aerul rece nec6e2atul cailor r!2boinici $i glasurile unite, ca din senin, 'ntr%un c"ntec, ale #ai #ultor b!rba+i* -ripa Soarelui se 'n!l+ase 7 un arc de foc 7 deasupra #arginilor lu#ii* -poi, cu un strig!t #!re+, c!l!re+ii d!dur! n!0al! dinspre r!s!rit5 lu#ina ro$iatic! fulger! 2alele $i l!ncile* Orcii traser!, url"nd, toate s!ge+ile pe care le #ai a0eau* /obbi+ii 0!2ur! 0reo c"+i0a c!l!re+i pr!bu$indu%se, dar $irul lor urc! #ai departe pe colin!5 o trecur!, f!cur! un rotocol $i atacar! iar* ,ei #ai #ul+i dintre lupt!torii care r!#!seser! 'n 0ia+! se '#pr!$tiar! 'n fug!, #"na+i unul c"te unul spre #oarte* .ar un grup des $i 'ntunecat porni 6ot!r"t 'n direc+ia codrului* .rept 'n sus pe po0"rni$ se repe2ir!, c!tre cei doi

pri0itori* Se tot apropiau $i p!rea sigur c! 0or sc!pa5 seceraser! de4a trei ,!l!re+i care le a+inuser! calea* 7 Ne%a# luat prea #ult cu pri0itul, 2ise )err?* Iat!%l pe UgluC9 N%a# nici un c6ef s! #ai dau oc6ii cu el* /obbi+ii se 'ntoarser! $i o luar! la fug! 'n u#brele ad"nci ale codrului* -$a c! nu 0!2ur! ulti#a scen!, c"nd UgluC fu a4uns din ur#! $i%adus la lu#in!, la #arginea Fangornului* -colo fu ucis 'n sf"r$it de Eo#er, al Treilea )are$al al Ob$tii, care desc!lecase $i se luptase 'n s!bii cu el* Iar pe c"#piile 'ntinse, oc6ii ageri ai c!l!re+ilor 'i deslu$ir! pe pu+inii orci care sc!paser! $i #ai a0useser! puterea s! 'ncerce s! fug!* -poi, dup! ce%$i puser! ca#ara2ii r!pu$i gr!#ad! $i '$i c"ntar! i#nurile de prea#!rire, c!l!re+ii f!cur! un foc #are $i '#pr!$tiar! cenu$a 0r!4#a$ului* -stfel se sf"r$i lupta $i ni#ic despre toate acestea nu se #ai au2i 0reodat! nici 'n )ordor, nici 'n Isengard* .ar fu#ul se ridic! p"n!%n sl!0i $i fu 2!rit de #ulte pri0iri iscoditoare* IV Arborebrbos &ntre ti#p, 6obbi+ii p!trunseser! repede din ce 'n ce #ai ad"nc 'n p!dure, at"t c"t le 'ng!duiau 'ntunericul $i desi$ul, ur#"nd linia p"r"ului, c!tre po0"rni$urile dinspre apus ale #un+ilor* &ncet%'ncet, tea#a de orci se #ai ostoi $i ei sl!bir! pasul* &i cuprinse un fel de sufocare ciudat!, de parc! aerul s%ar fi '#pu+inat $i nu le%ar #ai fi a4uns* P"n! la ur#!, )err? se opri* 7 N%a0e# cu# s! #erge# #ai departe a$a, g"f"i el* -# ne0oie de aer* 7 P"n! una, alta, 6ai s! ne potoli# setea, 2ise Pippin* &#i si#t gura uscat!* Se ca+!r! pe r!d!cina uria$! a unui arbore, care $erpuia p"n! 'n r"u, $i se aplec! s! ia ap! 'n pu#ni* Era li#pede $i rece, a$a c! b!u pe s!turate* &l ur#! $i )err?* -pa 'i 'n0ior! $i parc! le #ai 'n0eseli ini#ile5 statur! o 0re#e pe #al unul l"ng! altul, #"ng"indu%$i picioarele ostenite $i pri0ind 'n 4ur la copacii neclinti+i $i t!cu+i, 'n$irui+i p"n! 6!t%departe, pierdu+i 'ntr%un ni#b de lu#in! pal!* 7 ,red c! nu ne%a# r!t!cit 'nc!, rosti Pippin, spri4inindu%se de trunc6iul uria$ al unui copac* Pute#, cel pu+in, s! ur#!# cursul !sta 7 Sc!ld!toarea En+ilor, sau cu# i%o 2ice 7 $i s! a4unge# pe dru#ul pe care a# 0enit* 7 -$a a# face, dac! ne%ar +ine picioarele, 'i r!spunse )err?, $i dac! a# putea respira cu# se cu0ine* 7 .a, spuse Pippin* Pe l"ng! asta, e tare 'ntuneric prin 6!+i$urile de%aici* &#i a#intesc, 'ntr%un fel, de 0ec6ea 'nc!pere din S!la$ul )!re+ al nea#ului TooC, 'n dep!rtatele Tuneluri din T'rgupitit= un loc uria$, 'n care #obila a r!#as nesc6i#bat! 0re#e de genera+ii 'ntregi* Se 2ice c! 8!tr"nul TooC $i%a dus 2ilele acolo, '#b!tr"nind $i ra#olindu%se o dat! cu sala aceea5 $i ni#ic n%a fost clintit din loc nici dup! #oartea acestuia, acu# un secol* Iar 8!tr"nul <erontius a fost st!%str!bunicul #eu* -sta a #ai pus pu+in lucrurile la punct* .ar nici nu st! al!turi de si#+!#"ntul str!0ec6i pe care +i%l tre2e$te aceast! p!dure* Uit!%te la b!rbile $i fa0ori+ii lic6enilor care at"rn! ca ni$te s!lcii pl"ng!toare* i cea #ai #are parte dintre arbori par s! fie 'nc!rca+i, #ai #ult de 4u#!tate, cu frun2e uscate $i 2dren+uite, care n%au #ai apucat s! cad!* )ai #are 4alea* Nici nu%#i i#agine2 cu# ar ar!ta pri#!0ara pe%aici, asta dac! 0ine 0reodat!5 ce s! #ai 0orbi# de cur!+enie9 7 .ar, 'n orice ca2, trebuie s! se i0easc!, la un #o#ent dat, $i Soarele pe%aici, 2ise )err?* Oricu#, ,odrul &ntunecat nu arat! $i nici nu%+i creea2! si#+!#intele despre care po0estea 8ilbo, cu# c%ar fi totul 'nnegurat, r!u $i c! n%ar fi dec"t un

s!la$ al be2nei* E doar #o6or"t $i 'nsp!i#"nt!tor de des* Nici #!car animalele nu cred s! fac! prea #ul+i purici pe%aici* 7 Nu, $i nici 6obbi+ii, spuse Pippin* ,a s! spun drept, nu%#i place g"ndul c! trebuie s! trece# prin ea* Ni#ic de #"ncat 0reo sut! de #ile* ,u# st!# cu #erindele; 7 Prost, 2ise )err?* -# fugit doar cu pac6e+elele acelea de lembas/ tot ce%a# a0ut, a# l!sat acolo* Se uitar! la ceea ce le r!#!sese din turtele elfe$ti= firi#ituri, abia s! le a4ung! pentru cinci 2ile a#!r"te* -sta era tot* 7 i n%a0e# nici #!car o 2drean+! sau o p!tur! s! ne%n0eli#, ad!ug! )err?* O s! ne fie frig la noapte, pe oriunde%a# lua%o* 7 P!i, a# face bine s! ne 6ot!r"# asupra dru#ului, 2ise Pippin* Trebuie s! se fi cr!pat de4a bine de 2iu!* ,6iar atunci, 0!2ur! o lu#in! g!lbuie care se i0ise ce0a #ai departe, 'n p!dure5 p!rea c! s!ge+ile soarelui str!punseser! brusc acoperi$ul de crengi* 7 /ei9 f!cu )err?* ,red c! Soarele a fost ascuns dup! un nor, c"t a# stat pe sub copacii !$tia, iar acu# s%a i0it din nou5 sau, poate, a urcat #ult pe cer $i ne pri0e$te printr%o sp!rtur! dintre crengi* /ai s! 0ede#, c! nu%i prea departe* .escoperir! 'ns! c! era #ai departe dec"t cre2user!* Panta urca abrupt $i neclintit $i era tot #ai pietroas!* Lu#ina cre$tea, pe #!sur! ce #ergeau, $i cur"nd 2!rir! dinaintea lor un perete de st"nc!5 era un deal sau po0"rni$ul abrupt al #un+ilor din dep!rtare* Nu cre$tea nici un copac acolo $i soarele se re0!rsa din plin asupra 'ntinderii de piatr!* Ra#urile arborilor de la poale se 'ntindeau +epene $i ne#i$cate, ca $i cu# ar fi c!utat c!ldura* .ac! p"n! atunci p!ruser! 4ig!rite $i cenu$ii, se 'ntre#aser! $i i2bucneau 'n tonuri generoase de cafeniu, iar griurile%negricioase ale scoar+ei p!reau din piele lustruit!* Trunc6iurile luceau 'ntr%un 0erde%bl"nd, ca iarba crud!5 'i n!p!dise o pri#!0ar! ti#purie5 sau, poate, doar o p!rere fugar!* &naintea po0"rni$ului st"ncos se afla ce0a ca o scar!, natural!, probabil, s!pat! de 0re#e, c!ci era grosolan! $i neregulat!* Sus, aproape la acela$i ni0el cu 0"rfurile po#ilor, se 0edea un prag, sub o st"nc!* -far! de c"te0a ierburi $i buruieni de pe #argine, precu# $i de%un ciot din care r!s!reau doar dou! crengi, nu #ai cre$tea ni#ic pe%acolo* ,opacul acela sting6er p!rea un #o$neag coc"r4at, clipind neclintit 'n lu#ina 2orilor* 7 Sus9 eAcla#! )err? 0esel* S! lu!# $i noi o gur! de aer $i s! trage# o pri0ire prin +inutul acesta* Se c!2nir! s! se ca+ere pe st"nc!* .ac! scara aceea fusese f!cut! de cine0a, atunci cu siguran+! c! era #enit! unor picioare #ai #ari ca ale lor* Erau prea ner!bd!tori s! a4ung! sus ca s! se #ai #ire de c"t de iute li se 0indecaser! t!ieturile $i 0"n!t!ile de c"nd st!tuser! 'n capti0itate $i de cu# '$i rec!p!taser! 0igoarea* -4unser!, 'n sf"r$it, la #arginea pragului, aproape de buturuga aceea 0ec6e5 s!rir! 'n picioare, 'ntorc"ndu%se c!tre r!s!rit $i tr!g"nd ad"nc aer 'n piept* &$i d!dur! sea#a c! nu p!trunseser! dec"t 0reo trei%patru #ile 'n ini#a codrului5 arborii #!r$!luiau parc! pe pant! 'n 4os, spre c"#pie* -colo, la #arginea p!durii, se ridicau turle unduitoare de fu# negru, plutind 'n 0aluri c!tre ei* 7 Se sc6i#b! 0"ntul, 2ise )err?* 8ate din nou spre r!s!rit* E ca# r!coare aici, sus* 7 .a, 2ise Pippin5 #! te# c! str!lucirea aceasta%i trec!toare $i c! o s%o cople$easc! iar negura* ,e p!cat9 P!durea asta rufoas! $i b!tr"n! ar!ta cu totul altfel 'n b!taia soarelui* &ncepuse s!%#i plac!* 7 &ncepuse s!%+i plac! P!durea, 6ai; Nu #ai spune* Foarte dr!gu+ din partea ta,

rosti un glas ciudat* &ntoarce+i%0! s! 0! 0!d la fa+!* -# si#+!#"ntul c! n%o s!%#i c!de+i nici unul cu tronc5 dar s! nu ne pripi#* &ntoarce+i%0!* Si#+ir! c"te o #"n! #are, noduroas! pe u#erii lor, care%i 'ntoarse u$urel, dar cu putere5 apoi fur! ridica+i 'n aer de dou! bra+e lungi* Se tre2ir! dinaintea unui c6ip cu# nu #ai 0!2user!* Era al unei f!pturi ase#!n!toare unui o# uria$ sau, #ai degrab!, unui c!pc!un, 'nalt! de 0reo trei% patru #etri, foarte solid!, cu un cap lunguie+, f!r! g"t* <reu de spus dac! se '#br!case 'n ce0a ca scoar+a cenu$iu%0er2uie sau dac! nu era dec"t un fel de%a se tra0esti, 'n orice ca2, bra+ele sale apropiate de trunc6i nu erau 2b"rcite, ci acoperite de o piele neted! $i cafenie* -0ea c"te $apte degete la labele lui uria$e* Partea de 4os a c6ipului aceluia lunguie+ se prelungea cu o barb! cenu$ie $i stufoas!, aproape ca o 'ncreng!tur! de ra#uri la r!d!cin!, sub+ire $i #oale la 0"rf* Pentru #o#ent 'ns! 6obbi+ii nu 0!2ur! #are lucru, 'n afar! de oc6i* - spune c! oc6ii aceia ad"nci erau sole#ni, iscoditori, ar fi pu+in din cale%afar!* Erau de%a dreptul sfredelitori, c!prui, cu iri2a+ii 0er2ui* )ai t"r2iu, Pippin a0ea s! se c!2neasc! adesea s!%$i eApri#e pri#a i#presie pe care i%o f!cuser!* 1Si#+eai 'nd!r!tul lor un pu+ i#ens, plin cu a#intiri str!0ec6i $i g"nduri prelungi, #olco#e $i lini$tite5 dar la suprafa+! sclipea pre2entul, a$a cu# bate soarele pe fa+a lucioas! a frun2elor unui copac i#ens sau pe unduirile unui lac foarte ad"nc* Nu $tiu, dar p!rea c! era ce0a care cre$tea 'n p!#"nt 7 ador#it ai fi 2is, sau ca ce0a 'ntre 0"rful r!d!cinii $i 0"rful frun2ei, ce0a 'ntre ad"ncul p!#"ntului $i bolta cereasc! 7 $i care se tre2ise brusc la 0ia+! $i te cerceta cu aceea$i st!ruin+! #olco#! pe care%o do0edise, ani f!r! $ir, doar fa+! de propriile sale treburi*3 7 /###9 #ur#ur! glasul 7 un glas profund, i20or"t, parc!, dintr%un instru#ent de suflat* ,6iar c!%i ciudat* <raba stric! treaba, asta 2ic #ereu* .ar, dac! 0%a$ fi 0!2ut 'nainte s! 0! aud glasurile 7 apropo, #i%au pl!cut c! erau #"ng"ioase $i cristaline $i #i%au a#intit de ce0a nel!#urit5 a$adar, dac! 0%a$ fi 0!2ut 'nainte de%a 0! au2i, pur $i si#plu, 0%a$ fi c!lcat 'n picioare, cre2"nd c! sunte+i orci$ori5 abia dup@ aia #i%a$ fi dat sea#a de gre$eal!* Tare #ai sunte+i ciuda+i9 .oar r!d!cin! $i r!#uric!9 Tare ciuda+i9 .e$i 'nc! uluit, lui Pippin nu%i #ai era fric!* &nd!r!tul oc6ilor acelora si#+i o 'ndoial! curioas!, dar care nu%i producea tea#!* 7 Nu te sup!ra, 2ise el, dar cine e$ti; i ce e$ti; &n oc6ii b!tr"ni ai f!pturii ap!ru o sc"nteie stranie, ca un fel de pruden+!5 pu+urile ad"nci disp!rur!* 7 /###9 gl!sui el* P!i, sunt ent sau, cel pu+in, a$a #i se spune* .a, ent este cu0"ntul* Un ent sunt, cu# a+i 2ice 0oi, dup! 0orba 0oastr!* Unii '#i spun Fan#orn/ al+ii, Arborebrbos -$a, Arbore-brbos 7 Un ent7 2ise )err?* ,e%i !la; .ar tu cu# '+i 2ici; ,are e nu#ele t!u ade0!rat; 7 Ei, asta%i acu#, r!spunse -rboreb!rbos* -sta%i bun!9 Prea #ult! grab!* i, la ur#a ur#ei, eu pun 'ntreb!ri* Sunte+i 'n +ara mea )! tot 'ntreb ce sunte+i voi Nu $tiu de unde s! 0! iau* Se pare c! nu 0! afla+i pe listele pe care le%a# 'n0!+at c"nd era# t"n!r* .ar asta a fost tare, tare de#ult $i poate c%au f!cut liste noi* la s! 0!d9 ,u# era; &n0a+! $tiin+a F!pturilor :ii9 &nt"i nu#e$te patru 7 libere popoare= )ai 0ec6i dec"t toate, ai elfilor fii5 <no#ul plugar 'n casa lui f!r! soare5 Entul din p!#"nt n!scutul, ca #un+ii b!tr"n5

O#ul #uritor, al cailor st!p"n* /u#, 6###, 6###* ,astorul 2iditor, +apul s!ritor, Ursul 0"n!tor de%albine, taurul lupt!tor5 Ogarului i%e foa#e $i iepurelui, fric!*** /u#, 6u#* :ulturu%i 'n aer, boul la p!$une, ,erbu%ncornorat5 $oi#u%i cel #ai iute, Leb!da e dalb!, $arpele e rece*** /u#, 6###5 6u#, 6##, cu# #ai era; Tarara%tarara, tara, tara, tarara* Era o list! tare lung!* .ar, oricu#, se pare c! nu 0! potri0i+i niciunde* 7 )ereu a# fost l!sa+i la o parte de pe listele 0ec6i $i din po0e$tile de de#ult, 2ise )err?* ,u toate acestea, s!l!$lui# pe p!#"nt de #ulti$or* Sunte# hobbi%i 7 ,e%ar fi s! face# un 0ers nou; rosti Pippin* /obbi+ii de%o $c6ioap!, ce%n 0i2uini tr!iesc* -$ea2!%ne printre cei patru, al!turi de O# DSe#in+ia )areE $i asta e9 7 /###* Nu%i r!u deloc, 2ise -rboreb!rbos* -$a #ai #erge* -$adar, locui+i 'n 0i2uini, da; Pare potri0it $i drept* i cine 0! nu#e$te hobbi%i totu$i; Nu #i se pare un cu0"nt elfesc* Elfii au creat toate cu0intele str!0ec6i5 ei au 'nceput* 7 Ni#eni, afar! de noi, nu ne 2ice 6obbi+i, 2ise Pippin* 7 /u##, 6###9 Ia sta+i un pic* Nu%i nici o grab!* :oi n"iv 0! 2ice+i 6obbi+i; -tunci ar trebui s! nu spune+i a$a, la toat! lu#ea* O s! 0! da+i 'n 0ileag ade0!ratele nu#e dac! n%a0e+i gri4!* 7 Nu prea ne fr!#"nt! o astfel de gri4!, rosti )err?* .e fapt, eu sunt 8rand?bucC, )eriadoc 8rand?bucC, de$i cei #ai #ul+i '#i 2ic )err?* 7 Iar eu sunt TooC, Peregrin TooC5 dar 'ndeob$te #i se spune Pippin $i c6iar Pip* 7 /###, c6iar c! sunte+i un nea# pripit, 2ise -rboreb!rbos* )! si#t onorat de #!rturisirea 0oastr!* .ar nu e bine s! 0! da+i dru#ul a$a, pe loc* Sunt en+i $i en+i5 sau, #ai bine 2is, sunt en+i $i alte lucruri care par en+i, dar nu sunt, ca s! 2ic a$a* -# s! 0! 2ic )err? $i Pippin, dac! sunte+i de acord* Fru#oase nu#e* ,!ci eu n%a# s! 0! spun nu#ele #eu* ,el pu+in, nu 'nc!* &n oc6i 'i ap!ru o sclipire 0er2uie bi2ar!, 'n+eleapt! $i #ucalit! 'n acela$i ti#p* 7 -sta pentru c!, 'n pri#ul r"nd, o s! +in! #ult= nu#ele #eu cre$te #ereu, iar eu sunt 'n 0ia+! de foarte, foarte #ult! 0re#e5 a$a c! nu#ele #eu e ca o po0este* Nu#ele ade0!rate spun po0estea lucrurilor c!rora le apar+in ele 'n li#ba #ea, 'n 0ec6ea ent!, cu# s%ar 2ice* E o li#b! #inunat!, dar '+i ia #ult! 0re#e, c!ci noi nu spune# ni#ic pe li#ba noastr!, dec"t dac! #erit! osteneala s! irose$ti ti#p de rostire sau de ascultare* Ei, $i%acu#, 2ise el, $i oc6ii i se aprinser! la loc, #ic$or"ndu%se parc! $i arunc"nd sclipiri ascu+ite, ce%i cu 0oi; ,e a#estec a0e+i 'n toate astea; :!d $i%aud D$i #iros $i si#tE #ult din acest*** din acest a-lalla-lalla-rumba-3amanda-lind-orburume Ierta+i% #!, e o parte din nu#ele pe care i%l dau eu trebii respecti0e5 nu $tiu cu0"ntul 'n celelalte li#bi5 #! refer la lucrul acesta pe care ne afl!#, unde stau $i pri0esc 'n di#ine+ile fru#oase $i #! g"ndesc la Soare, $i la iarba de dincolo de p!duri, $i la cai, $i la nouri, $i la 'ntinderea lu#ii* ,e se petrece; ,e%are de g"nd <andalf; i ace$ti 7 burarum Daici, scoase un 2go#ot ad"nc, r!sun!tor, ca o org! stricat!E 7 ace$ti

orci $i t"n!rul Saru#an 4os, 'n Isengard; &#i plac nout!+ile* .ar nu #! lua+i prea repede* 7 Se petrec destule, 2ise )err?5 $i c6iar dac! 0o# 'ncerca s!%+i spune# repede, tot o s! ne ia #ult ti#p* .ar ai 2is s! nu ne pripi#* Se cu0ine, oare, s!%+i spune# a$a repede; -r fi nepoliticos din partea noastr!, dac! te 0o# 'ntreba ce%ai de g"nd s! faci cu noi $i de partea cui e$ti; i*** dac! l%ai cunoscut pe <andalf; 7 .a, 'l cunosc5 e singurul 0r!4itor c!ruia%i pas! de copaci, 2ise -rboreb!rbos* :oi 'l cunoa$te+i; 7 .a, 2ise Pippin trist, l%a# cunoscut* Ne%a fost prieten bun $i c!l!u2!* 7 -tunci pot s! 0! r!spund $i la celelalte 'ntreb!ri, 2ise -rboreb!rbos* N%a# de g"nd s! fac ni#ic cu 0oi5 ni#ic, dac! prin 1a face ce0a cu 0oi3 'n+elege+i altce0a, dec"t s! 0! las s! pleca+i* -# putea face #ulte '#preun!* Nu $tiu ni#ic 'n leg!tur! cu pr%ile Eu '#i 0!d de dru#ul #eu5 $i dru#ul 0ostru ar putea #erge al!turi de el, o 0re#e* .ar '#i 0orbi+i de 4up"nul <andalf de parc! s%ar fi aflat 'ntr%o po0este care%a luat sf"r$it* 7 -$a e, 2ise Pippin trist* Po0estea continu! se pare, dar <andalf a ie$it din ea* 7 /ei, ia sta+i pu+in9 f!cu -rboreb!rbos* /##, 6##, ce s! 2ic; F!cu o pau2!, uit"ndu%se lung la 6obbi+i* 7 /##, p!i, ei bine, nu $tiu ce s! 2ic* Ia sta+i pu+in* 7 .ac! 0ei a0ea bun!0oin+a s%ascul+i #ai #ulte, rosti )err?, '+i 0o# spune* .ar o s! dure2e* N%ai 0rea s! ne la$i 4os; N%a# putea s! ne a$e2!# to+i, la soare, 'n ti#p ce%+i po0esti#; Oi fi obosit s! ne tot +ii a$a* 7 /##, obosit7 Nu, n%a# obosit* Nu obosesc a$a u$or* i nici nu stau 4os* Nu sunt prea, 6##, 'nco0oiabil* .ar Soarele coboar peste*** S%o l!s!# balt!*** cu# ai spus c!%i 2ice; 7 .eal; suger! Pippin* 7 Prag; Treapt!; rosti )err?* -rboreb!rbos repet! cu0intele g"nditor* 7 -eal .a, asta e* &ns! este un cu0"nt pripit, pentru un lucru care st! aici din 0re#urile c"nd s%a pl!#!dit aceast! parte a lu#ii* N%are%a face9 S%o l!s!# balt! $i s! #erge#* 7 Unde s! #erge#; 'ntreb! )err?* 7 -cas! la #ine sau la una dintre casele #ele, r!spunse -rboreb!rbos* 7 E departe; 7 Nu $tiu* S%ar putea s! fie departe* .ar ce dac!; 7 P!i, $tii, ne%a# pierdut a0utul, 2ise )err?* Nu #ai a0e# dec"t foarte pu+in! #"ncare* 7 Ooo9 /##9 Nu 0! face+i gri4i, rosti -rboreb!rbos* :! pot da o b!utur! care 0! 0a +ine 0er2i $i 0! 0a face s! cre$te+i, pentru #ult! 0re#e* Iar dac! 0o# 6ot!r' s! ne desp!r+i#, 0! pot duce unde dori+i, 'n afara t!r"#ului #eu* /ai s! #erge#9 (in"ndu%i ginga$, dar 6ot!r"t pe 6obbi+i sub c"te un bra+, -rboreb!rbos f!cu un pri# pas uria$, apoi 'nc! unul, $i a4unse la #arginea pragului* .egetele lui de la picioare, ca ni$te r!d!cini, 2drobeau pietrele* -poi cobor' gri4uliu, treapt! cu treapt!, p"n! ce a4unse 4os, 'n P!dure* Porni i#ediat cu pa$i #ari, cu#p!ni+i, printre arbori, tot #ai ad"nc 'n codru, f!r! s! se dep!rte2e de r"u, urc"nd 0oinice$te spre po0"rni$ul #untelui* )are parte dintre copaci p!reau ador#i+i sau indiferen+i, de parc! trecea o f!ptur! oarecare5 dar c"+i0a tre#urar!, iar al+ii '$i ridicar! crengile la apropierea lui* &n ti#p ce #ergea, 0orbea cu sine, 'ntr%o re0!rsare tu#ultuoas! de sunete #u2icale* /obbi+ii r!#aser! t!cu+i o 0re#e* ,iudat, se si#+eau bine, ocroti+i5 a0eau la ce s!

se g"ndeasc! $i de ce s! se #inune2e* &n sf"r$it, Pippin se 'ncu#et! s! 0orbeasc! iar* 7 .ac! e$ti bun, -rboreb!rbos, 2ise el, a$ putea s! te 'ntreb ce0a; .e ce ne%a pre0enit ,eleborn 'n leg!tur! cu p!durea ta; Ne%a spus s! nu ne l!s!# ispiti+i prin ea* 7 /##9 -$a a 2is; bo#b!ni -rboreb!rbos* i eu 0%a$ fi spus ca# acela$i lucru, dac%a+i fi luat%o pe partea cealalt!* Nu risca+i s! 0! l!sa+i ispiti+i 'n codrul 0aurelindorenan2 -$a%l nu#eau elfii, dar acu# l%au #ai scurtat= 0othlorien, a$a%i 2ic* Poate au dreptate, poate p!durea 'ncepe s! piar!, nu s! creasc!* (inutul :!ii -urului ,"nt!tor, asta a fost c"nd0a* -cu# e Floarea0isului* -6, asta e9 Nu#ai c! e un loc ciudat $i nu se poate 'ncu#eta oricine pe%aici* )! #ir c%a+i ie$it cu bine, dar $i #ai #ult c%a+i intrat5 de #ul+i ani nu s%a #ai 'nt"#plat una ca asta cu cei str!ini de #eleagurile astea* E un +inut bi2ar* -$a e* F!pturile 0in dintotdeauna aici s! 4eleasc!* .e%aia, s! 4eleasc!* 0aurelindorenan lindelorendor malinornelion ornemahn, 'ng"n! el, pentru sine* 8ag sea#a c! 0in s! se pr!bu$easc! aici, departe de lu#e* Nici +inutul acesta, nici altul din afara ,odrului de -ur nu #ai e cu# era pe 0re#ea tinere+ii lui ,eleborn* Totu$i= Taurelilo#ea%tu#bale#orna Tu#baletaurea Lo#eanor, iat! ce se spunea* S%au #ai sc6i#bat lucrurile, dar ace$tia sunt 'nc! ade0!ra+i, pe alocuri* 7 ,e 0rei s! 2ici; 'ntreb! Pippin* ,e e 'nc! ade0!rat; 7 -rborii $i en+ii, 2ise -rboreb!rbos* Eu 'nsu#i nu 'n+eleg tot ce se petrece, a$a c! n%a# cu# s!%+i eAplic +ie* Unii dintre noi #ai sunte# en+i ade0!ra+i, destul de sprinteni, 'n felul nostru, dar #ul+i au de0enit #olatici, 'ncop!cindu%se, cu# a+i 2ice 0oi, poate* ,ei #ai #ul+i arbori nu sunt dec"t arbori, bine'n+eles5 dar unii sunt a+ipi+i* -l+ii, tre4i%lu#ina+i, iar c"+i0a*** cu# s! 2ic*** p!i c"+i0a de0in en+i* -$a se petrec lucrurile* ,"nd unui arbore i se 'nt"#pl! una ca asta, descoperi c! unii au ini#! rea N%are nici o leg!tur! cu le#nul lor, nu asta a# 0rut s! spun* Pentru c! a# cunoscut c"te0a s!lcii b!tr"ne $i #iloase pe #alul Sc!ld!torii En+ilor care s%au pr!p!dit, 0ai, de#ult9 Erau destul de scorburoase, se pr!bu$eau aproape, dar bl"nde $i lini$tite ca frun2a crud!* -poi, sunt unii arbori, 'n 0!ile de la poalele #un+ilor, tari ca piatra, dar r!i din cap p"n!%n picioare* Lucrul acesta pare s! se ca# r!sp"ndeasc!* i #ai de#ult eAistau locuri foarte pri#e4dioase 'n +inut* -u r!#as $i%acu# c"te0a locuri tare 'ntunecate* 7 Precu# P!durea 8!tr"n!, din #ia2!noapte dep!rtat!; 'ntreb! )err?* 7 :ai, 0ai, ca# a$a ce0a, dar #ult #ai r!u* Nu #! 'ndoiesc c! la #ia2!noapte 2ac 'nc! u#bre din )arele &ntuneric $i c! s%au trans#is a#intiri ur"te* .ar pe t!r"#ul acesta eAist! ni$te genuni de unde 8e2na nu s%a ridicat niciodat!, iar arborii sunt #ai b!tr"ni ca #ine* Totu$i face# ce pute#* &i 'ndep!rt!# pe str!ini $i pe nes!bui+i5 pe l"ng! asta, ne g!ti# $i ne c!li#, d!# 'n0!+!tur!, ne pli#b!# $i pli0i#* Sunte# p!2itori de arbori* Pu+ini au #ai r!#as dintre noi* Se spune c! p!storii 'ncep s! se#ene cu oile $i oile, cu p!storii, dar asta 'ncetul cu 'ncetul5 $i nici unii, nici al+ii n%o duc prea #ult* &n ca2ul arborilor $i%al en+ilor, lucrurile sunt #ai degrab! s!0"r$ite* Ei '$i petrec secolele '#preun!* Pentru c! en+ii sunt #ai degrab! ca elfii= #ai pu+in interesa+i de ei 'n$i$i, dec"t oa#enii, $i #ai buni 'n a p!trunde lucrurile din afara lor* i totu$i, en+ii se apropie $i de oa#eni, fiind #ai sc6i#b!tori ca elfii $i #ai iu+i 'n a%$i 'nsu$i culoarea #ediului, ca s! 2ic a$a* Sau sunt #ai buni $i dec"t oa#enii, $i dec"t elfii, pentru c! sunt statornici $i g"ndurile lor adast! asupra lucrurilor #ai #ult! 0re#e* Parte din nea#ul #eu arat! acu# eAact ca arborii $i au ne0oie de ce0a #!re+, ca s!%i st"rneasc!5 $i nu 0orbesc dec"t pe $optite* .ar o parte din copacii #ei au

#!dularele 0ioaie $i #ul+i $tiu s! stea de 0orb! cu #ine* .e bun! sea#!, elfii sunt cei care au 'nceput s!%i tre2easc! pe arbori $i s!%i 'n0e+e s! cu0"nte2e 'n li#ba lor arboreasc!* i%au dorit totdeauna s! stea la taclale cu tot ce%i 'ncon4oar!, 0ec6ii elfi* .ar a 0enit )arele &ntuneric, iar ei au trecut )area sau au fugit 'n 0!i dep!rtate, s%au ascuns $i au ticluit balade despre 2ilele ce nu se 0or #ai 'ntoarce niciodat!* Niciodat!* :ai, 0ai9 .e%aici p"n! la )un+ii Lune era tot nu#ai p!dure, 'n 0re#uri de odinioar!* Iar ce 0ede+i nu era dec"t ,ap!tul de R!s!rit* ,e 0re#uri senine9 - fost un ti#p c"nd #! putea# pli#ba $i c"nta din 2ori p"n!%n sear! f!r! s! aud 2iulica 'ntreag! altce0a dec"t ecoul propriului #eu glas, printre colinele sun!toare* ,odrul era precu# Lot6lorien, nu#ai ce0a #ai des, #ai puternic, #ai t"n!r* i cu# #ai #irosea 0!2du6ul9 &#i petrecea# c"te o s!pt!#"n! 'ntreag! doar respir"nd* -rboreb!rbos r!#ase t!cut* )ergea #ai departe cu pa$i #ari, f!r! s! fac! totu$i nici cel #ai #ic 2go#ot cu picioarele lui uria$e* -poi 'ncepu din nou s! 'ng"ne, p"n! a4unse s! incante2e* &ncet%'ncet, 6obbi+ii '$i d!dur! sea#a c! incanta+ia le era adresat! lor= Pe lunci Tasarinaniene cu s!lcii, #! pli#ba# Pri#!0ara* -69 Pri0eli$ti, parfu# pri#!0!ratic din Nantasarion9 i 2icea# c!%i bine* /oin!rea# :ara prin p!duri de ul# 'n Ossiriand* -69 lu#ina $i #u2ica, :ara, de l"ng! apte R"uri, 'n Ossir9 i credea# c!%i gro2a0, Pe pla4ele din Neldoret6 0enii 'n Toa#n!* -69 -urul $i staco4iul $i%al frun2elor suspin, Toa#na, 'n Taurnaneldor9 )ai #ult dec"t #i%a$ fi dorit* Spre pinii de pe 'n!l+i#ile .ort6onionului suia# Iarna* -69 :"ntul $i albea+a $i crengile negre, 'n Iarn!, pe Orod%na%t6on9 <lasul #i se%n!l+a c"nt"nd 'n sl!0i* i%acu#, toate 2ac sub 0al de #are, )! #ai pli#b nu#ai 'n -#barona, 'n Taure#orna, 'n -ldalo#e, Pe propriu%#i t!r"#, 'n +inutul Fangorn, Unde r!d!cinile%s lungi, i ani 7 c"t! frun2! $i iarb!%s &n Taure#ornalo#e* &$i ter#in! c"ntul $i #erse 0oinice$te #ai departe5 nu se au2ea nici un sunet 'n toat! p!durea din 4ur, c"t putea cuprinde au2ul* >iua sc!p!ta $i asfin+itul se 'nge#!na cu trunc6iurile copacilor* P"n! la ur#!, 6obbi+ii 2!rir! ridic"ndu%se nedeslu$it dinaintea lor un p!#"nt po0"rnit $i 'ntunecat= a4unseser! la poalele #un+ilor $i%al plaiurilor 0er2i ale 'naltului )et6edras* Pe costi$!, 4una Sc!ld!toare a En+ilor, la i20oare, curgea s!rind din r!sputeri, alerg"nd din piatr!%n piatr!, ca s!%i 'nt"#pine* La dreapta p"r"ului se afla o pant! lin!, n!p!dit! de iarb! cenu$ie acu#, 'n lu#ina apusului* Nu cre$teau arbori pe%acolo, a$a c! se 0edea cerul5 stelele luceau de4a pe lacurile dintre nori* -rboreb!rbos o lu! 'n sus, pe po0"rni$, f!r! s! sl!beasc! pasul prea #ult* .eodat!, 6obbi+ii 2!rir! dinaintea lor o poian! #are* .e%o parte $i de alta, se 'n!l+au doi arbori falnici, ca ni$te st"lpi 0ii5 dar nu era nici o poart!, afar! de ra#urile lor care se petreceau 'nge#!nate* Pe #!sur! ce se apropia b!tr"nul ent, arborii '$i ridicau crengile $i tot frun2i$ul 'ncepea s! fo$neasc! $i s! sune* ,!ci erau arbori cu coroana 0e$nic 0erde $i%a0eau frun2e 'ntunecate $i lucioase, care luceau 'n b!taia

asfin+itului* .incolo de ei, pe unul dintre po0"rni$uri, se 'ntindea o suprafa+! neted! $i 'ntins!, ca du$u#eaua unei s!li #!re+e* Pe a#bele p!r+i se 'n!l+au ni$te pere+i la 0reo cinci2eci de picioare sau c6iar #ai #ult, iar de%a lungul fiec!ruia se 2!rea c"te un p"lc de arbori care cre$teau $i ei 'n 'n!l+i#e, pe #!sur! ce 'naintau 'n interior* La cap!tul dep!rtat, peretele de st"nc! era po0"rnit, dar la poale fusese s!pat! o ni$! pu+in ad"nc!, cu bolt! 7 singurul acoperi$ al s!lii, 'n afar! de ra#urile care u#breau la cap!t tot p!#"ntul, l!s"nd doar o c!rare #ai lat! pe #i4loc* .in i20oarele de deasupra se re0!rsa un p"r"ia$ pe suprafa+a abrupt! a peretelui, risipindu%se 'n stropi argintii, ca o perdea fin!, dinaintea ni$ei cu bolt!* -pa se aduna iar, 'ntr%un ba2in de piatr! de pe platoul dintre arbori, $i de acolo +"$nea $i se re0!rsa pe l"ng! c!rare, ca s! se fac! una cu Sc!ld!toarea En+ilor, 'n c!l!toria sa prin p!dure* 7 /##9 -# a4uns9 2ise -rboreb!rbos, rup"nd lunga lui t!cere* :%a# purtat 0reo $apte2eci de #ii de pa$i en+e$ti, dar c"t 'nsea#n! asta 'n #!surile din +inutul 0ostru, nu $tiu* Oricu#, sunte# la poalele Ulti#ului )unte* O parte din nu#ele acestui loc ar putea fi Salai20oarelor, dac! s%ar t!l#!ci pe li#ba 0oastr!* &#i place* O s! st!# aici la noapte* &i a$e2! pe iarba dintre p"lcurile de arbori, iar ei 'l ur#ar! spre #area bolt! de la intrare* /obbi+ii obser0ar! c!, atunci c"nd #ergea, entul abia dac! '$i 'ndoia genunc6ii, 'n sc6i#b '$i 'ntindea #ult picioarele, ca s! fac! pa$i uria$i* &$i a$e2a #ai 'nt"i degetele #ari Dc!ci erau #ari, cu ade0!rat, $i foarte lateE 'naintea t!lpii* O clip!, -rboreb!rbos r!#ase sub ploaia de stropi a i20orului care se re0!rsa $i inspir! ad"nc5 apoi 'ncepu s! r"d! $i p!$i 'n!untru* -colo se afla o #as! #are, din piatr!, dar nici un scaun* .incolo de ni$! era de4a destul de 'ntuneric* -rboreb!rbos ridic! dou! 0ase #ari $i le a$e2! pe #as!* P!reau u#plute cu ap!5 dar c"nd '$i puse #"inile deasupra lor, 0asele 'ncepur! pe dat! s! str!luceasc!, unul 'n auriu, cel!lalt 'n 0erde%aprins5 a#estecul lu#in! ni$a, ca soarele de 0ar! printr%o bolt! de frun2e fragede* Uit"ndu%se 'nd!r!t, 6obbi+ii 0!2ur! c! $i arborii din curte 'ncepuser! s! sclipeasc!, la 'nceput palid, apoi 'ns! din ce 'n ce #ai intens, p"n! c"nd conturul frun2elor de0eni lu#inos $i colorat 'n 0erde, 'n auriu $i 'n ro$u ca ara#a, iar trunc6iurile p!reau coloane pl!#!dite din piatr! sc"nteietoare* 7 Ei, acu@ pute# s! st!# iar de 0orb!, 2ise -rboreb!rbos* 8ag sea#a c! 0! e sete* Poate sunte+i $i obosi+i* Ia be+i din asta* Se duse p"n! 'n fundul ni$ei $i%atunci 0!2ur! acolo #ai #ulte garafe de piatr!, cu capace grele* .easupra, -rboreb!rbos descoperi una dintre ele $i u#plu cu polonicul trei str!c6ini 7 una foarte #are, dou! #ai #ici 7 cu un lic6id* Licoarea era ca apa, a0ea gustul celei din Sc!ld!toarea En+ilor, pe care o b!user! la #arginea p!durii5 totu$i a0ea o aro#! sau o sa0oare pe care n%o puteau defini= abia de se si#+ea5 era un i2 de p!dure, adus de departe de adierea r!coroas! a bri2ei de sear!* Si#+ir! b!utura #ai 'nt"i 'n degetele de la picioare5 sen2a+ia urc! 'ncet, 'ncet 'n fiecare #!dular, 'n0ior"ndu%le pe #!sur! ce p!trundea 'n ele, p"n! la ulti#ul firicel de p!r* &ntr%ade0!r, 6obbi+ii si#+ir! cu# 'ncepe s! le creasc! p!rul, s! se unduiasc! $i s! se 'ncre+easc!* ,"t despre -rboreb!rbos, el '$i sp!l! #ai 'nt"i picioarele 'n g!0anul de sub bolt!, apoi '$i goli strac6ina dintr%o sorbire lung!, do#oal!* /obbi+ii cre2ur! c! n%o s! #ai ter#ine* &ntr%un t"r2iu, puse strac6ina iar pe #as!* 7 Of9 suspin! el* /###, 6u##, acu# pute# sta #ai bine de 0orb!* Lua+i loc pe 4os, eu a# s! #!%ntind, ca nu cu#0a licoarea s! #i se urce la cap $i s%ador#* La peretele din dreapta al ni$ei, era un pat uria$, cu picioare scurte de 0reo dou!2eci $i ce0a de +oli, acoperit cu un strat 'nalt de ota0! $i ferig!* -rboreb!rbos se l!s! 'nceti$or pe el Dabia de se 'ndoi un pic de #i4locE, p"n! se 'ntinse tot, cu #"inile

sub cap, pri0ind 'n ta0anul unde p"lp"iau lu#ini, ca un tre#ur de frun2e 'n soare* )err? $i Pippin se a$e2ar! al!turi de el, pe perne de iarb!* 7 i%acu#, spune+i%#i $i 0oi po0estea 0oastr!5 dar f!r! grab!, 2ise -rboreb!rbos* /obbi+ii 'ncepur! s!%i istoriseasc! p!+aniile prin care trecuser! de c"nd p!r!siser! /obbitonul* Nu ur#ar! o ordine strict!, c!ci se 'ntrerupeau #ereu unul pe cel!lalt, iar -rboreb!rbos 'i oprea ades, s! se%ntoarc! asupra c"te unui punct anterior, sau s!rea, pun"nd 'ntreb!ri, despre tot felul de fapte* Nu po#enir! deloc de Inel $i nici nu%i spuser! de ce plecaser! la dru# $i unde se duceau, iar el nu le ceru deslu$iri* Era foarte gri4uliu la orice= la ,!l!re+ii Negri, la Elrond $i :"lceaua .espicat!, la P!durea 8!tr"n! $i la To# 8o#badil, la )inele )oriei $i la Lot6lorien $i <aladriel* 'i descusu 'ndelung despre ,o#itat $i despre p!#"ntul acestuia* -4uns aici, spuse un lucru curios= 7 N%a+i 'nt"lnit pe%acolo nici un, 6##, ent, nu%i a$a; -dic! nu en+i*** )ai bine 2is, entsoa%e 8 +ntsoa%e7 se #inun! Pippin* -rat! la fel ca tine; 7 .a, 6###*** p!i nu= acu# nu%#i prea #ai dau sea#a, 2ise -rboreb!rbos pe g"nduri* .ar $tiu c! ele $i%ar fi dorit s! stea 'n +ara 0oastr!, a$a c! #!%ntreba# $i eu* -rboreb!rbos era totu$i gri4uliu 'n #od special cu ceea ce +inea de <andalf5 $i #ai ales de faptele lui Saru#an* /obbi+ilor le p!ru tare r!u c! $tiau prea pu+ine despre ei= doar o 0orb! de%a lui Sa# 'n leg!tur! cu ceea ce spusese <andalf la Sfat* .ar, 'n orice ca2, erau l!#uri+i c! UgluC $i $lea6ta lui 0eniser! din Isengard $i c! 0orbeau de Saru#an ca de st!p"nul lor* 7 /###, 6u##9 f!cu -rboreb!rbos, c"nd, 'n sf"r$it, cu c6iu cu 0ai, a4unser! la b!t!lia dintre orci $i c!l!re+ii din Ro6an* )!i s! fie* -stea da, 0e$ti9 Nu #i%a+i spus tot, nu, nu, nici pe departe* .ar nu #! 'ndoiesc c! ur#a+i 0rerea lui <andalf* Se petrece ce0a foarte #are, '#i dau $i eu sea#a, $i a# s! aflu despre ce e 0orba la ti#pul potri0it sau la ti#pul nepotri0it* Pe r!d!cina $i tulpina #ea, e%o treab! ciudat!= r!sare din p!#"nt din iarb! 0erde un nea# ce nu%i trecut nic!ieri $i, colac peste pup!2!, ies la i0eal! $i cei Nou! ,!l!re+i Uita+i pe ur#ele lor, iar <andalf 'i ia 'ntr%o c!l!torie #!rea+!, <aladriel 'i ad!poste$te 'n ,aras <aladon, $i orcii 'i ur#!resc, leg6e dup! leg6e, 'n (ara Pustiet!+ii= se pare c! i%a ca# prins furtuna* Sper s! ias! bas#a curat!* 7 .ar tu 'n ce ape te scal2i; 'l 'ntreb! )err?* 7 /u##, 6###9 Eu nu #%a# sinc6isit niciodat! de )arile R!2boaie, 2ise -rboreb!rbos* Lucrurile astea 'i sup!r! #ai #ult pe elfi $i pe oa#eni* E treaba 0r!4itorilor5 pe ei 'i 2g"nd!re 0iitorul* Nu sunt trup $i suflet de partea cui0a, pentru c! ni#eni nu e trup $i suflet de partea #ea, dac!%n+elege+i ce 0reau s! 2ic= 'n 2ilele noastre, ni#!nui nu%i pas! de p!duri a$a cu# '#i pas! #ie, nici #!car elfilor* Totu$i a# o sl!biciune #ai #are fa+! de elfi, dec"t fa+! de ceilal+i, pentru c! ei ne%au 0indecat de #u+enie cu #ult! 0re#e 'n ur#!, $i !sta a fost un #are dar pe care nu pot s!%l uit, de$i de%atunci dru#urile noastre s%au desp!r+it* i sunt, bine'n+eles, unele lucruri de partea c!rora nu sunt deloc5 sunt '#potri0a lor= !$tia*** burarum, f!cu el iar sc"rbit, orcii !$tia $i st!p"nii lor* Era# foarte nelini$tit pe 0re#ea c"nd u#bra do#nea 'n ,odrul &ntunecat, dar, dup! ce s%a 'napoiat 'n )ordor, #%a# ostoit un ti#p* )ordorul e departe* .ar, se pare, 0"ntul bate spre R!s!rit $i s%ar putea ca de2n!de4dea s! pun! st!p"nire pe codri* Un ent b!tr"n nu poate face ni#ic s! opreasc! furtuna= trebuie s%o 'ndure sau s! crape* .ar #ai e Saru#an9 Saru#an e un 0ecin= n%a# cu# s!%l trec cu 0ederea* Socot

c! trebuie s! fac ce0a* )%a# g"ndit adesea, 'n ulti#a 0re#e, la ce%a$ putea face 'n leg!tur! cu Saru#an* 7 ,ine e Saru#an; 'ntreb! Pippin* tii ce0a despre trecutul lui; 7 Saru#an e un 0r!4itor, r!spunse -rboreb!rbos* )ai #ult de%at"t nu%+i pot spune* Nu cunosc istoria 0r!4itorilor* -u ap!rut pri#a dat! dup! ce%au sosit )arile ,or!bii de peste )are5 dar dac%au fost adu$i de cor!bii, asta nu #ai pot spune* 8!nuiesc c! Saru#an era socotit #are printre ei* ,u c"t!0a 0re#e 'n ur#! 7 0oi a+i 2ice cu #ult! 0re#e 'n ur#! 7 s%a potolit cu 6oin!reala $i nu s%a #ai a#estecat 'n treburile oa#enilor $i%ale elfilor5 s%a statornicit la -ngrenost sau Isengard, cu# 'i 2ic oa#enii din Ro6an* La%nceput, a fost foarte lini$tit, dar fai#a lui a%nceput s! creasc!* Se 2ice c! a fost ales #ai%#arele Sfatului -lb5 !sta s%a do0edit a nu fi un lucru bun* )!%ntreb acu# dac! nu cu#0a Saru#an clocea $i pe 0re#ea aceea ce0a* .ar, 'n orice ca2, nu f!cea nici un r!u 0ecinilor s!i* St!tea# $i eu de 0orb! cu el* &ntr%o 0re#e, se pli#ba #ereu prin codrul #eu* Era politicos pe%atunci $i%#i cerea 0oie de fiecare dat! Dcel pu+in, c"nd #! 'nt"lneaE5 era #ereu gata s! #%asculte* I%a# spus o #ul+i#e de lucruri pe care nu le%ar fi descoperit singur5 dar nu #%a r!spl!tit la fel* Nu%#i a#intesc s!%#i fi spus 0reodat! ce0a* i s%a 'nc6is 'n sine din ce 'n ce #ai #ult5 c6ipul lui, a$a cu# #i%l a#intesc 7 nu l%a# #ai 0!2ut de #ult! 0re#e 7 a de0enit ca o fereastr! 'ntr%un 2id de piatr! 7 fereastr! cu obloanele trase* ,red c! acu# '#i dau sea#a ce%are de g"nd* Unelte$te ca s! a4ung! o Putere* -re o #inte nu#ai #etal $i roti+e5 $i nu%i pas! de cre$terea lucrurilor, dec"t dac!%i sunt, pe #o#ent, de folos* i%acu# e li#pede c! e un tr!d!tor negru la suflet* S%a 'n6!itat cu nea#ul de2% gust!tor al orcilor* 8rrr, 6u###9 )ai r!u= le%a f!cut ce0a, ce0a pri#e4dios* ,!ci isengarde2ii !$tia sunt #ai tirani ca oa#enii tirani* Lucrul anu#e al relelor care%au intrat 'n )arele &ntuneric e c! nu pot suporta Soarele5 dar orcii lui Saru#an 'l suport!, c6iar dac!%l ur!sc* )! 'ntreb ce le%o fi f!cut* Or fi oa#eni pe care i%a dus la pieire, sau a a#estecat rasa orcilor cu cea o#eneasc!; sta ar fi un r!u 'nfior!tor9 -rboreb!rbos bo#b!ni ce0a, de parc! ar fi rostit un bleste# en+esc, ad"nc, subp!#"ntean* -poi 0orbi #ai departe= 7 La o 0re#e, a# 'nceput s! #!%ntreb cu# de%ndr!2nesc orcii s! treac! pe la #ine, prin p!dure, a$a, nesting6eri+i* -bia 'ntr%un t"r2iu #i%a# dat sea#a c! Saru#an era de 0in! $i c! de #ult iscodise toate c!ile, descoperindu%#i tainele* El $i tic!lo$ii lui fac tot pr!p!dul !sta* Bos, la 6otare, doboar! arbori 7 copaci 'n toat! firea* Pe unii 'i taie $i%i las! a$a, s! putre2easc! 7 pagube orce$ti5 dar pe cei #ai #ul+i 'i secer! $i%i car!, ca s! a+"+e focurile din Ort6anc* &n 2ilele noastre, se 0ede #ereu un fu# care se ridic! din Isengard* 8leste#at s! fie, cu r!d!cini $i crengi cu tot9 )ul+i dintre arborii aceia #i%au fost prieteni, f!pturi pe care le cunoscuse# de c"nd erau nuci $i g6inde5 unii a0eau glasuri fru#oase, care s%au pierdut acu# pentru totdeauna* i s%au irosit at"tea buturugi $i at"+ia rugi de #ure din cr"ngurile care r!sunau odinioar! de c"ntec9 -# fost nep!s!tor* -# l!sat s!%#i scape lucrurile de sub control* Trebuie s! pun cap!t r!ului* -rboreb!rbos se ridic! din pat, drept 'n picioare, $i i2bi cu pal#a 'n #as!* 8olurile cu lu#in! tres!rir! $i din ele +"$nir! dou! 4eturi 'nfl!c!rate* &n oc6i 'i sclipi o sc"nteie 0er2uie, iar barba i se 2b"rli ca o #!tur!* 7 -# s! pun cap!t r!ului9 i2bucni el cu glas tun!tor* Iar 0oi o s! 0eni+i cu #ine9 Poate '#i da+i o #"n! de a4utor* &n felul acesta, 0! 0e+i a4uta $i prietenii5 pentru c! Saru#an trebuie oprit, altfel $i Ro6anul $i <ondorul 0or fi '#pre4#uite de 0r!4#a$i* -cela$i dru# ne 0a purta spre Isengard9

7 :o# 0eni cu tine cu drag! ini#!, 2ise )err?* O s! face# ce pute#* 7 .a, 2ise Pippin* )i%a$ dori s! 0!d )"na -lb! 'nfr"nt!* )i%ar pl!cea s! fiu acolo, c6iar dac! #are lucru n%o s! pot face5 n%a# s!%l uit niciodat! pe UgluC $i c!l!toria al!turi de el prin Ro6an* 7 8un9 8un9 f!cu -rboreb!rbos* .ar #%a# ca# pripit $i #i%a# dat dru#ul la gur!* Nu trebuie s! fi# repe2i+i* )%a# 'nfierb"ntat* Trebuie s! g"ndesc la rece5 c!ci e #ult #ai si#plu s! strigi #ata2 dec"t s! faci ce0a* Porni cu pa$i #ari spre c!rare $i r!#ase o 0re#e sub ploaia i20orului* -poi i2bucni 'n r"s $i se scutur!, iar stropii de ap! care c!deau de pe el sclipeau ca ni$te sc"ntei ro$ii $i 0er2i* Se 'ntoarse, se 'ntinse iar pe pat $i r!#ase t!cut* .up! c"t0a ti#p, 6obbi+ii 'l au2ir! din nou bo#b!nind* P!rea c! nu#!r! pe degete* 7 Fangorn, Finglas, Fladrif, 0ai, 0ai, suspin! el* Neca2ul e c! a# r!#as at"t de pu+ini, 2ise el, 'ntorc"ndu%se spre 6obbi+i* Nu#ai trei dintre pri#ii en+i care u#blau prin p!dure 'nainte de c!derea )arelui &ntuneric= eu, Fangorn, $i Finglas, $i Flandrif 7 ca s!%i nu#esc pe elfe$te5 pute+i s! le 2ice+i >ulufrun2! $i Pielescoar+!, dac! 0! place #ai #ult a$a* Iar dintre noi trei, >ulufrun2! $i Pielescoar+! nu prea pot s! fac! #are lucru 'n treaba asta* >ulufrun2! a%nceput s! l"nce2easc!, aproape ca arborii, ca s! 2ic a$a5 'i prie$te s! stea singur, pe 4u#!tate ador#it, toat! 0ara, cu iarba luncilor di#pre4ur p"n! la genunc6i* -coperit cu p!r frun2os* )ai de#ult, se scula iarna5 dar 'n ulti#a 0re#e #o+!ie tot ti#pul $i nici #!car atunci nu #ai poate #erge #ult* Pielescoar+! s!l!$luia pe po0"rni$urile #untelui, la apus de Isengard* -colo a fost beleaua cea #ai #are* L%au r!nit orcii $i #ul+i dintre ai lui, di#preun! cu tur#ele sale de arbori, au fost o#or"+i $i ni#ici+i* - urcat 'n locuri #ai 'nalte, printre #estecenii pe care 'i iube$te cel #ai #ult, $i n%o s! #ai coboare* Totu$i nu 2ic c! n%a# putea s! ne al!tur!# acelor tineri pl!cu+i, dac! a$ fi 'n stare s!%i fac s! 'n+eleag! ne0oia5 dac%a$ putea s!%i tre2esc 7 $ti+i, noi nu sunte# pripi+i* ,e p!cat c%a# r!#as a$a pu+ini9 7 ,u# de 0%a+i '#pu+inat, o dat! ce%a+i tr!it at"ta a#ar de 0re#e 'n +ara asta; 'ntreb! Pippin* -u #urit a$a, cu duiu#ul; 7 O, nu, 2ise -rboreb!rbos* N%a #urit ni#eni a$a, de la sine, cu# a+i 2ice 0oi* Unii s%au ra#olit de b!tr"ne+e, desigur5 iar #ul+i s%au 'ncop!cit* .e%un nu#!r 'nsp!i#"nt!tor de ani nu #ai a0e# ent#l!di+e 7 copii, cu# 2ice+i 0oi* ti+i, ne%a# pierdut entsoa+ele* 7 :ai, ce trist, 2ise Pippin* ,u# de%au #urit toate; 7 N%au murit2 eAcla#! -rboreb!rbos* -# 2is eu c%au murit7 -# 2is c! le%a# pierdut* Le%a# pierdut $i nu le #ai pute# g!si, ad!ug! el, suspin"nd* ,redea# c! $tie toat! lu#ea* .espre en+ii care%au pornit 'n c!utarea entsoa+elor lor au c"ntat $i elfii, $i oa#enii, din ,odrul &ntunecat p"n!%n <ondor* -sta nu se uit! a$a u$or* 7 P!i, #! te# c! aceste c"nt!ri n%au trecut #un+ii, spre apus, p"n! 'n ,o#itat, 2ise )err?* N%ai 0rea s! ne #ai po0este$ti sau s! ne c"n+i; 7 8a da, ba da, 2ise -rboreb!rbos, pl!c"ndu%i rug!#intea* .ar nu pot s! 0! spun tot, ci doar pe scurt* i%apoi, trebuie s! sf"r$i# 0orba= #"ine a0e# de str"ns sfat $i%i #ult! treab! de f!cut5 s%ar putea s! porni# 'ntr%o c!l!torie* E o po0este ciudat! $i trist!, continu! el, dup! o pau2!* &n tinere+ea lu#ii, pe c"nd codrii erau nesf"r$i+i $i s!lbatici, en+ii $i entsoa+ele lor 7 $i 0reau s! 0! spun c! eAistau $i entfete= a69 ce dr!g!la$e erau Fi#bret6il $i Fandli#b, cea cu pasul u$or, pe 0re#ea tinere+ilor noastre9 7 se pli#bau $i%$i 0edeau de cas! '#preun!* .ar ini#ile noastre nu t"n4eau 'n acela$i fel= en+ii '$i d!ruiau iubirea lucrurilor pe care le 'nt"lneau 'n lu#e, 'n 0re#e ce entsoa+ele se g"ndeau la altce0a* ,!ci en+ilor le

pl!ceau copacii #!re+i, codrii s!lbatici $i po0"rni$urile colinelor 'nalte5 beau apa p"raielor de #unte, $i #"ncau doar fructele pe care arborii le l!sau s! cad! 'n calea lor, pe poteci5 pri#eau 'n0!+!tur! de la elfi $i 0orbeau cu copacii* Pe c"nd g"ndul entsoa+elor 2bura #ai degrab! la po#i$ori $i la poienele sc!ldate 'n soare de la poalele p!durilor5 a0eau oc6i pentru poru#ba din 6!+i$uri, pentru floarea de #!r p!dure+ $i de cire$ s!lbatic, pri#!0ara, iar 0ara pentru ierburile 0er2i de leac, pentru b!ltin! $i spicul copt al ierbii de pe c"#piile 'nto#nate* Nu%$i doreau s! stea de 0orb! cu toate acestea, ci doar s! le fac! s! le%asculte $i s! li se supun!* Entsoa+ele le porunceau s! creasc! $i s!%$i poarte frun2i$ul $i fructele dup! 0oia lor5 c!ci ele iubeau buna r"nduial!, bel$ugul $i pacea D'n+eleg"nd prin aceasta c! lucrurile trebuiau s! r!#"n! acolo unde le a$e2aser! eleE* -$a c! entsoa+ele%$i f!ceau gr!dini ca s! locuiasc! 'n ele* .ar noi, en+ii, 6oin!rea# $i nu ne ducea# 'n gr!dini dec"t din c"nd 'n c"nd* -poi, c"nd s%a iscat &ntunericul la )ia2!noapte, entsoa+ele au trecut R"ul cel )are $i $i%au f!cut alte gr!dini $i $i%au arat alte ogoare $i le%a# 0!2ut #ai rar* .up! ce &ntunericul a fost ni#icit, p!#"nturile entsoa+elor au 'nflorit #ai bogat, iar c"#piile lor erau pline de spice* )ul+i oa#eni au 'n0!+at #e$te$ugul de la ele $i le%au sl!0it cu# nu se poate #ai tare5 iar noi nu era# pentru ei dec"t o legend!, o tain! din ini#a p!durii* ,u toate acestea, iat!%ne tot aici, pe c"nd gr!dinile entsoa+elor sunt pustii5 oa#enii le nu#esc acu# P!#"nturile )aronii* &#i a#intesc, era de#ult, pe 0re#ea r!2boiului dintre Sauron $i Oa#enii )!rii, cu# #%a cuprins dorin+a s%o 'nt"lnesc iar pe Fi#bret6il* Tare fru#oas! era, a$a cu# '#i ap!ruse la ulti#a noastr! 'nt"lnire, de$i nu prea se#!na cu entfetele de alt!dat!* ,!ci entsoa+ele erau coc"r4ate $i 'nnegrite de trud!5 p!rul Ie era decolorat de soare, ca gr"ul copt, $i obra4ii, ca #erele ro$ii* .ar oc6ii le r!#!seser! la fel cu ai no$tri* -# trecut -nduinul $i%a# a4uns la p!#"nturile lor5 dar a# g!sit un pustiu= totul era p"r4olit $i scos din r!d!cini, c!ci trecuse r!2boiul pe%acolo* Iar entsoa+ele disp!ruser!* )ult le%a# strigat $i #ult le%a# c!utat5 $i i%a# 'ntrebat pe to+i cei pe care i%a# 'nt"lnit pe ce dru# plecaser! entsoa+ele* Unii spuneau c! nu le 0!2user! niciodat!, al+ii c%au luat%o spre soare%apune5 unii c! spre soare%r!sare, al+ii c! spre #ia2!2i* .ar pe unde%a# u#blat, nu le%a# g!sit* )are era 4alea noastr!9 Totu$i, au2ea# c6e#area p!durii s!lbatice, a$a c! ne%a# 'ntors* -ni la r"nd dup! aceea a# ie$it c"nd $i c"nd, s! le c!ut!#5 a# b!tut p!#"ntul 'n lung $i%n lat $i le%a# strigat pe nu#ele lor fru#oase* .ar, pe #!sur! ce trecea 0re#ea, pleca# dup! ele tot #ai rar $i nu ne #ai a0"nta# at"t de departe* i%acu#, entsoa+ele nu #ai sunt pentru noi dec"t a#intire, iar b!rbile ne%au crescut $i ne%au albit* Elfii%au ticluit #ulte c"nt!ri despre ,!utarea En+ilor $i unele dintre ele%au a4uns $i la urec6ile oa#enilor* .ar noi n%a# f!cut nici un c"nt, #ul+u#indu%ne s! le rosti# nu#ele fru#oase c"nd ne g"ndea# la ele* -0e# 'ncredin+area c! le 0o# 'nt"lni 'n ti#puri ce%au s! 0ie $i poate% o s! afl!#, cu#0a, un p!#"nt unde s! locui# $i s! fi# ferici+i '#preun!* .ar ne e scris c! lucrul acesta se 0a i2b"ndi doar atunci c"nd 0o# pierde tot ce%a0e# acu#, $i noi, $i ele* i s%ar putea ca 0re#ea aceea s! nu fie departe* ,!ci, dac! Sauron cel din 0ec6i#e a distrus gr!dinile, ast!2i .u$#anul, se pare, e gata s! pustiasc! toate p!durile* Era un c"nt elfesc care po0estea despre asta, sau, cel pu+in, a$a 'l 'n+eleg eu* Se c"nta de%a lungul R"ului cel )are* 8!ga+i de sea#!, nu era un c"nt en+esc, c!ci atunci ar fi fost foarte lung* .ar 'l $ti# pe dinafar! $i 'l 'ng"n!# c"teodat!* Iat! cu# sun! pe li#ba 0oastr!= Entul=

,"nd fagu%i 0erde%n -pril $i creanga de se0!%i plin!, ,"nd soarele se 4oac!%n r"u $i 0"ntul fruntea +i%alin!, ,"nd pasu%i lung $i sorbi 'n piept a #un+ilor r!coare, &ntoarce%te $i spune%#i c! +ara #ea%i splendoare* Entsoa+a= ,"nd 'n -pril firul de gr"u r!sare pe c"#pii, ,"nd 'n li0e2i se%aprind 'n flori ninsorile t"r2ii, ,"nd aerul e%n#ires#at de ploaie $i de Soare, -ici ad!st $i nu #!%ntorc, c!ci 6olda #ea%i splendoare* Entul= ,"nd 0ine :ara peste fire 'n aurul de%a#ia2!, Sub poala frun2ei picotind copacii lin 0isea2!5 ,"nd bol+ile sunt 0er2i $i reci $i 0"ntu%i la apus * &ntoarce%te, iubito9 (inuturi ca acestea nu%s* Entsoa+a= ,"nd 0ara arde%n fruct pe ra# $i #ura%i iar 'n p"rg, ,"nd spicu%i aur, pielea%i tuci $i rodu%i dus la t"rg, ,"nd #ierea se re0ars!, #!ru%i greu, iar 0"ntu%i Ia -pus, Sub Soarele de%aici ad!st* ,!ci plaiuri ca acestea nu%s* Entul= ,"nd ur"ciunea Iernii ucide p!durea $i colina ,"nd arbori se pr!0ale $i noaptea f!r! stea soarbe lu#ina ,"nd 0"ntu%i 'n cu#plitul R!s!rit, apoi 'n ploaie%a#ar!, -# s! te caut, a# s! te c6e#5 s! fiu cu tine iar!9 Entsoa+a= ,"nd e iarn! $i c"ntul s%a dus $i%i be2n! ca%n ung6er, ,"nd ra#ul gol se fr"nge, iar truda $i lu#ina pier, -# s! te caut, a# s! te%a$tept, s! fiu cu tine iar!, &#preun! la dru#, sub ropot de ploaie a#ar!9 -#"ndoi= &#preun! porni%0o# la dru# c!tre dep!rtatul Soare%-pune i ini#ile noastre ti6na afla%0or pe%un t!r"# din larga lu#e* -rboreb!rbos '$i ter#in! c"ntarea* 7 -$a sun!, 2ise el* 8ine'n+eles, e pe elfe$te 7 0esel, cu 0orbe pripite, $i%i gata% ntr%o clipit!* Ni#ic de 2is, f!r! cusur* .ar en+ii ar putea spune #ult #ai #ulte, 'n ceea ce%i pri0e$te, de%ar a0ea ce0a #ai #ult ti#p* -cu# 'ns! a# s! #! ridic $i%a# s! trag un pui de so#n* :oi unde 0re+i s! sta+i 'n picioare;

7 .e obicei, noi ne%ntinde#, c"nd ne e so#n, 2ise )err?* E bine%a$a, cu# st!# acu#* 7 I%au2i9 S! stai culcat c"nd dor#i9 se #inun! -rboreb!rbos* )! rog, a$a o fi9 /##9 /u#9 Uitase#* ,"ntarea asta de de#ult #%a purtat 'n 0re#uri de alt!dat!* -# a0ut si#+!#"ntul c! sunte+i ent#l!di+e, c6iar a$a* P!i, atunci 'ntinde+i%0! 'n culcu$* Eu a# s! stau 'n ploaie* Noapte bun!* )err? $i Pippin se c!+!rar! 'n culcu$ $i se g6e#uir! pe ota0a #oale, a#estecat! cu ferig!* Era proasp!t!, cald! $i #irosea dulce* Lu#ina sc!p!t!, iar sc"nteierea arborilor se stinse5 dar 'l 0edeau pe b!tr"nul -rboreb!rbos afar!, sub u#brar, st"nd neclintit, cu bra+ele ridicate deasupra capului* Stelele sclipitoare str!pungeau bolta $i lu#inau re0!rsarea de ap! care 'i $iroia pe degete, pe frunte, $i i se prelingea 'n #ii $i #ii de stropi p"n! la picioare* Sub ropotul acela cristalin, pe 6obbi+i 'i fur! so#nul* Se tre2ir! sub ra2ele reci ale soarelui care poleiau ograda i#ens! $i du$u#eaua ni$ei* Un 0"nt ne'nduplecat de la r!s!rit 2dren+uia norii pe cer* -rboreb!rbos nu se 0edea prin prea4#!, dar c"nd cei doi intrar! 'n g!0anul de sub bolt! s! se scalde, 'l au2ir! 'ng"n"nd $i c"nt"nd pe c!rarea dintre arbori* 7 O6o%6oo9 8un! di#inea+a, )err? $i Pippin9 tun! el, c"nd 'i 0!2u* -+i dor#it, nu glu#!* Eu a# str!b!tut de4a sute de pa$i #ari pe 2iua de a2i* /ai s! be# ce0a $i s! porni# apoi spre .i0anul Ent* Le turn! dou! str!c6ini pline dintr%o garaf! de piatr!, alta dec"t cea de cu sear!* Nici licoarea nu #ai a0ea acela$i gust* Era #ai p!#"ntesc, #ai bogat, adic! parc! #ai s!+ios $i #ai 6r!nitor* &n 0re#e ce 6obbi+ii st!teau pe #arginea culcu$ului b"nd $i ciugulind f!r"#i+e de pr!4iturele elfe$ti D#ai #ult pentru c! #"ncatul f!cea parte dintr%o gustare fireasc!, dec"t pentru c! le%ar fi fost foa#eE, -rboreb!rbos st!tea 'n picioare $i se uita la cer, c"nt"nd 'ncet 'n en+e$te sau 'n elfe$te sau 'n cine $tie ce alt! li#b! ciudat!* 7 i pe unde 0ine .i0anul !sta Ent; '$i lu! Pippin ini#a%n din+i* 7 /!; .i0anul Ent; repet! -rboreb!rbos, r!sucindu%se spre ei* P!i, nu e un loc, e o adunare de En+i care nu prea se #ai +ine 'n 2ilele noastre* .ar a# i2butit s!%i con0ing pe #ul+i s! 0in!* O s! ne str"nge# acolo unde obi$nuia# $i #ai de#ult s%o face#, adic! la R"pa 8leste#at!, cu# 'i 2ic oa#enii* E unde0a departe, spre #ia% 2!2i* Trebuie s%a4unge# p"n!%n a#ia2!* Nu peste #ult, pornir! la dru#* -rboreb!rbos 'i c!r! pe 6obbi+i 'n bra+e, la fel ca%n 2iua dinainte* La ie$irea din ograd!, o lu! la dreapta, p!$i peste p"r"u $i porni cu pa$i #ari spre #ia2!2i, pe rari$tea de la poalele po0"rni$urilor abrupte* )ai sus, se 2!reau p"lcuri de #esteceni $i de scoru$i, iar #ai departe pini c!+!r!tori, 'ntuneca+i* ,ur"nd, -rboreb!rbos se ab!tu u$or de la coline $i se afund! 'n cr"ng, acolo unde copacii erau #ai falnici, #ai #ari $i #ai de$i dec"t 0!2user! 0reodat! 6obbi+ii* O clip!, si#+ir! o g"tuial!, la fel ca atunci c"nd se 'ncu#etaser! 'nt"i 'n codrul Fangorn, dar nu pentru #ult! 0re#e* -rboreb!rbos nu 0orbea cu ei* &ng"na ad"nc $i g"nditor, dar )err? $i Pippin nu deslu$ir! nici un cu0"nt5 suna ca# a$a= bum, bum, rumbum, burar, bum, bum, tara bum bum, tara bum, $i tot a$a, sc6i#b"nd tonul $i rit#ul din c"nd 'n c"nd* Li se p!rea uneori c! aud un r!spuns, un 2b"rn"it sau un tre#ur sonor ce p!rea s! ias! din p!#"nt sau din crengile de deasupra lor, dac! nu cu#0a c6iar din trunc6iurile copacilor5 dar -rboreb!rbos nu se oprea $i nu pri0ea dec"t 'nainte* )erseser! #ult! 0re#e 7 Pippin se str!duise s! +in! socoteala 1pa$ilor #ari, en+e$ti3, dar se l!sase p!guba$ ca# c"nd era pe la trei #ii 7 c"nd -rboreb!rbos o lu! #ai u$or* 8rusc, se opri $i%i l!s! 4os pe 6obbi+i, apoi '$i duse #"inile 'ndoite p"lnie la gur! $i 'ncepu s! sufle, ca dintr%un corn, a c6e#are* P!durea r!sun! ad"nc

7 huum, huuum 8 ca un ecou* .e departe se au2i, din toate direc+iile, acela$i huum, huuuum de r!spuns* -poi, -rboreb!rbos 'i coco+! pe )err? $i pe Pippin pe u#eri $i%o lu! iar la pas, oprindu%se din loc 'n loc s!%$i tri#it! c6e#area de buciu#* .e fiecare dat! i se r!spundea tot #ai aproape* -stfel, a4unser! p"n! la ur#! la un 2id de nep!truns de copaci 'ntuneca+i, cu frun2i$ul 0e$nic 0erde 7 copaci cu# nu #ai 0!2user! 6obbi+ii p"n! atunci5 ra#urile cre$teau direct din r!d!cini, '#podobite cu frun2i$ des $i 'ntunecat, ca al ilicelui, $i%a0eau o #ul+i#e de crengi +epene, 'ndreptate 'n sus, pline de boboci str!lucitori de culoarea #!slinei* -rboreb!rbos o lu! la st"nga $i ocoli gardul acela 0iu uria$, apoi, din c"+i0a pa$i, a4unse la un tunel str"#t, pe unde se 0edea o c!r!ruie b!t!torit! care cobora brusc pe un po0"rni$ lung $i abrupt* /obbi+ii 0!2ur! cu# p!trund 'ntr%o 0"lcea ca un cerc, aproape ca o strac6in!, foarte larg! $i ad"nc!, str!4uit! pe #argini de gardul 0iu cu frun2ele 0e$nic 0er2i, 'ntunecate* &n!untru era tot c!ptu$it cu iarb! $i, 'n afar! de trei #esteceni argintii foarte 'nal+i $i fru#o$i din #i4locul 0"lcelei, nu #ai era nici un copac* Se #ai 0edeau dou! c!r!ri, una dinspre r!s!rit, cealalt! dinspre apus* Sosiser! de4a o #ul+i#e de en+i5 iar al+ii coborau pe celelalte poteci* Unii 0eneau 'n ur#a lui -rboreb!rbos* )err? $i Pippin se a$teptau s! 0ad! f!pturi ase#!n!toare prietenului lor, a$a cu# un 6obbit sea#!n! cu altul D'n orice ca2, pentru un oc6i str!inE5 dar, spre surprinderea lor, nu era deloc a$a* En+ii erau la fel de feluri+i, precu# arborii de arbori, fiecare de un alt soi, fiecare dup! cu# crescuse sau dup! 0"rsta pe care o a0ea, cu# s%ar deosebi un copac t"n!r de unul b!tr"n sau un #esteac!n fa+! de un fag, de un ste4ar sau de un brad* ,"+i0a en+i erau b!tr"ni, cu barb!, noduro$i, precu# arborii 0oinici din 0ec6i#e Dde$i nici unul nu p!rea at"t de b!tr"n ca -rboreb!rbosE5 #ai erau en+i 'nal+i $i puternici, cu #!dularele curate $i pielea 'ntins!, ca arboretul dintr%o planta+ie5 dar nici ur#! de tineret en+esc, de l!stari* Pe fundul 'n0er2it al 0"lcelei se aflau de4a peste dou!2eci $i se apropiau 'nc! pe%at"+ia* La 'nceput, Pippin $i )err? fur! ui#i+i #ai ales de #ul+i#ea for#elor, a culorilor, a 'n!l+i#ii $i a lungi#ii bra+elor $i picioarelor lor5 precu# $i de aceea a nu#!rului degetelor de la picioare $i de la #"ini Dde la trei p"n! la nou!E* ,"+i0a p!reau nea#uri cu -rboreb!rbos $i se#!nau a fag sau a ste4ar* .ar #ai erau $i de alte feluri* Unii se#!nau cu castanii 7 en+i cu pielea cafenie, cu degetele de la #"ini r!$c6irate $i cu picioarele scurte* -l+ii a#inteau de frasin= 'nal+i, drep+i, cenu$ii, cu #ulte degete la #"ini $i cu picioare lungi* )ai erau unii care se#!nau cu bradul Dcei #ai 'nal+i dintre eiE, cu #esteac!nul, cu scoru$ul $i cu teiul* .ar, c"nd en+ii se str"nser! cu to+ii 'n 4urul lui -rboreb!rbos, 'nclin"ndu%$i u$or capetele, #ur#ur"nd cu glasurile lor #olco#e $i #elodioase, pri0indu%i lung $i intens pe str!inii din fa+a lor, 6obbi+ii '$i d!dur! sea#a c! erau de acela$i nea# $i a0eau aceia$i oc6i cu to+ii 7 nu la fel de b!tr"ni $i de ad"nci ca ai lui -rboreb!rbos, 'ns! aceea$i fa+! g"nditoare, gale$!, dar 6ot!r"t!, precu# $i aceea$i sclipire 0er2uie* &ndat! ce se str"nser! cu to+ii 'ntr%un cerc larg, 'n 4urul lui , -rboreb!rbos, 'ncepu un sfat ciudat $i de ne'n+eles* En+ii se pornir! s! #ur#ure #olco#= intrau pe r"nd 'n ton, p"n! a4unser! s! incante2e cu to+ii 'ntr%un rit# prelung, c"nd suitor, c"nd cobor"tor, c"nd #ai tare, c"nd #ai 'ncet, 'n func+ie de locul unde se aflau, a4ung"nd c6iar la ade0!rate tunete* ,u toate c! la 'nceput nu putea s! prind! nici un cu0"nt $i nici s! 'n+eleag! ce0a 7 socoti c! era 'n ent! 7 lui Pippin 'i pl!cu foarte #ult sunetul acela5 dar 'ncet%'ncet 'ncepu s! se foiasc!* .up! #ai #ult! 0re#e D$i c"ntul nu d!dea se#ne c! s%ar ter#inaE se tre2i 'ntreb"ndu%se dac! or fi reu$it s!%$i spun! .un diminea%a2 a0"nd 'n 0edere faptul c! enta era o li#b! care nu se pripea

niciodat!5 iar dac! -rboreb!rbos a0ea de g"nd s! #ai fac! $i apelul, atunci c"te 2ile 0a dura doar s! le incante2e tuturor nu#ele; 1,u# s%o fi spun"nd da $i nu 'n ent!;3 se 'ntreb! el 'n g"nd, apoi c!sc!* Lui -rboreb!rbos nu%i sc!p! acest lucru* 7 /##, 6a, 6ei9 Pippin9 f!cu el $i to+i ceilal+i en+i se oprir! din c"ntat* Tare #ai sunte+i pripi+i9 Era s! uit9 i, ai dreptate, e foarte plictisitor s!%ascul+i o li#b! pe care n%o 'n+elegi* -# s! 0! las 4os* :%a# rostit nu#ele 'n fa+a .i0anului Ent, 0%au pri0it $i% au 0!2ut c! nu sunte+i orci* .e ase#enea, au 'ncu0iin+at s! #ai fie scris un 0ers* N% a# trecut 'nc! #ai departe, dar nu%i o treab! care s! dure2e #ult, pentru un .i0an Ent* Tu cu )err? 0! pute+i pli#ba prin 0"lcea, dac! 0! place* E un pu+ cu ap! bun!, dac! 0re+i s! 0! 'n0iora+i ni+el, colea, pe #alul de la #ia2!noapte* )ai a0e# c"te ce0a de spus, 'nainte s! 'nceap! .i0anul cu ade0!rat* O s! 0in eu la 0oi, s! 0! 2ic cu# stau lucrurile* &i l!s! 4os pe 6obbi+i* &nainte s! se dep!rte2e, se plecar! p"n! Ia p!#"nt* Ispra0a asta p!ru s!%i 0eseleasc! foarte #ult pe en+i, 4udec"nd dup! #ur#urul lor $i dup! sclipirea care li se i0ise 'n pri0iri5 dar '$i 0!2ur! iute #ai departe de treab!* )err? $i Pippin urcar! pe dru#eagul dinspre apus $i se uitar! printr%o sp!rtur! din gardul 0iu* .e la bu2a 0"lcelei, porneau po0"rni$uri '#p!durite $i dincolo de ele, #ai sus de ulti#ul p"lc de bra2i, se 'n!l+a, dalb $i ascu+it, piscul unui #unte #!re+* &n st"nga lor, c!tre #ia2!2i, 0!2ur! p!durea pr!0!lit! 'n dep!rt!ri cenu$ii* -colo, 'n 2are, lucea ce0a palid $i 0er2ui, iar )err? socoti c%ar fi o p"lp"ire a c"#piilor din Ro6an* 7 )!%ntreb unde%o fi Isengardul, 2ise Pippin* 7 Nu prea $tiu unde sunte#, 2ise )err?* .ar piscul acela s%ar putea s! fie )et6edras, iar dac!%#i a#intesc eu bine, inelul isengarde2 se afl! 'ntr%un fel de furc!, un defileu de la cap!tul #un+ilor* Pese#ne c! unde0a dincolo de crestele acelea 'nalte* Parc! se 0ede un fu# sau o cea+! acolo, 'n st"nga piscului, ce 2ici; 7 ,u# arat! Isengardul; 'ntreb! Pippin* )!%ntreb ce le%ar putea face en+ii celor de%acolo* 7 i eu #! 'ntreb, 2ise )err?* ,red c! Isengardul e ca un rotocol de st"nci sau de dealuri, 'n!untrul c!ruia se afl! un loc 'ntins, iar 'n #i4loc e o insul! sau un st"lp de piatr!, nu#it! Ort6anc* -colo are Saru#an un turn* &n 2idul din 4ur eAist! cel pu+in o poart! pe unde trece un p"r"u care 0ine din #un+i $i str!bate defileul din Ro6an* Nu%i 0!d pe en+i atac"nd 'ntr%un astfel de loc* &ns! eu a# un si#+!#"nt ciudat 'n ceea ce%i pri0e$te= 'ntr%un fel, nu%#i 0ine%a crede c! sunt a$a de buni $i nici, cu# s!% +i spun, a$a 'n0eselitori cu# par* -i 2ice c! sunt #olco#i, ciuda+i $i r!bd!tori, aproape tri$ti5 $i totu$i, cred c-ar putea fi st"rni+i* Iar dac! s%ar 'nt"#pla una ca asta, eu unul nu #i%a$ dori s! fiu de partea ad0ers!* 7 .a, f!cu Pippin* tiu la ce te referi* E precu# i#aginea unei 0aci b!tr"ne care st! $i ru#eg! agale, fa+! de cea a unui taur la atac5 iar sc6i#barea poate a0ea loc c"t ai 2ice pe$te* )!%ntreb dac! -rboreb!rbos o s!%i poat! st"rni* Sunt sigur c! asta 'ncearc!* Nu#ai c! nu le prea arde de%a$a ce0a* tii bine cu# s%a #ai pornit $i el asear!, ca apoi s%o lase #ai #oale* /obbi+ii se 'ntoarser!* <lasurile en+ilor se unduiau la fel, cresc!tor $i descresc!tor, 'n concla0ul lor* Soarele se 'n!l+ase 'ndea4uns, ca s! pri0easc! acu# peste gardul 0iu= aurea 0"rfurile #estecenilor $i 'ng!lbenea cu o lu#in! rece por+iunea de #ia2!noapte a 0"lcelei* -colo se 2!rea o f"nt"ni+! sc"nteietoare* ,ei doi o pornir! pe #arginea 0"lcelei #ari, pe sub poalele arborilor cu frun2e 0e$nic 0er2i 7 ce pl!cut era s! si#+i iar r!coarea ierbii la picioare $i s! te bucuri de ea, f!r! grab! 7 $i cobor"r! apoi spre $u0oiul de ap!* 8!ur! c"te%o du$c! rece, curat! $i

p!trun2!toare, $i se a$e2ar! pe un bolo0an acoperit cu #u$c6i, s! #"ng"ie cu pri0irea petele l!sate de ra2ele soarelui pe iarb! $i u#brele norilor c!l!tori pe deasupra 0"lcelei* En+ii continuau s! #ur#ure* P!rea c! se aflau pe un t!r"# foarte dep!rtat $i straniu, dincolo de lu#e, cu totul altfel de ceea ce 0!2user! p"n! atunci* &i n!p!di deodat! un dor sf"$ietor s!%$i 0ad! $i s!%$i aud! prietenii, #ai ales pe Frodo, pe Sa# $i pe Pas )are* &ntr%un t"r2iu, glasurile en+ilor 'ncetar!5 $i, ridic"ndu%$i pri0irile, 6obbi+ii 'l 2!rir! pe -rboreb!rbos 0enind spre ei, '#preun! cu unul dintre to0ar!$ii s!i* 7 /ra#, 6u##, iat!%#!%s, 2ise el* :%a+i ca# plictisit, nu%i a$a; )uri+i de ner!bdare* .ar #! te# c! nu%i ca2ul s! fi+i at"t de ner!bd!tori* -# ter#inat pri#a parte a 'ntrunirii5 'ns! #ai trebuie s! eAplic lucrurile $i celor care locuiesc departe de Isengard, precu# $i celor pe la care n%a# putut trece 'nainte de .i0anul acesta* .e% abia dup! aceea 0o# 6ot!r' ce%a0e# de f!cut* .ar s! $ti+i c! en+ii 0or lua repede o 6ot!r"re* )ai #ult +in ar!tarea $i deslu$irea pricinilor asupra c!rora trebuie s! se l!#ureasc!* Totu$i de ce s! 0! #int, #ai a0e# de stat ce0a 0re#e pe%aici5 ca# dou! 2ile, dup! c"t socot* -$a c! 0%a# adus un to0ar!$* -re un s!la$ en+esc prin prea4#!, 'l c6ea#! 8regalad, pe li#ba noastr!* >ice c! s%a 6ot!r"t de4a, a$a c! nu e ne0oie s! #ai 0in! la .i0an* /##, 6##, el se apropie cel #ai #ult de i#aginea unui ent pripit, fa+! de noi, ceilal+i* Eu 2ic c! o s! 0! 'n+elege+i bine* La re0edere* -rboreb!rbos se 'ntoarse $i plec!* 8regalad r!#ase ne#i$cat un ti#p, cercet"ndu%i cu gri4! pe cei doi 6obbi+i5 iar ei 'l pri0ir!, curio$i s! 0ad! pri#ele se#ne de 1pripeal!3* Era 'nalt $i p!rea s! fac! parte dintre en+ii #ai tineri5 a0ea bra+ele $i picioarele acoperite cu o piele neted! $i lucioas!, bu2ele ro$cate $i p!rul cenu$iu%0er2ui* Se putea apleca $i se leg!na ca un arbore #l!dios 'n b!taia 0"ntului* &ntr%un t"r2iu, 0orbi* .e$i a0ea un glas ad"nc, era #ai sub+ire $i #ai li#pede dec"t al lui -rboreb!rbos* 7 /a, 6##, prieteni, ce%ar fi s! face# o pli#bare; 2ise el* )! nu#esc 8regalad, adic!, pe li#ba 0oastr!, 8"rn!2or* 8ine'n+eles 'ns! c! nu%i dec"t o porecl!* -$a #% au bote2at 'n clipa 'n care i%a# r!spuns da unui ent #ai 'n 0"rst!, 'nainte ca el s!%$i fi ter#inat 'ntrebarea* Pe l"ng! asta, beau repede $i plec, 'n 0re#e ce al+ii nici n% apuc! s!%$i u#e2easc! b!rbile* /aide+i cu #ine* &$i cobor' bra+ele 0"n4oase $i le 'ntinse c"te un deget lung* /oin!rir! toat! 2iua '#preun!, c"nt"nd $i 0eselindu%se, c!ci 8"rn!2or r"dea ades* R"dea c"nd d!deau de c"te un p"r"ia$ sau de un i20or= atunci se oprea, '$i b!l!cea picioarele $i '$i cufunda capul 'n ap!* Uneori, r"dea c"nd au2ea un 2go#ot sau o $oapt! prin copaci* .e c"te ori 'nt"lneau c"te un scoru$, se oprea o clip! cu bra+ele 'ntinse $i c"nta, leg!n"ndu%se* La c!derea nop+ii, 'i duse 'n l!ca$ul lui en+esc, care nu era altce0a dec"t un pietroi n!p!dit de #u$c6i, a$e2at pe o pa4i$te de sub un #al 'n0er2it* .e 4ur '#pre4ur cre$teau scoru$i $i, ca 'n orice s!la$ en+esc, era $i ap! 7 un p"r"u care i20ora susur"nd din #al* :orbir! o 0re#e, 'n ti#p ce 'ntunericul cuprindea p!durea* Nu departe, se au2eau 'nc! glasurile dinspre .i0anul Ent5 dar acu# p!reau #ai ad"nci $i #ai nelini$tite $i, din c"nd 'n c"nd, c"te unul se desprindea, printr%o idee #ai 'nalt! $i #ai 0ioaie, iar celelalte 'ncetau* .ar 8regalad era al!turi de ei $i le 0orbea $optit, 'n propria lor li#b!5 aflar! astfel c! apar+inea nea#ului lui Pielescoar+! $i c! +inutul 'n care locuiser! fusese pustiit* Lucru care li se p!ru de a4uns 6obbi+ilor ca s!%$i eAplice 1pripeala3 lui, #ai ales 'n #aterie de orci* 7 Erau pu2derie de scoru$i la #ine acas!, 2ise 8regalad 'nceti$or $i trist, scoru$i ce prinseser! r!d!cini cu #ul+i, #ul+i ani 'n ur#!, pe c"nd eu era# ent#l!di+!, 'n

ti6na lu#ii* ,el #ai 0ec6i fusese plantat de en+i, ca s! le fie pe plac entsoa+elor5 dar ele se uitau 2"#bind la arbu$ti $i 2iceau c! $tiu un loc unde cresc flori #ai dalbe $i fructe #ai coapte* ,u toate acestea, nu%i arbust din nea#ul Trandafirului care s!%#i par! at"t de fru#os oc6ilor #ei* Iar po#i$orii aceia au crescut #ereu, p"n! c"nd fiecare a de0enit un u#brar 0erde, $i bobi+ele lor ro$ii, 'n toa#n!, erau un bel$ug, o #"ndre+e, o #inun!+ie* Toate p!s!rile se str"ngeau acolo* &#i plac p!s!rile, c6iar $i c"nd p!l!0r!gesc* Iar scoru$ii a0eau at"tea de d!ruit9 .ar p!s!rile s%au f!cut ur"cioase, la un #o#ent dat, $i laco#e5 le rupeau ra#urile $i le%aruncau fructele, f!r! s! le #!n"nce* -poi au 0enit orcii cu securi $i #i%au t!iat po#i$orii din r!d!cin!* I%a# strigat pe nu#ele lor lungi, dar n%au fo$nit, nu #%au au2it, nu #i%au r!spuns= 2!ceau acolo, uci$i* O, Orofarne, Lasse#ista, ,arni#frie9 O, scoru$ fru#os, 'n p!rul t!u ce #"ndr!%i dalba floare9 Te%a# 0!2ut 'ntrec"ndu%te cu 2iua de 0ar!%n splendoare* ,oa4! de lu#in!, frun2e diafane, glas de #"ng"iere $i r!coare5 ,u# '+i purtai tu cununa ro$%aurie pe cre$tet, 'n 2are9 O, scoru$ule ucis, p!ru@ t!u s%a ofilit, ca cenu$a +i%i5 ,oroana ta s%a%#pr!$tiat, glasul +i s%a stins de%a pururea $i%o 2i* O, Orofarne, Lasse#ista, ,arni#irie9 /obbi+ii ador#ir! 'n susurul #"ng"ios al c"nt!rii lui 8regalad, ce p!rea s! 4eleasc! 'n #ulte li#bi c!derea arborilor pe care%i iubise* R!#aser! cu el $i%a doua 2i, dar nu se #ai dep!rtar! de 1cas!3* ,ea #ai #are parte a ti#pului $i%o petrecur! $e2"nd t!cu+i la ad!postul #alului, c!ci 0"ntul se r!cise iar norii cobor"ser! $i se #o6or"ser!5 ra2ele soarelui abia se 2!reau $i, 'n dep!rtare, se au2eau glasurile en+ilor 'n .i0an urc"nd $i cobor"nd la fel, c"nd #ai tare $i #ai puternic, c"nd #ai 'ncet $i #ai trist, c"nd #ai iute, c"nd rar $i sole#n, ca o t"nguire* :eni $i%a doua noapte, iar en+ii '$i continuau concla0ul sub norii fugari, sub lic!rirea stelelor* Se ar!t! $i 2iua a treia, #o6or"t! $i b!tut! de 0"nt* La r!s!ritul soarelui, glasurile en+ilor se 'n!l+ar! 2go#otos, apoi se potolir! iar* T"r2iu di#inea+a, 0"ntul sc!2u iar 0!2du6ul se u#plu de un si#+!#"nt de n!de4de* /obbi+ii 'l 0!2ur! pe 8regalad ascult"nd cu luare%a#inte, cu toate c! acolo, 4os, 'n 0!g!una casei lui en+e$ti, 20onul dinspre .i0an abia de se%au2ea* Sosi $i dup!%a#ia2a, iar soarele sc!p!tat c!tre #un+ii de apus '$i tri#itea s!ge+ile lungi $i aurii printre cr!p!turile dintre nori* .eodat! '$i d!dur! sea#a c! era lini$te peste tot5 'ntreaga p!dure a$tepta 'n t!cere* 8ine'n+eles, glasurile en+ilor 'ncetaser!* Oare ce putea s! 'nse#ne asta; 8regalad st!tea +eap!n, drept 'n picioare, pri0ind 'nd!r!t, c!tre R"pa 8leste#at!* -tunci se au2ir! un trosnet $i un strig!t r!sun!tor= ra-huumm-rah2 -rborii se 'nfiorar! $i se plecar!, de parc%ar fi fost i2bi+i de 0i4elie* O clip! se f!cu lini$te din nou, apoi 'ncepu un #ar$, ca ni$te b!t!i sole#ne de tob!, iar dincolo de bubuielile acelea de tr!snete i20ora, la unison, un c"nt puternic $i 'n!l+!tor* Sosi#, sosi# 'n bubuitul tobelor= ta%ra%bu#, ta%ra%bu# ta%ra%bu#%bu#%bu#9 :eneau en+ii5 c"ntul lor se 'n!l+a tot #ai aproape, tot #ai tare= Sosi#, sosi# cu buciu#e $i tobe= ta%ra%bu#%bu#%bu#9

8regalad 'i 'n$fac! pe 6obbi+i $i ie$i 'n goan! din cas!* Nu peste #ult! 0re#e, 0!2ur! $irul #!r$!luind c!tre ei= en+ii s!ltau pe po0"rni$uri cu pa$i #ari, apropiindu% se* &n frunte se afla -rboreb!rbos, iar dup! el 0eneau 0reo cinci2eci de ortaci doi c"te doi, +in"nd pasul $i b!t"nd rit#ic din pal#e* Pe #!sur! ce se apropiau, li se 2!reau lic!rirea $i fulgerul din pri0iri* 7 /u##, 6###9 -# 0enit cu t!0!lugul, a# 0enit, p"n! la ur#!9 strig! -rboreb!rbos, 0!2"ndu%l pe 8regalad cu 6obbi+ii* :eni+i $i 0oi cu .i0anul nostru* <ata, a# pornit9 -# pornit spre Isengard9 7 Spre Isengard9 strigar! en+ii* 7 Spre Isengard9 Spre Isengard9 ,6iar de%i ferecat cu por+i de cre#ene $i%#pre4#uit, ,6iar de%i Isengardul tare $i puternic, rece ca piatra $i pustiit, Tot porni%0o# la r!2boi, s! croi# st"nca, s! f!r"#!# poarta ,!ci trunc6i $i ra# aprinsu%s%au, cuptorul s%a%ncins 7 r!2boiul ne e soarta9 Spre t!r"# de%ntuneric cu tropot de pieire, cu bubuit de tobe 0eni#, 0eni#5 Spre Isengard cu #oarte 0eni#9 ,u #oartea 0eni#, cu #oartea 0eni#9 -stfel c"ntau, 'ndrept"ndu%se spre #ia2!2i* ,u oc6ii str!lucind, 8regalad o 2bug6i 'n r"nd, al!turi de -rboreb!rbos* 8!tr"nul ent '$i lu! iar 6obbi+ii $i 'i puse pe u#eri, $i astfel #!r$!luir! f!lo$i 'n fruntea ar#oniei c"nt!toare, cu ini#ile tres!lt"nd $i frun+ile 'n!l+ate* .e$i se a$teptaser! s! se 'nt"#ple ce0a p"n! la ur#!, fur! ului+i de sc6i#barea din firea en+ilor* Parc! apele 'ndelung st!0ilite se re0!rsaser! brusc 'ntr%un potop 'nfrico$!tor* 7 En+ii s%au 6ot!r"t destul de repede, p"n! la ur#!, nu%i a$a; 'ndr!2ni Pippin s! rosteasc! dup! o 0re#e, 'ntr%o pau2! de c"ntec, c"nd nu se #ai au2eau dec"t trop!itul picioarelor $i b!taia pal#elor* 7 Repede; 2ise -rboreb!rbos* /uu##9 .a, 'ntr%ade0!r* )ai iute dec"t #% a$tepta#* Pe legea #ea, nu i%a# 0!2ut at"t de st"rni+i de secole9 Nou!, en+ilor nu ne place s! fi# st"rni+i5 $i nici nu ne%ar putea st"rni cine0a, dac! nu ne%ar fi li#pede c! arborii $i 0ie+ile noastre ne sunt 'n #are pri#e4die* Una ca asta nu s%a #ai 'nt"#plat 'n ,odru de pe 0re#ea r!2boaielor lui Sauron cu Oa#enii )!rii* 1Ispr!0ile3 orcilor 7 distrugerea de$!n+at! a arborilor, f!r! s! aib! #!car pricina c%ar a0ea ne0oie de ei, s! a+"+e focurile 7 buf-buf8 asta ne%a scos din pepeni5 $i tr!darea unui 0ecin care s%ar fi cu0enit s! ne sar!%n a4utor* :r!4itorii ar trebui s! $tie #ai bine5 de fapt, c6iar $tiu #ai bine* Nu%i bleste# 'ndea4uns de aspru nici 'n elfi, nici 'n ent! $i nici 'n li#bile oa#enilor pentru o astfel de tr!dare* Bos Saru#an9 7 ,6iar a0e+i de g"nd s! sf!r"#a+i por+ile Isengardului; 'ntreb! )err?* 7 O6o, p!i $tii bine c%a# putea9 Pese#ne c! '+i dai sea#a c"t sunte# de 0oinici* -i au2it 0reodat! de c!pc!uni; Sunt foarte puternici* .ar ei nu sunt dec"t ticluiri de% ale .u$#anului 'n )arele &ntuneric, f!c!turi de en+i, a$a cu# orcii erau f!c!turi de elfi* &ns! noi sunte# #ai puternici dec"t c!pc!unii* Sunte# f!cu+i din oasele p!#"ntului* ,r!p!# piatra precu# r!d!cinile arborilor, nu#ai c%o face# #ai iute, #ult #ai iute, dac! ne pune# #intea* .e n%o# fi ciop"r+i+i, distru$i de fl!c!ri sau d!r"#a+i de ticluiri 0r!4itore$ti, o s! face# +!nd!ri Isengardul $i%o s!%i pr!bu$i# 2idurile din te#elii* 7 .ar Saru#an 0a 'ncerca s! 0! opreasc!, nu%i a$a; 7 /##, da, a$a e* N%a# uitat de asta* S! $tii c! #%a# fr!#"ntat #ult* &ns!,

0ede+i 0oi, o #ul+i#e dintre en+ii de%aici sunt #ai tineri cu #ulte 0ie+i de arbori ca #ine* -cu# s%au 'nfl!c!rat to+i $i n%au dec"t un g"nd= s! 2drobeasc! Isengardul* .ar nu peste #ult 0or 'ncepe s! cugete din nou5 o s! se #ai do#oleasc! pu+in, 'n clipa 'n care ne 0o# lua b!utura de sear!* )a#!, ce sete%o s! ne fie9 .ar 6ai acu#, cu c"ntec, 'nainte9 ,! dru#u%i lung $i%i ti#p destul s! c6ib2ui#* -0e# o treab! de f!cut* O 0re#e, -rboreb!rbos continu! s! #!r$!luiasc! $i s! c"nte '#preun! cu ceilal+i* La un #o#ent dat 'ns! glasul i se stinse 'ntr%un #ur#ur, apoi nu i se #ai au2i deloc* Pippin 'i 2!ri fruntea 'ncruntat! $i noduroas!* &ntr%un t"r2iu, -rboreb!rbos '$i ridic! oc6ii $i 6obbitul 'i obser0! pri0irea trist! 7 trist!, dar nu nefericit!* R!sp"ndea o lu#in!, de parc! fl!c!ruia aceea 0er2uie se scufundase 'n pu+urile ad"nci ale g"ndurilor sale* 7 8ine'n+eles, se prea poate, prieteni, 2ise el rar, se prea poate s! ne%ndrept!# spre propria pieire* Ulti#ul #ar$ al en+ilor9 .ar $i dac%a# sta acas! cu #"inile%n s"n, #ai cur"nd sau #ai t"r2iu tot ar da n!pasta peste noi* <"ndul acesta ne b"ntuie de #ult, de%asta #!r$!lui# acu#* N%a# luat o 6ot!r"re pripit!* -cu#, cel pu+in, ulti#ul #ar$ al en+ilor #erit! o c"ntare* Of, suspin! el, poate o s%a4ut!# alte nea#uri 'nainte s! ne pr!p!di#* Totu$i #i%a$ fi dorit s! 0!d c! se ade0eresc c"ntecele despre entsoa+e* O, c"t a$ 0rea s%o #ai 0!d o dat! pe Fi#bret6il9 .ar, $ti+i, prieteni, c"ntecele sunt la fel ca po#ii ce%$i poart! rodul doar la ti#pul $i 'n felul lor5 $i, uneori, se usuc! 'nainte de 0re#e* En+ii '$i continuar! dru#ul cu pa$i #ari $i sufletul '#p!cat* ,obor"ser! 'ntr%o li#b! lung! de p!#"nt, care se pr!0!lea 'n dep!rtare, spre #ia2!2i5 acu# 'ncepur! s! tot urce c!tre creasta de la apus* P!durea se r!rea $i a4unser! la un p"lc de #esteceni, apoi pe ni$te po0"rni$uri ple$u0e, unde nu cre$teau dec"t c"+i0a pini sfri% 4i+i* Soarele sc!pata dincolo de costi$a din fa+a lor* Se l!sa 'nserarea fu#urie* Pippin se uit! 'nd!r!t* ,rescuse oare nu#!rul en+ilor, sau ce s%o fi%nt"#plat; -colo unde trebuiau s! se 'ntind! po0"rni$urile sterpe pe care le str!b!tuser!, i se p!ru c! 0ede du#br!0i 'ntregi de arbori* .ar de arbori #i$c!tori9 S! se fi tre2it copacii din Fangorn, iar acu# p!durea pornise la r!2boi, #!r$!luind peste coline; Se frec! la oc6i, 'ntreb"ndu%se dac! nu cu#0a so#nul $i u#brele 'i 4ucau feste5 dar u#brele acelea cenu$ii $i #ari se #i$cau neostoit 'nainte* Se au2ea un f"$"it, ca $i cu# ar fi trecut 0"ntul printre crengi* En+ii se 'ndreptau spre creast! $i c"ntul 'ncet!* Se l!sa noaptea $i totul fu 'n0!luit 'n t!cere= nu se #ai au2ea ni#ic, afar! de tre#urul u$or al p!#"ntului sub picioarele en+ilor, un f"$"it 7 u#bra unei $oapte 7 ca un 0"rte4 de frun2e 'n c!dere* &ntr%un t"r2iu, a4unser! la pisc $i pri0ir! 'n 4os, 'n pu+ul acela 'ntunecat= #area despic!tur! de la cap!tul #un+ilor, Nan ,urunir, :alea lui Saru#an* 7 Noaptea se pogoar! peste Isengard, rosti -rboreb!rbos* V Clreul Alb 7 )i%au 'ng6e+at oasele, 2ise <i#li, scutur"ndu%$i bra+ele $i trop!ind din picioare* &n sf"r$it, se f!cuse 2iu!* La i0irea 2orilor, cei trei ciugulir! $i ei ce putur!5 apoi, pe #!sur! ce se lu#ina, se preg!tir! s! cercete2e din nou p!#"ntul, dup! niscai0a ur#e de%ale 6obbi+ilor* 7 i nu uita+i de #o$neag9 2ise <i#li* Tare%a$ fi fericit dac! a# 0edea o ur#! de ci2#!* 7 i de ce%ai fi a$a fericit; 'l 'ntreb! Legolas* 7 Pentru c! un #o$neag care las! ur#e s%ar putea s! fie doar ce pare a fi, 'i r!spunse gno#ul*

7 -$a o fi, 2ise elful5 dar nici #!car o ci2#! grea n%ar l!sa ur#e pe%aici, pentru c! iarba%i 'nalt! $i #l!dioas!* 7 sta nu%i #are lucru pentru un Pribeag, spuse <i#li* -4unge $i%un fir de iarb! pleo$tit, ca -ragorn s!%$i dea sea#a* .ar eu, unul, nu #%a$tept s! g!seasc! 0reo ur#!* ,eea ce%a# 0!2ut noaptea trecut! n%a fost dec"t o fanto#! r!u0oitoare de%a lui Saru#an* Sunt absolut sigur, c6iar $i la lu#ina 2ilei* Pese#ne c! pri0irile lui ne ur#!resc $i%acu# din Fangorn* 7 Tot ce se poate, 2ise -ragorn5 totu$i nu sunt c6iar a$a sigur* )! g"ndesc la cai* -i 2is, a2i%noapte, c! s%or fi speriat* Eu 'ns! nu cred* I%ai au2it, Legolas; (i s%a p!rut cu#0a c! erau 'nsp!i#"nta+i; 7 Nu, 2ise Legolas* I%a# au2it foarte bine* .ac! n%ar fi fost 'ntuneric $i dac! nu era# a$a 'nfrico$a+i, a$ fi 2is c! p!reau cuprin$i, dintr%o dat!, de%o #are bucurie* <l!suiau ca ni$te cai care '$i 'nt"lniser! un prieten 0ec6i* 7 -$a #i s%a p!rut $i #ie, 2ise -ragorn* .ar nu pot de2lega #isterul !sta, dec"t dac! se%ntorc* /aide+i9 Se lu#inea2! repede, a$a c!%i #ai bine 'nt"i s! 0ede# $i% apoi s!%ncerc!# s! de2leg!# #istere* -r trebui s!%ncepe# s! cercet!# p!#"ntul cu aten+ie c6iar de%aici, de l"ng! tab!ra noastr!, apoi s%o lu!# pe po0"rni$urile dinspre p!dure* )isiunea noastr! este s!%i g!si# pe 6obbi+i, f!r! leg!tur! cu 0i2itatorul acela din noapte* .ac!, prin noroc, au reu$it s! scape, atunci nu puteau s! se ascund! dec"t 'ntre arbori, altfel ar fi fost 0!2u+i* &n ca2ul 'n care nu g!si# ni#ic de%aici, p"n! la poalele p!durii, atunci o s! #ai face# o ulti#! cercetare a c"#pului de b!t!lie $i a cenu$ii* .ar slabe speran+e* ,!l!re+ii din Ro6an $i%au f!cut treaba cu# se cu0ine* O 0re#e, cei trei b"4b"ir! t"r"ndu%se pe p!#"nt* -rborele '$i 'ntindea 4alnic bra+ele pe deasupra lor, cu frun2ele at"rn"nd neputincioase $i sun"nd 'n b!taia 0"ntului rece dinspre r!s!rit* &ncet%'ncet, -ragorn se dep!rta* -4unse la cenu$a focului de pa2!, aproape de #alul r"ului, dup! care cercet! p!#"ntul 'napoi, spre colina unde se d!duse b!t!lia* 8rusc se opri $i se aplec! #ult, cufund"ndu%$i aproape obra2ul 'n iarb!* -poi 'i strig! $i pe ceilal+i care 0enir! 'n fug!* 7 Uite, 'n sf"r$it, ce0a nou9 eAcla#! -ragorn* Lu! de 4os o frun2! rupt! $i le%o ar!t!* Era #are, li0id!, cu o nuan+! aurie, care totu$i 'ncepuse s! rugineasc!* 7 Iat! o frun2! de #allorn din Lorien5 $i se 0!d ni$te firi#ituri $i pe ea $i%n iarb!* Ia uita+i%0!9 Ni$te c!p!t"ie de sfoar!9 7 i iat! $i cu+itul cu care au fost t!iate, 2ise <i#li* Se ciuci $i scoase dintr%un s#oc de iarb! c!lcat de o talp! grea o la#! scurt! $i crestat!* Pl!selele se aflau tot pe%acolo* 7 E o scul! orceasc!, 2ise el, ridic"nd%o 0ioi $i uit"ndu%se sc"rbit la #"nerul sculptat 'n for#a unui cap 6"d, cu oc6i sa$ii $i gur! pofticioas!* 7 Na, c! asta%i ci#ilitura cea #ai grea din c"te ne%au fost date9 eAcla#! Legolas* Un ostatic legat care scap! at"t de orci, c"t $i de c!l!re+ii din 4urul lor9 -poi se opre$te tot la loc desc6is $i%$i taie leg!turile cu un cu+it orcesc* ,u# oare $i de ce; ,!ci, dac! a0ea picioarele legate, cu# a putut s! #earg!; Iar dac! a0ea bra+ele legate, cu# de s%a putut folosi de cu+it; i dac! n%a0ea nici #"inile, nici picioarele legate, de ce%a #ai t!iat sfoara; ,olac peste pup!2!, #ul+u#it de tot ce f!cuse p"n! atunci, s%a a$e2at $i $i%a #"ncat lini$tit #erindele9 ,6iar $i f!r! frun2a aceea de #allorn, tot po+i s!%+i dai sea#a c!%i 0orba de%un 6obbit* .up! care pese#ne c! $i%a presc6i#bat bra+ele 'n aripi $i $i%a luat 2borul c"nt"nd prin copaci* Floare la urec6e s!%l g!si#* Nu#ai s! ne creasc! $i nou! aripi* 7 ,a# #ulte 0r!4itorii pe%aici, 2ise <i#li* )o$neagul !la ce 0oia; ,e%ai de 2is,

-ragorn, despre t!l#!cirea lui Legolas; Ne%ai #ai putea l!#uri cu ce0a; 7 Poate, cine $tie; 2ise -ragorn, 2"#bind* )ai sunt $i alte se#ne pe%aici, sub oc6ii no$tri, $i nu 0%a+i aplecat asupra%le* Sunt de acord c! ostaticul era 6obbit $i a a0ut fie #"inile, fie picioarele libere, 'nainte s! a4ung! 'n locul !sta* Socot c!%i 0orba de #"ini, pentru c!, 'n felul !sta, ci#ilitura se li#pe2e$te pu+in, dar $i pentru c!, a$a cu# citesc eu se#nele, p"n! aici 6obbitul a fost crat de un orc* La doi pa$i, s%a 0!rsat s"nge 7 s"nge de orc* .e 4ur '#pre4ur se 0!d ur#e ad"nci de potcoa0e $i se#ne cu# c! a fost t"r"t un corp greu* Orcul a fost ucis de c!l!re+i $i #ai t"r2iu st"r0ul i%a fost aruncat 'n foc* .ar 6obbitul n%a fost 0!2ut, nu se afla 1la loc desc6is3, c!ci era noapte, iar el #ai a0ea 'nc! #antia elfeasc!* Era 0l!guit $i 'nfo#etat, a$a c! nu%i de #irare c! $i%a t!iat leg!turile cu cu+itul 0r!4#a$ului s!u dobor"t, apoi s%a odi6nit $i%a #"ncat pu+in, 'nainte s! se t"rasc! #ai departe* .ar bine c%a a0ut ce0a lembas prin bu2unare, c6iar dac! a fugit f!r! rani+e5 pese#ne c! a$a ar fi procedat orice 6obbit* :orbesc eu de un singur 6obbit, dar socot $i trag n!de4de c! at"t )err?, c"t $i Pippin erau '#preun!* Totu$i acest g"nd al #eu nu e deloc l!#urit* 7 i de ce presupui c! unul dintre cei doi prieteni a a0ut #"inile libere; 'ntreb! <i#li* 7 Nu $tiu cu# s%a 'nt"#plat, r!spunse -ragorn* i nici de ce%i c!ra orcul acela* &n orice ca2, nu ca s!%i a4ute s! scape, de%asta pute# fi siguri* 8a #ai #ult, cred c! 'ncep s! 'n+eleg un lucru care #%a fr!#"ntat 'nc! de la 'nceput* .e ce, dup! pieirea lui 8oro#ir, orcii s%au #ul+u#it s!%i capture2e pe )err? $i pe Pippin; Nu s%au apucat nici s! ne caute pe noi, ceilal+i, nici s! ne atace tab!ra, ci s%au 'ndreptat cu toat! 0ite2a spre Isengard* Or fi cre2ut c%au pus #"na pe Purt!torul Inelului $i pe to0ar!$ul lui credincios; Nu cred* St!p"nii lor nu s%ar fi 'ncu#etat s! le dea orcilor o ase#enea porunc! f!+i$!5 c6iar dac! ace$tia #ai $tiau $i ei c"te ce0a, n%ar fi 0orbit a$a, pe fa+!, despre Inel, c!ci orcii nu sunt slu4itori de n!de4de* ,red 'ns! c! li s%a poruncit s!%i capture2e 0ii pe 6obbi+i, cu orice pre+* ,ine0a a 'ncercat s! fug! cu ostaticii, 'nainte de b!t!lie* O tr!dare, pare%se lucru absolut obi$nuit la nea#ul !sta* :reun orc 'ndr!2ne+ $i solid s%o fi 'ncu#etat s! pun! singur #"na pe r!splat!, spre propria%i pieire* Iat!, eu a$a g"ndesc* Or fi n!scociri, dar ne pute# bi2ui pe ce0a= cel pu+in unul dintre prietenii no$tri a sc!pat* E de datoria noastr! s!%l g!si# $i s!%l a4ut!#, 'nainte de%a ne 'ntoarce 'n Ro6an* Nu trebuie s! ne%nsp!i#"nte Fangornul, o dat! ce ne0oia i%a condus $i lui pa$ii prin be2n!* 7 Nu $tiu ce #!%nsp!i#"nt! #ai #ult= Fangornul sau g"ndul c! trebuie s! refac, pe 4os, dru#ul acela lung prin Ro6an, 2ise <i#li* 7 -tunci, 6ai s! #erge# 'n p!dure, spuse -ragorn* Nu trecu #ult! 0re#e, $i -ragorn d!du peste noi se#ne* La un #o#ent dat, g!si ur#e de pa$i l"ng! #alul Sc!ld!torii En+ilor5 erau, 'ntr%ade0!r, de 6obbi+i, dar prea $terse ca s! afle ce0a 'n plus* -poi g!sir! iar ni$te ur#e, la u#bra unui arbore #!re+, c6iar la #arginea p!durii* P!#"ntul 'ns! era sterp $i uscat, a$a c! nici acestea nu le de20!luir! #are lucru* 7 ,el pu+in un 6obbit a stat o 0re#e aici $i%a pri0it 'nd!r!t5 apoi s%a%ntors 'n p!dure, rosti -ragorn* 7 -tunci trebuie s%o porni# $i noi 'ntr%acolo, 2ise <i#li* .ar nu%#i place deloc cu# arat! acest Fangorn5 $i%a# fost pre0eni+i* )i%ar fi #ai drag s! #! duc s!%i caut oriunde 'n alt! parte* 7 Nu cred c! p!durea are si#+!#inte rele, orice s%ar spune, 2ise Legolas, care st!tea sub strea$ina copacilor, aplecat, de parc! ar fi tras cu urec6ea, scrut"nd u#brele cu oc6ii larg desc6i$i* Nu, codrul nu e r!u5 #ai bine 2is, r!ul e altunde0a, departe* Nu prind dec"t ecouri slabe din locurile 'nnegurate 'n care cresc arbori cu

ini#a 'ntunecat!* R!utatea nu%i aproape de noi5 dar pre0ederea $i #"nia, da* 7 P!i, n%ar a0ea nici un #oti0 s! se #"nie pe #ine, 2ise <i#li* .oar nu i%a# f!cut nici un r!u* 7 -tunci, e foarte bine, spuse Legolas* .ar de suferit, a suferit* Se 'nt"#pl! sau e pe cale s! se 'nt"#ple ce0a acolo, 'n!untru* Nu si#+i 'ncordarea; '#i 'ngreuia2! suflarea* 7 Si#t c! aerul e 'nec!cios, 2ise gno#ul* ,odrul acesta e #ai r!sfirat dec"t ,odrul &ntunecat, dar e #uceg!it $i l!l"u* 7 E b!tr"n, foarte b!tr"n, spuse elful* -t"t de b!tr"n, 'nc"t aproape c! #! si#t iar t"n!r, a$a cu# nu #%a# #ai si#+it de pe 0re#ea c"nd 6oin!rea# 'n copil!rie cu 0oi* 8!tr"n $i plin de a#intiri* ,red c! #%a$ fi si#+it fericit aici, dac! a$ fi 0enit 'n 0re#e de pace* 7 Nici nu #!%ndoiesc, pufni <i#li* .oar e$ti un elf p!durean, cu toate c! elfii, de orice soi ar fi, sunt un nea# ciudat* i totu$i, #! si#t la ad!post cu tine* Unde e$ti, acolo 0oi fi $i eu* .ar s!%+i +ii arcul #ereu la 'nde#"n!, c!ci $i eu a# securea la br"u, gata de lupt!* i asta nu ca s%o as#ut '#potri0a arborilor, ad!ug! el repede, tr!g"nd cu oc6iul spre copacul sub care st!teau* Nu 0reau s!%l 'nt"lnesc nepreg!tit pe #o$neagul acela, f!r! s! a# ce0a la 'nde#"n!, asta%i tot* /ai s! #erge#* -cestea fiind 2ise, cei trei 0"n!tori se a0"ntar! 'n p!durea lui Fangorn* Legolas $i <i#li se l!sar! c!l!u2i+i de -ragorn* -cesta nu prea a0ea #are lucru de obser0at* P!#"ntul era uscat $i acoperit cu un strat gros de frun2e5 dar, b!nuind c! fugarii se +inuser! de firul apei, se 'ntorcea #ereu pe #alul p"r"ului* -$a a4unser! la locul unde )err? $i Pippin b!user! $i '$i sc!ldaser! picioarele* Fu li#pede pentru toat! lu#ea c! erau ur#ele a doi 6obbi+i, unele #ai #ici, altele #ai #ari* 7 Iat! o 0este bun!, 2ise -ragorn* &ns! ur#ele sunt de%acu# dou! 2ile* i, se pare, de%aici 6obbi+ii s%au 'ndep!rtat de p"r"u* 7 i%atunci, ce%o s! face#; 'ntreb! <i#li* .oar n%o s!%i ur#!ri# prin toate 6!+i$urile din Fangorn* Nu prea a0e# #erinde* .ac! nu%i g!si# #ai repede, n%o s! le #ai fi# cu ni#ic de folos* Poate doar s! st!# al!turi de ei $i s! le ar!t!# prietenie #urind de foa#e '#preun!* 7 .ac! e singurul lucru care ne%a r!#as, atunci trebuie s!%I face# $i pe%!sta, 2ise -ragorn* /ai s! #erge# #ai departe* -4unser! p"n! la ur#! la cap!tul abrupt $i pr!p!stios al ,olinei lui -rboreb!rbos $i '$i 'n!l+ar! pri0irile spre peretele de st"nc!, pe sc!rile cioplite grosolan care duceau spre pragul 'nalt* Ra2ele soarelui se c!2neau s! str!pung! norii fugari, a$a c! p!durea nu #ai era c6iar at"t de #o6or"t! $i de 'nsp!i#"nt!toare* 7 /ai s! urc!#, s! pri0i# 'n 4urul nostru, 2ise Legolas* <reutatea 'n respira+ie nu #i%a trecut* )i%ar pl!cea s! trag, #!car o clip!, aer curat 'n piept* ,ei trei urcar!* -ragorn 0enea 'n ur#!, #i$c"ndu%se 'ncet, c!ci ur#!rea atent cu pri0irea treptele si terasele* 7 Sunt aproape sigur c! 6obbi+ii au a4uns p"n%aici, 2ise el* .ar #ai sunt $i alte ur#e, unele foarte ciudate, pe care nu le 'n+eleg* )!%ntreb dac! 0o# putea 0edea ce0a care s! ne a4ute s! afl!# pe unde au pornit%o* Se ridic! $i pri0i 'n 4ur, dar nu 0!2u ni#ic i#portant* Pragul d!dea spre #ia2!2i $i spre r!s!rit5 dar nu#ai spre soare%r!sare a0ea c"#p desc6is* -colo 2!ri cre$tetele arborilor cobor"nd r"nduri%r"nduri c!tre c"#pia de unde 0eniser! ei* 7 )ult a# #ai #ers, 2ise Legolas* -# fi putut a4unge cu to+ii 0ii $i ne0!t!#a+i aici, dac! a# fi p!r!sit R"ul cel )are a doua sau a treia 2i $i%a# fi luat%o spre soare% apune* .e%ar $ti o#ul ce%ar p!+i, dinainte s%ar p!2i* 7 .ar nu c6ib2uiser!# s! a4unge# 'n Fangorn, re#arc! <i#li*

7 i, cu toate acestea, iat!%ne aici5 $i bine prin$i 'n plas!, 2ise Legolas* Ia uita+i% 0!* 7 Unde; 'ntreb! <i#li* 7 -colo, prin arbori* 7 Unde; Eu n%a# oc6i elfe$ti* 7 Sss9 :orbe$te #ai 'ncet* Uita+i%0!, 2ise Legolas, ar!t"nd cu degetul* -colo 4os, 'n p!dure, c6iar 'n locul de unde 0eni#* El e* Nu%l 0e2i cu# trece de la un arbore la altul; 7 8a da, ba da9 -cu# 'l 0!d, $uier! <i#li* Uit!%te, -ragorn* Nu 0%a# spus eu 0ou!; Uite%l pe #o$neag* Tot nu#ai tren+e rufoase, de%aia nu l%a# 0!2ut la%nceput* -ragorn se uit! $i reu$i s! disting! o siluet! coc"r4at! care se #i$ca agale* Nu era prea departe* P!rea un cer$etor b!tr"n care #ergea ane0oie, spri4init 'ntr%un toiag noduros* -0ea capul plecat $i nu se uita spre ei* Pe alte #eleaguri, l%ar fi salutat cu 0orbe bl"nde5 dar acu# r!#aser! t!cu+i, cu o n!de4de ciudat! 'n suflet5 si#+eau apropierea unei for+e tainice sau a unei pri#e4dii* ,"te0a #o#ente, <i#li se uit! cu oc6ii #!ri+i la silueta care se apropia* -poi f!r! s! fie 'n stare s! se #ai ab+in!, i2bucni= 7 -rcul, Legolas9 &ncordea2!%+i arcul9 Preg!te$te%te9 E Saru#an9 S! nu%l la$i s! rosteasc! ce0a, c%o s! ne 0r!4easc!9 S! tragi 'nainte9 Legolas '$i lu! arcul $i $i%l 'ncord! 'ncet, de parc! l%ar fi oprit ce0a* &n #"n! 'i at"rna o s!geat! pe care nu se gr!bi s%o ridice* -ragorn st!tea neclintit, cu c6ipul atent $i 'ncordat* 7 ,e%a$tep+i; ,e%i cu tine; $opti <i#li $uier!tor* 7 Legolas are dreptate, rosti -ragorn lini$tit* N%a0e# cu# s! trage# asupra unui b!tr"n a$a, pe nepus! #as! $i f!r! s! fi# pro0oca+i, oric"te spai#e sau 'ndoieli a0e#* O# tr!i $i%o# 0edea* &n clipa aceea, #o$neagul gr!bi pasul $i a4unse degrab! la poalele peretelui de st"nc!* -poi pri0i 'n sus* Nu se au2ea nici un 2go#ot* Nu%i 0edeau c6ipul, c!ci era acoperit cu o glug! peste care a0ea o p!l!rie cu boruri largi, a$a c! toate tr!s!turile sale erau u#brite, afar! de 0"rful nasului $i%al b!rbii colilii* ,u toate acestea, lui -ragorn i se p!ru c!%i 2!re$te str!lucirea ascu+it! a oc6ilor, pe sub u#bra spr"ncenelor acoperite* &ntr%un t"r2iu, #o$neagul rupse t!cerea* 7 >iua bun!, prieteni, rosti el bl"nd* :reau s! st!# de 0orb!* ,obor"+i 0oi sau urc eu; F!r! s! #ai a$tepte r!spunsul, 'ncepu s! urce treptele* 7 -cu#9 strig! <i#li* Opre$te%l, Legolas9 7 Oare nu 0%a# spus c! 0reau s! stau de 0orb! cu 0oi; 'ntreb! #o$neagul* Las! arcul, 4up"ne elf* Legolas sc!p! arcul $i s!geata din #"ini $i r!#ase cu bra+ele at"rn"nd neputincioase* 7 i du#neata, 4up"ne gno#, rogu%te, las! securea p"n%oi a4unge sus* Nu 0ei a0ea ne0oie de a$a ce0a* <i#li 0ru s! fac! un pas, apoi r!#ase stan! de piatr!, cu oc6ii 6olba+i, 'n 0re#e ce #o$neagul s!rea din treapt!%n treapt!, sprinten, ca o capr!* P!rea c!%l p!r!sise toat! neputin+a* Pe #!sur! ce urca spre prag, ap!ru o sclipire, prea scurt! ca s! fie sigur!, o fulgerare de alb, ca $i cu# i s%ar fi de20!luit, o clip!, ni$te straie ascunse pe sub 2dren+e* <i#li inspir! ad"nc, $uier!tor, 'n lini$tea care%i 'ncon4ura* 7 >iua bun! 0! 2ic din nou, rosti #o$neagul, apropiindu%se de ei* ,"nd a4unse la doi pa$i, se opri spri4init 'n toiag, cu fruntea se#e+it!, pri0indu%i pe

sub glug!* 7 ,e 0"nt 0%aduce pe%aceste #eleaguri; Un elf, un o# si%un gno#, to+i 'n 0e$#inte elfe$ti* Ne'ndoios c!%n spatele acestei situa+ii e%o po0este la care e bine s!% +i pleci urec6ea* Nu te%nt"lne$ti adesea pe%aici cu%a$a ce0a* 7 :orbe$ti ca $i cu# ai cunoa$te bine Fangornul, rosti -ragorn* -$a s! fie; 7 N%a$ 2ice c!%l cunosc bine, 'i r!spunse #o$neagul* -sta ar 'nse#na o 'n0!+!tur! pentru #ai #ulte 0ie+i* .ar 0in din c"nd 'n c"nd pe%aici* 7 Ne%ai putea spune, #ai 'nt"i, nu#ele $i%apoi ce 0oie$ti de la noi; 2ise -ragorn* .i#inea+a trece iute, iar noi a0e# o #isie de '#plinit* 7 ,eea ce 0reau eu de la 0oi, $ti+i de4a= a$ 0rea s! $tiu ce 0"nt 0%aduce pe%aici $i ce po0este%#i pute+i spune* ,"t despre nu#e*** Se 'ntrerupse, r"2"nd 'ndelung $i bl"nd* Pe -ragorn 'l trecu un fior rece pe $ira spin!rii* i totu$i, nu si#+ea nici tea#!, nici groa2!* Era ce0a, #ai degrab! ca o rafal! t!ioas! de 0"nt sau ca o ploaie rece care tre2e$te un so#noros nelini$tit* 7 Nu#ele #eu, 2ise iar #o$neagul* &nc! nu 0%a+i dat sea#a; ,red c! l%a+i #ai au2it* .a, sigur l%a+i au2it* -cu#, 6ai, spune+i%#i po0estea 0oastr!* ,ei trei to0ar!$i st!teau neclinti+i, f!r! s! scoat! o 0orb!* 7 Sunt 'ndoieli dac!%i bine sau r!u s! po0esti+i cui0a despre #isia aceasta, 2ise #o$neagul* .in fericire, #ai $tiu $i eu c"te ce0a* ,!uta+i ur#ele a doi 6obbi+i, #i se pare* .a, da, 6obbi+i* Nu 0! uita+i a$a la #ine, de parc! n%a+i #ai fi au2it p"n! acu# de nu#ele !sta* &l $ti+i prea bine, a$a cu# 'l $tiu $i eu* Ei bine, au urcat aici alalt!ieri $i s%au 'nt"lnit cu cine0a la care nici nu s%ar fi a$teptat* -sta 0! #ai lini$te$te; :re+i s! $ti+i unde%au fost du$i, nu%i a$a; Ei, poate 0! dau unele 0e$ti* .ar de ce sta+i 'n picioare; )isia 0oastr! nu #ai e a$a grabnic! pe c"t 0! 'nc6ipuia+i* /ai s! ne a$e2!#, s! fi# #ai 'n largul nostru* )o$neagul se 'ntoarse $i porni spre o gr!#ad! de pietre surpate la poalele unei st"nci* .e 'ndat!, ca $i cu# s%ar fi risipit o 0ra4!, cei trei se destinser! $i 'ncepur! s! se foiasc!* )"na lui <i#li se 'ndrept! i#ediat spre secure* -ragorn '$i trase sabia* Legolas se aplec! s!%$i ia arcul de 4os* )o$neagul nu%i b!g! 'n sea#!* Se l!s! pe o lespede* -tunci, #antia cenu$ie se d!du la o parte, iar ei 0!2ur! li#pede c! era '#br!cat pe dedesubt cu totul $i cu totul 'n alb* 7 Saru#an9 strig! <i#li, repe2indu%se la el cu securea 'n #"n!* :orbe$te9 Unde ne%ai ascuns prietenii; i ce%ai f!cut cu ei; :orbe$te, c! altfel '+i g!uresc p!l!ria de n%o s%o #ai po+i purta, oric"t ai fi tu de 0r!4itor9 )o$neagul 'ns! fu #ai iute ca el* S!ri 'n picioare iar apoi pe un bolo0an #are* R!#ase acolo drept $i se f!cu brusc foarte 'nalt, do#in"ndu%i* <luga $i 2dren+ele fu#urii 2burar!* :e$#"ntul alb 'i str!lucea* &$i ridic! toiagul $i lui <i#li 'i s!ri securea din #"na 'ncle$tat!, i2bindu%se cu 2go#ot de p!#"nt* Sabia lui -ragorn 'ncre#eni $i brusc lu! foc* Legolas scoase un urlet $i trase o s!geat! 'n sus care disp!ru 'ntr%o p!l!laie* 7 )it6randir9 strig! el* )it6randir9 7 >iua bun!, 0! 2ic iar, Legolas, rosti b!tr"nul* Se uitar! to+i trei la el* &n b!taia soarelui, p!rul lui era alb ca 2!pada $i i#aculat 0e$#"ntul5 sub spr"ncenele stufoase, oc6ii 'i str!luceau, p!trun2!tori ca ra2ele soarelui5 a0ea puterea 'n #"inile lui* &i cuprinse o uluial! a#estecat! cu tea#! $i cu bucurie $i nu #ai putur! scoate nici o 0orb!* &ntr%un t"r2iu, -ragorn 'ncepu s! se foiasc!* 7 <andalf9 eAcla#! el* Ne sari 'n a4utor, acu#, c! nu #ai a0ea# nici o n!de4de* ,e orb a# fost9 <andalf9

<i#li nu rosti nici un cu0"nt* Se l!s! 'n genunc6i, acoperindu%$i oc6ii* 7 <andalf, repet! #o$neagul, de parc! ar fi c!utat un cu0"nt disp!rut printre a#intiri str!0ec6i* .a, !sta era nu#ele #eu= <andalf* ,obor' de pe bolo0an, '$i lu! #antia cenu$ie de 4os $i se 'nf!$ur! 'n ea* P!rea c! soarele str!lucitor se ascunsese iar dup! un nor* 7 .a, '#i pute+i 2ice din nou <andalf, rosti el, cu glasul 0ec6ii lor c!l!u2e prietene* Ridic!%te, <i#li* Nu te conda#n, c!ci nu #i%ai f!cut nici un r!u* Pentru c!, dragii #ei, nici una dintre ar#ele 0oastre nu #%ar putea r!ni* Fi+i 0eseli* Sunte# iar '#preun!, 'n plin a0"nt* :ine furtun! #are, dar acu# ne sur"de $i nou! norocul* &$i l!s! pal#a pe cre$tetul lui <i#li* <no#ul '$i ridic! pri0irile $i r"se* 7 <andalf, rosti el* .ar de ce e$ti '#br!cat a$a, 'n alb; 7 .a, acu# sunt '#br!cat 'n alb, 2ise <andalf* -0e+i dreptate, sunt Saru#an, a$a ar crede oricine* Saru#an, a$a cu# ar fi trebuit el s! fie* .ar s! l!s!# asta* Po0esti+i%#i despre 0oi* -# trecut prin foc $i ape ad"nci de c"nd ne%a# desp!r+it* -# uitat #ulte din ceea ce credea# c! $tiu $i%a# 'n0!+at #ulte altele, pe care le credea# uitate* :!d tot felul de lucruri dep!rtate, dar nu $i pe cele de l"ng! #ine* Po0esti+i%#i despre 0oi* 7 ,e%ai dori s! $tii; 'ntreb! -ragorn* ,eea ce s%a 'nt"#plat de c"nd ne%a# desp!r+it pe pod ar fi o po0este lung!* N%ar fi #ai bine s! ne dai, #ai 'nt"i, 0e$ti despre 6obbi+i; l%ai g!sit; Sunt s!n!to$i, 0oinici; 7 Nu, nu i%a# g!sit, 2ise <andalf* Se l!sase negura peste 0!ile de la E#?n )uil $i n%a# aflat c! fuseser! lua+i ostatici, p"n! nu #i%a spus 0ulturul* 7 :ulturul, 2ise Legolas* -# 0!2ut un 0ultur departe, 'n sl!0ile cerului5 asta s%a 'nt"#plat acu# trei 2ile, 'n E#?n )uil* 7 .a, 2ise <andalf, era <Gai6ir, St!p"nul :"nturilor, care #%a f!cut sc!pat din Ort6anc* L%a# tri#is 'nainte, s! 0eg6e2e R"ul $i s! afle 0e$ti* -re el pri0irea ascu+it!, dar nu 0ede c6iar tot ce se%nt"#pl! pe sub arbori $i coline* )i%a spus unele lucruri, pe altele le%a# 0!2ut eu cu oc6ii #ei* Nu%#i #ai st! 'n puteri nici #ie, nici altora care%au pornit din :"lceaua .espicat! s! #ai fi# de a4utor 'n leg!tur! cu Inelul* N%a fost #ult p"n! s!%ncap! pe #"inile :r!4#a$ului, dar a sc!pat* -# $i eu rostul #eu 'n treaba asta, c!ci a# stat unde0a, la 'n!l+i#e, $i #i%a# dat toat! osteneala '#potri0a Turnului &ntuneci#ii* i U#bra s%a risipit* .up! aceea #%a# si#+it 0l!guit, tare 0l!guit, $i%a# r!t!cit prin tenebrele g"ndului* 7 &nsea#n! c! $tii ce0a de Frodo, conc6ise <i#li* ,e s%a%nt"#plat cu el; 7 Nu $tiu s! 0! spun* - sc!pat dintr%o #are pri#e4die, dar 'l #ai a$teapt! #ulte altele* - 6ot!r"t s! se duc! singur 'n )ordor, a$a c%a pornit 'ntr%acolo* -t"t pot s! 0! spun* 7 Nu%i singur, inter0eni Legolas* ,rede# c! s%a dus $i Sa# cu el* 7 Nu #ai spune9 eAcla#! <andalf, iar c6ipul i se lu#in! 'ntr%un 2"#bet $i oc6ii 'i sclipir!* ,6iar a$a; N%a# $tiut, dar pot s! spun c! nu #! #ir deloc* 8ine, foarte bine* )i%a+i luat o piatr! de pe ini#!* Trebuie s!%#i spune+i #ai #ulte* /ai, a$e2a+i%0! l"ng! #ine $i po0esti+i%#i despre c!l!toria 0oastr!* ,ei trei se a$e2ar! la picioarele lui $i -ragorn 'ncepu s! po0esteasc!* )ult! 0re#e, <andalf nu scoase nici un cu0"nt $i nu 'ntreb! ni#ic* St!tea cu #"inile pe genunc6i $i cu oc6ii 'nc6i$i* ,"nd, 'n sf"r$it, -ragorn a4unse la #oartea lui 8oro#ir $i la ulti#a lui c!l!torie pe R"ul cel )are, #o$neagul suspin!* 7 Nu #i%ai de20!luit tot ce $tii sau ce g"nde$ti, -ragorn, prietene, rosti el lini$tit* 8ietul 8oro#ir9 Nu #i%a# dat sea#a ce i s%a 'nt"#plat* .ureroas! 'ncercare pentru un astfel de b!rbat 7 un ade0!rat r!2boinic, un c"r#uitor al oa#enilor* <aladriel #i%

a spus c! era 'n pri#e4die* .ar c!, p"n! la ur#!, a sc!pat* ,e bine%#i pare9 :enirea tinerilor 6obbi+i cu noi n%a fost 2adarnic!, fie $i nu#ai de dragul lui 8oro#ir* &ns! asta nu este singura #isie pe care o au ei de '#plinit* -u fost adu$i 'n Fangorn, iar 0enirea lor a fost ca o c!dere de pietricele care pro0oac! o pr!0!lire 'n #un+i* ,6iar $i%acu#, acu#, c"nd st!# noi aici de 0orb!, aud pri#ele bubuituri* -r fi #ai bine pentru Saru#an s! nu%l prind! 0"ltoarea departe de cas!, c"nd s%or rupe 2!ga2urile* 7 &ntr%o singur! pri0in+! nu te%ai sc6i#bat deloc, drag! prietene, 2ise -ragorn* Tot nu#ai 'n ci#ilituri 0orbe$ti* 7 ,u# spui; &n ci#ilituri; f!cu <andalf* Nu* ,!ci de$i cu glas tare, 0orbea# cu #ine 'nsu#i* sta%i #elicul b!tr"nilor, s! stea la sfat cu cel #ai 'n+elept dintre cei de fa+!* .eslu$irile lungi de care au ne0oie tinerii sunt plictisitoare* &ncepu s! r"d!, dar 6o6otele lui r!sunau acu# cald $i pl!cut, ca o ra2! de soare* 7 Nu #ai sunt t"n!r, nici #!car dup! socoteala Oa#enilor din ,asele Str!bune, 2ise -ragorn* Nu 0rei s!%#i de20!lui #ai clar ce%ai 'n #inte; 7 P!i, ce%ai 0rea s! #ai spun; 2ise <andalf $i se opri o clip!, g"nditor* Pe scurt, iat! cu# 0!d lucrurile acu#, dac! 0rei s!%#i cuno$ti g"ndurile c"t #ai pe $leau= .u$#anul $tie, desigur, de #ult c! Inelul se afl! dincolo de fruntarii $i c! e purtat de un 6obbit* -cu# $tie $i nu#!rul celor din grupul nostru care au pornit din :"lceaua .espicat!, precu# $i de ce nea# sunte# fiecare* .ar nu%i e li#pede ce ur#!ri#* ,rede c! #erge# cu to+ii la )inas Tirit6, c!ci a$a ar fi f!cut el, de%ar fi fost 'n locul nostru* i, dup! #intea lui, asta ar fi fost o grea lo0itur! dat! puterii sale* E, 'ntr% ade0!r, foarte 'nsp!i#"ntat, g"ndindu%se c%ar putea ap!rea cine $tie ce for+os care de+ine Inelul $i s!%l ia cu asalt, apoi s! 'ncerce s!%l doboare $i s! se%a$e2e pe locul lui* .ar nu%i trece prin #inte c! 0re# s!%l dobor"# f!r! s! pune# pe ni#eni 'n loc* i nici 'n 0isurile lui cele #ai 'ntunecate nu%i 0ine ideea c%a# 0rea s! distruge# Inelul* &n asta stau, f!r! doar $i poate, norocul $i n!de4dea noastr!* ,!ci, i#agin"ndu%$i r!2boiul, i%a dat fr"u liber, cre2"nd c! n%are ti#p de pierdut5 pentru c! acela care lo0e$te pri#ul, dac%o face a$a cu# trebuie, s%ar putea s! nu #ai fie ne0oit s! lo0easc! $i%a doua oar!* -$a c! '$i pune 'n #i$care, acu#, #ai cur"nd dec"t $i%ar fi 'nc6ipuit, for+ele pe care $i le preg!te$te de #ult* Nebun 'n+elept9 ,!ci, dac! $i%ar fi folosit toat! puterea s! str!4uiasc! )ordorul, ca s! nu intre ni#eni acolo, $i dac! $i% ar fi pus toat! $iretenia 'n 4oc s! pun! #"na pe Inel, atunci toat! n!de4dea noastr! s% ar fi risipit= nici Inelul, nici Purt!torul lui n%ar fi sc!pat* .ar acu# pri0irile lui se% ndreapt! #ai degrab! peste fruntarii dec"t 'n propria%i ograd!* i cel #ai #ult are gri4! de )inas Tirit6* ,ur"nd 0a da n!0al! acolo cu toate for+ele, ca o 0i4elie* ,!ci $tie de4a c! solii pe care $i i%a tri#is ca s! t"l6!reasc! Fr!+ia au dat iar gre$* N%au g!sit Inelul* i nici nu s%au 'ntors cu 0reun ostatic 6obbit* .ac! le%ar fi reu$it #!car at"t, tot ar fi fost o lo0itur! grea pentru noi* Fatal!, c6iar* .ar s! nu ne 'ntunec!# ini#ile, 'nc6ipuindu%ne la ce 'ncerc!ri le%ar fi fost pus! 6obbi+ilor loialitatea 'n Turnul &ntuneci#ii* ,!ci .u$#anul a dat gre$ 7 cel pu+in, p"n! acu#* i asta, datorit! lui Saru#an* 7 P!i, atunci, Saru#an nu%i tr!d!tor; 'ntreb! <i#li* 7 8a e, 2ise <andalf* E $i nu e* -$a%i c!%i ciudat; Nici una dintre suferin+ele noastre din ulti#a 0re#e n%a fost at"t de grea ca tr!darea Isengardului* Socotit fiind deopotri0! c"r#uitor $i c!pitan, Saru#an a a4uns foarte puternic* E o a#enin+are pentru oa#enii din Ro6an $i le 2!d!rnice$te a4utorul din )inas Tirit6, cu toate c! lo0itura principal! se 'ntre0ede dinspre R!s!rit* i totu$i, o ar#! perfid! r!#"ne o pri#e4die oric"nd la 'nde#"n!* Saru#an se g"ndise $i s! pun! laba pe Inel, nu#ai pentru el, sau #!car s! atrag! 'n curs! 0reo c"+i0a 6obbi+i, ca s!%$i '#plineasc!

scopurile #"r$a0e* -$adar, 0r!4#a$ii au uneltit 'ntre ei doar s!%i aduc! pe )err? $i pe Pippin cu iu+eala 0"ntului $i c"t ai 2ice pe$te 'n Fangorn, unde altfel nici nu le%ar fi trecut prin #inte s%a4ung!* Pe l"ng! asta, sunt cople$i+i de noi 'ndoieli care le 2!d!rnicesc planurile* )ul+u#it! c!l!re+ilor din Ro6an, nici o solie 'n leg!tur! cu b!t!lia nu 0a a4unge 'n )ordor5 dar Seniorul &ntuneci#ii $tie c! au fost prin$i doi 6obbi+i 'n E#?n )uil $i du$i spre Isengard, '#potri0a 0rerii propriilor s!i slu4itori* -cu# are a se te#e at"t de Isengard, c"t $i de )inas Tirit6* .ac! )inas Tirit6 cade, n%o s!%i fie bine nici lui Saru#an* 7 ,e p!cat c! prietenii no$tri sunt la #i4loc, 2ise <i#li* .ac! 'ntre )ordor $i Isengard nu s%ar afla un alt +inut, atunci n%ar a0ea dec"t s! se tot lupte 'ntre ei* Noi n% a# face dec"t s! ur#!ri# e0eni#entele $i s%a$tept!#* 7 F!r!%ndoial!, 'n0ing!torul ar ie$i #ai puternic ca oric"nd, 2ise <andalf* .ar Isengardul n%ar putea s! +in! piept )ordorului, dac! Saru#an nu pune #ai 'nt"i #"na pe Inel* Lucru pe care n%are cu# s!%l #ai fac! acu#* 'nc! nu%$i d! sea#a de ce pri#e4die%l pa$te* 8a c6iar nu $tie foarte #ulte lucruri* i%a dorit at"t de #ult s!%$i 'n6a+e prada, 'nc"t n%a #ai putut a$tepta acas! $i%a 0enit 'n 'nt"#pinarea #esagerilor s!i, ca s!%i iscodeasc!* .ar, ca niciodat!, a sosit prea t"r2iu, c"nd b!t!lia se sf"r$ise de4a, f!r! ca el s! #ai poat! face ce0a* N%a 2!bo0it pe%aici* 'i citesc g"ndurile $i%#i dau sea#a de 'ndoielile lui* Nu e deprins cu codrul* 8!nuie$te c! Oa#enii din Ro6an au trecut prin foc $i sabie tot ce%au 'nt"lnit pe c"#pul de b!t!lie, dar nu $tie dac! orcii 'i aduc sau nu 0reun ostatic* i nici de cearta dintre slu4itorii s!i $i orcii din )ordor* .e ase#enea, 6abar n%are de )esagerul 'naripat* 7 )esagerul 'naripat9 strig! Legolas* -# tras cu arcul lui <aladriel asupra Iui la Sarn <ebir $i l%a# f!cut s! se pr!0!leasc! din sla0a cerului* Ne%a ca# u#plut pe to+i de spai#!* ,e n!past! #ai e $i asta; 7 Una asupra c!reia nu po+i trage cu s!geata, 2ise <andalf* N%ai ucis dec"t ar#!sarul* -i f!cut o treab! bun!5 dar ,!l!re+ului i s%a dat de 'ndat! altul* ,!ci acela era un na2gul, unul dintre cei Nou!, care c!l!re$te ar#!sari 'naripa+i* ,ur"nd, groa2a lor '$i 0a arunca u#brele asupra ulti#elor o$tiri ale prietenilor no$tri, $i le 0a lua soarele* .ar nu li s%a 'ng!duit 'nc! s! str!bat! R"ul, iar Saru#an nu $tie 'nc! de aceast! for#! nou! 'n care s%au 'n0e$#"ntat .u6urile Inelului* El nu se g"nde$te dec"t la Inel* - fost pre2ent la b!t!lie; - fost g!sit; ,e se 0a 'nt"#pla dac! T6eoden, Seniorul Ob$tii, 'l g!se$te cu#0a $i%$i d! sea#a de puterile sale; -sta%i pri#e4dia de care se te#e Saru#an, a$a c! s%a gr!bit s! a4ung! 'napoi, 'n Isengard, s!%$i 'ndoiasc!, s!%$i 'ntreiasc! asaltul asupra Ro6anului* i%apar noi pri#e4dii la tot pasu@, pe care 'ns! nu le obser0!, prea gri4uliu de g"ndurile lui 'nfierb"ntate* - uitat de -rboreb!rbos* 7 -cu@ iar 0orbe$ti singur, 2ise -ragorn cu un 2"#bet* -rboreb!rbos nu #i%e un nu#e cunoscut* -# descifrat parte din ticluirea lui Saru#an5 totu$i nu 'n+eleg cu# 0enirea a doi 6obbi+i 'n Fangorn a a0ut 0reo 'nse#n!tate, 'n afar! de faptul c! ne%a pus pe noi, inutil, pe dru#uri f!r! de sf"r$it* 7 Ia stai9 strig! <i#li* )ai e ce0a ce 0reau s! $tiu, 'nainte de toate* -2i%noapte te%a# 0!2ut pe tine, <andalf, sau pe Saru#an; 7 Ne'ndoielnic, pe #ine nu, r!spunse <andalf5 a$a c! nu putea+i s!%l fi 0!2ut dec"t pe Saru#an* Se pare c! se#!n!# at"t de #ult, 'nc"t dorin+a ta de a%#i face o crest!tur! fatal! 'n p!l!rie poate fi iertat!* 7 8un, bun, f!cu <i#li* )! bucur c! n%ai fost tu* <andalf r"se iar* 7 .a, bunul #eu gno#, 2ise el* )are u$urare s! 0e2i c! n%ai dat gre$ c6iar pe toate planurile* .ac! eu n%oi $ti asta9 .ar, oricu#, nu te%a# os"ndit nici o clip! pentru

felul 'n care #%ai 'nt"#pinat* i cu# s%o fi f!cut, o dat! ce #i%a# sf!tuit totdeauna prietenii s! n%aib! 'ncredere nici 'n #"inile lor, c"nd au de%a face cu .u$#anul; Fii binecu0"ntat, <i#li, fiu al lui <loin9 Poate c! ai s! ne 0e2i 'ntr%o bun! 2i pe a#"ndoi al!turi $i%ai s!%+i dai sea#a de diferen+!* 7 i 6obbi+ii; 'l 'ntrerupse Legolas* -# f!cut cale lung! s!%i g!si# $i tu, se pare, $tii de ei* Spune, unde sunt; 7 ,u -rboreb!rbos $i cu en+ii, r!spunse <andalf* 7 ,u en+ii9 se #inun! -ragorn* -$adar, e%ade0!rat ce se spune 'n legendele str!0ec6i despre locuitorii din ini#a codrilor $i despre uria$ii p!stori de arbori* )ai sunt en+i pe lu#ea asta; )! g"ndea# c! nu sunt dec"t a#intiri din 0re#uri apuse, dac! au eAistat 0reodat!, $i n%au fost dec"t o po0este din Ro6an* 7 O po0este din Ro6an9 eAcla#! Legolas* 'n nici un ca29 Orice elf din (ara Pustiet!+ii $tie c"nturi despre str!0ec6iul Onodri# $i despre 4alea lor f!r! sf"r$it* .ar c6iar $i printre noi, acestea nu sunt dec"t a#intiri* .e #i%ar #ai fi dat s!%nt"lnesc 0reunul pe lu#e, atunci c6iar c! #%a$ si#+i iar t"n!r* .ar -rboreb!rbos nu%i dec"t t!l#!cirea cu0"ntului Fangorn 'n Li#ba ,o#un!5 $i totu$i, se pare c! 0orbe$ti de un ins* ,ine%i acest -rboreb!rbos; 7 -, '#i pui ca# #ulte 'ntreb!ri, 2ise <andalf* Pu+inul pe care%l $tiu despre 'nt"#plarea aceasta #olco#! $i nesf"r$it! ar fi o po0este de care n%a0e# ti#p acu#* -rboreb!rbos este Fangorn, str!4erul p!durii5 el e cel #ai 0"rstnic ent, cea #ai b!tr"n! f!ptur! care p!$e$te 'nc! sub Soare pe%acest P!#"nt de )i4loc* Sper din toat! ini#a, Legolas, s! #ai ai oca2ia s!%l 'nt"lne$ti* )err? $i Pippin au a0ut noroc= l%au 'nt"lnit c6iar unde st!# acu#* ,!ci a trecut pe%aici cu dou! 2ile 'n ur#! $i i%a purtat p"n! la s!la$ul lui de la poalele #un+ilor* :ine ades prin locurile acestea, #ai ales c"nd e nelini$tit $i se si#te tulburat de 20onurile care%i sosesc din afar!* L%a# 0!2ut acu# patru 2ile #erg"nd cu pa$i #ari printre arbori $i cred c! #%a 0!2ut $i el pe #ine, c!ci s%a oprit5 dar n%a# spus ni#ic, pentru c! era# ad"ncit 'n g"nduri $i 0l!guit, dup! 'nfruntarea cu Oc6iul din )ordor5 $i nici el n%a scos nici un cu0"nt, nu #%a strigat pe nu#e* 7 Poate c! a cre2ut c! e$ti Saru#an, 2ise <i#li* .ar 0orbe$ti despre el ca $i cu# +i%ar fi prieten* ,redea# c! Fangorn e pri#e4dios* 7 Pri#e4dios9 eAcla#! <andalf* P!i, $i eu sunt foarte pri#e4dios= #ai pri#e4dios ca orice pe lu#ea asta, 'n afar! de ca2ul 'n care 0ei a4unge s! fii dus 0iu dinaintea Seniorului &ntuneci#ii* i -ragorn e pri#e4dios, $i Legolas e pri#e4dios* E$ti '#presurat de pri#e4dii, <i#li, fiu al lui <loin5 c!ci tu 'nsu+i e$ti o pri#e4die, 'n felul t!u* Fire$te, codrul lui Fangorn este periculos 7 'n pri#ul r"nd pentru cei ce%$i +in la 'nde#"n! securile* Fangorn 'nsu$i e periculos5 $i totu$i, asta nu%l '#piedic! s! fie pl!cut $i 'n+elept* -cu# 'ns! #"nia lui a dat pe dinafar! $i a cople$it toat! p!durea* :enirea 6obbi+ilor cu 0e$tile lor a u#plut pa6arul5 cur"nd se 0a re0!rsa ca un potop5 dar 0alul ei se 'ndreapt! '#potri0a lui Saru#an $i a Isengardului* E pe cale s! se 'nt"#ple un lucru cu# nu s%a #ai 0!2ut din :re#urile de Odinioar!= en+ii sunt pe cale s! se tre2easc! $i s!%$i dea sea#a c! sunt puternici* 7 i ce%or s! fac!; 'ntreb! Legolas uluit* 7 Nu $tiu, 2ise <andalf* Nu cred c! $tiu nici #!car ei* )!%ntreb $i eu ce%or s! fac!* T!cu $i%$i plec! fruntea g"nditor* ,eilal+i r!#aser! cu oc6ii la el* &$i +inea pal#ele 'n poal!, #"ng"iate de o ra2! de soare ce se strecura printre norii fugari= p!reau pline de lu#in!, precu# o ulcic! cu ap!* &ntr%un t"r2iu, '$i ridic! oc6ii $i pri0i drept la soare* 7 Se stinge di#inea+a, 2ise el* ,ur"nd, 0a trebui s! plec!#*

7 )erge# s!%i g!si# pe prietenii no$tri $i s!%l 0ede# pe -rboreb!rbos; 'ntreb! -ragorn* 7 Nu, 2ise <andalf* Nu pe dru#ul !sta trebuie s%o lu!#* -# 0orbit despre n!de4de $i ni#ic #ai #ult* N!de4de 'n biruin+!* Ne pa$te r!2boiul, pe noi $i pe prietenii no$tri* Un r!2boi 'n care nu#ai dac! ne folosi# de inel 0o# $ti c! 0o# ie$i 0ictorio$i* Lucrul !sta #! u#ple de%o #are #"6nire $i de o #are tea#!= c!ci #ulte 0or fi distruse $i se poate pierde totul* Eu sunt <andalf, <andalf cel -lb, dar Negrul e #ai puternic* Se ridic! $i pri0i c!tre soare%r!sare, pun"ndu%$i #"na strea$in! la oc6i, de parc% ar fi 2!rit lucruri dep!rtate, ne0!2ute pentru ceilal+i* -poi cl!tin! din cap* 7 Nu, 2ise el cu glas bl"nd* Nu #ai a0e# cu# a4unge la el* )!car pentru asta trebuie s! fi# #ul+u#i+i* Nu #ai pute# fi ade#eni+i s! ne folosi# de Inel* Trebuie s! cobor"# $i s! d!# piept cu o pri#e4die aproape de de2n!de4de, dar #!car pri#e4dia aceea de #oarte s%a dep!rtat de noi* Se 'ntoarse* 7 /ai, -ragorn, fiu al lui -rat6orn, ad!ug! el* S! nu regre+i alegerea din 0alea lui E#?n )uil $i nici s! nu #ai 2ici c! ur#!rirea ta%i 2adarnic!* Printre at"tea 'ndoieli, te% ai oprit la alegerea care +i s%a p!rut potri0it!= a fost dreapt! $i ai fost r!spl!tit* ,!ci ne%a# 'nt"lnit la +anc, c"t n%a fost prea t"r2iu* .ar c!utarea prietenilor t!i ia sf"r$it* Ur#!toarea ta c!l!torie st! sub se#nul f!g!duielii pe care ai f!cut%o* Trebuie s! te duci la Edoras, s!%l cau+i pe T6eoden, 'n l!ca$ul lui* ,!ci e ne0oie de tine* Lu#ina Iui -nduril trebuie descoperit! 'n b!t!lia pe care ai a$teptat%o at"t* &n Ro6an e r!2boi $i 2a0er!= 'i #erge tare r!u lui T6eoden* 7 -tunci, n%o s!%i #ai 0ede# pe 0eselii no$tri 6obbi+i tineri; 'ntreb! Legolas* 7 N%a# 2is asta, 2ise <andalf* ,ine $tie; -0e+i r!bdare* .uce+i%0! acolo unde trebuie $i n!d!4dui+i* i%acu#, porni# spre Edoras9 ,!ci $i eu #erg 'ntr%acolo* 7 E greu s! str!ba+i pe 4os un ase#enea dru#, fie c! e$ti t"n!r sau b!tr"n, 2ise -ragorn* )! te# c! b!t!lia se 0a fi ter#inat c"nd 0o# a4unge acolo* 7 O# 0edea, o# 0edea, 2ise <andalf* :eni+i cu #ine; 7 .a, porni# cu to+ii, spuse -ragorn* &ns! n%a# nici o 'ndoial! c!, dac! 0rei, 0ei fi acolo 'naintea #ea* Se ridic! $i 'l pri0i lung pe <andalf* ,eilal+i se uitau la ei cu# st!teau fa+! 'n fa+!, f!r! s! scoat! un cu0"nt* Silueta fu#urie a O#ului, -ragorn, fiul lui -rat6orn, era 'nalt! $i tare ca piatra* &$i +inea #"na pe #"nerul spadei* P!rea un rege i0it din ce+urile #!rii, care p!$ise pe +!r#uri locuite de f!pturi #ai #ici* &n fa+a lui st!tea silueta coc"r4at!, alb!, str!lucind de parc! 'i #ocnea o lu#in! pe din!untru, '#po0!rat! de ani, dar '#pr!$tiind o t!rie #ai presus de cea a regilor* 7 Nu%i a$a, <andalf, 2ise -ragorn 'ntr%un t"r2iu, c! te%ai putea duce ori'ncotro #ai iute ca #ine; i%a# s!%+i #ai spun ce0a= tu ne e$ti c!petenie $i fla#ur!* Seniorul &ntuneci#ii are Nou! ,!l!re+i* Noi a0e# Unul, #ai puternic dec"t ei= ,!l!re+ul -lb care%a trecut prin foc, prin sabie $i prin 6!u, $i care e te#ut de to+i* Ne 0o# l!sa cu drag! ini#! c!l!u2i+i de el* 7 .a, te 0o# ur#a cu to+ii, 2ise Legolas* .ar #ai 'nainte ia%#i o piatr! de pe ini#!, <andalf, $i spune%ne ce%ai p!+it 'n )oria* Nu #ai po+i sta pu+in, s! le po0este$ti prietenilor t!i cu# ai fost sal0at; 7 i%a$a a# stat prea #ult, 'i r!spunse <andalf* N%a0e# ti#p* ,!ci nici 'ntr%un an de 2ile nu 0%a$ putea ter#ina aceast! po0este* 7 -tunci spune%ne ce cre2i de cu0iin+!, ca s! nu pierde# 0re#ea, 2ise <i#li* /ai, <andalf, po0este$te%ne cu# ai scos%o la cap!t cu 8alrog* 7 Nu%i rosti nu#ele, spuse <andalf $i pe c6ipul lui trecu un nor fugar de suferin+!5 apoi t!cu, #ai '#b!tr"nit, parc!, dintr%o dat!* )%a# pr!bu$it 'ntr%un 6!u

nesf"r$it, ad!ug! el rar, 'ntr%un t"r2iu, de parc! $i%ar fi a#intit cu greu* -# tot c!2ut, '#preun! cu el* Fl!c!rile lui #!%#presuraser!* Era# scru#* -poi ne%a# scufundat 'ntr%o ap! ad"nc! $i totul s%a%ntunecat* Frig ca fiorul #or+ii era5 aproape c!%#i 'ng6e+ase ini#a* 7 -d"nc!%i genunea peste care se%ntinde Podul lui .urin, rosti <i#li, $i ni#eni n% a #!surat%o 0reodat!* 7 i totu$i, are un cap!t, dincolo de lu#in!, dincolo de cunoa$tere, 2ise <andalf* -colo a# a4uns 'ntr%un t"r2iu, pe fundul de piatr!* El era tot cu #ine* Focul i se potolise, dar se f!cuse 0"scos, alunecos, #ai puternic ca un $arpe care te sugru#!* Ne%a# luptat sub p!#"ntul 0iu, acolo unde ti#pul nu se #ai #!soar!* 8a #!%ncle$ta el, ba 'l sf"rteca# eu5 p"n! la ur#!, a luat%o la goan! prin ni$te galerii 'ntunecate* i% acestea nu erau f!cute de se#in+ia lui .urin, <i#li, fiu al lui <loin* -colo, departe, dincolo de cele #ai ad"nci 0!g!uni ale gno#ilor, lu#ea%i roas! de tot felul de f!pturi f!r! nu#e* Nici #!car Sauron nu le $tie, c!ci sunt #ai b!tr"ne ca el* Ei bine, a# p!$it pe%acel t!r"#, despre care 'ns! n%a# s! po0estesc, ca s! nu 'ntunec lu#ina 2ilei* &n disperare, 0r!4#a$ul era singura #ea n!de4de, a$a c! l%a# ur#at, 'ncle$tat de c!lc"iul s!u* -stfel #%a adus 'napoi, p"n! la ur#!, la galeriile tainice din H6a2ad% du#5 le cuno$tea ca ni#eni altul* -# urcat $i%a# urcat, p"n! a# a4uns la Scara Nesf"r$it!* 7 Pierdut!%i 'n negura ti#purilor, 2ise <i#li* )ul+i spun c! nici n%a fost 0reodat!, dec"t 'n n!scociri, iar al+ii, c%a fost distrus!* 7 Este $i n%a fost distrus! c"tu$i de pu+in, 2ise <andalf* .in te#ni+a cea #ai ad"nc! p"n!%n 0"rful cel #ai 'nalt urca 'ntr%o spiral! des!0"r$it!, cu #ii de trepte, $i a4ungea p"n! la ur#! 'n Turnul lui .urin, s!pat 'n st"nca 0ie a lui >iraC2igil, foi$orul ,ornului -rgintat* ,!tre ,elebdil se desc6idea o fereastr! singuratic! 'n 2!pad!, iar dinaintea ei se 'ntindea un spa+iu 'ngust, o 0!g!un! a#e+itoare deasupra negurilor lu#ii* Soarele str!lucea puternic acolo, dar dedesubt totul era 'n0!luit de nori* El a +"$nit afar! $i, cu# era# 'n ur#a lui, a i2bucnit 'n fl!c!ri* Nu era ni#eni de fa+!, s! 0ad!5 poate c"nturile de peste 0eacuri s! po0esteasc! despre 8!t!lia de pe ,ul#e* 8rusc, <andalf i2bucni 'n r"s* 7 .ar ce%ar putea spune c"nturile acelea; ,ei care%au pri0it 'n sus de departe au cre2ut c! 0"rful #untelui s%a%ncununat cu furtuna* Se%au2eau tunete, iar fulgerele se i2beau peste ,elebdil $i s!reau 'napoi fr"nte 'n li#bi de foc* )ai #ult, a# fost 'ncon4ura+i de un fu# a#estecat cu aburi, care se 'n!l+a, $i ploua cu g6ea+!* L%a# a20"rlit pe 0r!4#a$ul #eu, care s%a pr!bu$it din locul acela 'nalt $i%a n!ruit po0"rni$ul #untelui acolo unde s%a i2bit, spre propria%i ruin!* -poi #%a n!p!dit 'ntunericul, a# r!t!cit dincolo de g"nduri $i de ti#p $i%a# b!tut dru#uri dep!rtate, despre care nu 0oi po0esti niciodat!* <ol%golu+ a# fost tri#is 'napoi 7 pentru o 0re#e, doar p"n! #i se%#pline$te #enirea* i gol a# 2!cut pe cul#ea #untelui* Turnul dind!r!t se f!cuse praf, fereastra disp!ruse f!r! ur#!5 scara 'n ruin! era 'nfundat! cu pietre arse $i sf!r"#ate* R!#!sese# singur, uitat, f!r! sc!pare, deasupra cornului tare al lu#ii* -colo a# 2!cut cu oc6ii pierdu+i 'n 2are, 'n ti#p ce stelele se rostogoleau pe deasupra* Fiecare 2i #i se p!rea #ai lung! dec"t un e0 p!#"ntesc* &#i a4ungeau la urec6i, abia au2it, 2go#otul adunat de pe toate t!r"#urile= na$terea $i #oartea, c"ntecul $i pl"nsul, precu# $i 6uruitul #olco#, f!r! sf"r$it, al pietrelor pr!bu$ite* -$a #%a aflat, 'ntr%un t"r2iu, <Gai6ir, St!p"nul :"nturilor, care #%a ridicat 'n sl!0i $i #%a purtat departe* 1Oare #i%e dat s!%+i fiu #ereu po0ar!, prietene ce%#i apari #ereu la ne0oie; 31Poate c%ai fost, c"nd0a, o po0ar!, #i%a r!spuns el, dar acu#, nu* E$ti u$or ca fulgul de leb!d! 'n g6earele #ele* Ra2ele Soarelui trec prin tine* &+i spun drept, nu

cred c! #ai ai ne0oie de #ine= dac! te%a$ l!sa s! ca2i, ai pluti pe aripile 0"ntului*3 1S! nu #! la$i s! cad9 a# ge#ut eu, c!ci si#+ea# cu# re0in la 0ia+!* .u%#! 'n Lot6lorien93 1P!i, c6iar asta%i porunca lui Lad? <aladriel, care #%a tri#is s! te caut3, #i%a r!spuns el* -stfel s%a%nt"#plat c%a# a4uns la ,aras <alad6on $i%a# 0!2ut c! plecaser!+i de #ult* -# 2!bo0it acolo, printre 0"rstele uitate ale acelui t!r"#, unde 2ilele te lecuiesc, nu te d!r"#!* i #i%a# aflat 'ntre#area $i%a# fost 'n0e$#"ntat 'n alb* -# dat $i%a# pri#it sfaturi* .e%acolo, pe c!i 'ntortoc6eate, a# 0enit $i solii aduc pentru unii dintre 0oi* )%a# legat s!%i spun lui -ragorn a$a= Unde sunt acu# .unedainii, Elessar, Elessar; .e ce se#in+ia ta r!t!ce$te%n 2adar; Se%apropie ceasul c"nd pierdutul trebuie s%apar!, i Fr!+ia ,enu$ie din #ia2!noapte s! r!sar!* .ar +i s%a 6!r!2it o #o6or"t! c!rare= )or+ii p!2esc dru#ul ce duce spre )are* Lui Legolas, .oa#na%i trans#ite= Legolas Frun2!0erde +i%a fost 6!r!2it s! tr!ie$ti :re#e #ult!%n bucurie pe sub arbori* .e )are s! te fere$ti9 .e%+i 0a fi dat s%au2i pesc!ru$ii pe +!r#, 'ntr%o bun! 2i, Ini#a ta n%o s!%$i #ai afle ti6na 'n codru, c"t 0ei tr!i* <andalf t!cu $i 'nc6ise oc6ii* 7 -$adar, #ie nu #i%a tri#is nici o solie; 'ntreb! <i#li $i%$i plec! fruntea* 7 &ntunecate%i sunt 0orbele, 2ise Legolas, $i lipsite de%n+eles pentru cei ce le pri#esc* 7 -sta nu #!%nc!l2e$te cu ni#ic, spuse <i#li* 8 ,e%ai 0rea; 'ntreb! Legolas* S!%+i spun! pe fa+! de propria%+i #oarte; 7 .a, dac! altce0a nu are a%#i spune* 7 ,e se%nt"#pl!; f!cu <andalf, desc6i2"nd oc6ii* .a, cred c! pot deslu$i cu0intele ei* Iertare +ie, <i#li9 ,6ib2uia# 'nc! o dat! asupra soliilor* .ar +i%a trans#is $i +ie 0e$ti $i nu%s nici triste, nici 'ntunecate* 1Lui <i#li, fiu al Iui <loin, a 2is ea, salutul .oa#nei* Tu, Purt!tor al u0i+ei, oriunde%i #erge, te 0a%nso+i gri4a #ea* .ar, p!2ea9 E%un copac anu#e spre care s!%+i 'ndrep+i securea93 7 Fericit! clipa 'n care te%ai 'ntors la noi, <andalf9 strig! gno#ul, +op!ind $i c"nt"nd din r!runc6i pe li#ba lui* /aide+i, 6aide+i9 'i 'nde#n! el, rotindu%$i securea 'n #"n!* ,! doar n%o# cr!pa c!p!+"na sf"nt! a lui <andalf9 /ai s%o afl!# pe cea potri0it!9 7 N%o s! ai #ult de c!utat, 2ise <andalf, ridic"ndu%se de la locul lui* /aide+i9 -t"t a# a0ut de dep!nat a#intiri, a$a, ca%ntre 0ec6i prieteni ce s%au reg!sit* -cu# e ti#pul s!%i d!# 2or* Se 'nf!$ur! din nou 'n #antia lui 0ec6e $i ponosit! $i porni 'nainte* ,eilal+i 'l ur#ar! iute pe po0"rni$ul ce cobora dinspre pragul 'nalt, croindu%$i iar dru# prin

p!dure, spre #alul Sc!ld!torii En+ilor* Nu #ai scoaser! o 0orb!, p"n! poposir! din nou pe iarba de la poalele Fangornului* Nu se 0edea nici o ur#! de%a cailor lor* 7 Nu s%au 'ntors, 2ise Legolas* O s! #erge# pe 4os p"n%o s! c!de# la+i* 7 Eu n%a# s! #erg pe 4os* Nu #ai a0e# 0re#e, spuse <andalf* -poi '$i ridic! pri0irea $i $uier! at"t de li#pede $i de ascu+it, 'nc"t ceilal+i r!#aser! ui#i+i* Nu%$i puteau 'nc6ipui cu# bu2ele acelea stafidite, ascunse 'n barb!, erau 'n stare s! scoat! un ase#enea sunet* .e trei ori $uier!, apoi li se p!ru c! aud 'n dep!rtare nec6e2atul slab al unui cal, purtat de 0"ntul de r!s!rit dinspre c"#pie* -$teptar! 'n#!r#uri+i* Nu trecu #ult si le a4unse la urec6i tropot de copite, 'nt"i #ai #ult ca un tre#ur al p!#"ntului, deslu$it doar de -ragorn, care sta 'ntins pe iarb! al!turi de ceilal+i, cresc"nd apoi din ce 'n ce #ai #ult $i #ai li#pede, 'ntr%un rit# rapid* 7 :in #ai #ul+i cai, 2ise -ragorn* 7 8ine'n+eles, 'i replic! <andalf* Sunte# o po0ar! prea #are pentru unul singur* 7 Sunt trei, spuse Legolas, scrut"nd c"#pia* Ia uite%i cu# alearg!9 E /asufel $i l"ng! el a#icul #eu, -rod* .ar 'n fruntea lor e unul foarte #are* N%a# #ai 0!2ut 'n 0ia+a #ea un astfel de cal* 7 i nici n%ai s! #ai 0e2i, 2ise <andalf* E Iute ca <"ndul, c!petenia mear"ilor, '#p!ra+ii cailor, $i nici #!car T6eoden, regele Ro6anului, n%a c!l!rit unul #ai fru#os* Uita+i%0! cu# luce$te ca argintul $i%alearg! lin, ca un p"r"ia$9 - 0enit pentru #ine= e calul ,!l!re+ului -lb* :o# #erge '#preun! la lupt!* ,6iar 'n ti#p ce b!tr"nul 0r!4itor le deslu$ea aceste treburi, #"ndre+ea de cal 'ncepuse s! urce po0"rni$ul spre ei5 0e$#"ntul 'i str!lucea, coa#a 'i flutura 'n 0"rte4ul iu+elii galopului* Nu departe, 'nd!r!tul lui, 0eneau $i ceilal+i doi* .e cu# 'l 2!ri pe <andalf, Iute ca <"ndul 'ncetini pasul $i nec6e2! puternic5 apoi se apropie u$or, la trap, plec"ndu%$i capul #"ndru, $i 'ncepu s!%i a#u$ine2e b!tr"nului gru#a2ul cu n!rile lui fre#!t!toare* <andalf 'l #"ng"ie* 7 E cale lung! din :"lceaua .espicat!, prietene, 2ise el5 dar tu e$ti 'n+elept $i iute* Prietenul la ne0oie se cunoa$te* i%acu#, 0o# #erge departe%#preun! $i nu ne 0o# #ai desp!r+i niciodat! pe lu#ea asta9 ,ur"nd, se apropiar! $i ceilal+i doi cai, oprindu%se lini$ti+i, de parc! ar fi a$teptat o porunc!* 7 Porni# pe dat! spre )eduseld, palatul st!p"nului 0ostru, T6eoden, 2ise <andalf, cu gra0itate, iar ei '$i plecar! capetele* Nu prea a0e# ti#p, a$a c!, dac! nu 0! e cu sup!rare, prieteni, 0o# #erge c!lare* :! con4ur s! porni+i cu cea #ai #are iu+eal!* /asufel 'l 0a purta pe -ragorn, iar -rod, pe Legolas* Pe <i#li a# s!%l +in 'n fa+a #ea, dac! Iute ca <"ndul 'ng!duie s! ne duc! pe a#"ndoi* )ai 2!bo0i# doar s! trage# o du$c!* 7 -cu# 'ncep eu s! pricep ce0a din #isterul de a2i%noapte, 2ise Legolas, s!rind sprinten 'n spinarea lui -rod* ,6iar dac! la 'nceput or fi fugit de fric!, l%au 'nt"lnit apoi pe Iute ca <"ndul, c!petenia lor, $i l%au 'nt"#pinat cu bucurie* tiai c! se afl! pe% aproape, <andalf; 7 .a, $tia#, r!spunse 0r!4itorul* )i%a# adunat g"ndurile asupra lui $i l%a# 'nde#nat s! se gr!beasc!5 pentru c! ieri era departe, 'n partea de #ia2!2i a +inutului acestuia* i #! poate purta ca 0"ntul 'napoi* <andalf 'i spuse ce0a lui Iute ca <"ndul $i calul porni 'n tro#b!, f!r! 'ns! s%o ia prea #ult 'naintea celorlal+i* .up! o 0re#e, se 'ntoarse brusc $i alese un loc unde #alul era #ai lin* -poi trecu prin r"u $i 'i c!l!u2i spre #ia2!2i, pe o c"#pie neted!, f!r! nici un arbore* :"ntul unduia 'ntinderile nesf"r$ite de iarb! cenu$ie* Nici ur#! de dru#uri sau de c!r!ri, dar Iute ca <"ndul nu $o0!ia* 7 O ia de%a dreptul c!tre s!la$urile lui T6eoden, pe la poalele )un+ilor -lbi, 2ise

<andalf* -$a o s%a4unge# #ai repede* P!#"ntu%i #ai arid peste r"u, 'n +inutul de la soare%r!sare, pe unde trec ur#ele principale spre #ia2!noapte, dar Iute ca <"ndul $tie toate 6"rtoapele $i s#"rcurile de pe dru#* )erser! $i #erser! c!lare ceasuri 'ntregi, prin luncile de pe #al* Pe%alocuri, iarba era at"t de 'nalt!, 'nc"t le trecea de genunc6i, iar ar#!sarii p!reau c! 'noat! 'ntr%o #are cenu$iu%0er2uie* .!dur! de nenu#!rate b!l+i ascunse $i trecur! peste pogoane 'ntregi de b!ltin! 'n$el!toare acoperit! de rogo2 unduitor5 dar Iute ca <"ndul g!sea calea dreapt!, iar ceilal+i cai ur#au d"ra l!sat! de el* &ncet%'ncet, soarele cobor' spre apus* Pe 'ntinsul c"#piei, li se p!ru, o clip!, c! 0!d 'n 2are o p!l!laie ro$iatic! scufund"ndu%se 'n iarb!* .e%o parte $i de alta, ce0a #ai 4os de linia ori2ontului, str!luceau aprins cul#ile #un+ilor* P!rea c! se 'n!l+a un rotocol de fu# care 'ntuneca discul solar, d"ndu%i o nuan+! s"ngerie, de parc! acesta ar fi dat foc ierbii, 'n trecerea sa dincolo de 6otarele lu#ii* 7 -colo se afl! Strunga Ro6an, 2ise <andalf* Trebuie s! fie la apus de unde ne afl!# noi* Tot 'n direc+ia aceea e $i Isengardul* 7 :!d un rotocol #are de fu#, 2ise Legolas* ,e%o fi; 7 R!2boi $i r!2#eri+!, 'i r!spunse <andalf* 'nainte9 VI Regele din Lca ul Auriu Str!b!tur! c!lare asfin+itul $i 'nserarea #olco#!5 apoi se l!s! noaptea* ,"nd, p"n! la ur#!, f!cur! popas $i desc!lecar!, p"n! $i -ragorn se si#+ea 'n+epenit $i 0l!guit* <andalf nu le 'ng!dui dec"t c"te0a ceasuri de odi6n!* Pe Legolas $i pe <i#li 'i fur! so#nul, iar -ragorn se 'ntinse pe spate, c"t era de lung5 dar <andalf r!#ase 'n picioare, spri4init 'n toiag, scrut"nd 'ntunericul spre r!s!rit $i spre apus* Totul era cufundat 'n t!cere5 nu se 0edea $i nu se au2ea +ipenie* ,"nd se de$teptar!, cerul nop+ii era str!b!tut de nori prelungi, 2bur!t!ci+i de un 0"nt de g6ea+!* O pornir! iar la dru#, la lu#ina rece a lunii, la fel de repede ca%n plin! 2i* Trecur! ceasuri 'ntregi $i ei '$i continuar! f!r! preget c!l!toria* <i#li #o+!ia $i, de bun! sea#!, ar fi c!2ut de pe cal dac! n%ar fi fost +inut bine $i 2g"l+"it de <andalf* :l!gui+i, dar #"ndri, /asufel $i -rod 0eneau pe ur#ele c!peteniei lor neobosite 7 o u#br! cenu$ie, abia conturat!, dinaintea lor* Str!b!tur! leg6e dup! leg6e* Luna ceruit! sc!pata 'nspre apusul 'nnorat* -erul se r!ci a#arnic* &ncet%'ncet, la r!s!rit, be2na 'ncepu s! se destra#e $i se i0i o gean! de lu#in! cenu$ie, 'ng6e+at!* .eparte, 'n st"nga lor, suli+ele lu#inoase staco4ii se i2bir! de 2idurile 'ntunecate ale lan+ului E#?n )uil* Se i0ir! 2orile 'n toat! splendoarea lor5 o pal! de 0"nt #!tur! c!rarea, n!pustindu%se apoi printre ierburile plecate* .eodat!, Iute ca <"ndul r!#ase neclintit $i nec6e2!* <andalf ar!t! cu degetul 'n fa+a lor* 7 la pri0i+i9 strig! el, f!c"ndu%i pe to+i s!%$i ridice pri0irile* .inaintea lor, se 'n!l+au )un+ii de )ia2!2i, cu cre$tetele 'n!lbite, br!2da+i de u#bre* ,"#piile 'nierbate se i2beau parc! de colinele 'ngr!#!dite la poale, re0!rs"ndu%se 'n nenu#!rate 0!i triste, cuprinse 'nc! de 'ntuneric, neatinse de lu#ina 2orilor, care '$i croiau dru# $erpuitor 'n ini#a #un+ilor uria$i* ,6iar dinaintea c!l!torilor no$tri, cea #ai larg! dintre aceste 0"lcele se desc6idea ca un golf alungit printre dealuri* -colo, 'n dep!rtare, deslu$ir! o pr!0!lire #untoas! cu o singur! cul#e se#ea+!5 la gura 0!ii, se 'n!l+a un pisc, precu# un str!4er singuratic* La poalele sale curgea un p"r"u ca un fir de argint, i0it din 0"lcea5 pe cul#ea aceea 2!rir! 'n dep!rtare o p"lp"ire 'n lu#ina r!s!ritului 7 o sc"nteiere de aur*

7 :orbe$te, Legolas, 2ise <andalf* Spune%ne ce 0e2i acolo, dinaintea noastr!* Legolas se c!2ni s! 0ad! ce0a, pun"ndu%$i #"na strea$in! la oc6i, ca s! se fereasc! de s!ge+ile soarelui abia r!s!rit* 7 :!d un p"r"u alburiu care coboar! din cul#ile 'n2!pe2ite, 2ise el* -colo, unde apa i20or!$te din u#bra 0"lcelei, se ridic! un deal, la soare%r!sare, 'ncon4urat de un 2id 'nt!rit $i de un gard de #!r!cini* &n!untru se 0!d acoperi$urile caselor, iar 'n #i4loc, pe o teras! 'n0er2it!, 'n sl!0i, se 'nal+! l!ca$ul Oa#enilor* i%#i pare c!%i acoperit cu aur* Lu#ina sa str!luce$te p"n! 6!t, departe* i st"lpii de la intrare sunt aurii* -colo stau ni$te b!rba+i 'n 2ale lucitoare* 'n rest, doar#e toat! lu#ea* 7 Edoras se c6ea#! cur+ile acelea, 2ise <andalf, iar l!ca$ul auriu e )eduseld* -colo s!l!$luie$te T6eoden, fiul lui T6engel, Regele Ob$tii din Ro6an* -# sosit o dat! cu lu#ina 2ilei* .e%acu#, dru#ul ni se desc6ide li#pede dinainte* .ar trebuie s! #erge# #ai cu luare%a#inte5 c!ci dincolo de fruntarii e r!2boi, iar ro6irri#ii, st!p"nii cailor, nu dor#, c6iar de pare c! sunte# at"t de departe de ei* :! sf!tuiesc s! nu scoate+i ar#ele la i0eal! $i s! nu 0orbi+i cu trufie, p"n! nu ne%o# afla dinaintea tronului lui T6eoden* .i#inea+a 'i 'ncon4ura str!lucitoare $i li#pede, iar p!s!relele c"ntau c"nd c!l!torii a4unser! la un p"r"u care se rostogolea cu iu+eal! la 0ale, p"n! 'n c"#pie* La poalele colinelor, el t!ia c!rarea, 'ntr%o f"$ie lat!, $i curgea #ai departe, c!tre r!s!rit, p"n! se 0!rsa 'n Sc!ld!toarea En+ilor, prin stuf!ri$* P!#"ntul era 'n0er2it= 'n lunca rea0!n! $i de%a lungul #alurilor 'nierbate ale p"r"ului cre$teau o #ul+i#e de s!lcii* Li se 'nro$iser! de4a 0"rfurile, si#+ind apropierea pri#!0erii 'n +inutul de r!s!rit* Peste p"r"u era un pode+ care lega #alurile 4oase, r!0!$ite de copitele cailor* ,!l!torii 'l trecur! $i a4unser! la o potec! b!t!torit! care ducea spre 'n!l+i#i* La poalele colinei 'ncon4urate de 2iduri, dru#ul continua 'n u#bra unor #o0ile 'nalte $i 'n0er2ite* Pe partea dinspre apus, p!reau '#pro$cate cu 2!pad!= printre firele de iarb!, r!s!reau ni$te floricele ca stelele f!r! nu#!r* 7 Ia uita+i%0!, 2ise <andalf* ,e dr!g!la$i sunt oc6ii aceia str!lucitori din iarb!9 :e$nicu+e, a$a le 2ice, sau, pe t!r"#ul acesta al oa#enilor, simbelm9ne, c!ci 'nfloresc 'n toate anoti#purile anului $i cresc pe unde se odi6nesc #or+ii* 8!ga+i de sea#!, a# a4uns la gorganele #!re+e unde dor# seniorii lui T6eoden* 7 apte pe partea st"ng! $i nou!, pe dreapta, 2ise -ragorn* L!ca$ul -uriu a fost ridicat de%a lungul #ai #ultor 0ie+i o#ene$ti* 7 .e cinci sute de ori au c!2ut frun2ele 'n ,odrul &ntunecat, la #ine acas!, 2ise Legolas, $i nu ne%a p!rut #ai #ult de%o clip!* 7 .ar ,!l!re+ilor din Ob$te li se pare o 0e$nicie, 2ise -ragorn, a$a c! ridicarea acestei case nu este pentru ei dec"t a#intirea unui c"nt, iar 0re#urile de alt!dat! sunt pierdute 'n negura ti#pului* -cu#, 'i 2ic acestui p!#"nt casa lor proprie* -u 0orba 'ncurcat!, dup! felul nea#urilor de la #ia2!noapte* -poi 'ncepu s! incante2e 'nceti$or, 'ntr%o li#b! #olco#!, necunoscut! elfului $i gno#ului5 $i totu$i ascultau, c!ci era tare #elodioas!* 7 Socot c! e%n li#ba ro6irri#ilor, 2ise Legolas5 c!ci e precu# +inutul acesta= bogat! $i, oarecu#, curg!toare, altfel aspr! $i neclintit!, ca #un+ii* .ar nu%#i dau sea#a ce 2ice, afar! doar c!%i '#po0!rat! de #"6nirea Oa#enilor )uritori* 7 Iat! cu# sun! 'n Li#ba ,o#un!, 2ise -ragorn, str!duindu%#! s%o t!l#!cesc c"t pot eu de bine= Unde%s acu# calul $i c!l!re+ul; Unde%i cornul ce suna; Unde%s coiful $i c!#a$a de 2ale $i p!rul b!lai ce se re0!rsa;

Unde%s #"na pe strune de 6arp! $i focul staco4iu ce%ardea; Unde%s pri#!0ara $i rodul $i gr"ul ce%nalt '#i cre$tea; ,a ploaia pe #unte, ca 0"ntul pe pa4i$ti s%au dus5 .incolo de coline, 'n be2n!, 2ilele%au plecat spre apus* ,ine%o s! #ai str"ng! fu#ul din le#nul uscat ar2"nd, S! se #inune2e de anii 'n 2bor, dinspre #are 0enind; -$a gr!it%a un poet de #ult uitat 'n Ro6an, a#intindu%$i c"t de 'nalt $i de #"ndru era Eorl cel T"n!r, care plecase de la )ia2!noapte5 iar bidi0iul lui, Felarof, tat!l cailor, a0ea aripi Ia picioare* -cestea fiind spuse, c!l!torii trecur! de gorganele t!cute* i ur#"nd dru#ul 'ntortoc6eat ce ducea la cocoa$ele 'n0er2ite ale colinelor, a4unser! 'ntr%un t"r2iu la 2idurile uria$e, b!tute de 0"nt $i la por+ile Edorasului* -colo se g!seau o #ul+i#e de b!rba+i 'n 2ale lucitoare, care s!rir! 'ndat! 'n picioare $i le a+inur! calea cu l!ncile* 7 Opri+i%0!9 ,ine sunte+i, str!inilor; strigar! ei 'n li#ba din Ob$tea ,!l!re+ilor, cer"ndu%le s! le spun! nu#ele $i #isiunea lor* &n oc6i li se citea o ui#ire neprietenoas!5 se uitar! 'ncrunta+i la <andalf* 7 Ei bine, eu 0! 'n+eleg graiul, le r!spunse el 'n aceea$i li#b!5 dar pu+ini str!ini de locurile acestea se pot l!uda cu a$a ce0a* .e ce nu 0orbi+i atunci 'n Li#ba ,o#un!, a$a cu# e obiceiul 'n -pus, dac! 0re+i s! 0i se r!spund!; 7 -ceasta%i 0oia lui T6eoden, regele, ca ni#eni s! nu treac! de%aceste por+i, afar! de cei care ne $tiu li#ba $i ne sunt prieteni, r!spunse unul dintre str!4eri* Ni#eni nu e bine 0enit aici 'n 0re#e de r!2boi, afar! de oa#enii no$tri $i de cei ce 0in din Fort!rea+a ,olnicului, din +inutul <ondor* ,ine sunte+i 0oi, ce n!0!li+i a$a, nec6ib2uit, dinspre c"#pie, 'n0e$#"nta+i ciudat $i c!lare pe cai ca ai no$tri; St!# aici de stra4! de #ult! 0re#e $i 0%a# 2!rit 'nc! de c"nd era+i foarte departe* N%a# #ai 0!2ut c!l!re+i a$a ciuda+i $i nici cai #ai se#e+i ca ar#!sarul acela* .e n%o# fi orbi+i de 0reo 0ra4!, ap!i unul ca !sta e din nea#ul mear"ilor Ia spune, nu cu#0a e$ti 0reun 0r!4itor, 0reo iscoad! de%a lui Saru#an sau o n!luc! de%a lui; /ai, 0orbe$te9 i repede9 7 Nu sunte# n!luci, 2ise -ragorn, $i nici pri0irea nu te%n$eal!* ,!ci, ai dreptate, ace$tia sunt caii 0o$tri 7 lucru pe care, $tiu bine, l%ai $tiut 'nainte s! ne 'ntrebi* .ar ai #ai 0!2ut gea#ba$i care s! se 'ntoarc! la gra4dul pe care l%au p!gubit; -ce$tia sunt /asufel $i -rod $i ni i%a '#pru#utat Eo#er, al Treilea )are$al al )!rcii, acu# dou! 2ile* -# 0enit s! i%i 'napoie#, a$a cu# i%a# pro#is* Nu s%a 'ntors Eo#er 'nc!, s! 0! 0esteasc! sosirea noastr!; Prin oc6ii str!4erului trecu o und! de nelini$te* 7 .e Eo#er n%a# ni#ic a spune, 'i r!spunse el* .ac! ade0!r gr!it%ai, atunci T6eoden trebuie s! fi au2it de 0oi* Poate 0enirea 0oastr! nu%i c6iar at"t de nea$teptat!* -cu@ 0reo dou! nop+i, a 0enit Li#b! de :ier#e $i ne%a spus c!, din porunca lui T6eoden, n%are 0oie nici un str!in s! treac! pe%aici* 7 Li#b! de :ier#e; 'ntreb! <andalf, pri0indu%l t!ios pe str!4er* S! nu #ai aud de el9 )isia #ea nu este s!%l 0!d pe Li#b! de :ier#e, ci pe 'nsu$i Seniorul Ob$tii* )! gr!besc al naibii* ,e%ar fi s! te duci sau s! tri#i+i pe cine0a s!%l 0esteasc! de sosirea noastr!; Se uit! lung la b!rbatul din fa+a lui $i oc6ii 'i sc!p!rar! pe sub fruntea bo#bat!* 7 .a, a# s! #! duc, r!spunse el rar* .ar cu# s!%i spun c! 0! c6ea#!; i ce s!%i spun despre tine; 8!tr"n $i a#!r"t '#i pari, $i totu$i, e$ti crunt $i ne'ndur!tor pe dinl!untru* -$a socotesc*

7 8ine 0e2i, bine g!se$ti, 2ise 0r!4itorul* ,!ci sunt <andalf* )%a# 'ntors* i, bag! de sea#!9 -# adus $i eu un cal 'napoi* Iat!%l pe Iute ca <"ndul cel f!r! perec6e, pe care ni#eni altcine0a nu%l poate '#bl"n2i* Iar aici, l"ng! #ine, e -ragorn, fiul lui -rat6orn, #o$tenitorul Regilor, ce la Fort!rea+a ,olnicului se duce* Iat!%i $i pe Legolas, elful, $i pe <i#li, gno#ul, to0ar!$ii no$tri* .u%te acu# $i spune%i st!p"nului t!u c%a0e# o 0orb! cu el, dac! are bun!tatea s! ne pri#easc! 'n l!ca$ul s!u* 7 Pe legea #ea, ciudate 0! sunt nu#ele9 .ar le 0oi 0esti, a$a cu# '#i cere+i, $i 0oi afla de 0oia st!p"nului, 2ise str!4erul* -$tepta+i un pic $i%a# s! 0%aduc r!spunsul a$a cu# pofte$te el* .ar nu 0!%#b!ta+i cu ap! rece9 Tr!i# 0re#uri 'ntunecate* Plec! iute, l!s"ndu%i pe str!ini 'n gri4a ca#ara2ilor s!i* .up! un ti#p, se 'ntoarse* 7 Ur#a+i%#!9 2ise el* T6eoden 0! 'ng!duie s! pofti+i5 dar orice ar#! a+i a0ea, c6iar $i%un toiag, trebuie s%o l!sa+i dinaintea pragului* U$ierii or s! le ia 'n pa2!* Por+ile 'ntunecate se d!dur! deodat! la o parte* ,!l!torii intrar!, ur#"ndu%$i 'n $ir c!l!u2a* .!dur! de o alee larg!, pietruit!, care se unduia c"nd 'n sus, c"nd 'n 4os, din loc 'n loc a0"nd c"te un $ir de trepte bine f!cute* Trecur! pe l"ng! o #ul+i#e de case de le#n, cu u$i 'nnegrite* -l!turi cu dru#ul, printr%un canal de piatr!, curgea un p"r"u li#pede, susur"nd sc"nteietor* P"n! la ur#!, a4unser! 'n 0"rful colinei* -colo se afla un podi$, deasupra unei terase 'n0er2ite, la poalele c!reia i20ora, dintr%o piatr! d!ltuit! 'n for#! de cap de cal, un p"r"ia$ care curgea 'ntr%un ba2in* .e%acolo 0enea p"r"ul de pe #arginea dru#ului* Spre teras!, urca un $ir de sc!ri de piatr!, 'nalte $i largi, iar de%o parte $i de alta a ulti#ei trepte se afla c"te un 4il+ t!iat 'n st"nc!* 'n acel loc st!teau al+i str!4eri, cu s!biile trase pe genunc6i* u0i+ele de p!r auriu le c!deau pe u#eri5 soarele le '#podobea scuturile 0er2i, $i plato$ele lor ardeau parc!, iar c"nd se ridicar! 'n picioare, p!rur! #ai 'nal+i ca oa#enii #uritori* 7 Iat! u$ile dinaintea 0oastr!, le spuse c!l!u2a* -cu# trebuie s! #! 'ntorc la poart!, unde #i%e datoria* R!#as%bun9 i fie ca Seniorul Ob$tii s!%$i re0erse #!rini#ia asupra 0oastr!9 Se 'ntoarse $i%o lu! repede pe alee 'nd!r!t* ,eilal+i urcar! scara lung!, sub pri0irile str!4erilor 'nal+i care st!teau acolo sus, f!r! s! scoat! o 0orb!, p"n! ce <andalf puse piciorul pe terasa pa0at! de la cap!tul treptelor* -tunci, le urar! bun 0enit, cu glasuri li#pe2i, 'n li#ba lor* 7 Fi+i bine 0eni+i, oaspe+i de departe9 2iser! ei, 'ntin2"nd #"nerele spadelor, 'n se#n de pace* Pietrele pre+ioase sc"nteiar! 0er2ui 'n b!taia soarelui* -poi, unul dintre str!4eri f!cu un pas 'nainte $i li se adres! 'n Li#ba ,o#un!= 7 Sunt U$ierul lui T6eoden* /a#a e nu#ele #eu* :! con4ur acu# s! 0! l!sa+i ar#ele aici, 'nainte s! intra+i* -tunci Legolas 'i 'ntinse cu+itul s!u cu plasele de argint, tolba $i arcul* 7 S! le p!2e$ti cu gri4!, rosti el, c!ci sunt din ,odrul de -ur $i 'ns!$i .oa#na din Lot6orien #i le%a d!ruit* .e #are ui#ire se u#plu c6ipul b!rbatului, care a$e2! iute ar#ele l"ng! 2id, de parc! s%ar fi te#ut s! le +in! 'n #"n!* 7 Nu se 0a atinge ni#eni de ele, '+i f!g!duiesc, 2ise el* -ragorn $o0!i o clip!* 7 Nu%i 0oia #ea, 2ise el, s! #! despart de spad! $i nici s! 'ncredin+e2 pe -nduril pe #"ini str!ine* 7 .ar e 0oia lui T6eoden, 2ise /a#a* 7 Nu sunt at"t de con0ins c! 0oia lui T6eoden, fiul lui T6engel, fie el $i Senior al Ob$tii, ar trebui s! fie #ai i#portant! dec"t 0oia lui -ragorn, fiul lui -rat6orn, #o$tenitorul lui Elendil din <ondor* 7 -cesta e l!ca$ul lui T6eoden, nu al lui -ragorn, fie el $i Rege al <ondorului, de

pe tronul lui .enet6or, 2ise /a#a, p!$ind repede 'n fa+a por+ilor $i a+in"ndu%le calea* -0ea acu# spada 'n #"n!, 'ndreptat! cu 0"rful spre str!ini* 7 -sta%i 0orb!rie f!r! rost, 2ise <andalf* Porunca lui T6eoden n%are nici o noi#!, 'ns! la fel de f!r! rost e s! nu te supui* &n l!ca$ul lui, un rege face ce 0rea, fie c!%i nebunie sau 'n+elepciune* 7 -$a e, 2ise -ragorn* i%a$ face 'ntoc#ai cu# '#i cere st!p"nul casei, c6iar de #%a$ afla 'ntr%o bo4deuc! de le#n, dac! a$ a0ea o spad! oarecare $i nu pe -nduril* 7 Oricare i%ar fi nu#ele, 2ise /a#a, aici o 0ei l!sa, dac! 0rei s! nu te pui cu to+i oa#enii din Edoras* 7 Nu singur9 f!cu <i#li, trec"ndu%$i degetele peste t!i$ul securii sale, de parc%ar fi a0ut 'n fa+! un arbore t"n!r pe care se preg!tea s!%l doboare* Nu e singur9 7 /ai, 6ai, f!cu <andalf '#p!ciuitor* ,! doar sunte# cu to+ii pri#eni aici* Sau, cel pu+in a$a ar trebui s! fi#5 c!ci dac! ne cert!#, o s%a4unge# de r"sul )ordorului* )isiunea #ea e grabnic!* Iat! spada #ea, bunule /a#a* -i gri4! de ea* <la#dring 'i e nu#ele, c!ci elfii au f!cut%o 'n 0ec6i#e* i%acu#, las!%#! s! trec* /ai, -ragorn9 -ragorn '$i desf!cu cing!toarea f!r! tragere de ini#!, $i%$i spri4ini el 'nsu$i spada de 2id* 7 O pun aici, 2ise el* .ar '+i poruncesc s! nu te%atingi de ea $i nici s! nu 'ng!dui altora s%o ating!* &n teaca asta s!l!$luie$te T!i$ul ce%a fost .espicat $i ref!cut apoi* Telc6ar a f!urit%o 'nt"i, 'n negura 0re#urilor* )oartea se 0a abate asupra oricui se% ncu#et! s! trag! sabia lui Elendil din teac!, afar! de #o$tenitorul lui* Str!4erul se d!du un pas 'nd!r!t $i se uit! uluit la -ragorn* 7 Se pare c%ai 0enit pe aripile c"ntului din 0re#uri str!0ec6i, 2ise el* -$a s! fie, )!ria Ta, cu# +i%e porunca* 7 Ei, bine, dac! -nduril o 'nso+e$te, $i securea #ea poate s! stea aici, f!r! s! se ru$ine2e, spuse <i#li, pun"ndu%$i ar#a 4os* i%acu#, c! +i%a# f!cut 0oia, las!%ne s! ne duce# la st!p"nul t!u, s!%i 0orbi#* Str!4erul 'nc! $o0!ia* 7 Toiagul, i se adres! el lui <andalf* Iertare, dar $i !sta trebuie s! r!#"n! dinaintea u$ilor* 7 ,e lucru prost c6ib2uit9 f!cu <andalf* Pre0ederea%i una, iar #o4icia, alta* Sunt b!tr"n* .ac! nu #! spri4in 'n toiag, atunci a# s! #%a$e2 aici, p"n! c"nd o bine0oi T6eoden s! 0in! el 'nsu$i, ca s! st!# de 0orb!* -ragorn 'ncepu s! r"d!* 7 Fiecare are c"te ce0a #ult prea drag, ca s! se%ncread! 'n ceilal+i* .ar te rabd! pe tine ini#a s! despar+i un b!tr"n de spri4inul s!u; /ai, las!%ne s! intr!#* 7 Un toiag 'n #"inile unui 0r!4itor poate fi #ai #ult dec"t o proptea la b!tr"ne+e, 2ise /a#a* Se uit! atent la toiagul de frasin 'n care se spri4inea <andalf* 7 .e$i a# 'ndoieli, #!%ncred 'n ce%#i 2ice ini#a* Si#t c! ne sunte+i prieteni $i oa#eni de toat! cinstea $i ispra0a, f!r! g"nduri ascunse* Pute+i intra* Str!4erii ridicar! drugii grei care st!teau de%a cur#e2i$ul u$ilor* ,"nd le '#pinser! 'ncet, acestea sc"r+"ir! din +"+"nile #ari* ,!l!torii intrar!* Sala li se p!ru 'ntunecoas! $i cald!, fa+! de aerul curat de pe colin!* Era lung! $i larg!, b"ntuit! de u#bre $i lu#inat! slab5 acoperi$ul 'nalt era sus+inut de st"lpi soli2i* .ar ici%colo, prin ferestrele de sus, de sub strea$in!, p!trundeau ra2e de soare sc"nteietoare* Prin ta0an, deasupra unui fuior de fu# ce se 'n!l+a, se 0edea cerul albastru%stins* Pe #!sur! ce oc6ii li se obi$nuiau cu 'ntunericul, c!l!torii distinser! c! du$u#eaua era acoperit! de pietre de tot felul5 o #ul+i#e de rune $i de desene ciudate li se 'ncurcau sub picioare* :!2ur! acu# c! st"lpii erau bogat 'ncrusta+i cu aur $i picta+i 'n culori pale,

de%o str!lucire #o6or"t!* Pe pere+i, at"rnau o #ul+i#e de tapiserii $i deasupra lor, pe spa+ii #ari, #!r$!luiau siluete din 0ec6ile po0e$ti, unele 'nnegrite de ani, altele ascunse de se#i'ntuneric* .ar asupra uneia c!dea o ra2! de soare= un t"n!r c!lare pe un cal alb* Suna dintr%un corn #!re+ $i pletele blonde 'i fluturau 'n 0"nt* ,alul a0ea capul se#e+it, n!rile u#flate, ro$ii 'n ti#p ce nec6e2a, #irosind b!t!lia dep!rtat!* Pe picioare 'i $iroia ap! 'nspu#at!, alburiu%0er2uie* 7 Uita+i%l pe Eorl cel T"n!r9 2ise -ragorn* -$a a plecat c!lare de la )ia2!noapte, la b!t!lia de pe ,"#pia ,elebrant* i astfel, cei patru 'naintar!, trec"nd pe l"ng! focul curat care ardea pe 0atra lung! din #i4locul 'nc!perii* -poi se oprir!* La cap!tul dep!rtat al l!ca$ului, dincolo de 0atr!, cu fa+a spre u$ile de la #ia2!noapte, era o lespede cu trei trepte5 iar la #i4locul lespe2ii se afla un 4il+ #are, auriu* n el st!tea un b!rbat at"t de '#po0!rat de ani, 'nc"t p!rea aproape un pitic5 dar p!rul lui alb era lung $i des $i i se re0!rsa 'n $u0i+e bogate de sub o cunun! sub+ire de aur, pe care o purta pe frunte* 'n #i4locul ei, str!lucea un singur dia#ant* 8arba i se re0!rsa alb! ca 2!pada, p"n! la genunc6i5 dar oc6ii 'i ardeau 'ntr%o lu#in! str!lucitoare* Sclipir! la 0ederea str!inilor* &n spatele lui st!tea o fe#eie '#br!cat! 'n alb* Pe sc!ri, la picioarele b!tr"nului, $edea un b!rbat stafidit, cu c6ipul palid $i 'n+elept $i cu pleoapele grele* Era o t!cere de #or#"nt* 8!tr"nul nu #i$ca 'n 4il+ul lui* &ntr%un t"r2iu, <andalf 0orbi= 7 Pri#e$te salutul #eu, T6eoden, fiu al lui T6engel9 )%a# 'ntors* ,!ci, iat!, se% apropie furtuna $i e #o#entul ca prietenii s! se str"ng! cu to+ii, ca s! nu fie 2drobi+i unul c"te unul* 8!tr"nul se ridic! 'n picioare 'ncet, spri4init 'ntr%un toiag negru $i scurt, cu #!ciulia alb!, de os5 acu# str!inii 0!2ur! c!, de$i coc"r4at, era 'nc! 'nalt, iar 'n tinere+e trebuie s! fi fost o #"ndre+e de o#* 7 Te salut $i eu, r!spunse b!tr"nul, $i poate c! te a$tep+i s! fii 'nt"#pinat cu drag* .ar, s!%+i spun drept, #! ca# 'ndoiesc de bunul rost al 0enirii tale aici, 4up"ne <andalf* )ereu ne%ai fost o pia2! rea* &n ur#a ta au ap!rut neca2urile ca ciorile* i cu c"t ai 0enit #ai des, cu at"t a fost #ai r!u* N%a# s! te #int= 'n clipa 'n care a# aflat c! s%a 'ntors Iute ca <"ndul singur, #%a# bucurat de 0enirea calului, dar #%a# bucurat $i #ai #ult de lipsa c!l!re+ului5 iar c"nd Eo#er #i%a adus 0estea c! te%ai dus, 'n sf"r$it, 'n nesf"r$itul t!u s!la$, nu te%a# 4elit* .ar soliile de departe sunt rareori ade0!rate* Iat!%te iar9 i%o dat! cu tine, sosesc rele #ai #ari ca p"n%acu#, dup! c"te #%a$tept eu* .e ce s! te 'nt"#pin cu bucurie, <andalf, ,ioara Furtunii; Ia spune9 Se a$e2! iar ane0oie 'n 4il+ul s!u* 7 -de0!r gr!it%ai, )!ria Ta, inter0eni b!rbatul palid care st!tea pe treptele lespe2ii* Nici cinci 2ile n%au trecut de c"nd ne%a sosit 0estea a#ar! c! T6eodred, fiul t!u, a fost ucis la /otarele de la Soare%-pune5 #"na ta dreapt!, al .oilea )are$al al Ob$tii9 i nici 'n Eo#er nu te po+i 'ncrede* .ac%ar fi dup! el, pu+ini oa#eni ar #ai fi l!sa+i de stra4! 2idurilor tale* Iar acu#, colac peste pup!2!, afl!# din <ondor cu# c! Seniorul &ntuneci#ii st"rne$te 2ar0! 'n R!s!rit, 'ntr%o astfel de clip! $i%a g!sit 6oinarul !sta s! se 'ntoarc!* .a, c6iar a$a, de ce te%a# 'nt"#pina cu bucurie, ,ioar! a Furtunii; Eu '+i 2ic 0athspell, adic! :este Rea5 iar 0estea rea e ca un oaspete 6ain, a$a se spune* R"n4i, ridic"ndu%$i o clip! pleoapele grele $i uit"ndu%se la str!ini cu oc6ii lui 'ntuneca+i* 7 Se spune c! e$ti 'n+elept, prietene Li#b! de :ier#e, $i e$ti, f!r! doar $i poate, un #are spri4in pentru st!p"nul t!u, 'i r!spunse <andalf cu glasul bl"nd* Totu$i sunt dou! feluri prin care poate 0eni un o# cu 0e$ti rele* El poate s! fie un lucr!tor al

r!ului5 sau poate s! fie singur, ca frun2ele, $i s! 0in! doar s! dea a4utor, 'n 0re#e de restri$te* 7 -$a e, 2ise Li#b! de :ier#e, dar #ai e un soi= ciugulitorii de oase, cei ce se a#estec! 'n durerea celorlal+i, 6ienele care se '#buib! pe sea#a r!2boiului* ,e a4utor ne%ai dat 0reodat!, ,ioar! a Furtunii; i ce a4utor ne%aduci acu#; Ulti#a dat! ne%ai cerut tu a4utorul, c"nd ai #ai fost pe%aici* -tunci, )!ria Sa +i%a 'ng!duit s!%+i alegi un cal pe care%l 0rei $i s! pleci5 $i, spre ui#irea noastr!, a tuturor, ai a0ut obr!2nicia s!%l iei pe Iute ca <"ndul* )!ria Sa a fost lo0it de durere5 $i totu$i, pentru unii, pre+ul pl!tit ca s! +i se gr!beasc! plecarea din +inut n%a fost prea #are* Socot acu# c! istoria se 0a repeta= ne 0ei cere iar a4utorul, 'n loc s! ni%l dai tu nou!* Ne% aduci oa#eni; Ne%aduci cai, spade, l!nci; -sta a$ nu#i a4utor5 de%asta a0e# noi ne0oie acu#* .ar !$tia care 0in dup! coada ta cine sunt; Trei 6ai#anale 2dren+!roase $i #urdare5 iar tu, cel #ai cer$etor dintre to+i patru9 7 &n ulti#a 0re#e, se pare, buna%cu0iin+! nu #ai e la #are cinste la curtea ta, T6eoden, fiu al lui T6engel, 2ise <andalf* Nu +i%a spus str!4erul de la poart! nu#ele to0ar!$ilor #ei; -rareori i%a fost dat 0reunui senior din Ro6an s! pri#easc! deodat! trei oaspe+i ca ace$tia* -u l!sat la u$a ta ar#e care pre+uiesc #ai #ult ca o ar#at! de oa#eni #uritori, c6iar dintre cei #ai puternici* ,enu$iu le este straiul, c!ci elfii i%au 'n0e$#"ntat astfel, ca s! poat! trece prin be2na #arilor pri#e4dii $i s! a4ung! la l!ca$ul t!u* 7 -tunci Eo#er ade0!r gr!it%a, cu# c%ai fi 'n c"rd!$ie cu :r!4itoarea din ,odrul de -ur; 'ntreb! Li#b! de :ier#e* Nu%i de #irare= totdeauna s%au ur2it i+e 0iclene 'n 0alea .Gi#ordene* <i#li f!cu un pas #are 'n fa+!, dar si#+i i#ediat #"na lui <andalf 'ncle$t"ndu%i u#!rul, a$a c! se opri $i r!#ase stan! de piatr!* Prin .Gi#ordene, prin Lorien 5 -rar picior de o# a trecut Pu+ini oc6i de #uritori 2!rit%au lu#ina ,are s!l!$luie$te acolo de%a pururi str!lucind* <aladriel9 <aladriel9 Li#pede%i apa f"nt"nii tale -lb! e steaua 'n #"na ta dalb!5 Nepri6!nite, nep!tate sunt frun2a $i glia 'n .Gi#ordene, 'n Lorien )ai #"ndr! dec"t pot #uritorii cu g"ndul ticlui* -stfel c"nt! <andalf cu glas duios, dar deodat! '$i sc6i#b! firea* -20"rlindu%$i #antia ponosit!, se ridic!, f!r! s! se #ai spri4ine 'n toiag* i rosti rece, cu glas li#pede= 7 &n+eleptul 0orbe$te nu#ai ce $tie, <ri#a, fiu al lui <al#od* -i a4uns un 0ier#e f!r! #inte* -$a c! taci $i +ine%+i li#ba aia despicat!%n gur!* .oar n%a# trecut prin foc $i sabie ca s!%#i arunc 0orbe de ocar! cu un slu4itor, p"n! ies sc"ntei9 &$i ridic! toiagul* Se au2i un bubuit de tunet* Soarele disp!ru din ferestrele de la r!s!rit5 'n sal! se f!cu 'ntuneric de%ai fi 2is c!%i noapte* T!ciunii din foc p!lir! #o6or"+i* Nu se #ai 2!rea dec"t <andalf, 'nalt $i alb, dinaintea 0etrei 'nnegrite* &n be2na aceea, se au2i glasul $uierat al lui Li#b! de :ier#e= 7 Nu te%a# po0!+uit eu, )!ria Ta, s! nu%i dai 0oie cu toiagul aici; S#intitul !la de /a#a ne%a tr!dat9 -p!ru un fulger care p!ru c! despic! acoperi$ul* -poi se f!cu lini$te* Li#b! de

:ier#e c!2u cu fa+a la p!#"nt* 7 i%acu#, T6eoden, fiu al lui T6engel, bine0oie$ti s!%+i pleci urec6ea la #ine; 'ntreb! <andalf* -i ne0oie de a4utor; &$i ridic! toiagul, 'ndrept"ndu%l spre o fereastr! de sus* -colo 'ntunericul p!rea s! se risipeasc! $i 'n dep!rtare ap!ru un petic de cer lucitor* 7 Nu%i totul cufundat 'n 'ntuneric* Ia%+i ini#a%n din+i, Senior al Ob$tii5 c!ci n%ai s! afli spri4in #ai de n!de4de ca al #eu* Nu dau po0e+e celor ce se las! prad! de2n!de4dii* Totu$i a$ a0ea c"te ce0a s!%+i spun* -i s! #%ascul+i; :orbele #ele nu%s pentru toat! lu#ea* Te con4ur s! ie$i $i dinaintea u$ii, s! te ui+i peste fruntarii* Prea ai stat #ult 'n be2n! $i te%ai 'ncre2ut 'n n!scociri trunc6iate $i%n $u$oteli tic!loase* T6eoden se scul! ane0oie din 4il+ul s!u* &n sal! 'ncepu s! creasc! iar o lu#in! palid!* Fe#eia 'l ur#! iute pe regele '#po0!rat de ani, lu"ndu%l de bra+, iar acesta cobor' cu pa$i nesiguri de pe lespede, apoi porni 'ncet de%a lungul s!lii* Li#b! de :ier#e r!#ase 'ntins la podea* ,eilal+i a4unser! 'n fa+a u$ilor, iar <andalf b!tu* 7 .esc6ide+i9 strig! el* Iese Seniorul Ob$tii9 U$ile se d!dur! la o parte $i 'n 'nc!pere p!trunse $uier"nd un 0al de aer tare* Pe colin! b!tea 0"ntul* 7 Tri#ite%+i str!4erii 4os, pe scar!, 2ise <andalf* Iar tu, do#ni+!, las!%l pu+in* :oi a0ea eu gri4! de el* 7 .u%te, EoG?n, fiic! a surorii #ele, o 'nde#n! regele* Nu #ai ai de ce s! te te#i* Fata se 'ntoarse $i porni 'ncet spre cas!* ,"nd a4unse 'n dreptul u$ilor, se opri $i se uit! 'nd!r!t* Pri0irea ei n!p!dit! de gri4i 'l 'n0!lui pe rege 'ntr%o #ilostenie rece* -0ea c6ipul nespus de fru#os, iar p!rul ei lung p!rea un r"u de aur* )l!die se 'n!l+a 'n roc6ia%i alb!, 'ncins! cu un br"u de argint5 cu toate acestea, p!rea puternic! $i tare ca o+elul 7 o ade0!rat! fiic! a regilor* -stfel 'i ap!ru EoG?n, .o#ni+a Ro6anului, lui -ragorn, pentru pri#a oar! 'n Plin! lu#in! de 2i5 $i o g!si #"ndr!, #"ndr! $i rece, ca 2orii unei 2ile de pri#!0ar! ti#purie, nea4uns 'nc! la rangul de fe#eie* .eodat! ea a0u oc6i $i pentru el, 0oinicul #o$tenitor al regilor, 'n+elep+i de ierni f!r! de nu#!r, 'n0e$#"ntat 'n #antia%i cenu$ie, cu o for+! pe care, de$i ascuns!, ea o g6ici pe dat!* O clip!, r!#ase stan! de piatr!5 apoi se 'ntoarse iute $i se f!cu ne0!2ut!* 7 -cu#, st!p"ne, 2ise <andalf, pri0e$te%+i +inutul9 .esfat!%+i iar n!rile cu aerul libert!+ii9 .in prid0orul de deasupra #arii terase 0!2ur! c"#piile 0er2i ale Ro6anului de dincolo de p"r"u, pier2"ndu%se 'n fu#ul dep!rt!rii* Perdelele de ploaie 2bur!t!cit! de 0"nt c!deau pie2i$ la p!#"nt* .easupra $i c!tre apus, cerul era 'nc! 'nnegurat de tunete, iar fulgerele p"lp"iau 'n 2are, printre colinele abia g6icite* .ar 0"ntul o luase spre #ia2!noapte, iar 0i4elia ce se st"rnise de la r!s!rit se do#olea, dep!rt"ndu%se c!tre #area de #ia2!2i* .eodat!, printr%o sp!rtur! din norii dind!r!tul lor, +"$ni ca o s!geat! o ra2! de soare* iroaiele ploii sc"nteiar! ca argintul $i r"ul sclipi 'n dep!rtare, ca o oglind! lucie* 7 Nu%i c6iar a$a%ntuneric pe%aici, 0orbi T6eoden* 7 Nu, 2ise <andalf* i nici po0ara anilor nu te%apas! at"t de tare, pe c"t $i%ar fi 'nc6ipuit unii* -20"rle%+i propteaua aia* Toiagul negru 'i c!2u regelui din #"n!, i2bindu%se cu 2go#ot de pietre* T6eoden '$i 'ndrept! 'ncet $alele, ca un #o$neag care trudise aplecat prea #ult! 0re#e* -cu# se 'n!l+a drept $i, cu# pri0ea spre cer, oc6ii lui se f!cur! alba$tri* 7 &ntunecate 0ise%a# #ai a0ut 'n ulti#a 0re#e, rosti el, dar #! si#t ca abia tre2it din so#n* ,"t #i%a$ dori acu# s! fi 0enit #ai de#ult, <andalf9 ,!ci #! te# c!%i prea

t"r2iu $i nu 0ei face dec"t s! 0e2i ulti#ele clipe ale ,asei #ele* Sl!0itul l!ca$ 'n!l+at de 8rego, fiul lui Eorl, se 0a pr!bu$i* Bil+ul #!re+ 0a fi #istuit de fl!c!ri* Oare se #ai poate face ce0a; 7 Se #ai pot face #ulte, 2ise <andalf* .ar 'nt"i tri#ite dup! Eo#er* Oare #!% n$el eu, sau 'l +ii ostatic, la 'nde#nul lui <ri#a, c!ruia to+i, afar! de tine, st!p"ne, 'i 2ic Li#b! de :ier#e; 7 -$a e, recunoscu T6eoden* S%a r!20r!tit '#potri0a poruncilor #ele $i l%a a#enin+at pe <ri#a cu #oartea, c6iar 'n l!ca$ul #eu* 7 Nu cre2i c! eAist! oa#eni care +in la tine, dar nu $i la Li#b! de :ier#e $i la po0e+ele lui; 'l 'ntreb! <andalf* 7 -$a o fi* -# s! fac precu# spui* ,6e#a+i%l pe /a#a la #ine* O dat! ce s%a do0edit ne0rednic s!%#i str!4uiasc! u$ile, 6ai s!%l face# purt!tor al soliilor* :ino0atul s!%l aduc! pe 0ino0at la 4udecat!, rosti T6eoden cu glas crunt, dar 'ndrept"ndu%$i pri0irile spre <andalf, sur"se $i, 'n clipa aceea, cutele care 'i br!2dau c6ipul cople$it de gri4i disp!rur! f!r! ur#!* Odat! /a#a plecat, dup! ce pri#ise poruncile cu0enite, <andalf 'l duse pe T6eoden p"n! la un 4il+ de piatr!, a$e2"ndu%se el 'nsu$i 'n fa+a regelui, pe treapta de sus* -ragorn $i to0ar!$ii s!i r!#aser! 'n picioare, 'n apropiere* 7 Nu%i 0re#e s!%+i spun tot ce%ar fi de spus, 2ise <andalf* Totu$i, de nu #! 'n$eal! n!de4dea, nu%i departe clipa c"nd '+i 0oi putea po0esti tot* ,!ci, 0ai, te pa$te o pri#e4die cu# nici #!car 0icleanul Li#b! de :ier#e n%ar fi 'n stare s!%+i ur2easc! 'n 0is* .ar, 0e2i bine, acu# nu #ai 0ise2i* -i re0enit la 0ia+!* <ondorul $i Ro6anul nu #ai sunt singure* .u$#anul e #ai puternic dec"t ne pute# 'nc6ipui, 'ns! #ai a0e# o n!de4de de care el nu $tie* <andalf 0orbea acu# pripit, cu glasul sc!2ut $i tainic5 ni#eni nu au2ea ce spune, 'n afar! de rege, ai c!rui oc6i se lu#inar!* &ntr%un t"r2iu, T6eoden se ridic! 'n toat! #!re+ia lui, al!turi de <andalf, $i pri0irile lor se 'ndreptar! '#preun! din 'n!l+i#i, spre r!s!rit* 7 Se pare, rosti <andalf, de data aceasta cu glas p!trun2!tor $i li#pede, c! n!de4dea ne 0ine tot de%acolo de unde%i $i spai#a cea #ai crunt!* Soarta noastr! at"rn! neclintit! de%un fir de p!r* i totu$i, dac! reu$i# s! nu ne l!s!# cuceri+i #!car o 0re#e, #ai e o n!de4de* ,eilal+i se uitar! $i ei spre r!s!rit* Peste leg6e nesf"r$ite de p!#"nt '$i aruncar! pri0irile, p"n! 6!t%departe, unde se putea r!2bi cu oc6ii, cuprin$i 'nc! de n!de4de $i de tea#!, a4ung"nd dincolo de #un+ii 'ntuneca+i ai T!r"#ului U#brei* Unde era acu# Purt!torul Inelului; .a, soarta lor at"rna doar de un fir de p!r* i cu# '$i c!2nea el oc6ii atot0!2!tori, lui Legolas i se p!ru c! 2!re$te o sc"nteiere alburie5 pese#ne c! acolo, 'n dep!rtare, soarele aurea unul dintre foi$oarele Turnului Str!4ii* i #ai 'ncolo, dincolo de 2area nesf"r$it!, dar a#enin+!toare, se 0edea o fl!c!ruie* T6eoden se l!s! iar 4os, ca $i cu# 0l!guiala pusese iar st!p"nire pe el, 'n ciuda 0oin+ei lui <andalf* Se 'ntoarse $i '$i pri0i l!ca$ul #!re+* 7 :ai #ie9 f!cu el* )i%a fost dat s! tr!iesc ase#enea 2ile de restri$te, 'n loc s!% #i aflu ti6na bine#eritat! acu#, la b!tr"ne+e* 8ietul 8oro#ir :itea2ul9 Tinerii pier $i r!#"n b!tr"nii s! se ofileasc!* &$i 'ncle$t! genunc6ii cu #"inile lui br!2date de 0re#e* 7 )ai bine%ai apuca #"nerul unei spade, ca s!%+i a#inte$ti de 0igoarea lor de de#ult, 2ise <andalf* T6eoden se ridic! $i '$i duse #"na la $old5 dar nu d!du de nici o spad!* 7 Pe unde #i%o fi pitit%o <ri#a; #ur#ur! el printre din+i* 7 Ia%o pe%aceasta, .o#nia Ta, rosti un glas li#pede* (i%a slu4it #ereu cu

credin+!* Pe sc!ri urcaser! f!r! 2go#ot doi b!rba+i care se opriser! la c"te0a trepte de ei* Sosise Eo#er* Nu purta nici coif, nici 0est! de 2ale5 dar +inea 'n #"n! o spad! pe care i%o 'ntinse, 'ngenunc6ind, st!p"nului s!u* 7 ,e se 'nt"#pl! aici; 'ntreb! T6eoden cu glas se0er* Se 'ntoarse spre Eo#er, iar ceilal+i se uitar! ului+i la rege, 0!2"ndu%l at"t de #"ndru $i de 0oinic* Unde era b!tr"nul coc"r4at pe care 'l l!saser! la plecare 'n 4il+, proptindu%se 'n toiag; 7 E ispra0a #ea, )!ria Ta, rosti /a#a, tre#ur"nd* -# 'n+eles c! ur#a s! fie slobo2it* )%a n!p!dit o ase#enea bucurie, 'nc"t cred c%a# luat%o ra2na* )%a# g"ndit s! #! supun )are$alului Ob$tii acu#, c! e liber, $i i%a# adus spada, la rug!#intea sa* 7 ,a eu s%o a$e2 la picioarele .o#niei Tale, 2ise Eo#er* O clip! se l!s! t!cerea* T6eoden '$i pogor' pri0irile asupra supusului s!u 'ngenunc6eat* Nici unul dintre ei nu se clinti* 7 Nu 0rei s! iei spada; 'ntreb! <andalf* T6eoden 'ntinse #"na f!r! grab!* .e 'ndat! ce apuc! #"nerul, li se p!ru tuturor c! bra+ul 'i de0ine iar 0iguros $i plin de 6ot!r"re* 8rusc, ridic! spada care sclipi $i o 'n0"rti, t!ind aerul cu un $uier* -poi scoase un strig!t #!re+* Rosti cu glas li#pede, r!sun!tor, o c6e#are la ar#e 'n li#ba din Ro6an= Sus acu#, sus, c!l!re+i ai lui T6eoden9 &n be2n!%i R!s!ritul* Tre2i+i%0!, fapte de renu#e9 &n$eua+i caii, cornul s! r!sune9 &nainte, eorlingi9 ,re2"nd c! erau c6e#a+i la ordine, str!4erii n!0!lir! sus, pe sc!ri* &$i pri0ir! ului+i st!p"nul, apoi '$i traser! cu to+ii spadele, ca la un se#n, $i le a$e2ar! la picioarele lui* 7 Porunce$te, )!ria Ta9 strigar! ei* 7 :estu !heoden hal2 strig! $i Eo#er* ,e bucurie pe noi c! +i%ai 0enit 'n fire9 S! nu se #ai spun! de tine, <andalf, c! n%aduci dec"t n!past!* 7 Ia%+i spada 'napoi, Eo#er, nepoate, 2ise regele* .u%te, /a#a, $i caut!%#i%o pe% a #ea9 )i%a luat%o <ri#a 'n p!strare* -du%l $i pe el dinaintea #ea* i%acu#, <andalf, 2iceai c! ai s!%#i dai o po0a+!, de sunt dornic s%o ascult* Ei, ce%ai s!%#i spui; 7 I%ai dat de4a ascultare, 'i r!spunse <andalf* :oia# s!%+i spun s! te 'ncre2i #ai degrab! 'n Eo#er, dec"t 'ntr%un o# cu #intea r!t!cit!5 s! la$i deoparte re#u$c!rile $i tea#a5 s! iei lucrurile pe r"nd* S!%+i tri#i+i pe dat!, a$a cu# te%a po0!+uit Eo#er, to+i oa#enii care%s 'n stare s! #earg! c!lare, c!tre soare%apune, c!ci trebuie s! opri# 'nt"i a#enin+area lui Saru#an5 asta c"t #ai e 0re#e* .ac! d!# gre$, sunte# distru$i* .ac! birui#, trece# la '#plinirea ur#!toarei #isii* &ntre ti#p, to+i oa#enii t!i care r!#"n aici 7 fe#ei, copii, b!tr"ni 7 ar trebui s! se retrag! iute spre ad!posturile din #un+i* .a, $tiu, nu sunt preg!ti+i pentru o 2i rea ca aceasta5 las!%i s!%$i ia pro0i2ii, dar s! nu 'nt"r2ie $i nici s! nu se%#po0!re2e cu co#ori #ari sau #ici* E 0ia+a lor 'n 4oc* 7 -cu#, po0a+a asta%#i pare 'n+eleapt!, rosti T6eoden* S! se preg!teasc! tot norodul* ,"t despre 0oi, oaspe+ii #ei, ade0!r gr!it%ai, <andalf, 'n l!ca$ul #eu, buna% cu0iin+! nu #ai e la #are pre+* -+i c!l!torit toat! noaptea $i di#inea+a%i pe sf"r$ite* N% a+i dor#it $i n%a+i #"ncat* S! se preg!teasc! iute o cas! de oaspe+i, ca s! 0! culca+i

de 'ndat! ce ter#ina+i cu #asa* 7 Nu, )!ria Ta, 2ise -ragorn* Nu%i 'nc! 0re#e s! ne odi6ni# ciolanele* ,!l!re+ii din Ro6an trebuie s%o ia ast!2i din loc $i noi o s! Ie fi# al!turi cu barda, spada $i cu arcul* Nu le%a# adus ca s! 2ac! re2e#ate de 2idurile tale, Senior al Ob$tii* i apoi, i% a# pro#is lui Eo#er c! spadele noastre 0or lupta al!turi* 7 -cu#, 'ntr%ade0!r, #ai a0e# o n!de4de c%o s! birui#, 2ise Eo#er* 7 N!de4de, da, ad#ise <andalf* .ar Isengardu%i puternic $i ne pasc tot felul de a#enin+!ri* S! nu prege+i, T6eoden, dup! ce%o# pleca noi* ,!l!u2e$te%+i norodul c"t #ai iute la -d!postul din :alea ,al0arului, 'n #un+i* 7 Nicidecu#, <andalf9 rosti regele* /abar n%ai ce puteri 0indec!toare ai9 Nu 0a fi a$a* Eu 'nsu#i 0oi #erge pri#ul la r!2boi, s! cad 'n b!t!lie, dac%a$a #i%o fi scris* i% o s!%#i fie so#nul #ai lin* 7 -tunci p"n! $i 'nfr"ngerea Ro6anului se 0a presc6i#ba 'ntr%un c"nt glorios, 2ise -ragorn* 8!rba+ii 'nar#a+i din apropiere '$i 2!ng!nir! ar#ele strig"nd= 7 Seniorul Ob$tii 0a porni c!lare* &nainte, eorlingi9 7 .ar norodul t!u n%are cu# s! r!#"n! aici ne'nar#at $i f!r! p!stor, 2ise <andalf* ,ine%o s!%i c!l!u2easc! $i cine%o s!%i c"r#uiasc! 'n locul t!u; 7 O s! c6ib2uiesc 'nainte s! plec!#, 'i r!spunse T6eoden* Uite%l $i pe sfetnicul #eu* &n clipa aceea, /a#a ie$i iar din l!ca$* &nd!r!tul lui 0enea <ri#a, Li#b! de :ier#e, ploconindu%se 'ntre al+i doi b!rba+i* Era li0id la c6ip* Lu#ina 'l f!cu s! clipeasc!* /a#a 'ngenunc6e $i%i 'ntinse lui T6eoden o spad! lung!, 'ntr%o teac! ferecat! cu aur $i b!tut! 'n pietre scu#pe* 7 lat%o, )!ria Ta, pe /erugri#, str!0ec6ea ta sabie, rosti el* -# g!sit%o 'n cuf!rul lui* S%a ca# codit s! ne dea c6eile* ,!ci #ulte alte lucruri 1pierdute3 de oa#eni #ai sunt acolo* 7 )in+i, f!cu Li#b! de :ier#e* Iar spada aceasta #i%a fost 'ncredin+at! de 'nsu$i st!p"nul t!u* 7 ,are acu# +i%o cere iar, 2ise T6eoden* -i ce0a '#potri0!; 7 .eparte de #ine g"ndul, 2ise Li#b! de :ier#e* )! 'ngri4esc de )!ria Ta $i de tot ce%i al t!u c"t pot de bine* .ar nu te irosi $i nu%+i risipi puterile* Las!%i pe al+ii s! se ocupe de oaspe+ii !$tia plictico$i* 8ucatele sunt gata $i te%a$teapt!* Nu 0rei s! te duci s! #!n"nci; 7 8a da, 2ise T6eoden* Iar oaspe+ilor #ei s! li se a$tearn! #asa al!turi de #ine* O$tirea 0a porni c6iar ast!2i c!lare* Tri#ite%+i prista0ii s!%i adune pe to+i care s!l!$luiesc 'n prea4#!* To+i b!rba+ii $i fl!c!ii 'n putere $i 0rednici s! poarte ar#a%n #"n!, to+i cei care au cai s! fie gata, 'n $a, la poart!, 'nainte de ceasurile dou!, dup!%a#ia2!9 7 )!rite .oa#ne9 strig! Li#b! de :ier#e* E%a$a cu# #%a# te#ut* :r!4itorul !sta te%a fer#ecat* Oare nu se cu0ine s! la$i pe cine0a s! apere L!ca$ul -uriu al str!#o$ilor t!i $i toate co#orile tale; Pe cine0a care s!%l apere pe Seniorul Ob$tii; 7 .ac! $i%asta%i 0ra4!, 2ise T6eoden, atunci oricu# '#i pare #ai s!n!toas! ca $u$otelile pe care #i le%ai strecurat 'n urec6e* ,u leacurile tale, nu #ai a0ea# #ult p"n! s! #! t"r!sc 'n patru labe, ca o lig6ioan!* Nu, n%o s! r!#"n! ni#eni aici, nici #!car tu, <ri#a* -i s! porne$ti c!lare '#preun! cu noi* .u%te9 )ai ai 0re#e s!%+i cure+i spada de rugin!* 7 &ndurare, st!p"ne9 sc6el!l!i Li#b! de :ier#e, t"r"ndu%se la p!#"nt* -i #il! de cel ce%a%#b!tr"nit 'n slu4ba )!riei Tale9 Nu #! alunga de l"ng! tine9 )!car eu '+i 0oi r!#"ne al!turi c"nd te 0or p!r!si cu to+ii* Nu%l dep!rta pe credinciosul t!u <ri#a9

7 -i 'ndurarea #ea, 2ise T6eoden* i n%a# s! te dep!rte2 de #ine* ,!ci eu 'nsu#i 0oi porni la lupt! '#preun! cu oa#enii #ei* Te poftesc s! 0ii $i tu, s!%+i ar!+i credin+a* Li#b! de :ier#e se uit! 'n oc6ii regelui* -0ea pri0irea unei fiare care caut! sc!pare din cercul de 6!ita$i '$i linse bu2ele cu li#ba lui albicioas! $i lung!* 7 Era fireasc! o ase#enea 6ot!r"re din partea unui senior al ,asei lui Eorl, oric"t de b!tr"n ar fi, 2ise el* .ar cei ce%l iubesc cu ade0!rat i%ar cru+a b!tr"ne+ile* &ns! 0!d c%a# a4uns prea t"r2iu* -l+ii pe care #oartea st!p"nului #eu nu i%ar prea 'ndurera au reu$it de4a s!%l con0ing!* i dac! nu pot s! le #ai 2!d!rnicesc ispra0a, #!car ascult!, St!p"ne, 0orbele #ele9 S! fie l!sat 'n Edoras cine0a care%+i $tie g"ndul $i '+i ur#ea2! poruncile* Nu#e$te un slu4itor credincios* Las!%l pe sfetnicul t!u, <ri#a, s! se 'ngri4easc! de toate, p"n! te 0ei 'ntoarce 7 c!ci a# s! #! rog s%o 0!d $i pe%asta, de$i nici un o# cu scaun la cap n%are cu# s! cread! 'n a$a ce0a* Eo#er i2bucni 'n r"s* 7 -far! c! 0orba ta nu te scap! de r!2boi, prea nobile Li#b! de :ier#e, 2ise el, la ce alt! slu4b! #ai pu+in onorabil! te%ai g"ndit; S! cari un sac cu #erinde 'n #un+i; &ndoi%#%a$ c%o a0ea cine0a 'ncredere s!%+i dea 0oie* 7 Nu, Eo#er, n%ai cu# s! pricepi tot ce 2ace%n #intea 4up"nului Li#b! de :ier#e, 2ise <andalf, 'ntorc"ndu%$i pri0irile p!trun2!toare spre el* E 'ndr!2ne+ $i 0iclean* ,6iar $i acu# 4oac! un 4oc pri#e4dios $i pri#a #utare e%n #"inile sale* )i% a# pierdut de4a prea #ulte ceasuri pre+ioase cu persoana lui* Bos, $arpe9 url! el pe nea$teptate cu un glas tun!tor* T"r!$te%+i p"ntecele pe p!#"nt9 .e c"nd te%a cu#p!rat Saru#an; ,e r!splat! +i%a f!g!duit; ,! dup! ce to+i oa#enii 0or fi #or+i ai s!%+i iei partea ta din co#oar! $i fe#eia pe care +i%o dore$ti; .e #ult +i se scurg +ie oc6ii pe sub pleoapele alea l!sate dup! ea, $i%o ur#!re$ti pas cu pas9 Eo#er puse #"na pe spad!* 7 tia# eu, 2ise el printre din+i* Pentru asta l%a$ fi ucis, f!r! s! #ai +in socoteal! de r"nduielile de la curte* .ar #ai sunt $i altele* F!cu un pas 'nainte, 'ns! <andalf 'l opri cu #"na* 7 EoG?n e%n siguran+! acu#, 2ise el* .ar tu, Li#b! de :ier#e, ai f!cut ce%ai putut pentru ade0!ratul t!u st!p"n* )eri+i $i tu, acolo, #!car o r!splat!* .ar s! $tii c! Saru#an e%n stare s!%$i uite f!g!duiala* Te%a$ sf!tui s! dai o fug! $i s!%i aduci a#inte, s! nu%+i nesocoteasc! 2elul* 7 )in+i, f!cu Li#b! de :ier#e* 7 Prea des sco+i 0orba asta din gur!, 2ise <andalf* Eu nu #int* :e2i, T6eoden, ai dinaintea ta un $arpe* Nu%i prudent nici s!%l iei cu tine $i nici s!%l la$i aici* ,el #ai 'n+elept ar fi s!%I uci2i* .ar n%a fost a$a dintotdeauna* ,"nd0a a fost $i el o# $i +i%a slu4it cu# a putut* .!%i un cal $i las!%l s! plece de 'ndat! unde 0rea* S!%I 4udeci dup! cu# 0a alege* 7 -i au2it, Li#b! de :ier#e; 'l 'ntreb! T6eoden* -i de ales 'ntre a porni cu #ine c!lare la r!2boi, ca s!%+i ar!+i credin+a, $i a pleca unde +i%e 0oia* .ar, de 0ei face asta, roag!%te s! nu ne #ai 'nt"lni# 0reodat!, c!ci 0oi fi f!r! #il!* Li#b! de :ier#e se ridic! agale* &i pri0i pe a#"ndoi printre gene* La ur#!, '$i pironi oc6ii asupra lui T6eoden $i desc6ise gura, ca $i cu# ar fi 0rut s! spun! ce0a* -poi se ridic! deodat! 'n picioare* &$i frec! #"inile* Oc6ii 'i sc!p!rar! plini de at"ta r!utate, 'nc"t oa#enii f!cur! un pas 'napoi* Scr"$ni din din+i, apoi scuip! la picioarele regelui, $uier"nd, f!cu un salt 'ntr%o parte $i d!du bu2na pe sc!ri 'n 4os* 7 .up! el9 strig! T6eoden* -0e+i gri4! s! nu fac! 0reun r!u cui0a, dar nu%l 0!t!#a+i $i nici nu%i pune+i piedici* .a+i%i un cal, dac! pofte$te* 7 Nu#ai s!%l rabde 0reunul, ad!ug! Eo#er*

Unul dintre str!4eri o lu! la fug! pe sc!ri* -ltul se 'ndrept! spre pu+ul de la poalele terasei $i scoase ap! 'n coif* -poi se apuc! s! spele treptele pe care le #"n4ise Li#b! de :ier#e* 7 i acu# pofti+i, oaspe+i ai #ei, 2ise T6eoden* Pofti+i de 0! r!cori+i at"t c"t ne 'ng!duie ti#pul* Intrar! iar 'n l!ca$ul #!re+* -u2eau de4a prista0ii strig"nd 4os, 'n ora$, $i cornul de lupt! 20onind* ,!ci regele a0ea s! porneasc! la dru# de 'ndat! ce b!rba+ii din cetate $i din '#pre4uri#i i2buteau s! se 'nar#e2e $i s! se adune* La #asa lui T6eoden se a$e2ar! Eo#er $i cei patru oaspe+i, precu# $i do#ni+a EoG?n, care 'l ser0ea pe rege* 8!ur! $i #"ncar! 'n grab! #are* &n 0re#e ce T6eoden 'l iscodea pe <andalf despre Saru#an, ceilal+i t!ceau* 7 Nu $tie ni#eni p"n! unde #erge tr!darea lui, 2ise <andalf* N%a fost totdeauna r!u* ,"nd0a, nu #! 'ndoiesc c%a fost prieten cu cei din Ro6an5 $i c6iar dup! ce%a 'nceput s! i se '#pietreasc! ini#a, te%a socotit folositor* .ar e #ult! 0re#e de c"nd unelte$te s! te distrug!, pref!c"ndu%se c! +i%e prieten, p"n! s%o si#+i preg!tit* )ai 'nt"i #isia lui Li#b! de :ier#e a fost u$oar! $i tot ce f!ceai a4ungea iute la urec6ile celor din Isengard5 c!ci +inutul t!u era desc6is tuturor str!inilor, liberi s! 0in! $i s! plece c"nd pofteau* &n ti#p ce Li#b! de :ier#e '+i $u$otea la urec6e, 'n0enin"ndu%+i g"ndul, '#pietrindu%+i ini#a $i sec!tuindu%+i #!dularele, ceilal+i pri0eau neputincio$i, c!ci reu$ise s!%+i pun! st!p"nire pe 0ia+!* F!cea ce poftea cu 0oin+a ta* .ar c"nd a# sc!pat eu $i a# apucat s! te pre0in, cei care%au a0ut oc6i de 0!2ut $i%au dat sea#a ce%i dincolo de #asc!* -tunci, Li#b! de :ier#e a 'nceput s! 4oace periculos, c!ut"nd s! te '#piedice s!%+i aduni puterile* O f!cea cu pricepere= 'i '#brobodea pe unii, 'i 'nsp!i#"nta pe al+ii, dup! cu# era ca2ul* &+i a#inte$ti c"t 2el punea 'nde#n"ndu%te s!%+i tri#i+i to+i oa#enii dup! potcoa0e de cai #or+i la #ia2!noapte, c"nd pri#e4dia 0enea nest!0ilit! dinspre apus; Te%a f!cut s! nu%i 'ng!dui lui Eo#er s!%i ur#!reasc! pe orci* .ac! el n%ar fi nesocotit spusele lui Li#b! de :ier#e, care 0orbea prin gura ta, nenoroci+ii !ia ar fi a4uns p"n! acu# 'n Isengard cu prada cea #are* E ade0!rat, nu c6iar cu ceea ce $i%ar fi dorit Saru#an #ai presus de toate, dar cel pu+in cu doi dintre ai no$tri, care nutresc o n!de4de tainic!5 dar despre asta, .o#nia Ta, nici #!car +ie nu%+i pot spune 'nc! ni#ic* &+i 'nc6ipui ce suferin+e%ar fi 'ndurat ei acu# sau ce%ar fi putut afla Saru#an, ca s! ne ni#iceasc!; 7 &i datore2 #ult lui Eo#er, 2ise T6eoden* .e #ulte ori, ini#a credincioas! are li#ba ascu+it!* 7 -daug! $i c! 'n oc6ii '#brobodi+i ade0!rul poate a0ea c6ip sc6i#onosit, 2ise <andalf* 7 -$a e, parc%a# fost legat la oc6i, 2ise T6eoden* i +ie%+i datore2 aproape totul, oaspete al #eu nepre+uit* -i sosit 'nc! o dat! la ti#p* (i%a$ face cu drag un dar dup! pofta ini#ii tale, 'nainte s%o porni# la dru#* N%ai dec"t s! desc6i2i gura $i%+i dau orice%a$ a0ea* .oar spada s! nu #i%o ceri* 7 .ac%a# sosit sau nu Ia ti#p, r!#"ne de 0!2ut, 2ise <andalf* 'n ceea ce pri0e$te darul pe care 0rei s! #i%l faci, st!p"ne, 0oi alege ceea ce #i%e de trebuin+!, ce0a iute, pe care s! #! bi2uiesc* .!%#i%l pe Iute ca <"ndul9 P"n! acu#, #i%a fost dat cu '#pru#ut, dac! pot s! 2ic a$a* .ar de%aici 'ncolo, nu $tiu ce #%a$teapt!, e ca $i cu# ai a20"rli o #oned! de argint 'n be2n!, $i n%a# s! pri#e4duiesc ce0a ce nu%i al #eu* Pe l"ng! asta, ne leag! o #are prietenie* 7 8un! alegere9 2ise T6eoden* i +i%l dau cu drag! ini#!* S! $tii c!%i un dar #!re+* Nu%i altul ase#eni lui Iute ca <"ndul* &n el a ren!scut s!#"n+a ar#!sarilor de alt!dat!* Nu 0a #ai fi pe lu#e unul ca el* -far! de asta, 0! pute+i alege cu to+ii cele de trebuin+! din ar#ur!ria #ea* .e spade nu duce+i lips!, dar a# acolo coifuri $i

tunici de 2ale f!urite cu #!iestrie 7 daruri pe care le%au pri#it str!#o$ii #ei din <ondor* Lua+i ce pofti+i 'nainte s%o porni# la dru# $i 0! doresc s! 0! fie de folos* -tunci se ar!tar! ni$te b!rba+i purt"nd straie de r!2boi din c!#!rile regelui, care 'i 'n0e$#"ntar! pe -ragorn $i pe Legolas 'n 2ale lucitoare* &$i aleser! $i coifuri, precu# $i scuturi rotunde, '#podobite cu aur $i b!tute 'n pietre scu#pe 0er2i, ro$ii $i albe* <andalf nu%$i lu! nici o ar#ur!, iar <i#li n%a0ea ne0oie de 2ale, de$i 'i g!siser! o tunic! pe #!sur!, c!ci nu era lucrare #ai #e$te$ugit! ca 0esta lui scurt!, f!urit! la poalele #un+ilor de la #ia2!noapte* .ar '$i alese un coif de fier acoperit cu piele, potri0it pentru capul lui rotund5 '$i #ai lu! $i%un scut #icu+, pe care era 'ncrustat un cal alb la galop pe un fundal 0erde 7 bla2onul ,asei lui Eorl* 7 S! te apere de toate9 2ise T6eoden* - fost f!urit pentru #ine pe 0re#ea lui T6engel, pe c"nd era# copil* <i#li f!cu o plec!ciune* 7 Sunt #"ndru, Senior al Ob$tii, s!%+i port lucrurile, 2ise el* Prefer s! port eu un cal dec"t s! #! poarte el pe #ine* &#i iubesc #ai #ult picioarele* .ar poate%oi a4unge c"nd0a s! #! spri4in pe ele $i s! lupt* 7 Nu #! 'ndoiesc de asta, 2ise T6eoden* -poi regele se ridic! $i%n clipa aceea ap!ru EoG?n cu 0inul* 7 Ferthu !heoden hal2 rosti ea* Pri#e$te cupa aceasta $i bea la ceas de bucurie* S! te 'ntorci s!n!tos9 T6eoden b!u din cup!, iar apoi do#ni+a le%o 'ntinse $i oaspe+ilor* ,"nd a4unse dinaintea lui -ragorn, se opri brusc $i 'l pri0i cu oc6i str!lucitori* La r"ndul lui, acesta se uit! la c6ipul ei $i 2"#bi, dar 'n clipa 'n care lu! cupa, #"inile lor se 'nt"lnir! $i el 'i si#+i tres!rirea* 7 )!rire +ie, -ragorn, fiu al lui -rat6orn, rosti ea* 7 )!rire +ie, .o#ni+! din Ro6an, 'i r!spunse el, cu c6ipul tulburat, f!r! s! #ai 2"#beasc!* .up! ce b!ur! cu to+ii, regele str!b!tu 'nc!perea, apropiindu%se de u$!* -colo 'l a$teptau str!4erii $i solii, iar seniorii $i c!peteniile se str"nser! cu to+ii din Edoras $i '#pre4uri#i* 7 8!ga+i de sea#!* Pornesc la dru# $i se pare c! pentru ulti#a oar!, 2ise T6eoden* Nu #ai a# copii, iar T6eodred, fiul #eu, a fost ucis* &l ung #o$tenitor pe Eo#er, nepotul #eu* .ac! nici unul dintre noi nu se 0a #ai 'ntoarce, atunci alege+i% 0! do#n dup! dorin+!* .ar trebuie s! las pe cei care r!#"n pe #"ini bune, s!%i c"r#uiasc! 'n locul #eu* ,ine 0rea s! stea aici; Nu scoase ni#eni nici un cu0"nt* 7 Nu%#i da+i nici un nu#e; &n cine a0e+i 'ncredere; 7 &n ,asa lui Eorl, r!spunse /a#a* 7 .ar nu #! pot lipsi de Eo#er $i nici el nu s%ar 'n0oi s! r!#"n!, 2ise regele* E ulti#ul din ,asa aceasta* 7 N%a# 2is ni#ic de Eo#er, 'i r!spunse /a#a* i nu e el ulti#ul* )ai e $i EoG?n, fiica lui Eo#und, sora lui* E ne'nfricat! $i 0itea2!* Toat! lu#ea o iube$te* Las%o pe ea c"r#uitoarea eorlingilor, c"t sunte# noi pleca+i* 7 -$a s! fie, 2ise T6eoden* Tri#ite+i prista0ii s! 0esteasc! tot poporul c! do#ni+a EoG?n 'i 0a c!l!u2i de%acu# 'ncolo* -poi regele se a$e2! 'ntr%un 4il+ din fa+a u$ilor sale5 EoG?n 'ngenunc6e dinaintea lui* Iar T6eoden 'i d!rui o spad! $i o c!#a$! #e$te$ugit! de 2ale* 7 R!#as%bun, nepoat!, rosti el* &ntunecat e ceasul acesta, dar poate ne%o# 'ntoarce 'n L!ca$ul -uriu* -colo oa#enii se pot ap!ra #ult! 0re#e $i, dac! pierde# b!t!lia, cei care scap! se 0or refugia $i ei acolo* 7 Nu spune asta9 'i r!spunse ea* -# s! te%a$tept clip! de clip! $i%un an, dac! 0a

fi ne0oie, p"n%ai s! te 'ntorci* .ar 'n 0re#e ce 0orbea, oc6ii 'i fugir! spre -ragorn, care st!tea 'n prea4#!* 7 Regele se 0a 'ntoarce, 2ise el* Nu te te#e* -$teapt!* Nu la apus, ci spre r!s!rit ne poart! soarta* -poi regele cobor' treptele cu <andalf al!turi* ,eilal+i 'i ur#ar!* -ragorn #ai pri0i o dat! 'n ur#!%i 'n ti#p ce se 'ndreptau spre poart!* Sus, la cap!tul sc!rilor, st!tea EoG?n singur! 'n fa+a u$ilor5 '$i odi6nea #"inile pe #"nerul spadei pe care o +inea drept, dinaintea ei* Era acu# 'n0e$#"ntat! 'n 2ale $i lucea ca argintul 'n soare* <i#li #ergea al!turi de Legolas cu securea pe u#!r* 7 &n sf"r$it, a# pornit la dru#, 2ise el* Oa#enii au ne0oie de #ulte cu0inte 'nainte de fapte* 8arda #i se 2bate ner!bd!toare 'n #"n!* .e$i nu #!%ndoiesc c! ro6irri#ii sunt f!r! #il!, la o adic!* &n orice ca2, #ie nu #i se potri0e$te genul !sta de r!2boi* ,u# s! a4ung la ade0!rata b!t!lie; ,e bine%ar fi s! pot #erge, nu s! #! i2besc ca o desag! de $aua lui <andalf* 7 Un loc #ai co#od nici c! se poate, dup! p!rerea #ea, 2ise Legolas* .ar, nu%+i fie tea#!, <andalf o s! te pun! bucuros pe picioare c"nd o%ncepe t!r!boiul5 sau o s% o fac! 'nsu$i Iute ca <"ndul* 8arda nu%i o ar#! potri0it! pentru un c!l!re+* 7 .ar gno#ii nu sunt c!l!re+i* -$ secera cu drag! ini#! ni$te c!p!+"ni orce$ti5 barda asta a #ea nu%i de b!rbierit scalpuri o#ene$ti, 2ise <i#li, #"ng"ind coada securii* La poart!, d!dur! peste o o$tire 'ntreag! 7 tineri $i b!tr"ni 7 gata 'n $a* Se str"nseser! #ai bine de%o #ie* L!ncile lor p!reau o p!durice de l!stari* Se au2ir! strig!te puternice de bucurie c"nd se ar!t! T6eoden* ,"+i0a 'i preg!tiser! calul, pe ,oa#! de Nea, iar al+ii, pe%ai lui -ragorn $i Legolas* <i#li nu se si#+ea deloc 'n largul lui, era 'ncruntat, dar Eo#er se apropie cu ar#!sarul de d"rlogi* 7 )!rire +ie, <i#li, fiu al lui <loin9 strig! el* N%a# a0ut 0re#e s! 'n0!+ 0orba #e$te$ugit! sub 'ndru#area ta, a$a cu# #i%ai f!g!duit* .ar n%ar fi #ai bine s! l!s!# g"lcea0a deoparte; Eu unul n%a# s! #ai 2ic nici o 0orbuli+! de ocar! Ia adresa .oa#nei P!durii* 7 -# s!%#i uit #"nia pentru o 0re#e, Eo#er, fiu al lui Eo#und, 2ise <i#li5 dar de s%o%nt'#pla 0reodat! s%o 0e2i pe Lad? <aladriel cu propriii%+i oc6i, s! faci bine s! te%n0oie$ti c!%i cea #ai #"ndr! 'ntre fe#ei, c! altfel stric!# prietenia* 7 -$a 0oi face, 2ise Eo#er* .ar p"n! atunci, iart!%#!* i%n se#n c! nu%#i #ai por+i pic!, te rog s! 'ncaleci pe calul #eu* <andalf 0a #erge 'n frunte, al!turi de Seniorul Ob$tii5 dar ,opit! de Foc o s! ne poarte pe%a#"ndoi, dac! bine0oie$ti* 7 )ul+u#esc tare #ult, 2ise <i#li, 0!dit #!gulit* :oi #erge cu tine, dac! 'i 'ng!dui lui Legolas, to0ar!$ul #eu, s! c!l!reasc! al!turi de noi* 7 -$a s! fie, rosti Eo#er* Legolas de%a st"nga #ea $i -ragorn de%a dreapta $i n% o s! 'ndr!2neasc! s! ne stea ni#eni 'n cale* 7 Unde e Iute ca <"ndul; 'ntreb! <andalf* 7 -learg! ca nebunu@ prin iarb!, 'i r!spunser! ei* Nu las! pe ni#eni s! se%ating! de el* Uite%l acolo, departe, l"ng! 0ad, ca o u#br! printre s!lcii* <andalf $uier! $i 'l strig! tare pe nu#e, iar calul '$i scutur! capul $i nec6e2!5 apoi se 'ntoarse $i%o porni ca s!geata spre ei* 7 Nici suflarea :"ntului de -pus nu I%ar putea opri, 2ise Eo#er, 'n ti#p ce calul #"ndru se apropia, p"n! a4unse 'n fa+a 0r!4itorului* 7 Se pare c! darul a fost f!cut de4a, rosti T6eoden* .ar asculta+i cu luare%a#inte* &l nu#esc, acu# $i%aici, pe oaspetele #eu, <andalf cel Sur, cel #ai 'n+elept dintre sfetnici, cel #ai bine 0enit dintre 6oinari, senior al Ob$tii, c!petenie a eorlingilor, c"t 0a d!inui se#in+ia noastr! pe p!#"nt5 $i i%l d!ruiesc pe Iute ca <"ndul, prin+ul cailor*

7 &+i #ul+u#esc, rege T6eoden, 2ise <andalf* -poi '$i a20"rli brusc #antia cenu$ie $i p!l!ria $i s!ri pe cal* Nu purta nici coif, nici 2ale* P!rul lui ca neaua 'i flutura 'n 0"nt, iar 0e$#intele albe str!luceau orbitor 'n soare* 7 Lua+i a#inte la ,!l!re+ul -lb9 strig! -ragorn, $i to+i 'i repetar! cu0intele* 7 Regele nostru $i ,!l!re+ul -lb9 'nainte, eorlingi9 <oarnele sunar!* ,aii se ridicar! 'n dou! picioare, nec6e2"nd* L!ncile 2!ng!nir!, lo0ite de scuturi* -tunci regele ridic! #"na $i ulti#a o$tire din Ro6an porni tun!toare, ca o rafal! 0i4elioas!, c!tre -pus* -$a cu# st!tea neclintit!, dinaintea u$ilor $i a casei a#u+ite, EoG?n 2!ri sc"nteierea l!ncilor lor 'n dep!rtare, pe c"#pie* VII Vguna lui !em Soarele sc!p!tase la apus c"nd p!r!sir! Edorasul, iar lu#ina lui le sclipea 'n pri0iri $i presc6i#ba 'ntinsul c"#piei din Ro6an 'ntr%o, burni+! aurie* Pe la poalele )un+ilor -lbi trecea un dru# b!t!torit care ducea unde0a, 'ntre apus $i #ia2!noapte5 pe%acolo o luar!, urc"nd $i cobor"nd 'n +inutul 'n0er2it, trec"nd p"raie #ici $i iu+i prin 0aduri f!r! nu#!r* .inaintea lor, 'n dep!rtare $i la dreapta, se deslu$eau )un+ii ,e+o$i5 pe #!sur! ce str!b!teau leg6e dup! leg6e, ace$tia erau tot #ai 'ntuneca+i $i #ai 'nal+i* Soarele cobora 'ncet dinaintea lor* 'nd!r!t se l!sa seara* O$tirea '$i continua dru#ul* 'i #"na ne0oia* Te#"ndu%se s! nu a4ung! prea t"r2iu, c!l!toreau c"t puteau de repede, f!c"nd rareori popas* Iu+i $i 'ndur!tori erau ar#!sarii din Ro6an, dar a0eau #ulte leg6e de #ers 7 #ai bine de patru2eci, ca pas!rea%n 2bor 7 din Edoras, p"n! la 0adurile Isenului, unde n!d!4duiau s! dea de oa#enii regelui, care +ineau piept o$tirilor lui Saru#an* &i '#presur! noaptea* &ntr%un t"r2iu, f!cur! popas $i '$i ridicar! tab!ra* )erseser! pre+ de 0reo cinci ceasuri $i p!trunseser! bine 'n c"#pia apusean!5 dar #ai a0eau de str!b!tut #ai bine de 4u#!tate din dru#* &$i a$e2ar! corturile 'ntr%un cerc #are, sub cerul 'nstelat, lu#inat de luna ceruit!* Nu aprinser! focuri, c!ci nu $tiau la ce se puteau a$tepta5 dar se 'ncon4urar! de str!4eri c!lare si tri#iser! cerceta$i 'nainte, care se strecurau ca ni$te u#bre prin cutele p!#"ntului* Noaptea trecu ane0oie, f!r! 0reo 0este sau 0reun 20on* &n 2ori, sun! cornul $i, 'n #ai pu+in de un ceas, pornir! iar la dru#* &nc! nu se 2!rea nici un nor deasupra, dar 'n aer plutea 2!pu$eala5 era prea cald pentru perioada aceea a anului* Soarele r!s!ri 'nce+o$at $i, 'nd!r!t, ur#"ndu%l 'ncet 'n 'n!l+area lui pe bolt!, se 2!rea o 'ntuneci#e care cre$tea, ca o furtun! 0enind dinspre r!s!rit* Iar 'n dep!rtare, unde0a, 'ntre apus $i #ia2!noapte, p!rea c! #ocne$te alt! be2n!, la poalele )un+ilor ,e+o$i 7 o u#br! care se t"ra 'ncet din :alea :r!4itorului* <andalf r!#ase 'n ur#!, p"n! a4unse l"ng! Legolas $i Eo#er* 7 Legolas, 2ise el, ai pri0irea ascu+it! a se#in+iei tale fer#ecate, care poate deosebi 0rabia de pi+igoi de la o leg6e* Spune%#i, 0e2i ce0a departe, c!tre Isengard; 7 Sunt #ulte #ile p"n%acolo, 2ise Legolas, scrut"nd 2area cu #"na lui prelung! strea$in! la oc6i* :!d ce0a 'ntunecat 'n care se #i$c! ni$te for#e*** ni$te u#bre #ari, departe, pe #alul r"ului5 dar ce sunt, nu%#i dau sea#a* i nu cea+a $i nici norii nu '#i '#piedic! oc6ii s! 0ad!, ci o u#br! 'n0!luitoare, iscat! asupra +inutului de o putere necunoscut!, care se #i$c! 'ncet de%a lungul apei* ,a $i cu# asfin+itul de sub 'ntinderi nesf"r$ite de arbori s%ar re0!rsa de pe coline*

7 Iar dind!r!tul nostru 0ine o ade0!rat! 0i4elie din )ordor, 2ise <andalf* O s% a0e# o noapte neagr!* Pe #!sur! ce trecea 2iua a doua a c!l!toriei lor, p"cla din aer cre$tea* Spre dup!%a#ia2!, norii 'ntuneca+i 'i a4unser! din ur#!= un baldac6in cu #argini #ari, 2dren+uite, peticit cu o lu#in! orbitoare* Soarele sc!pata ro$u ca s"ngele 'n0!luit 'n cea+!* L!ncile c!l!re+ilor p!reau aprinse 'n 0"rf, iar ulti#ele ra2e de lu#in! aprindeau po0"rni$urile abrupte ale cul#ilor T6ri6?rne care se 'n!l+au acu# foarte aproape, la 6otarul de #ia2!noapte al )un+ilor -lbi 7 trei steiuri 2i#+ate pri0ind asfin+itul* 'n ulti#a p"lp"ire ro$iatic!, ar#!sarii din fa+! 2!rir! un punct negru5 un c!l!re+ care se 'ndrepta spre ei* Se oprir! $i%l a$teptar!* -cesta sosi 0l!guit, cu coiful spart $i scutul cr!pat* .esc!leca ane0oie $i r!#ase 'n picioare g"f"ind* .up! ce%$i trase sufletul, rosti= 7 Unde e Eo#er; -+i 0enit, 'n sf"r$it5 dar prea t"r2iu $i cu for+e pu+ine* Lucrurile s%au 'nr!ut!+it de c"nd s%a pr!p!dit T6eodred* Ieri a# fost sili+i s! ne retrage# peste Isen cu pierderi #ari5 #ul+i au #urit la trecerea apei* -poi, dup! c!derea nop+ii, tab!ra ne%a fost atacat! de al+ii care%au trecut r"ul* ,red c! nu #ai e ni#eni 'n Isengard* Iar Saru#an i%a 'nar#at pe #untenii s!lbatici $i pe p!storii din (ara )urg! de dincolo de r"uri, as#u+indu%i $i pe ei '#potri0a noastr!* -# fost cople$i+i* >idul de scuturi a fost str!puns* ErCenbrand din )eleagul de la -pus $i%a retras oa#enii pe care i%a putut aduna c!tre fort!rea+a din :!g!una lui /e#* ,eilal+i s%au '#pr!$tiat* Unde%i Eo#er; Spune+i%i c! nu #ai a0e# nici o n!de4de* -r face bine s! se 'ntoarc! 'n Ederas 'nainte s%a4ung! acolo lupii din Isengard* T6eoden nu 2isese ni#ic p"n! 'n clipa aceea, st"nd ascuns de pri0irile o$teanului, 'nd!r!tul str!4erilor* -cu# 'ns! '$i 'nde#n! calul $i ie$i Ia 0edere* 7 /ai, ,eorI, 0ino 'n fa+a #ea, rosti el* Sunt aici* -# sosit cu ulti#a o$tire de eorlingi* i n%o s! d!# bir cu fugi+ii f!r! s! intr!# 'n lupt!* ,6ipul b!rbatului se lu#in! de bucurie $i ui#ire* Se t"r' 'n fa+!, apoi 'ngenunc6e, 'ntin2"ndu%i regelui spada lui tocit!* 7 Porunce$te, )!ria Ta9 strig! el* i iart!%#!9 ,redea# c!*** 7 ,redeai c%a# r!#as la )eduseld, coc"r4at ca un arbore b!tr"n sub n!#e+i* -$a st!teau lucrurile c"nd ai plecat la r!2boi* .ar a 0enit un 0"nt de la apus $i #i%a scuturat crengile, 2ise T6eoden* .a+i%i o#ului acestuia un cal odi6nit9 i 6ai s!%i s!ri# lui ErCenbrand 'n a4utor9 Pe c"nd T6eoden rostea toate acestea, <andalf o lu! pu+in 'nainte, se opri $i pri0i #ai 'nt"i spre #ia2!noapte, c!tre Isengard, apoi spre apus, la soarele care asfin+ea* .up! aceea se 'ntoarse* 7 Pleac!, T6eoden9 2ise el* Pleac! 'n :!g!una lui /e#* .u%te spre :adurile Isenului $i nu 2!bo0i 'n c"#pie9 Sunt ne0oit s! te p!r!sesc pentru o 0re#e* Iute ca <"ndul trebuie s! #! duc! acu#, s! fac o treab! grabnic!* -poi strig!, 'ntorc"ndu%se spre oa#enii s!i, 'n frunte cu -ragorn $i Eo#er= 7 -0e+i gri4! de Seniorul Ob$tii p"n! #!%ntorc* -$tepta+i%#! la Poarta lui /e#9 i%acu#, r!#as%bun9 &i spuse ce0a lui Iute ca <"ndul $i ar#!sarul +"$ni ca o s!geat! tras! dintr%un arc* Nici n%apucaser! s! se uite la el, c! se f!cu ne0!2ut, ca o str!fulgerare argintie 'n asfin+it, ca 0"ntul prin iarb!, ca o u#br! ce se%arat! $i piere%ntr%o clipit!* ,oa#! de Nea forn!i $i se ridic! 'n dou! picioare, gata s!%l ur#e2e5 dar nu#ai o pas!re cu aripa iute #ai putea s!%l a4ung!* 7 -sta ce%o #ai fi%nse#n"nd; 'l 'ntreb! unul dintre str!4eri pe /a#a* 7 ,! <andalf cel Sur trebuie s! se gr!beasc!, 'i r!spunse acesta* -$a e el= apare $i dispare pe neg"ndite*

7 .ac! ar fi Li#b! de :ier#e aici, ar g!si u$or o eAplica+ie, 2ise str!4erul* 7 -$a e, spuse /a#a* Eu unul a# s! a$tept p"n! se%ntoarce <andalf* 7 S%ar putea s%a$tep+i ca# #ult, 2ise cel!lalt* O$tirea p!r!si dru#ul, 'ndrept"ndu%se c!tre :adurile Isenului, cotind spre #ia2!2i* Se l!s! noaptea, iar ei #ergeau #ai departe* Se apropiar! de coline, dar cul#ile 'nalte din T6ri6?rne se 'ntunecaser! de4a 'n 2area #o6or"t!* La c"te0a #ile dep!rtare, spre cap!tul dep!rtat al :!ii )eleagului de la -pus, se 'ntindea o 0iroag! 'n0er2it! 7 un golf #are 'n #un+i 7 din care pornea un defileu printre coline* Oa#enii locului 'i 2iceau :!g!una lui /e#, dup! nu#ele unui erou din r!2boaiele str!0ec6i, care '$i g!sise refugiul acolo* erpuia din ce 'n ce #ai 'ngust $i #ai abrupt dinspre nord, pe sub u#brele cul#ilor T6ri6?rne, p"n! ce st"ncile b"ntuite de ciori se 'n!l+au ca ni$te turnuri se#e+e de%o parte $i de alta, st!0ilind lu#ina* La Poarta lui /e#, 'naintea :!g!unii, din st"nca de #ia2!noapte ie$ea un pinten* Pe el se 'n!l+au ni$te 2iduri de piatr! str!0ec6e, iar 'n!untru se 2!rea un turn #!re+* Oa#enii 2iceau c! fort!rea+a fusese ridicat! de #"na uria$ilor, la porunca regilor #!rii, 'n dep!rtatele 2ile de glorie ale <ondorului* Se nu#ea ,etatea ,ornului, c!ci ecoul tr"#bi+elor din turn r!suna 'n :!g!un!, de parc! o$tirile din negura uit!rii s%ar fi ridicat la lupt! din ca0ernele de la poalele colinelor* Oa#enii din 0ec6i#e construiser! $i un 2id care pornea din ,etatea ,ornului, p"n! la st"nca de #ia2!2i, oprind intrarea 'n defileu* P"r"ul :!g!unii ie$ea printr%o galerie #are de scurgere, de la ba2!* -poi $erpuia pe la poalele St"ncii ,ornului $i se re0!rsa 'ntr%un f!ga$ ce str!b!tea o poian! 'ntins! $i 'n0er2it!, po0"rnit! u$or, dinspre Poart!, p"n! la St!0ilarul lui /e#* .e%acolo c!dea 'n :iroaga :!g!unii $i ie$ea apoi 'n :"lceaua -pusean!* &n ,etatea ,ornului dincolo de Poarta lui /e# s!l!$luia ErCenbrand, st!p"nul )eleagului de la -pus de la fruntariile Ob$tii* Pentru c! 0re#urile se 'nneguraser! de a#enin+area r!2boiului, el a0usese 'n+elepciunea s! repare 2idul $i s! 'nt!reasc! fort!rea+a* ,!l!re+ii #ai erau 'nc! 'n 0alea 4oas! de dinaintea intr!rii 'n :iroag!, c"nd se au2ir! strig!tele $i cornul cerceta$i lor care porniser! 'nainte* .in 'ntuneric +"$nir! $uier"nd s!ge+ile* Unul dintre cerceta$i se 'ntoarse iute $i 0esti c! 0alea fusese '#p"n2it! de c!l!re+ii lupului $i c! o o$tire de orci $i oa#eni s!lbatici se gr!beau c!tre #ia2!2i dinspre :adurile Isenului* Se p!rea c! +elul lor era s! a4ung! 'n :!g!una lui /e#* 7 -# g!sit #ul+i de%ai no$tri care au c!2ut uci$i pe c"nd fugeau 'ncoace, 2ise cerceta$ul* i%a# 'nt"lnit cete sting6ere r!t!cind de colo%colo, f!r! c"r#aci* ,e s%a 'nt"#plat cu ErCenbrand se pare c! nu $tie ni#eni* )ai #ult ca sigur c! 0a fi a4uns din ur#! 'nainte s! soseasc! la Poarta Iui /e#, de n%o fi pierit de4a* 7 L%o fi 0!2ut cine0a pe <andalf; 'ntreb! T6eoden* 7 .a, st!p"ne* )ul+i au 0!2ut un #o$neag c!lare, 'n0e$#"ntat 'n alb, str!b!t"nd c"#piile, ca 0"ntul prin iarb!* Unii au cre2ut c!%i Saru#an* Se 2ice c! a pornit spre Isengard, 'nainte de c!derea serii* -l+ii spun c! l%au 2!rit $i pe Li#b! de :ier#e #ai de0re#e, #erg"nd spre #ia2!noapte, cu o #ul+i#e de orci* 7 N%o s!%i fie bine lui Li#b! de :ier#e, dac! d! <andalf de el, 2ise T6eoden* ,u toate acestea, acu# '#i lipsesc a#"ndoi sfetnicii #ei 7 $i cel 0ec6i, $i cel nou* P"n! una%alta, n%a0e# dec"t s! #erge# #ai departe, a$a cu# ne%a spus <andalf, spre Poarta lui /e#, f!r! s! aib! 'nse#n!tate dac! ErCenbrand e sau nu acolo* Se $tie cu#0a c"t e de #are o$tirea ce 0ine de la #ia2!noapte; 7 E foarte #are, 2ise cerceta$ul* E drept, cel ce fuge '$i socote$te 0r!4#a$ul dublu, dar a# stat de 0orb! cu b!rba+i dintr%o bucat! $i n%a# nici o 'ndoial! c! oastea lor principal! e de nenu#!rate ori #ai #are dec"t tot ce%a0e# aici*

7 -tunci s%o porni# iute, 2ise Eo#er* S!%i trece# prin sabie pe 0r!4#a$ii care ne stau 'n cale, p"n! la fort!rea+!* &n :!g!una lui /e# sunt o groa2! de ca0erne unde s%ar putea ascunde5 $i sunt dru#uri tainice care pornesc de%acolo, p"n! pe coline* 7 S! nu te%ncre2i 'n c!ile tainice, 2ise regele* Saru#an a iscodit de #ult +inutul acesta* S%ar putea totu$i ca ap!rarea noastr! s! +in! piept destul acolo* /ai s! #erge#* -ragorn $i Legolas plecar! atunci cu Eo#er 'n fa+!* Str!b!tur! noaptea, 'ncetinind pasul pe #!sur! ce 'ntunericul de0enea tot #ai de nep!truns5 dru#ul lor urca din ce 'n ce #ai #ult spre #ia2!2i, 'n cutele #o6or"te de la poalele #untelui* Nu d!dur! peste prea #ul+i 0r!4#a$i 'n cale* Ici $i colo 'nt"lnir! bande r!t!citoare de orci, care 'ns! se f!ceau ne0!2ute 'n fug!, 'nainte s! pun! ,!l!re+ii #"na pe ei sau s!%i ucid!* 7 )! te# c! n%o s! treac! #ult, 2ise Eo#er, p"n! o s%a4ung! 0estea sosirii o$tirii regale la urec6ile conduc!torului lor, fie el Saru#an sau 0reun c!pitan pe care l%a tri#is 'ncoace* &nd!r!t cre$tea lar#a r!2boiului* Un c"nt aspru str!b!tea 'ntunericul* -4unseser! departe, sus, 'n :iroaga :!g!unii, c"nd '$i 'ntoarser! pri0irile* -tunci 0!2ur! tor+ele= o pu2derie de puncti$oare aprinse pe c"#pia s#olit!, '#pr!$tiate precu# ni$te flori ro$ii, sau urc"nd $erpuitoare, 'n r"nduri lungi, p"lp"itoare* .in loc 'n loc, #ai i2bucnea c"te o flac!r! #ai #are* 7 E%o o$tire nu#eroas! pe ur#ele noastre, 2ise -ragorn* 7 -duc focul cu ei, spuse T6eoden, $i fac scru# tot ce 'nt"lnesc 'n cale= cl!i, bordeie $i arbori* Era o 0ale bogat!, cu #ulte gospod!rii* 8ietul #eu norod9 7 O, de%ar fi 2iu!, cu# ne%a# #ai n!pusti asupra lor, ca o 0i4elie din #un+i9 2ise -ragorn* )i%e ini#a plin! de #"6nire c! trebuie s! fugi# de ei* 7 Nu 0o# #ai fugi #ult, 2ise Eo#er* St!0ilarul lui /el# e la doi pa$i 'n fa+!* La 0reo patru sute de pa$i 'nainte de Poarta lui /el# e un $an+ str!0ec6i, cu #etere2e, care taie 0iroaga* -colo a# putea 'ntoarce ar#ele '#potri0a lor* 7 Nu, sunte# prea pu+ini s! pute# ap!ra St!0ilarul, 2ise T6eoden* E #ai lung de%o #il!, iar sp!rtura din el e foarte #are* 7 Pute# s! tri#ite# ariergarda acolo, dac! o# 0edea c! n%a0e# 'ncotro, 2ise Eo#er* Nu era nici lun!, nici stea c"nd a4unser! c!l!re+ii la bre$a din St!0ilar, pe unde ie$ea p"r"ul* .ru#ul care 'l 'nso+ea 0enea dinspre ,etatea ,ornului* ;rir brusc #etere2ul abia deslu$it dinaintea lor 7 o u#br! 'nalt!, peste o pr!pastie 'ntunecat!* ,u# urcau ei a$a, 'i opri un str!4er* 7 Seniorul Ob$tii e%n dru# spre Poarta lui /el#, 'i spuse Eo#er* &+i 0orbesc eu, Eo#er, fiul lui Eo#und* 7 )i%aduce+i 0e$ti peste a$tept!ri, 2ise str!4erul* <r!bi+i pasul9 :r!4#a$ul e pe ur#ele 0oastre* O$tirea trecu prin sp!rtur! $i se opri pe pa4i$tea po0"rnit! de deasupra* :!2ur! cu bucurie c! ErCenbrand '$i l!sase #ul+i oa#eni s! apere Poarta Iui /el# $i #ul+i reu$iser! s! scape 'ncoace* 7 S! tot fie 0reo #ie buni de lupt! corp la corp, 2ise <a#ling, un b!tr"n, c!petenia celor care 0eg6eau St!0ilarul* .ar cei #ai #ul+i sunt '#po0!ra+i de ierni f!r! de nu#!r, la fel ca #ine* Prea pu+ini, cu# ar fi nepotul #eu, au r!#as aici* ,"t despre ErCenbrand, ieri ne%au sosit 0e$ti cu# c! s%ar retrage 'ncoace cu 0a4nicii c!l!re+i apuseni care ne%au r!#as* .ar n%a sosit p"n! acu#* 7 )! te# c! n%o s! 0in! prea cur"nd, 2ise Eo#er* ,erceta$ii no$tri n%au nici o 0este de la ei* Iar 'nd!r!t 0alea%i plin! de 0r!4#a$i*

7 ,e bine%ar fi s! fi sc!pat, 2ise T6eoden* Era un o# puternic, 'n el a ren!scut 0ite4ia lui /el#, )"na%,iocan* .ar n%a0e# cu# s!%l a$tept!# aici* Trebuie s! ne duce# toate for+ele 'n!untrul 2idurilor* -0e+i destule pro0i2ii; Noi a# adus ca# pu+ine, c!ci ne%a# a$teptat la lupt! desc6is!, nu la un asediu* 7 &nd!r!t, 'n pe$terile din :!g!un!, s%au adunat ca# trei sferturi dintre apuseni 7 b!tr"ni $i tineri, fe#ei $i copii, 2ise <a#ling* Tot acolo a# depo2itat #ult! #"ncare, ani#ale $i nutre+uri* 7 sta%i un lucru bun, 2ise Eo#er* ,!ci 0r!4#a$ii distrug $i ard tot ce%a r!#as pe 0ale* 7 .ac! 0in la Poarta lui /el# s! se t"rguiasc! pentru #"ncare, apoi or s%o pl!teasc! scu#p, 2ise <a#ling* Regele $i ,!l!re+ii plecar! #ai departe* &'nainte s! a4ung! la dru#ul pietruit care str!b!tea p"r"ul, desc!lecar!* &$i luar! caii de d"rlogi $i%i conduser! 'n $ir spre talu2, apoi trecur! prin por+ile ,et!+ii ,ornului* i%acolo fur! 'nt"#pina+i cu bucurie $i cu n!de4de re'nnoit!5 c!ci acu# a0eau destui oa#eni s! apere at"t cetatea, c"t $i 2idul* Eo#er '$i preg!ti repede c!l!re+ii* Regele $i o$tenii casei sale erau 'n ,etatea ,ornului, '#preun! cu o #are parte dintre apuseni* .ar pe >idul :!g!unii $i pe turn, precu# $i 'nd!r!tul lui, Eo#er aran4a aproape toate o$tile pe care le a0ea 'n linie de b!taie, pentru c! aici ap!rarea p!rea #ai 'ndoielnic!, dac! a0ea s! se dea un atac 6ot!r"t $i 'n for+!* ,aii fur! du$i departe, 'n :!g!un!, str!4ui+i de oa#enii de care se putuser! lipsi* >idul :!g!unii era 'nalt de dou!2eci de picioare, $i destul de lat ca s! #earg! pe el patru oa#eni unul l"ng! altul5 iar peste parapet nu#ai un o# 'nalt se putea 'ncu#eta s! pri0easc!* Ici%colo, se 0edeau ni$te desc6i2!turi 'n piatr! pe unde se putea trage cu arcul* La acest bastion se a4ungea pe o scar! care cobora de la o u$! din curtea ,et!+ii ,ornului* Pe 2id se #ai putea a4unge $i dinspre :!g!un!, pe trei r"nduri de trepte5 dar 'n eAterior acesta era destul de neted $i pietrele #ari din care era construit fuseser! '#binate cu #!iestrie, a$a 'nc"t nu puteai pune piciorul5 sus se r!sfr"ngeau ca o st"nc! #"ncat! de 0aluri* <i#li st!tea spri4init de 2id* Legolas se a$e2ase pe parapet, ciupindu%$i arcul $i scrut"nd be2na* 7 -$a #ai 2ic $i eu, 2ise gno#ul, lo0ind dalele cu piciorul* '#i cre$te ini#a c"nd #! apropii de #unte* ,e piatr! s!n!toas!9 (inutul !sta are oase tari* Le%a# si#+it 'n t!lpi de cu# a# 'nceput s! urc!# dinspre st!0ilar* 'ntr%un an de 2ile $i cu c"+i0a de%ai #ei a$ face aici o st"nc! de care 0r!4#a$ul s%ar i2bi ca 0alurile #!rii* 7 N%a# nici o 'ndoial!, 2ise Legolas* .ar se#in+ia asta de gno#i e tare ciudat!* )ie nu%#i place aici nici 2iua, nici noaptea* &ns! '#i face bine s! te $tiu 'n prea4#!, 'nfipt 'n picioarele tale 2dra0ene $i cu barda pe u#!r* ,e bine%ar fi s! #ai fie cu noi c"+i0a din nea#ul t!u9 i #%a$ bucura $i #ai #ult dac! a# a0ea 0reo sut! de arca$i #!ia$tri din ,odrul &ntunecat* O s! fie #ai #are ne0oie de ei* Ro6irri#ii au arca$i buni 'n felul lor, dar sunt #ult prea pu+ini* 7 Pe 'ntuneric n%ai cu# s! tragi cu arcul, 2ise <i#li* Pe legea #ea, asta%i 0re#e de dor#it* -6, so#nul9 Nu #i%a# 'nc6ipuit 0reodat! c! un gno# ar putea t"n4i a$a dup! o clip! de odi6n!* ,!l!ritul e foarte obositor* i cu toate acestea, securea #ea%i ner!bd!toare* la s! a# eu acu# 'n fa+! un $ir de gru#a2uri orce$ti $i loc destul s!%#i 'n0"rt securea9 S! 0e2i atunci cu# #%a$ pune pe picioare* Ti#pul trecea ane0oie* .eparte, 'n 0ale, ardeau 'nc! focuri r!2le+e* -cu# ostile Isengardului 'naintau f!r! 2go#ot* Tor+ele lor se 2!reau urc"nd $erpuitor $iruri%$iruri prin 0iroag!* 8rusc i2bucnir! urlete, ge#ete $i strig!te o#ene$ti de lupt! dinspre St!0ilar* Peste #argine +"$nir! fl!c!ri care crescur! ca o p!l!laie dinaintea sp!rturii*

-poi se risipir!* Oa#enii se 'ntoarser! la galop peste c"#pie, urc"nd spre poarta ,et!+ii ,ornului* -pusenii din spate fuseser! ne0oi+i s! se retrag!* 7 :r!4#a$ii sunt la o arunc!tur! de b!+, 2iser! ei* -# tras toate s!ge+ile pe care le a0ea# $i st!0ilarul e 'n+esat de le$uri orce$ti* .ar asta n%o s!%i opreasc! pentru prea #ult! 0re#e* -u $i%nceput s! dea bu2na pe #alul p"r"ului, 'n #ai #ulte locuri, 'ngr!#!di+i ca furnicile* .ar i%a# 'n0!+at #inte $i nu $i%au #ai aprins tor+ele* Trecuse de #ie2ul nop+ii* ,erul era s#olit, iar aerul 'ncre#enit 0estea furtuna* 8rusc norii fur! sf"$ia+i de o p"lp"ire orbitoare* 8ra+ele fulgerului se i2bir! de colinele r!s!ritene* &n ne#i$carea clipei, cei de pe 2iduri 0!2ur! locul dintre ei $i st!0ilar n!p!dit de o lu#in! alb!= colc!ia de for#e #o6or"te care se t"rau 7 unele scurte $i 0oinice, altele 'nalte $i cu#plite, cu coifuri #!re+e $i scuturi 'ntunecate* -lte sute $i sute se re0!rsau peste St!0ilar $i prin sp!rtur!* u0oiul acesta 'nnegurat curgea c!tre 2iduri, din st"nc! 'n st"nc!* Tunetul u#plu 0alea* 'ncepu o ploaie biciuitoare* La fel ca ploaia $uierau $i s!ge+ile peste creneluri, 2!ng!nind apoi pie2i$ pe pietre* Unele '$i atinser! +inta* &ncepuse atacul 'n :!g!una lui /el#5 dar 'n!untru nu se au2ea $i nu se #i$ca ni#eni5 nici o s!geat! nu porni de%acolo* O$tirile 0r!4#a$e '$i 'ncetar! asaltul, nedu#erite de a#enin+area t!cut! a st"ncii $i a 2idului* Fulgerele continuau s! sf"$ie 'ntunericul* -poi orcii 'ncepur! s! urle, t!ind aerul cu l!ncile $i cu spadele $i a20"rlind un nor de s!ge+i asupra oric!rei siluete care se desena pe creneluri5 iar b!rba+ii din Ob$te se uitau ului+i la ceea ce lor li se p!rea a fi un lan de gr"u 'ntunecat, r!0!$it de 0i4elia r!2boiului 'n care fiecare spic p"lp"ia 'ntr%o lu#in! 2dren+uit!* Tr"#bi+ele de ala#! r!sunar!* :r!4#a$ii d!dur! bu2na 7 unii asupra >idului :!g!unii, al+ii spre dru#ul pietruit $i spre po0"rni$ul care ducea la por+ile ,et!+ii ,ornului* -colo se 'ngr!#!deau orcii cei #ai soli2i $i oa#enii s!lbatici din 6!+i$urile (!rii )urge* .up! o clip! de $o0!ial!, pornir! 'nainte* -poi fulger! $i, pe fiecare coif, pe fiecare scut ap!ru bla2onul cu #"na 'ngro2itoare a Isengardului* -4unser! 'n 0"rful st"ncii5 dup! care se 'ndreptar! spre por+i* -tunci se #i$car!, 'n sf"r$it, $i cei de pe 2iduri, 'nt"#pin"ndu%i cu o pu2derie de s!ge+i $i de pietre* :r!4#a$ii $o0!ir!, rupser! r"ndurile, apoi se d!dur! 'nd!r!t, atacar!, se d!dur! 'napoi $i iar atacar!5 de fiecare dat! 'ns! se opreau tot #ai sus, ca $u0oiul 'n cre$tere* Tr"#bi+ele r!sunar! din nou $i un pu6oi de oa#eni s!lbatici se repe2i 'nainte* &$i +ineau scuturile ca pe un acoperi$ deasupra capetelor, iar 'n #i4loc purtau dou! trunc6iuri 2dra0ene* &n spatele lor se '#bul2eau arca$ii orci, care traser! o ploaie de s!ge+i asupra celor de pe 2iduri* -4unser! dinaintea por+ilor* Trunc6iurile fur! i2bite de t!bliile lor cu un bubuit asur2itor* Unde c!dea un s!lbatic 2drobit de 0reun bolo0an aruncat de sus, se i0eau doi 'n locul lui* 8erbecii aceia uria$i se leg!nau $i lo0eau f!r! 'ncetare* Eo#er st!tea al!turi de -ragorn pe >idul :!g!unii* -u2ir! lar#a si i2biturile berbecilor $i '$i d!dur! sea#a 'ntr%o clipit! de pri#e4dia ca por+ile s! fie sf!r"#ate* 7 /ai9 2ise -ragorn* - sosit ceasul s! lupt!# al!turi, cu spada 'n #"n!* O luar! la fug! pe 2id de le sf"r"iau c!lc"iele, apoi urcar! sc!rile si trecur! 'n curtea de pe St"nc!* &n dru#, adunar! o #"n! de spadasini 0oinici* &n locul unde st"nca 'nt"lnea 2idul de apus al cet!+ii era o u$i+! dosnic!* .e%acolo pornea pe l"ng! 2id o potec! 'ngust!, pe #arginea st"ncii abrupte* Eo#er $i -ragorn d!dur! bu2na '#preun! pe u$!, ur#a+i 'ndeaproape de ceilal+i* S!biile lor lucir! ca una c"nd le traser! din teac!* 7 <ut6Gine9 strig! Eo#er* <ut6Gine pentru Ob$te9 7 -nduril9 strig! $i -ragorn* -nduril pentru .unedaini9 -tacar! dintr%o parte, arunc"ndu%se asupra oa#enilor s!lbatici*

-nduril se ridica $i cobora, ca o flac!r! alb!* .e pe 2id $i din turn se 'n!l+a un strig!t= 7 -nduril9 -nduril porne$te la r!2boi9 Sabia ce%a fost .espicat! str!luce$te iar9 Ului+i, berbecarii sc!par! trunc6iurile $i se 'ntoarser! la lupt!5 dar acoperi$ul de scuturi fu str!puns ca de tr!snet, iar ei fur! pur $i si#plu #!tura+i, secera+i sau arunca+i de pe St"nc! 'n p"r"ul pietros de la poale* -rca$ii orci traser! s!lbatic, apoi d!dur! bir cu fugi+ii* O clip!, Eo#er $i -ragorn r!#aser! neclinti+i dinaintea por+ilor* Tunetul se%au2ea acu# 'n dep!rtare* Fulgerele #ai p"lp"iau 'n 2are, printre #un+ii de la #ia2!2i* .inspre #ia2!noapte se porni un 0"nt t!ios* Norii pluteau sf"$ia+i $i 'nd!r!tul lor lic!reau stelele5 iar deasupra colinelor, de aceea$i parte cu :iroaga, luneca luna de% un galben%str!lucitor, 'n 0re#e ce furtuna se destr!#a* 7 N%a# prea sosit la ti#p, 2ise -ragorn, uit"ndu%se la por+i* 8ala#alele lor uria$e $i barele de fier erau 'ndoite $i r!sucite5 #are parte din sc"nduri cr!paser!* 7 .ar nici nu pute# sta aici, 'nd!r!tul 2idurilor, s! le ap!r!#, 2ise Eo#er* Pri0e$te9 -r!t! cu degetul spre dru#ul pietruit* .incolo de p"r"u, se adunase iar o ceat! #are de orci $i de oa#eni s!lbatici, 'n aer $uierau s!ge+i care se poticneau 'n pietrele din 4ur* 7 /ai9 Trebuie s! ne 'ntoarce# s! 0ede# ce pute# face* -r fi bine s! 'ngr!#!di# ni$te pietre $i s! 'nc6ide# por+ile cu grin2i pe din!untru* /ai odat!9 Se 'ntoarser! $i%o luar! la fug!* &n clipa aceea, c"te0a 2eci de orci care st!tuser! neclinti+i printre le$uri s!rir! 'n picioare $i pornir! furi$at, alerg"nd dup! ei* .oi se aruncar! la p!#"nt, apuc"ndu%l pe Eo#er de c!lc"ie5 apoi 'l dobor"r! $i t!b!r"r! asupra lui* .ar din u#brele din 4ur +"$ni strig"nd r!gu$it o u#br! #ic! $i 'ntunecat! pe care n%o obser0ase ni#eni* 7 .aru3 <ha)ad2 <ha)ad ai-menu2 Prin aer $uier! o secure $i doi orci se pr!bu$ir! desc!p!+"na+i* ,eilal+i d!dur! bir cu fugi+ii* Eo#er se c!2ni s! se pun! pe picioare, c6iar c"nd -ragorn se 'ntoarse alerg"nd s!%i sar! 'n a4utor* &nc6iser! iar u$a dosnic! de fier $i apoi o 'nt!rir! cu drugi, 'ngr!#!dir! bolo0ani pe din!untru* ,"nd se si#+ir! 'n siguran+!, Eo#er se r!suci $i 2ise= 7 &+i #ul+u#esc, <i#li, fiu al lui <loin* N%a# $tiut c%ai ie$it $i tu cu noi* .ar 0orba ceea, oaspetele nepoftit se do0ede$te%adesea cel #ai pl!cut* ,u# ai a4uns acolo; 7 -# luat%o pe ur#ele 0oastre, ca s!%#i alung so#nul, 2ise <i#li5 dar c"nd #% a# uitat Ia #untenii !ia, #i s%au p!rut prea #ari pentru puterile #ele, a$a c! #%a# ascuns dup! un bolo0an, ca s! 0!d cu# 0! 1 4uca+i3 0oi cu s!biile* 7 Nu $tiu cu# s! te r!spl!tesc, spuse Eo#er* 7 S%ar putea s! ai prile4ul #ai iute dec"t cre2i, r"se gno#ul* .ar eu unul sunt #ul+u#it* P"n! acu# n%a# t!iat dec"t le#ne, de c"nd a# plecat din )oria* 7 .oi9 eAcla#! <i#li, #"ng"indu%$i securea, dup! ce se 'ntoarse pe 2id* 7 .oi; f!cu Legolas* Eu a# f!cut ispra0! #ai bun!, de$i acu# sunt ne0oit s! b"4b"i dup! s!ge+i5 pe%ale #ele le%a# ter#inat* i cu toate acestea, a# pe r!bo4 cel pu+in dou!2eci* Nu#ai c! asta nu 'nsea#n! dec"t o r!#urea din codru9 ,erul se 'nsenina iute acu#, iar luna sc!pata str!lucind* .ar lu#ina nu le prea aduse #ari n!de4di ,!l!re+ilor din Ob$te* :r!4#a$ii, 'n Ioc s! scad!, p!reau $i #ai #ul+i, iar prin sp!rtura din 2id se re0!rsau al+ii 0enind de pe 0ale* -0entura de pe St"nc! nu le d!rui 0ite4ilor no$tri dec"t un scurt r!ga2* -tacul asupra por+ilor de0eni $i #ai 'nd"r4it* O$tirile Isengardului 0uiau ca #area la poalele >idului :!g!unii* Orcii $i

#untenii #i$unau de colo%colo* Oa#enii nu #ai pridideau s! taie sau s! arunce funiile care se ag!+au cu c"rlige de parapet* Sute de sc!ri lungi fur! spri4inite de 2id* )ulte dintre ele erau date peste cap $i se 2drobeau la p!#"nt, dar 'n locul lor se i0eau $i #ai #ulte, iar orcii se a0"ntau 'n sus, pe ele, ca ni$te #ai#u+e din p!durile 'ntunecate de la #ia2!2i* )or+ii $i buc!+ile de le#n 2!ceau gr!#e2i la poalele 2idului, ca prundi$ul dup! furtun!5 #or#anele acestea 6"de se tot 'n!l+au, dar 0r!4#a$ii parc! nu se #ai ter#inau* Oa#enii din Ro6an '$i pierdeau tot #ai #ult puterile* S!ge+i nu #ai a0eau, spadele le erau ciobite $i scuturile sparte* .e trei ori se unir! -ragorn $i Eo#er $i de trei ori -nduril luci 'ntr%un atac disperat, care alung! 0r!4#a$ul de pe 2id* -poi se isc! lar#! #are 'n :!g!una dind!r!t* Orcii se t"r"ser! ca $obolanii prin galeria pe unde ie$ea p"r"ul* Statur! aduna+i acolo, 'n u#bra st"ncilor, p"n! c"nd se 'ncinse atacul de deasupra $i aproape to+i oa#enii se n!pustir! pe creasta 2idului* -tunci se repe2ir! $i ei afar!* ,"+i0a trecuser! de4a prin gurile :!g!unii $i se luptau printre cai cu str!4erii* <i#li s!ri de pe 2id cu un strig!t fioros, al c!rui ecou se i2bi de st"nci* 7 <ha)ad2 <ha)ad2 ,ur"nd a0u berec6et de lucru* 7 O6o9 strig! el* Orcii sunt dincolo de 2id* O6o9 /ai, Legolas9 -0e# de lucru9 <ha)ad2 ai-menu2 <a#ling cel 8!tr"n pri0i 'n 4os din ,etatea ,ornului, c"nd au2i glasul #!re+ al gno#ului care 'ntrecea toat! 2ar0a* 7 Orcii sunt 'n :!g!un!9 strig! el* /el#9 /el#9 'nainte, 6el#ingi9 ad!ug! el cu un glas tun!tor $i s!ri pe scara de pe St"nc!, ur#at de o #ul+i#e de b!rba+i din )eleagul de la -pus* -saltul lor fu s!lbatic $i nea$teptat, iar orcii d!dur! bir cu fugi+ii* Nu peste #ult fur! prin$i 'n defileul 'ngust $i #!cel!ri+i sau #"na+i cu strig!te 'n 6!ul :!g!unii, ca s! cad! la picioarele str!4erilor de la intrarea pe$terilor ascunse* 7 .ou!2eci $i unu9 eAcla#! <i#li* -puc! barda cu a#bele #"ini $i dobori dintr%o lo0itur! ulti#ul orc* 7 -cu# l%a# 'ntrecut iar pe 4up"nul Legolas* 7 Trebuie s! pune# cap!t g!urii !steia de $obolani, 2ise <a#ling* <no#ii, se spune, sunt pietrari pricepu+i* .!%ne $i nou! o #"n! de a4utor, #e$tere* 7 Noi nu t!ie# piatra cu securile de lupt! $i nici cu ung6iile, 2ise <i#li* .ar a# s! 0%a4ut cu# oi putea* -dunar! pietre #ici $i buc!+i de st"nc! din prea4#! $i, sub 'ndru#area Iui <i#li, apusenii astupar! gura interioar! a galeriei, p"n! nu #ai r!#ase dec"t o ie$ire 'ngust!* P"r"ul :!g!unii, u#flat de ploaie, 'ncepu s! se 2bat! $i s! clocoteasc! prin canalul g"tuit, '#pr!$tiindu%se apoi #olco# 'n b!l+i reci pe st"nci* 7 O s! se usuce locul de deasupra, 2ise <i#li* /ai, <a#ling, s! 0ede# cu# #erg treburile pe 2id* Urc! $i 'l g!si pe Legolas al!turi de -ragorn $i Eo#er* Elful '$i ascu+ea cu+itul lung* -tacul l"nce2ea fiindc! trecerea prin galerie fusese 2!d!rnicit!* 7 .ou!2eci $i unu9 eAcla#! <i#li* 7 8un! treab!9 f!cu Legolas* .ar eu a# a4uns la dou! du2ini* -ici, sus, a# luptat corp la corp, cu cu+itul* Eo#er $i -ragorn se spri4ineau obosi+i 'n #"nerele spadelor* &n st"nga, pe st"nc!, se st"rnir! iar lar#a $i bubuitul asur2itor al luptei* .ar ,etatea ,ornului +inea piept, precu# o insul! 'n #i4locul #!rii* Por+ile sale 2!ceau 'n ruin!, 'ns! nici un 0r!4#a$ nu reu$ise 'nc! s! treac! peste 'ngr!#!direa de pietre $i b"rne* -ragorn '$i ridic! pri0irile spre stelele stinse $i luna care sc!pata acu# 'nd!r!tul colinelor

apusene din 4urul 0!ii* 7 ,e noapte f!r! cap!t9 rosti el* Oare c"nd s%o #ai face odat! 2iu!; 7 >orile nu sunt departe, 2ise <a#ling, care urcase acu# al!turi de el* .ar #! te# c! asta n%o s! ne fie cu ni#ic de folos* 7 Totu$i 2orile le aduc oa#enilor n!de4dea, spuse -ragorn* 7 .ar f!pturile astea din Isengard, 4u#!tate orci, 4u#!tate spiridu$i, ticluite de #!iestria nefast! a lui Saru#an, n%or s! se te$easc! de lu#ina soarelui, 2ise <a#ling* i nici oa#enii s!lbatici de pe coline* Nu%i au2i ce t!r!boi fac; 7 8a%i aud, spuse Eo#er* .ar #ie nu%#i par dec"t +ipete de p!s!ri $i #ugete de dobitoace* 7 i totu$i, se%aud $i strig!te 'n graiul celor din (ara )urg!, 2ise <a#ling* Eu $tiu aceast! li#b! str!0ec6e a oa#enilor, care era c"nd0a 0orbit! prin 0!ile apusene ale Ob$tii, la ascult!9 Sunt plini de ur! fa+! de noi $i se bucur!, c!ci au 'ncredin+area c! soarta noastr! e pecetluit!* 1Regele9 Regele93 a$a strig!* 1O s! pune# #"na pe regele lor9 )oarte lui Fargoil9 )oarte capetelor de paie9 )oarte t"l6arilor de la #ia2!noapte93 -$a ne 2ic* Nici 'n cinci sute de ani n%au uitat furia care i%a cuprins c"nd seniorii <ondorului au 'ncredin+at Ob$tea lui Eorl cel T"n!r $i i s%au al!turat* Saru#an n%a f!cut dec"t s! le a+"+e aceast! ur! 0ec6e* Sunt tare foco$i c"nd 'i st"rne$te cine0a* Noapte sau 2i, n%or s! se lase= ori pun #"na pe rege, ori pier cu to+ii* 7 i totu$i, #ie 2orii au s!%#i tre2easc! n!de4dea, spuse -ragorn* Nu $tii 0orba aceea, cu# c! nici un 0r!4#a$ n%are cu# s! cotropeasc! ,etatea ,ornului, dac!%i ap!rat! de oa#eni; 7 -$a 2ic #enestrelii, rosti Eo#er* 7 -tunci 6ai s%o ap!r!#, f!cu -ragorn* i s! nu ne pierde# n!de4dea* ,6iar pe c"nd st!teau ei a$a de 0orb!, r!sunar! tr"#bi+ele* Ur#! un trosnet $i o i2bucnire de fl!c!ri $i fu#* P"r"ul :!g!unii '$i re0!rsa apele, $uier"nd 'nspu#at5 fuseser! slobo2ite printr%o sp!rtur! c!scat! larg 'n ur#a unei bubuituri* &n!untru n!0!lir! o #ul+i#e de siluete 'ntunecate* 7 8leste#!+ia lui Saru#an9 eAcla#! -ragorn* S%au strecurat iar 'n galerie pe c"nd st!tea# de 0orb! $i%au a+"+at focul din Ort6anc c6iar la picioarele noastre* +lendil2 +lendil2 strig! el, f!c"nd un salt spre bre$a din 2id5 dar 'n clipa aceea pe creneluri fur! spri4inite sute de sc!ri* Ulti#ul atac #!tur! tot ce se afla pe 2id $i la poale, ca un 0al 'ntunecat ce se i2be$te de o gr!#ad! de nisip* Toat! ap!rarea fu distrus! c"t ai 2ice pe$te* O parte dintre c!l!re+i 'ncepur! s! se retrag! tot #ai ad"nc 'n :!g!un!, lupt"nd sau pr!bu$indu%se, 'n ti#p ce 'ncercau s! a4ung! la pe$teri* -l+ii o luar! de%a dreptul c!tre fort!rea+!* .inspre :!g!un! urca o scar! #are, p"n! pe St"nc!, unde se afla poarta din spate a ,et!+ii ,ornului* La poalele ei st!tea -ragorn* &n #"n! 'i lucea 'nc! -nduril, iar spai#a de spada aceasta 'i st!0ili o clip! pe 0r!4#a$i5 a$a c! to+i care fur! 'n stare s! a4ung! acolo urcau spre poart!* &nd!r!tul lor, pe treapta de sus, st!tea Legolas 'n genunc6i, cu arcul 'ncordat* .ar nu #ai g!sise pe 4os dec"t o s!geat! $i% acu# '$i silea oc6ii, gata s! trag! asupra pri#ului orc ce%ar fi cute2at s! se apropie de scar!* 7 -ragorn9 'l strig! el* To+i care%au putut s%a4ung! p"n! aici au intrat* /ai $i tu 'napoi9 -ragorn se 'ntoarse $i%o lu! iute pe sc!ri5 dar, 'n ti#p ce alerga, se '#piedic! de 0l!guit ce era* ,"t ai 2ice pe$te, 0r!4#a$ii f!cur! un salt 'nainte* Orcii urcau sc6el!l!ind, cu bra+ele 'ntinse, ca s!%l 'n$face* Pri#ul dintre ei se pr!bu$i cu gru#a2ul str!puns de ulti#a s!geat! a lui Legolas* .ar ceilal+i s!rir! peste el* -tunci

'ns!, de pe 2idul de afar! se porni un bolo0an c"t toate 2ilele, care se rostogoli pe sc!ri, a20"rlindu%i pe to+i 'nd!r!t, 'n :!g!un!* -ragorn i2buti s! a4ung! la poarta care se 'nc6ise cu 2go#ot 'n ur#a lui* 7 E de r!u, prieteni, 2ise el, $terg"ndu%$i sudoarea de pe frunte cu #"neca* 7 -$a e, spuse Legolas* .ar c"t! 0re#e e$ti cu noi, n!de4dea nu%i pierdut!* Unde e <i#li; 7 Nu $tiu, 2ise -ragorn* Ulti#a oar! l%a# 0!2ut lupt"nd 4os, 'nd!r!tul 2idului, dar ne%au separat 0r!4#a$ii* 7 :ai de noi9 ,e nenorocire9 se 0ait! Legolas* 7 E tare $i 0oinic, 2ise -ragorn* S! n!d!4dui# c! o s! scape $i%o s! se duc! p"n! la pe$teri* -colo 0a fi la ad!post o 0re#e* &n orice ca2, #ai la ad!post ca #ine* Un astfel de refugiu n%are cu# s! nu fie pe placul unui gno#* 7 -sta #i%e $i #ie n!de4dea, rosti Legolas* .ar a$ fi 0rut s! 0in! $i el aici* )urea# de ner!bdare s!%i spun 4up"nului <i#li c%a# a4uns la trei2eci $i nou!* 7 .ac! i2bute$te s! a4ung! 'n pe$teri, o s! te%ntreac! iar, r"se -ragorn* N%a# 0!2ut 'n 0ia+a #ea o secure #"nuit! cu at"ta #!iestrie* 7 )! duc s! caut ni$te s!ge+i, 2ise Legolas* .e s%ar sf"r$i odat! noaptea asta, ca s! 0!d $i eu pe lu#in! unde s! trag* -ragorn intr! 'n cetate* -colo, spre ne#ul+u#irea lui, afl! c! Eo#er nu a4unsese 'n ,etatea ,ornului* 7 Nu, n%a 0enit pe St"nc!, 2ise unul dintre apuseni* Ulti#a oar! l%a# 0!2ut lupt"nd la gurile :!g!unii, cu c"+i0a oa#eni str"n$i 'n 4urul lui* Erau cu el $i <a#ling, $i gno#ul, dar n%a# putut a4unge la ei* -ragorn porni cu pa$i #ari spre curtea interioar! $i urc! iute spre un iatac sus, 'n turn* -colo st!tea regele 7 o siluet! 'ntunecat! 'n cadrul ferestrei 'nguste 7 $i pri0ea 'n 0ale* 7 ,e%i nou, -ragorn; 'ntreb! el* 7 >idul :!g!unii a fost cucerit, .o#nia Ta, $i toat! ap!rarea noastr! a fost ni#icit!* .ar au sc!pat #ul+i 'ncoace, pe St"nc!* 7 - 0enit $i Eo#er; 7 Nu, dar #ul+i dintre oa#enii .o#niei Tale s%au 'napoiat 'n :!g!un!5 se 2ice c! era $i Eo#er printre ei* S%ar putea s! le +in! piept 0r!4#a$ilor 'n locurile%acelea str"#te $i s%a4ung! la pe$teri* ,e n!de4de #ai au acolo, nu $tiu* 7 Oricu# #ai #are ca a noastr!* Se spune c! au destule #erinde acolo* i aeru%i curat, pentru c! sunt destule guri de aerisire sus, 'n st"nc!* Ni#eni nu poate s! d!r"#e intr!rile, dac!%s ap!rate de oa#eni 6ot!r"+i* S%ar putea s! re2iste #ult acolo* 7 .ar orcii au adus o bleste#!+ie din Ort6anc, 2ise -ragorn* -u un foc care bubuie* ,u a4utorul lui au pus #"na pe 2id* Iar de n%or a4unge p"n! 'n pe$teri, ar putea s!%i ferece acolo pe cei care%au intrat* -cu# 'ns! trebuie s! ne adun!# g"ndul asupra felului cu# ne ap!r!#* 7 )! c6inui r!u 'n 'nc6isoarea asta, 2ise T6eoden* O, de%a$ a0ea o lance 'n #"n! $i de%a$ putea s! pornesc 'n fruntea a lor #ei c!lare, pe c"#pie, #i s%ar 'ntoarce $i #ie pofta de lupt!* -$a #i%a$ sf"r$i 2ilele #ul+u#it* .ar aici nu prea sunt de folos* 7 )!car e$ti la ad!post 'n cea #ai puternic! fort!rea+! din Ob$te, 2ise -ragorn* -0e# #ai #ult! n!de4de s! te ocroti# 'n ,etatea ,ornului, dec"t 'n Edoras sau c6iar 'n :alea ,al0arului, la #unte* 7 Se 2ice c! aceast! ,etate a ,ornului n%a c!2ut niciodat!, 2ise T6eoden* .ar acu# #i%e ini#a%ndoit!* Se sc6i#b! lu#ea $i tot ce era, c"nd0a, de ne2druncinat

'ncepe acu# s! se clatine* ,u# s! +in! piept 0reun turn la at"ta pu6oi $i ur! ne'#p!cat!; .e%a$ fi $tiut c! Isengardul s%a 'nt!rit p"n!%ntr%at"t, poate nu #%a$ fi pripit s! dau piept cu el, cu toate cu0intele #e$te$ugite ale lui <andalf* Po0a+a lui nu% #i #ai pare acu# la fel de 'n+eleapt! ca 'n di#inea+a aceea 'nsorit!* 7 Nu 4udeca po0a+a lui <andalf p"n! n%a4unge# la cap!t, .o#nia Ta, 2ise -ragorn* 7 Nu #ai e #ult p"n! atunci, spuse regele* .ar n%a# s!%#i sf"r$esc 2ilele aici, ca un bursuc b!tr"n 'n capcan!* ,oa#! de Nea, /asufel $i caii str!4erilor #ei se afl! 'n curte* ,"nd s%or i0i 2orile, a# s! le poruncesc oa#enilor s! sune din cornul lui /el# $i%o s! pornesc c!lare* :ii $i tu cu #ine, fiu al lui -rat6orn; Poate%o s! ne croi# dru# printre 0r!4#a$i sau o s! ne g!si# un sf"r$it de#n de o c"ntare, de%o #ai sc!pa cine0a s! #ai $tie de noi* 7 :oi 0eni cu .o#nia Ta, spuse -ragorn* ,eru apoi 'ng!duin+a s! se retrag! $i se 'ntoarse pe 2iduri* Le str!b!tu de la un cap!t la altul, '#b!rb!t"ndu%$i oa#enii $i d"nd c"te o #"n! de a4utor pe unde atacul era #ai 0"rtos* :eni $i Legolas cu el* Fl!c!rile i2bucneau de sub bolo0anii cutre#ura+i* ,"rligele se ag!+au de creneluri, sc!rile se 'n!l+au* Pentru a cine $tie c"ta oar!, orcii reu$ir! s! a4ung! pe cul#ea peretelui $i de tot at"tea ori ap!r!torii 'i '#pinser! 'nd!r!t* P"n! la ur#!, -ragorn a4unse $i r!#ase 'n picioare deasupra por+ilor #ari, f!r! s!%i pese de s!ge+ile 0r!4#a$e* Se uit! $i 0!2u o gean! de lu#in! palid! la r!s!rit* -poi ridic! #"na goal!, cu pal#a 'n afar!, 'n se#n c! 0oia s! 0orbeasc!* Orcii c6el!l!ir! bat4ocoritor= 7 Ia coboar! tu9 /ai 4os, dac! pofte$ti s! stai de 0orb! cu noi9 -du%l $i pe rege9 Sunte# r!2boinicii UruC%6ai* O s!%l 'n$f!c!# noi din gaura 'n care s%a pitit, dac! nu iese de bun!0oie* -du%l $i pe rege9 7 Regele 0a ie$i c"nd pofte$te, 2ise -ragorn* 7 i atunci ce cau+i acolo; 'l 'ntrebar! ei* ,e te tot 2g"ie$ti; :rei s! 0e2i ce o$tire #!rea+! a0e#; Noi sunte# lupt!torii UruC%6ai* 7 )! uita# s! 0!d c"nd se i0esc 2orile, 2ise -ragorn* 7 ,e%i tot dai cu 2orile; 'l luar! ei peste picior* Noi sunte# UruC%6ai $i lupt!# 2iua $i noaptea, $i pe 0re#e bun!, $i pe 0re#e rea* -# 0enit aici s! ucide# pe soare $i pe lun!* ,e dac! se i0esc 2orile; 7 Ni#eni nu $tie ce%i aduce 2iua de #"ine, 2ise -ragorn* Lua+i%0! t!lp!$i+a, p"n! nu se 'ntoarce totul '#potri0a 0oastr!* 7 ,oboar!, c! altfel te dobor"# noi de pe 2id, strigar! ei* N%a0e# de ce s! ne t"rgui# cu tine* N%ai ce ne spune9 7 i, totu$i, a# s! 0! spun ce0a, 2ise -ragorn* P"n! acu#, nici un 0r!4#a$ n%a reu$it s! ia ,etatea ,ornului* Pleca+i, c! altfel n%o s! cru+!# pe ni#eni* N%o s! #ai r!#"n! unul 'n 0ia+!, ca s! #ai duc! 0estea la #ia2!noapte* Nu 0! da+i sea#a ce pri#e4die 0! pa$te* -$a cu# st!tea acolo dinaintea 0r!4#a$ilor, deasupra por+ilor ruinate, -ragorn fu 'n0!luit de #!re+ie $i de o putere f!r! sea#!n, 'nc"t oa#enii s!lbatici r!#aser! cu gura c!scat! $i se uitar! 'nd!r!t, peste u#!r, 'n 0ale5 al+ii '$i ridicar! $o0!itor oc6ii spre cer* .ar orcii i2bucnir! 'n 6o6ote de r"s* i pe c"nd -ragorn s!rea de pe 2id, o ploaie de s!ge+i #ari $i #ici $uier! peste creneluri* Se au2i un 0uiet $i se isc! o p!l!laie* -rcada por+ii pe care st!tuse el cu o clip! 'nainte se cr!p! $i se f!cu f!r"#e 'ntr%un nor de praf $i fu#* 8aricada se f!cu +!nd!ri ca atins! de tr!snet* -ragorn o lu! la goan! spre turnul regelui* .ar, c6iar 'n #o#entul c"nd poarta se pr!bu$i iar orcii din fa+a ei urlau,

preg!tindu%se de atac, 'nd!r!tul lor se 'n!l+! un #ur#ur, ca 0"4"itul 0"ntului 'n dep!rtare, care crescu, p"n! se sc6i#b! 'ntr%o lar#! de glasuri* >orile aduceau 0e$ti cu ele* Orcii de pe St"nc! au2ir! 2ar0a 'nfrico$!toare $i $o0!ir!, uit"ndu%se 'nd!r!t* -poi de sus, din turn, r!sun! brusc $i 'nsp!i#"nt!tor #!re+ul corn al lui /el#* To+i care au2ir! 0uietul acela se cutre#urar!* )ul+i orci se aruncar! cu fa+a la p!#"nt $i '$i 0"r"r! degetele 'ng6erate 'n urec6i* Ecourile str!b!teau bubuind :!g!una dintr%o parte 'ntr%alta, de parc! pe fiecare st"nc!, pe fiecare deal, s%ar fi aflat c"te un 0estitor atotputernic* .ar b!rba+ii de pe 2iduri '$i ridicar! pri0irile, ascult"nd ului+i5 c!ci ecourile nu se #ai sf"r$eau* :uietele cornului $erpuiau printre coline din ce 'n ce #ai aproape $i #ai tare, r!spun2"ndu%$i unul altuia 'n i2bucniri s!lbatice $i nest!0ilite* 7 /el#9 /el#9 strigau c!l!re+ii* /el# s%a sculat din #or+i $i 0ine la lupt!9 /el# pentru regele T6eoden9 i regele se ar!t! la acest strig!t* ,alul lui era alb ca neaua, auriu 'i str!lucea scutul $i lung!%i era lancea* .e%a dreapta lui 0enea -ragorn, #o$tenitorul lui Elendil, iar 'nd!r!t, c!lare, seniorii ,asei lui Eorl cel T"n!r* ,erul i2bucni 'n lu#in!* Noaptea se duse* 7 &nainte, eorlingi9 ,u strig!te $i )arva #are '$i 'ncepur! atacul* Trecur! 0uind dincolo de por+i, se re0!rsar! pustiitor pe dru#ul pietruit $i p!trunser! printre ostile Isengardului ca 0"ntul prin iarb!* &nd!r!tul lor, din :!g!un!, i2bucnir! urletele aspre ale oa#enilor care ie$eau din pe$teri, #"n"ndu%i pe 0r!4#a$i 'nainte* N!0!lir! $i cei r!#a$i pe st"nc!* Iar printre coline se 'n!l+! ecoul 0uietului de corn* Regele $i%ai lui nu se opreau* ,!peteniile $i lupt!torii c!deau de%a 0al#a sau d!deau bir cu fugi+ii 'n fa+a lor* Nu le puteau sta 'n cale nici orcii, nici oa#enii s!lbatici* Fugeau Ia 0ale '#boldi+i de spadele $i l!ncile c!l!re+ilor* (ipau $i ge#eau de spai#! $i o #are uluire pusese st!p"nire pe ei o dat! cu 2orii de 2iu!* -stfel porni regele T6eoden c!lare de la Poarta lui /el#, croindu%$i calea c!tre St!0ilarul #!re+* -colo se oprir! cu to+ii* .inaintea lor i2bucnea, din ce 'n ce #ai str!lucitoare, lu#ina* S!ge+ile soarelui +"$nir! peste colinele de la r!s!rit $i sc!p!rar! 'n 0"rfurile l!ncilor* .ar c!l!re+ii r!#aser! t!cu+i, cu pri0irile a+intite 'n :iroaga :!g!unii* (inutul se sc6i#base* -colo unde se 'ntindea 'nainte 0alea 'n0er2it!, ale c!rei po0"rni$uri 'nierbate se r!sfr"ngeau peste nesf"r$ite coline, se deslu$ea acu# o p!dure* ,opacii uria$i, goi $i t!cu+i se 'n!l+au r"nduri%r"nduri, cu ra#uri 'nc"lcite $i cre$tetul 'nc!run+it5 r!d!cinile lor erau 'ngropate 'n ierburile 'nalte $i 0er2i* Pe sub ei era un 'ntuneric de nep!truns* &ntre St!0ilar $i strea$ina p!durii aceleia f!r! nu#e nu erau nici cinci sute de pa$i* -colo d!deau acu# bir cu fugi+ii falnicii o$teni ai lui Saru#an, 'nsp!i#"nta+i de rege $i de copaci* Se re0!rsar! dinspre Poarta lui /el#, p"n! c"nd nu #ai r!#ase nici unul 'nd!r!tul St!0ilarului, dar la poalele lui se str"nser! roi, ca #u$tele* &n 2adar se t"rau $i se c!+!rau pe pere+ii 0iroagei, 'ncerc"nd s! scape* La r!s!rit, po0"rni$ul 0!ii era prea abrupt $i st"ncos5 din st"nga, de la apus, 'i ur#!rea soarta necru+!toare* .e acolo ap!ru brusc, pe creast!, un c!l!re+ 'n0e$#"ntat 'n alb, str!lucitor 'n b!taia r!s!ritului* Peste colinele 4oase r!sunau 0aierele de corn* &nd!r!tul lui, pe po0"rni$urile lungi, 0eneau iute, pe 4os, o$tenii cu spadele 'n #"ini* &n #i4locul lor #ergea cu pa$i #ari un b!rbat 'nalt $i puternic* Scutul 'i era ro$u* ,"nd a4unse la #arginea 0!ii, acesta '$i duse la bu2e un corn #are $i negru $i sufl! o dat!, puternic $i r!sun!tor* 7 ErCenbrand9 strigar! ,!l!re+ii* ErCenbrand9 7 Ia uita+i%0!= ,!l!re+ul -lb9 eAcla#! -ragorn* <andalf e iar aici9 7 )it6randir, )it6randir9 2ise Legolas* -sta da, 0r!4itorie9 /aide+i9 :reau s!%#i

desf!t oc6ii cu p!durea asta, p"n! nu se risipe$te 0ra4a* O$tirile din Isengard 0uiau, lu"nd%o be2#etic 'ntr%o parte $i%ntr%alta, din spai#! 'n spai#!* R!sun! iar cornul din turn* Bos, prin sp!rtura din St!0ilar, d!deau bu2na oa#enii regelui* .e pe coline cobora iute ErCenbrand, c"r#uitorul )eleagului de la -pus* Iar Iute ca <"ndul s!rea ca un cerb care alearg! cu pas sigur 'n #un+i* ,!l!re+ul -lb n!0!li asupra lor5 re0enirea lui 'i 'nnebunea pe 0r!4#a$i* Oa#enii s!lbatici 'i c!2ur! dinainte cu fa+a la p!#"nt* Orcii se tr!geau 'nd!r!t $i urlau, a20"rlindu%$i spadele $i l!ncile* Fugeau ca fu#ul #"nat de%o 0i4elie* P!trunser! ge#"nd 'n u#bra copacilor care 'i a$teptau5 $i de%acolo nu se #ai 'ntoarse nici unul 0reodat!*

VIII "rumul s#re Isengard i astfel se 'nt"lnir! din nou, 'n lu#ina dalb! a di#ine+ii, regele T6eoden $i <andalf, ,!l!re+ul -lb, pe lunca 'n0er2it! a P"r"ului :!g!unii* )ai erau acolo -ragorn, fiul lui -rat6orn, elful Legolas, ErCenbrand din )eleagul de la -pus $i seniorii din Ob$te* Iar c"nd '$i 'ntoarser! pri0irile spre codru, #irarea lor le 'ntrecu bucuria i2b"n2ii* .eodat!, se au2i lar#! #are $i dinspre St!0ilar ap!rur! cei care fuseser! #"na+i 'n ad"ncul :!g!unii* :eneau dintr%acolo <a#ling cel 8!tr"n $i Eo#er, fiul lui Eo#und, iar al!turi de ei p!$ea <i#li, gno#ul* Nu purta coiful $i era legat la cap cu o n!fra#! p!tat! de s"nge5 'ns! gl!sui 6ot!r"t $i puternic= 7 Patru2eci $i doi, 4up"ne Legolas9 .ar, 0ai, #i%a# ciobit securea, c!ci ulti#ul a0ea o 2gard! de fier 'n 4urul g"tului* Tu cu# stai; 7 )%ai 'ntrecut cu unul, 'i r!spunse Legolas* .ar nu te pi2#uiesc c! 0"n!toarea +i%a fost #ai cu folos, c!ci #ult #! bucur s! te 0!d pe picioarele tale* 7 8un 0enit, Eo#er, nepoate, 2ise T6eoden* -cu#, c! te 0!d s!n!tos, #! pot bucura $i eu cu ade0!rat* 7 )!rire (ie, Senior al Ob$tii9 rosti Eo#er* &ntunecata noapte%i dus! acu# $i%i 2iu! iar* .ar 2orile au 0enit cu 0e$ti ciudate* Se 'ntoarse $i pri0i, #inun"ndu%se, #ai 'nt"i la p!dure, apoi la <andalf* 7 -i ap!rut iar pe neg"ndite, la ceas de ne0oie, ad!ug! Eo#er* 7 Pe neg"ndite; 2ise <andalf* .oar 0%a# spus c%o s! #! 'ntorc s! ne 'nt"lni# aici* 7 .ar nu ne%ai 2is ceasul $i nici felul 'n care o s! te i0e$ti* ,iudat a4utor ne%aduci9 E$ti tare 'n 0r!4itorii, <andalf cel -lb9 7 -$a o fi* .ar nu #i%a# ar!tat 'nc! puterile* N%a# f!cut dec"t s! 0! po0!+uiesc 'n 0re#e de restri$te $i s! profit de iu+i#ea lui Iute ca <"ndul* :ite4ia 0oastr! $i picioarele 2dra0ene ale apusenilor #!r$!luind 'n noapte 0%au fost de #ai #are folos* -tunci se uitar! cu to+ii $i #ai ului+i la <andalf* ,"+i0a '$i 'ntoarser! pri0irile ne'ncre2!toare spre p!dure, $terg"ndu%se la oc6i, ca $i cu# ar fi 0!2ut cu totul altce0a dec"t el* <andalf r"se 0esel, din r!sputeri* 7 :! g"ndi+i la copaci; 2ise el* P!i, 'i 0!d $i eu la fel de bine ca 0oi* .ar asta nu%i ispra0a #ea* E%un lucru #ai presus dec"t po0a+a unui 'n+elept $i #ai bun dec"t pl!nuise#* Nici n%a# n!d!4duit 0reodat! s! se%nt"#ple ce0a at"t de bun* 7 -tunci, dac! nu tu, cine%a f!ptuit o ase#enea 0r!4itorie; 'ntreb! T6eoden* E li#pede c! nu a f!cut%o Saru#an* O fi 0reun 'n+elept #ai puternic, de care n%a# au2it 'nc!;

7 Nu%i nici o 0r!4itorie, ci o putere de tare de de#ult, rosti <andalf* O putere ce%a str!b!tut p!#"ntul, 'nainte de c"ntul elfilor $i de lo0itura baroaselor* Pe c"nd de fier nu se 0orbea si le#nu%n arbori neatins tr!ia Pe c"nd sub lun!, t"n!r, #untele lucea Pe c"nd Inelul nu fusese f!urit $i nu se n!scuse #"6nirea -tunci, de#ult, str!b!tea ea p!durea* 7 i care ar fi de2legarea ci#iliturii tale; 'ntreb! T6eoden* 7 .ac! 0re+i s! afla+i, a+i face bine s! 0eni+i cu #ine 'n Isengard, 'i r!spunse <andalf* 7 &n Isengard; strigar! ei* 7 .a, 2ise <andalf* )! 0oi 'ntoarce 'n Isengard $i cei care poftesc pot s! 0in! cu #ine* S%ar putea s! 0ede# lucruri ciudate pe%acolo* 7 .ar nici dac%a# str"nge to+i oa#enii din Ob$te $i le%a# lecui r!nile $i 0l!guiala, n%a# fi destui ca s! atac!# fort!rea+a lui Saru#an, 2ise T6eoden* 7 ,u toate acestea, 0oi pleca la Isengard, spuse <andalf* N%o s! 2!bo0esc prea #ult acolo* .ru#ul #eu porne$te acu# spre r!s!rit* ,!uta+i%#! prin Edoras, 'nainte s! apun! luna* 7 Nu, peste poate, rosti T6eoden* -sta ar fi la ceasul 'ntunecat de dinaintea 2orilor5 doar n%o s! ne desp!r+i# toc#ai acu#* :oi 0eni cu tine, dac! asta +i%e po0a+a* 7 :reau s! stau de 0orb! cu Saru#an, c"t #ai repede cu putin+!, 2ise <andalf* i pentru c! +i%a adus at"ta n!past!, n%ar fi r!u s! fie $i .o#nia Ta de fa+!* .ar po+i oare s%a4ungi la ti#p acolo; 7 Oa#enii #ei sunt 0l!gui+i de%at"ta lupt!, 'i r!spunse regele* i nici eu nu #! si#t #ai 'n putere* ,!ci a# 0enit c!lare de departe $i so#nul #i%a fost pe apucate* :ai, b!tr"ne+ea #ea nu%i o po0este $i nici nu #%au '#po0!rat cu ea doar ticluirile $optite ale lui Li#b! de :ier#e* E%o boal! de care nu #! poate lecui 0reun 0raci pe de%a%ntregul* Nici #!car tu, <andalf* 7 -tunci, to+i cei care #! 0or 'nso+i s!%$i trag! pu+in sufletul, 2ise <andalf* :o# c!l!tori 'n u#bra nop+ii* -$a%i #ai bine, pentru c! 0! po0!+uiesc ca toate #i$c!rile noastre s! fie de%acu# 'ncolo c"t #ai tainice* .ar s! nu porunce$ti prea #ultor oa#eni s! te 'nso+easc!, T6eoden* Ne duce# acolo s! st!# de 0orb!, nu s! lupt!#* -poi regele alese c"+i0a b!rba+i 2dra0eni, cu cai iu+i, $i 'i tri#ise s! duc! 0estea i2b"n2ii 'n toate 0!ile din Ob$te5 s! le spun! oa#enilor 7 tineri $i b!tr"ni 7 s! 0in! degrab! 'n Edoras* Seniorul Ob$tii a0ea s! +in! acolo o adunare cu to+i cei 'n stare s! poarte ar#e, a doua 2i dup! luna plin!* ,a s! porneasc! '#preun! cu el spre Isengard, regele 'l alese pe Eo#er $i 'nc! dou!2eci de b!rba+i de%ai casei sale* ,u <andalf a0eau s! #earg! -ragorn, Legolas $i <i#li* &n ciuda r!nii sale, gno#ul nici nu 0ru s! aud! s! r!#"n! de c!ru+!* 7 - fost o bubuitur! u$oar! $i #%a ap!rat coiful, 2ise el* .oar nu #%o opri o 2g"rietur! orceasc!* 7 -# s! te oblo4esc eu, c"t ti#p te odi6ne$ti, spuse -ragorn* Regele se 'ntoarse apoi 'n ,etatea ,ornului $i se cufund! 'ntr%un so#n a$a cu# nu #ai dor#ise de #ult! 0re#e* Se odi6nir! $i ale$ii s!i r!#a$i acolo* .ar ceilal+i care nu fuseser! r!ni+i sau 0!t!#a+i 'n 0reun fel 'ncepur! o treab! foarte ane0oioas!5 c!ci #ul+i c!2user! 'n b!t!lie $i 2!ceau acu# #or+i pe c"#pie sau 'n :!g!un!* Nu r!#!sese nici un orc 'n 0ia+!5 le$urile lor erau f!r! nu#!r, 'ns! dintre #unteni, foarte #ul+i se predaser!5 $i erau 'nfrico$a+i $i cereau 'ndurare* Oa#enii din Ob$te le

luar! ar#ele $i%i puser! la #unc!* 7 -cu# da+i o #"n! de a4utor s! drege# r!ul la care a+i pus #"na $i 0oi, 2ise ErCenbrand* i dup! aceea o s! rosti+i un 4ur!#"nt prin care s! 0! lega+i c! nu 0e+i #ai trece :adurile Isenului 'nar#a+i niciodat! $i c! n%o s! 0! #ai 'n6!ita+i cu 0r!4#a$ii oa#enilor* -poi sunte+i liberi s! pleca+i 'n +inutul 0ostru* ,!ci a+i fost tra$i pe sfoar! de Saru#an* )ul+i dintre 0oi $i%au pierdut 0ia+a drept plat! c! 0%a+i 'ncre2ut 'n el5 s! nu crede+i c!, dac! a+i fi biruit, a+i fi a0ut o soart! #ai bun!* Oa#enii din (ara )urg! r!#!seser! ului+i, pentru c! Saru#an le spusese despre cei din Ro6an c! ar fi 6aini $i c!%$i ardeau ostaticii de 0ii* &n #i4locul c"#piei din fa+a ,et!+ii ,ornului fur! 'n!l+ate dou! gorgane sub care 2!ceau to+i c!l!re+ii Ob$tii c!2u+i 'n ap!rare 7 cei din :"lcelele de R!s!rit 'ntr%o parte $i cei din )eleagul din -pus, 'n cealalt!* La poalele cet!+ii, 'ntr%un #or#"nt separat, '$i dor#ea so#nul de 0eci /a#a, c!pitanul g!r2ii regale* ,!2use dinaintea Por+ii* Orcii fur! aduna+i 'n gr!#e2i #ari, la distan+! de gorganele c!l!re+ilor, aproape de poalele p!durii* Iar oa#enii nu $tiau acu# ce s! fac!, pentru c! #or#anele de le$uri erau prea #ari ca s! le poat! 'ngropa sau arde* -0eau prea pu+in le#n pentru asta $i ni#eni n%ar fi 'ndr!2nit s! ridice securea asupra copacilor acelora ciuda+i, c6iar dac! <andalf nu le%ar fi 2is ca nu cu#0a s! se ating! de trunc6iurile $i de crengile lor, c! era pri#e4die #are* 7 L!sa+i%i pe orci s! 2ac! acolo, 2ise <andalf* Noaptea e un sfetnic bun* .up!%a#ia2!, oa#enii regelui se preg!tir! de plecare* &ngrop!ciunea abia 'ncepuse $i T6eoden 4eli pieirea lui /a#a, c!pitanul s!u, $i a20"rli un pu#n de +!r"n! 'n #or#"ntul lui* 7 )are n!past! #i%a adus Saru#an #ie $i tot +inutului acestuia, se t"ngui el* i n%a# s! uit c"nd l%oi 'nt"lni* Soarele sc!pata de4a spre colinele de apus din :iroag!, c"nd, 'n sf"r$it, T6eoden $i <andalf, '#preun! cu 'nso+itorii lor, pornir! dinspre St!0ilar* &nd!r!tul lor fusese adunat! o #are o$tire for#at! din c!l!re+i $i din apuseni, tineri $i b!tr"ni, fe#ei $i copii, care ie$iser! din pe$teri* ,"ntar! un c"ntec de i2b"nd! cu glasurile li#pe2i5 apoi t!cur!, 'ntreb"ndu%se ce%a0ea s! se #ai 'nt"#ple, c!ci le era tea#! de copacii aceia de la care nu%$i #ai puteau de2lipi oc6ii* ,!l!re+ii se apropiar! de p!dure $i se oprir!* Nu%i tr!gea a+a nici pe cai, nici pe oa#eni s! p!trund! acolo* -rborii erau cenu$ii $i a#enin+!tori, 'ncon4ura+i de 6!uri sau de un fel de burni+!* ,apetele ra#urilor lor plecate at"rnau ca ni$te degete iscoditoare, r!d!cinile se i0eau din p!#"nt ca #!dularele unui #onstru ciudat, iar sub ele se c!scau 6!uri 'ntunecate* .ar <andalf #erse 'nainte, c!l!u2indu%$i to0ar!$ii5 iar acolo unde dru#ul dinspre ,etatea ,ornului p!trundea 'n p!dure, 0!2ur! o desc6i2!tur! pe sub crengile puternice, ca o poart! boltit!5 $i <andalf intr! pe acolo, ur#at de ceilal+i* Spre ui#irea lor, 0!2ur! c! dru#ul continua str!4uit de P"r"ul :!g!unii5 iar deasupra se 2!rea cerul n!p!dit de o lu#in! aurie* .ar de%o parte $i de alta a culoarului de arbori 'ntunericul de0enea din ce 'n ce #ai dens, #ai de nep!truns5 de acolo se au2eau trosnetele $i ge#etele crengilor, strig!te dep!rtate $i lar#! de glasuri ne'n+elese, care #ur#urau #"nioase* Nu se 0edea nici ur#! de orc sau de alt! f!ptur!* Legolas $i <i#li c!l!reau acu# '#preun!, pe acela$i cal5 #ergeau al!turi de <andalf, pentru c! gno#ului 'i era tea#! de p!dure* 7 E tare cald pe%aici, 'i spuse Legolas lui <andalf* Si#t #ult! #"nie 'n 4ur* Nu +i se pare c! aeru%+i 20"cne$te 'n urec6i; 7 8a da, r!spunse <andalf*

7 ,e s%o fi 'nt"#plat cu a#!r"+ii !ia de orci; 'ntreb! Legolas* 7 -sta, cred eu, n%o s! $tie ni#eni niciodat!, 2ise <andalf* )erser! o 0re#e 'n t!cere5 dar Legolas tr!gea #ereu cu oc6iul 'ntr%o parte $i%ntr% alta, iar dac! <i#li l%ar fi l!sat, s%ar fi oprit #ereu s! asculte #ur#urul p!durii* 7 Sunt cei #ai ciuda+i arbori din 0ia+a #ea, 2ise el* i #i%a fost dat s! 0!d nenu#!ra+i ste4ari de c"nd erau g6inde $i p"n! la ad"nci b!tr"ne+e* ,e bine%ar fi s! a0e# ti#p destul, ca s! #! pli#b printre ei* tiu s! gl!suiasc! $i, cu ti#pul, s%ar putea s! le 'n+eleg g"ndurile* 7 Nu, las!, f!cu <i#li* S!%i l!s!# 'n pace* Eu unul #i%a# dat sea#a ce g"ndesc= sunt plini de ur! fa+! de cei care #erg 'n dou! picioare $i nu 0orbesc dec"t despre cu# ne%ar putea 2drobi $i g"tui* 7 Nu%i ur!sc c6iar pe to+i care #erg 'n dou! picioare, 2ise Legolas* ,red c! aici gre$e$ti* ,u orcii au ei ce au* Nu sunt din partea locului $i $tiu prea pu+ine despre elfi $i despre oa#eni* :!ile 'n care cresc sunt foarte dep!rtate* Socot c! 0in toc#ai din 0"lcelele ad"nci din Fangorn* 7 -tunci aceasta e cea #ai pri#e4dioas! p!dure de pe P!#"ntul de )i4loc, spuse <i#li* -r trebui s!%i fiu recunosc!tor pentru ceea ce%a f!cut, dar n%o pot iubi* &+i pare, pese#ne, 'nc"nt!tor, dar a# 0!2ut o #inun!+ie $i #ai #are 'n +inutul acesta, ce0a #ai fru#os dec"t orice du#bra0! sau poieni+! de pe lu#e= '#i si#t 'nc! ini#a plin!* &ncurcate sunt c!ile oa#enilor, Legolas9 -u aici una dintre #inunile Lu#ii de la )ia2!noapte, $i cu# cre2i c! 0orbesc de ea; Pe$teri, a$a le nu#esc* Pe$teri9 :i2uini unde fug s! se ascund! 'n 0re#e de r!2boi, unde '$i dosesc nutre+ul9 8unule Legolas, $tii tu, oare, c"t sunt de fru#oase, de #ari, pe$terile din :!g!una lui /el#; ,e dru#uri ar #ai face gno#ii, doar s! arunce o pri0ire pe%acolo, dac! s%ar $ti de ele9 )!iculi+!, pe onoarea #ea, ar da aur, nu glu#!, doar s! le 0ad! o clip!9 7 Iar eu a$ da aur, nu glu#!, s! #! la$i 'n pace, 2ise Legolas* i a$ da de dou! ori #ai #ult s! ies de%acolo, de%ar fi s! #! r!t!cesc 'n ele* 7 :orbe$ti f!r! s! $tii, a$a c!%+i iert glu#ele, 2ise <i#li* .ar ba+i c"#pii ca un nebun* (ie +i se par #inunate l!ca$urile acelea, de la poalele colinei din ,odrul &ntunecat, 'n care s!l!$luie$te regele t!u $i la durarea c!rora au dat $i gno#ii odinioar! o #"n! de a4utor* Ei bine, nu sunt dec"t ni$te cocioabe fa+! de pe$terile pe care le%a# 0!2ut aici= s!li uria$e, pline de #u2ica 0e$nic! a apei clipocind 'n b!ltoace, fru#oase precu# H6eled%2ara# la lu#ina stelelor* -6, Legolas, c"nd se%aprind tor+ele $i oa#enii p!$esc pe du$u#ele de nisip sub bol+i cu ecou, a6, atunci, Legolas, pe 2idurile netede sc"nteia2! pietre pre+ioase, cristale $i #inereuri rare5 iar lu#ina se cerne prin straturi de #ar#ur! ca sideful, str!0e2ii precu# #"inile 0ioaie ale .o#ni+ei <aladriel* Iar st"lpii, unii albi, al+ii ca $ofranul sau trandafirii ca 2orii de 2iu!, se r!sucesc $i se unduiesc 'n for#e de 0is5 +"$nesc din du$u#ele colorate, s! 'nt"lneasc! podoabele sc"nteietoare din acoperi$= aripi, funii, perdele fine, ca ni$te nori '#pietri+i, l!nci, drapele, foi$oare 'n palate suspendate9 Lacuri ne#i$cate le oglindesc pe toate= o lu#e sclipitoare pri0e$te 'n sus din b!l+ile 'ntunecate, cu fa+a ca oglinda, cu# nici #!car #intea lui .urin n%ar fi putut ticlui 'n 0isurile sale, se 'ntind pe alei $i prin cur+i str!4uite de st"lpi, continu"nd p"n! 'n ung6ere 'ntunecate pe unde lu#ina nu a4unge 0reodat!* i pic9 cade o pic!tur!, iar 'ncre+iturile rotunde din oglind! fac ca turnurile s! se unduiasc! $i s! se aplece, ca algele $i coralii dintr%o grot! #arin!* -poi se las! seara= toate se pierd, str!lucind stins5 tor+ele trec 'n alt! 'nc!pere, 'n alt 0is* ,!ci sunt acolo 'nc!peri peste 'nc!peri, Legolas5 s!lile dau una%ntr%alta, dru#urile 0in f!r! oprire, 'nd!r!tul sc!rilor se 'nal+! alte sc!ri5 iar potecile $erpuitoare se a0"nt! tot #ai departe, 'n ini#a #un+ilor* Pe$teri9 ,a0ernele din :!g!una lui /el#9 ,e noroc pe

#ine s%a4ung acolo9 )%apuc! pl"nsul c"nd #! g"ndesc c! trebuie s! le p!r!sesc 7 Ei, atunci, 2ise elful, '+i doresc, <i#li, pentru sufletul t!u, s! te 'ntorci cu bine din r!2boi $i s! le re0e2i* .ar s! nu le spui tuturor celor din nea#ul t!u9 ,!ci din ceea ce #i%ai po0estit, nu prea le%a #ai r!#as #are lucru de f!cut acolo* Poate oa#enii din +inutul acesta au dreptate c"nd 0orbesc pu+in despre pe$teri= o fa#ilie de gno#i pu$i pe treab!, cu ciocanul $i cu dalta%n #"n!, e 'n stare s! strice #ai #ult dec"t a construit* 7 Nu, n%ai cu# s!%n+elegi, 2ise <i#li* Nu%i gno# pe lu#e care s! nu fie i#presionat de ase#enea #inun!+ie* Ni#eni din se#in+ia lui .urin n%ar s!pa 'n pe$terile astea ca s! scoat! piatr! sau #inereu, c6iar dac! s%ar afla acolo aur $i neste#ate* Oare 0oi 0! apuca+i s! t!ia+i cr"ngurile de arbori 'n floare, pri#!0ara, ca s! face+i le#ne de foc; -$a ocroti# $i noi poienile acestea cu flori de piatr!5 nicidecu# nu ne%a# apuca s! le p!r!dui#* N%a# face dec"t s! s!p!# c"te pu+in, cu gri4! $i 'nde#"nare, nu #ai #ult de o a$c6ie pe 2i, asta a$a, ca s! ne face# de lucru5 $i pe #!sur! ce%or trece anii, a# desc6ide dru#uri noi $i%a# scoate la i0eal! 'nc!peri dep!rtate, cuprinse 'nc! de 'ntuneric, pe care acu# abia le po+i g6ici 'nd!r!tul cr!p!turilor din st"nc!* i lu#inile, Legolas9 -# face l!#pa$e din cele ce str!luceau odinioar! 'n H6a2ad%du#5 $i%a# alunga c"nd a# pofti noaptea care 2ace acolo de la facerea lu#ii* Iar dac! ni s%ar face so#n, a# aduce iar 'ntunericul* 7 ,6iar c! #i%ai 'n#uiat ini#a, <i#li, 2ise Legolas* Nu te%a# #ai au2it 0orbind a$a p"n! acu#* )! faci s!%#i par! r!u c! n%a# 0!2ut $i eu pe$terile alea* /ai s! ne% n0oi#= dac! ne 'ntoarce# a#"ndoi s!n!to$i din 'ncerc!rile care ne%a$teapt!, atunci s! c!l!tori# o 0re#e '#preun!* Tu ai s! 0ii s! 0i2ite2i Fangornul cu #ine, $i%apoi a# s! #erg eu cu tine, s! 0!d :!g!una lui /el#* 7 )ie unul nu%#i prea d! ini#a g6es s! #! 'ntorc prin Fangorn, 2ise <i#li* .ar a# s!%l 'ng6it, dac!%#i f!g!duie$ti c! 0ii s! '#p!rt!$i# #inunea pe$terilor* 7 &+i f!g!duiesc, 2ise Legolas* .ar, 0ai9 .eoca#dat! trebuie s! l!s!# $i pe$terile, $i codrul* Ia uit!%te9 -4unge# la cap!tul p!durii* ,"t #ai e p"n! 'n Isengard, <andalf; 7 :reo cincispre2ece leg6e, dup! cu# 0estesc ciorile lui Saru#an, 2ise <andalf* ,inci de la gurile :iroagei :!g!unii, p"n! la :aduri $i 'nc! 2ece de%acolo, p"n! la por+ile Isengardului* .ar n%o s! str!bate# tot dru#ul 'n noaptea asta* 7 i ce%o s! 0ede# c"nd o# a4unge acolo; 'ntreb! <i#li* Poate $tii tu, c!ci eu nu%#i dau sea#a* 7 Nici eu nu $tiu ce0a sigur, 'i r!spunse 0r!4itorul* -# fost ieri, la c!derea nop+ii, pe%acolo, dar s%ar putea s! se fi 'nt"#plat #ulte de%atunci* Totu$i, cred c! n%o s! spui c! a# c!l!torit 'n 2adar, c6iar dac! ai l!sat 'n ur#! sc"nteietoarele Pe$teri din -glarond* &n sf"r$it, trecur! p!durea $i se tre2ir! la poalele :iroagei unde se desp!r+ea dru#ul dinspre :!g!una lui /el#= o c!rare o lua spre r!s!rit, p"n! 'n Edoras, cealalt! ducea la #ia2!noapte, spre :adurile Isenului* ,"nd a4unser! la #arginea p!durii, Legolas se opri $i se uit! 'nd!r!t cu p!rere de r!u* -poi scoase un strig!t= 7 Oc6ii9 Oc6i care ne pri0esc din u#brele crengilor9 N%a# #ai 0!2ut 'n 0ia+a #ea ase#enea oc6i9 Surprin$i de strig!tul lui, ceilal+i se oprir! $i se 'ntoarser!5 dar Legolas o lu! 'nd!r!t* 7 Nu9 Nu9 +ip! <i#li* Po+i s! faci ce 0rei, 'n nebunia ta, dar pe #ine las!%#! 4os de pe cal9 N%a# c6ef s! 0!d nici un oc6i9 7 Opre$te%te, Legolas Frun2!0erde, 2ise <andalf* Nu te 'ntoarce 'nc! 'n p!dure9 Nu +i%a 0enit 0re#ea*

&n ti#p ce <andalf rostea toate acestea, dintre arbori se desprinser! trei for#e ciudate* Erau ca ale c!pc!unilor, 'nalte de #ai bine de dou!spre2ece picioare, cu trupuri puternice, 2dra0ene ca ale arborilor tineri5 p!reau 'n0e$#"nta+i sau ascun$i 'n ni$te 6aine stri#te, #aronii $i cenu$ii* -0eau #e#bre lungi, #"ini cu #ulte degete, p!rul +epos $i b!rbi de un 0erde fu#uriu, ca #u$c6iul* Se uitau cu oc6i ne'ndupleca+i, dar nu spre c!l!re+i, ci unde0a spre #ia2!noapte* .eodat! '$i duser! #"inile lungi Ia gur! $i scoaser! ni$te sunete li#pe2i, ca o c6e#are de corn, dar #ult #ai #elodioase* Li se r!spunse $i, 'ntorc"ndu%se, c!l!re+ii 0!2ur! alte f!pturi ase#!n!toare, care se apropiau cu pa$i #ari prin iarb!* :eneau gr!bi+i dinspre #ia2!noapte, ca ni$te b"tlani care #erg prin ap!, pentru c! picioarele lor lungi se #i$cau #ai iute ca aripile p!s!rilor* ,!l!re+ii scoaser! strig!te de ui#ire $i unii puser! #"inile pe #"nerele s!biilor* 7 Nu%i ne0oie, le spuse <andalf* -ce$tia nu%s dec"t p!stori* Nu ne sunt 0r!4#a$i5 0! spun eu, nici nu le pas! de noi* i se pare c! a$a era, pentru c! nici nu apuc! bine s!%$i ter#ine 0orba, c! f!pturile acelea intrar! cu pa$i #ari 'n p!dure $i se f!cur! ne0!2ute f!r! s! le arunce c!l!re+ilor #!car o pri0ire* 7 P!stori9 eAcla#! T6eoden* P!i, unde le sunt tur#ele; i ei ce sunt, <andalf; Pentru c!, e li#pede, #!car +ie nu%+i sunt str!ini* 7 Sunt p!stori de arbori, 'i r!spunse <andalf* S! fi trecut c6iar a$a de #ult de c"nd st!tea+i $i asculta+i po0e$ti la gura sobei; ,opiii din +inutul .o#niei Tale ar fi 'n stare s! dea r!spunsul nu#ai desc"lcind firele r!sucite ale bas#ului* .oar ai 0!2ut en+i 'n ,odrul Fangorn, c!reia 'i 2ice+i ,odrul En+ilor* ,redeai c! i%au dat nu#ele acesta din pur! 'nc6ipuire; Nu, T6eoden, lucrurile stau toc#ai pe dos= pentru ei, tu nu e$ti dec"t o po0este trec!toare5 to+i anii de la Eorl cel T"n!r p"n! la T6eoden cel 8!tr"n nu 'nsea#n! #ai ni#ic pentru ei, iar faptele #!re+e ale casei tale nu prea au #are 'nse#n!tate* Regele r!#ase pe g"nduri* 7 En+i, 2ise el p"n! la ur#!* ,red c! 'ncep s! pricep un pic #inunea cu arborii prin u#brele legendei* -# tr!it s! 0!d tot felul de ciud!+enii* Ne 'ngri4i# de%at"ta 0re#e dobitoacele $i ogorul, ne%a# construit casele, ne%a# f!urit unelte $i%a# pornit c!lare spre )inas Tirit6, ca s! le d!# o #"n! de a4utor 'n r!2boi celor de acolo* i le%a# spus acestor lucruri 0ia+! o#eneasc!, #ersul firesc al firii* Nu prea ne%a p!sat de ce era dincolo de fruntariile t!r"#ului nostru* -0e# c"nt!ri care po0estesc despre aceste lucruri, dar sunte# pe cale s! le uit!#* Nu face# dec"t s! le spune# copiilor, din obi$nuin+!, f!r! s! pune# suflet* i iat! c! aceste c"nt!ri au cobor"t printre noi din locuri ciudate $i se pli#b! a$a, la lu#ina 2ilei* 7 -r trebui s! fii fericit, rege T6eoden, 2ise <andalf* Pentru c! acu# nu nu#ai 0ia+a trec!toare a oa#enilor e%n pri#e4die, ci $i a celor pe care le%a+i urcat 'n po0e$ti* -i #ul+i prieteni de partea ta, c6iar f!r! s! $tii* 7 i totu$i, #! 'ncearc! triste+ea, 2ise T6eoden* ,!ci oricare ar fi soarta r!2boiului, oare p"n! la ur#! #inunea $i fru#osul nu%$i 0or lua pentru totdeauna 2borul din P!#"ntul de )i4loc; 7 Se poate, 2ise <andalf* R!ul pricinuit de Sauron nu poate fi 0indecat 'n 'ntregi#e $i nici nesocotit* .ar asta%i soarta 2ilelor noastre* i%acu#, 6ai s! ne continu!# c!l!toria pe care%a# 'nceput%o9 <rupul se dep!rta apoi de :iroag! $i de p!dure $i o lu! pe dru#ul c!tre :aduri* Legolas 'i ur#! f!r! nici o tragere de ini#!* Soarele apusese $i se scufundase de4a dincolo de #arginea lu#ii5 dar cu# ie$ir! din u#bra colinelor $i pri0ir! spre apus la Strunga Ro6an, 0!2ur! cu# cerul se 'nro$ise cu totul= pe sub norii risipi+i ardea o

lu#in!* Pe fondul acesta 2burau $i se roteau 'ntunecate o #ul+i#e de p!s!ri cu aripi negre* Unele trecur! pe deasupra capetelor lor cu +ipete su#bre, 'ntorc"ndu%se apoi la cuiburile lor de pe steiuri* 7 P!s!rile #or+ii au ca# dat ia#a pe c"#pul de b!t!lie, 2ise Eo#er* )ergeau acu# la pas u$or, 'n 0re#e ce '#pre4ur, pe c"#pie, se l!sa seara* Luna urca agale, cu discul ceruit aproape 'n 'ntregi#e, iar la lu#ina ei rece $i argintie c"#pia 0!lurit! se 'n!l+a, iar apoi cobora ca o #are 'ntins!, cenu$ie* .up! 0reo patru ceasuri de #ers c!lare de la r!scrucea de dru#uri, se apropiar! de :aduri* Po0"rni$uri abrupte coborau nesf"r$it p"n! la r"ul care se '#pr!$tia printre bancuri de piatr!, str!4uit de terase 'nalte, 'nierbate* :"ntul le aduse la urec6i urlet de lupi* -0eau ini#ile grele, a#intindu%$i de cei #ul+i c!2u+i aici, 'n b!t!lie* .ru#ul se afunda printre #aluri ridicate, croindu%se de%a cur#e2i$ul teraselor, p"n! la #arginea r"ului, apoi urca iar, pe partea cealalt!* Erau trei r"nduri de lespe2i pentru trecerea p"r"ului $i 'ntre ele, 0aduri pentru cai, care porneau din a#bele #aluri spre un ostro0 pustiu din #i4loc* ,!l!re+ii se uitar! 'n 4os $i li se p!ru ciudat, pentru c! :adurile fuseser! totdeauna 'n0olburate de susurul $i #ur#urul apei pe pietre5 dar acu# nu se au2ea ni#ic* -lbia p"r"ului era aproape uscat! 7 o 'ntindere pustie de pietri$ $i de nisip cenu$iu* 7 Locul !sta a de0enit sterp, 2ise Eo#er* ,e n!past! o fi c!2ut asupra r"ului; Saru#an a distrus #ulte locuri #inunate5 s! fi ni#icit $i i20oarele Isenului; 7 -$a s%ar p!rea, 2ise <andalf* 7 :ai #ie9 f!cu T6eoden* Oare sunte# ne0oi+i s! trece# pe dru#ul acesta pe unde fiarele #"nc!toare de cada0re 'nfulec! at"+ia c!l!re+i din Ob$te; 7 N%a0e# alt! cale, 2ise <andalf* -#arnic!%i pieirea oa#enilor t!i9 .ar 0ei 0edea c! lupii din #un+i, cel pu+in, nu%i #!n"nc!* i se osp!tea2! cu prietenii lor, orcii= ca# asta 'nsea#n! priete$ugul lor* /aide+i9 ,obor"r! spre r"u $i, pe #!sur! ce se apropiau, lupii 'ncetar! s! urle, lu"ndu%$i t!lp!$i+a* Se 'nfrico$aser! 0!2"ndu%l pe <andalf 'n lu#ina lunii $i pe calul s!u, Iute ca <"ndul, sclipind ca argintul* ,!l!re+ii '$i continuar! dru#ul spre insuli+!, ur#!ri+i de oc6i care luceau stins din u#brele #alurilor* 7 Ia uita+i%0!, 2ise <andalf* -u trudit pe%aici $i prieteni de%ai no$tri* :!2ur! 'n #i4locul ostro0ului o #o0il! 'ncon4urat! de pietre $i o #ul+i#e de l!nci 'nfipte 'n p!#"nt* 7 -ici 2ac to+i cei r!pu$i dintre b!rba+ii Ob$tii, 2ise <andalf* 7 Odi6neasc!%se 'n pace9 2ise Eo#er* Iar #or#"ntul lor s! r!#"n! de stra4! 'n :adurile Isenului $i c"nd le%or putre2i $i le%or rugini l!ncile* 7 -sta%i tot ispra0a ta, <andalf, prietene; 'ntreb! T6eoden* )ulte%ai #ai f!cut 'ntr%o 2i $i%o noapte* 7 ,u a4utorul lui Iute ca <"ndul*** $i al altora, 2ise <andalf* -# c!l!torit iute $i p"n! departe* .ar acu#, c! sunte# l"ng! #o0ila aceasta, a# s! 0! spun ce0a ce 0! 0a lini$ti= #ul+i au c!2ut 'n b!t!liile din :aduri, dar nu c6iar a$a cu# s%a spus* )ai nu#ero$i au fost cei '#pr!$tia+i dec"t cei uci$i5 i%a# str"ns iar pe to+i pe care i%a# g!sit* Pe unii i%a# tri#is s!%$i uneasc! for+ele cu ErCenbrand* Pe al+ii i%a# pus s! fac! acest #or#"nt $i de%acu# cred c! au a4uns 'napoi 'n Edoras* Pe #ul+i al+ii i%a# tri#is 'nainte 'ntr%acolo, s!%+i p!2easc! +ie casa* )i%a# dat sea#a c! Saru#an $i%a aruncat 'ntreaga putere '#potri0a 0oastr! $i slu4itorii lui au l!sat balt! orice alt! ispra0! $i au plecat 'n :!g!una Iui /el#* &ntregul +inut p!rea golit de 0r!4#a$i5 $i totu$i, #%a# te#ut ca nu cu#0a c!l!re+ii lupului $i 4efuitorii s%o porneasc! spre )eduseld, c"t! 0re#e era lipsit de ap!rare* .ar acu# nu cred c! trebuie s!%+i #ai fie fric!= s! 0e2i c! l!ca$ul t!u te 0a 'nt"#pina prietenos, c"nd te 0ei

'ntoarce* 7 Iar eu 0oi fi fericit s!%l 0!d iar, 2ise T6eoden* .e$i, nu #!%ndoiesc, nu 0oi #ai s!l!$lui prea #ult acolo* ,u acestea, '$i luar! r!#as%bun de la ostro0 $i de la #or#"nt, trecur! r"ul $i urcar! pe cel!lalt #al* -poi '$i continuar! dru#ul, r!sufl"nd u$ura+i c! p!r!siser! :adurile 'ndoliate* ,u# plecar!, cu# se au2i iar urletul lupilor* .inspre Isengard pornea un dru# larg, str!0ec6i, p"n! la 0aduri* O 0re#e, a ur#at curgerea unui r"u, cotind o dat! cu acesta spre r!s!rit, apoi spre #ia2!noapte5 dar p"n! la ur#! o lu! drept c!tre por+ile Isengardului, care se g!seau la poalele po0"rni$ului #untos, 'n partea de apus a 0!ii, la #ai bine de cincispre2ece leg6e de gurile r"ului* Pe acolo o apucar! $i ei, dar nu #erser! pe dru#, ci pe de l!turi, pentru c! p!#"ntul era tare $i neted, n!p!dit c"t 0edeai cu oc6ii de iarb! scurt! $i fraged!* ,!l!reau #ai iute acu# $i pe la #ie2ul nop+ii :adurile r!#!seser! la aproape cinci leg6e 'nd!r!t* -poi f!cur! popas, pun"nd cap!t c!l!toriei lor pe ti#p de noapte, c!ci regele se si#+ea 0l!guit* -4unseser! la poalele )un+ilor ,e+o$i $i bra+ele lungi ale 0!ii Nan ,urunir se 'ntindeau acu# c!tre ei* &ntunecat! se a0"nta 0alea dinaintea lor, pentru c! luna se topise 'n apus $i lu#ina ei se ascundea dup! coline* .ar, din be2na aceea ad"nc!, se 'n!l+a o spiral! uria$! de fu# $i abur, care prindea ulti#ele ra2e de lun!, re0!rs"ndu%le apoi 'n nori sc"nteietori, negri $i argintii, pe cerul 'nstelat* 7 ,e spui de asta, <andalf; 'ntreb! -ragorn* Parc! toat! :alea :r!4itorului ar fi 'n fl!c!ri* 7 >ilele acestea 0alea a fost tot ti#pul n!p!dit! de fu#, 2ise Eo#er* .ar n%a# #ai 0!2ut a$a ce0a* sta%i #ai degrab! abur* Saru#an ticluie$te 0reo tic!lo$ie 'n se#n de salut pentru noi* S%ar putea s! fiarb! toate apele Isenului, de%aceea a secat r"ul* 7 -$a o fi, 2ise <andalf* O s! afl!# #"ine ce face* -cu# 6ai s! ne odi6ni#, dac%o# putea* &$i 'ntinser! tab!ra al!turi de albia r"ului Isen* Locul era 'nc! pustiu $i cufundat 'n lini$te* ,"+i0a dintre ei dor#ir! pu+in* .ar t"r2iu, 'n noapte, str!4erii 'ncepur! s! strige $i se tre2ir! cu to+ii* Luna pierise* .easupra sc"nteiau stelele* &ns! pe fa+a p!#"ntului se t"ra o 'ntuneci#e #ai neagr! ca noaptea* Se 'ndrepta spre ei pe a#bele #aluri ale r"ului, c!tre #ia2!noapte* 7 R!#"ne+i unde sunte+i, 2ise <andalf* Nu pune+i #"na pe ar#e9 -$tepta+i9 O s! treac! pe l"ng! 0oi9 Fur! 'n0!lui+i 'ntr%o burni+!* ,"te0a stele se #ai 0edeau clipind palid deasupra lor* .ar de%o parte $i de alta se 'n!l+au 2iduri de be2n! nep!truns!* Oa#enii se aflau pe f"$ia 'ngust! dintre turnurile #i$c!toare de u#br!* -u2eau glasuri, $oapte $i ge#ete, precu# $i un suspin fo$nitor $i nesf"r$it5 p!#"ntul se cutre#ura* Li se p!ru c! r!#aser! a$a, 'n spai#!, #ult! 0re#e* .ar p"n! la ur#! be2na $i ru#oarea trecur! $i disp!rur! printre bra+ele #untelui* .eparte, la #ia2!2i de ,etatea ,ornului, oa#enii au2ir! 'n #ie2 de noapte un 2go#ot #are, ca o 0i4elie 'n 0ale, $i p!#"ntul se cutre#ur!5 iar ei se 'nfrico$ar! $i nici unul nu se 'ncu#et! s! porneasc! 'ntr%acolo* .ar di#inea+a ie$ir! $i r!#aser! cu gura c!scat!, pentru c! le$urile de orci disp!ruser!, la fel $i arborii* .eparte, 'n :alea :!g!unii, iarba era stri0it! $i 'nnegrit!, de parc! $i%ar fi p!scut cire2ile pe%acolo p!stori uria$i* &ns! la o #il! de St!0ilar fusese s!pat un pu+ i#ens 'n p!#"nt, iar deasupra era o gr!#ad! de bolo0ani, #are c"t un deal* Oa#enii '$i 'nc6ipuir! c! acolo fuseser! 'ngropa+i orcii uci$i de ei* .ar dac! printre ei se aflau $i cei care fugiser! 'n p!dure, ni#eni nu putea spune, c!ci nici un o# nu pusese piciorul pe dealul acela* )ai t"r2iu 'l nu#ir! <ruiul )or+ii, c!ci nu cre$tea fir de iarb! pe%acolo*

&ns! arborii ciuda+i nu #ai fur! 0!2u+i 'n :iroaga :!g!unii niciodat!5 plecaser! noaptea spre 0"lcelele 'ntunecate ale Fangornului* -stfel le%o pl!tiser! orcilor* Regele $i 'nso+itorii lui nu #ai dor#ir! 'n noaptea aceea5 nu #ai 0!2ur! $i nu #ai au2ir! ni#ic ciudat, afar! totu$i de faptul c! r"ul de al!turi prinse brusc glas* -pa 0enea 0i4elioas! printre pietre* i c"nd trecu pri#ul 0al, Isenul 'ncepu s! curg! $i s! susure 'n albia lui, ca totdeauna* &n 2ori, se preg!tir! s! plece* Lu#ina ap!ru cenu$ie $i palid! $i nu 0!2ur! soarele r!s!rind* :!2du6ul era greu de%at"ta cea+! $i%n 4urul lor plutea o du6oare* )ergeau acu# agale pe dru#ul cel #are* Era lat, tare $i bine 'ngri4it* -bia deslu$it prin be2n!, 2!rir! lan+ul lung de #un+i 'n!l+"ndu%se 'n st"nga* Trecuser! 'n Nan ,urunir, :alea :r!4itorului* Era o 0ale ad!postit!, care se desc6idea nu#ai spre #ia2!2i* Fusese c"nd0a 0erde $i fru#oas!, sc!ldat! de undele Isenului ad"nc $i 0i4elios 'nc! 'nainte s! a4ung! 'n c"#pie5 c!ci era sporit de #ulte i20oare $i p"r"ia$e din colinele sp!late de ploi, a$a c! p!#"ntul di#pre4ur era pl!cut $i rodnic* -cu# se sc6i#base* La poalele 2idurilor din Isengard se 'ntindeau pogoane 'ntregi trudite de scla0ii lui Saru#an* .ar cea #ai #are parte a 0!ii de0enise un desi$ de buruieni $i de #!r!cini* Rugii de #ure se t"rau la p!#"nt sau se c!+!rau pe tufi$uri $i pe #aluri, iar 'n 'nc"lceala lor se ad!posteau ani#alele #ici* Nu cre$teau arbori acolo, dar printre ierburile b!tr"ne se 0edeau 'nc! buturugi arse $i t!iate de secure ale unor du#br!0i str!0ec6i* Era un +inut trist, unde, 'n afar! de clipocitul apei repe2i pe pietre, nu se #ai au2ea ni#ic* .in 0!g!uni se 'n!l+au, colc!itori, nori #o6or"+i de fu# $i abur* ,!l!re+ii nu scoteau nici o 0orb!* )ul+i a0eau ini#a 'ndoit!, 'ntreb"ndu%se dac! nu cu#0a c!l!toria lor se 0a sf"r$i prost* .up! ce str!b!tur! c"te0a leg6e, dru#ul se sc6i#b! 'ntr%o strad! pietruit! cu lespe2i #ari, p!trate, #!iestrit a$e2ate5 nu cre$tea nici un fir de iarb! printre ele* .e%o parte $i de alta, prin $an+urile ad"nci, clipocea apa* 8rusc, 'n fa+a lor se 'n!l+!, abia deslu$it, un st"lp negru* Iar deasupra lui era o lespede #are, sculptat! $i 0opsit! sub for#a unei )"ini -lbe, lungi* .egetul ei indica #ia2!noaptea* tiau acu# c! por+ile Isengardului nu erau departe $i li se str"nse ini#a5 dar nu fur! 'n stare s! str!pung! 'ntunericul cu pri0irea* -cest t!r"# str!0ec6i, c!ruia oa#enii 'i 2iceau Isengard, se 'ntindea de 0eacuri aici, la poalele lan+ului #untos, 'n :alea :r!4itorului* &n parte, era for#at c6iar din peretele #un+ilor, dar 'n 0ec6i#e oa#enii din -pusi#e trudiser! $i ei la 'n!l+area lui5 iar Saru#an s!l!$luia de #ult acolo $i nu st!tuse nici el cu #"inile 'n s"n* -$a ar!ta 'n 2ilele de glorie ale lui Saru#an, considerat de #ul+i c!petenia :r!4itorilor= un 2id de piatr! circular, uria$, ca un $irag de steiuri, care pornea dintr%un po0"rni$ al #untelui $i se 'ntorcea tot acolo* Nu eAista dec"t o singur! intrare, o bolt! s!pat! 'n partea de #ia2!2i* -colo fusese t!iat 'n st"nca 'ntunecat! un tunel lung, 'nc6is la a#bele capete de por+i #ari de fier* Fuseser! at"t de #!iestrit f!urite $i a$e2ate 'n bala#alele lor uria$e, spri4inite de st"lpi de o+el care p!trundeau 'n ini#a st"ncii, 'nc"t atunci c"nd nu erau ferecate, puteai s! le desc6i2i doar '#ping"ndu%le u$or, f!r! s! fac! nici cel #ai #ic 2go#ot* .ac! p!trundeai prin tunelul i#ens $i a4ungeai p"n! la ur#! s! ie$i din el, 0edeai o c"#pie, un rotocol #are, ca# ca o strac6in! uria$!, pu+in ad"nc!, a0"nd pere+ii goi pe din!untru $i #!sur"nd ca# o #il! l!+i#e* ,"nd0a fusese 'n0er2it $i plin de dru#uri largi $i de li0e2i cu po#i 'nc!rca+i de fructe, str!b!tut de p"raie care se re0!rsau dinspre #unte, 'ntr%un lac* .ar 'n 2ilele din ur#! ale lui Saru#an, nu #ai cre$tea ni#ic 0erde pe%acolo* .ru#urile erau acoperite cu lespe2i #o6or"te $i dure5 iar de%a lungul lor, 'n loc de arbori, se 0edeau $iruri lungi de st"lpi, unii din #ar#ur!, al+ii din ala#! $i din fier, uni+i de lan+uri grele*

Erau #ulte case, c!#!ru+e, s!li $i coridoare s!pate ca ni$te tunele 'n 2iduri, a$a 'nc"t spre interior se 2!reau nenu#!rate ferestre $i u$i 'ntunecate* )ii de lucr!tori, slu4itori, scla0i $i r!2boinici puteau s! locuiasc! acolo $i #aga2iile de ar#e erau #ari din cale%afar!* Lupii erau ad!posti+i $i 6r!ni+i dedesubt, 'n 0i2uini ad"nci* ,"#pia era $i ea toat! g!urit! $i tainic!* -d"nc 'n p!#"nt fuseser! 'nfip+i st"lpi deasupra c!rora se 'n!l+au #o0ile do#oale $i do#uri de piatr!, a$a 'nc"t Ia lu#ina lunii Rotocolul din Isengard p!rea un ci#itir cu #or+i nelini$ti+i, pentru c! p!#"ntul se cutre#ura* Pe l"ng! st"lpi coborau po0"rni$uri $i sc!ri 'n spiral! p"n! la ni$te pe$teri din ad"ncuri5 acolo '$i a0ea Saru#an co#orile, #aga2iile, ar#urile, fier!riile $i cuptoarele* Ro+ile de fier se 'n0"rteau nesf"r$it $i baroasele bubuiau* .in gurile de aerisire ie$eau noaptea pu6oaie de abur lu#inate de 4os 'n ro$u, albastru sau 0erde%otr!0it* Toate dru#urile str!4uite de lan+uri duceau c!tre centru, unde se 'n!l+a o #inun!+ie de turn* Fusese ridicat de constructorii din 0ec6i#e care d!ltuiser! Rotocolul din Isengard5 $i totu$i, nu p!rea f!cut de #"n! o#eneasc!, ci #ai degrab! r!s!rit din #!dularele p!#"ntului pe 0re#ea fr!#"nt!rilor scoar+ei* Era o cul#e, o insul! de piatr! neagr! $i str!lucitoare= patru sta0ile puternice din roc! cioplit! fuseser! unite 'ntr%un corp, dar c!tre cul#e se desf!ceau 'n ni$te coarne #ari, cu foi$oare ascu+ite, ca 0"rful de lance, $i #arginile t!ioase, ca la#a de cu+it* &ntre ele era un loc 'ngust, acoperit cu piatr! lustruit!, plin! de se#ne ciudate, ca# Ia cinci sute de picioare deasupra c"#piei* -ceasta era cetatea lui Saru#an, Ort6anc, al c!rui nu#e a0ea Dcu bun! $tiin+!E dou! 'n+elesuri5 pentru c! 'n li#ba elfilor orthanc 'nsea#n! )untele ,ol+ului, iar 'n li#ba 0ec6e din Ob$te, )inte ireat!* Puternic $i #inunat era Isengardul $i, c"nd0a, fusese fru#os5 tr!iser! acolo seniori #ari, str!4erii de apus ai <ondorului, $i 'n+elep+i care pri0eau la stele* .ar Saru#an 'l presc6i#base 'ncet%'ncet, ca s!%$i ating! +elurile lui 0iclene, $i 'i adusese, dup! g"ndul lui, '#bun!t!+iri, ne#ul+u#it fiindc! toate operele acelea de art! $i ticluirile iscusite din cau2a c!rora '$i p!r!sise 0ec6ea 'n+elepciune, cre2"nd c!%i apar+ineau, nu 0eneau din )ordor5 a$a c! ceea ce f!cuse el nu era dec"t o i#ita+ie #ic!, o potri0eal! copil!reasc! sau lingu$itoare a cet!+ii uria$e, a ar#ur!riei, a 'nc6isorii $i a cuptoarelor #arii puteri din 8arad%dur, Turnul &ntuneci#ii, f!r! ri0al, care nu a$tepta, 'n #!re+ia $i siguran+a lui nease#uite, dec"t #o#entul c"nd s!%$i bat! 4oc de aceast! potri0eal!* -stfel ar!ta cetatea lui Saru#an, a$a cu# 'i #ersese fai#a5 c!ci oa#enii din Ro6an nu%$i a#inteau s! fi trecut 0reodat! dincolo de por+i, poate doar 'n afar! de Li#b! de :ier#e, 'ns! 0eneau acolo 'n tain! $i nu po0esteau ni#!nui ce 0!2user!* <andalf o lu! spre #arele st"lp al )"inii* ,"nd trecur! pe l"ng! ea, c!l!re+ii 0!2ur! spre #irarea lor c! nu era toc#ai alb!* .in loc 'n loc a0ea ur#e de s"nge 'nc6egat $i, uit"ndu%se #ai bine, obser0ar! c! ung6iile erau ro$ii* <andalf continua s! b"4b"ie prin cea+!, ur#at f!r! nici o tragere de ini#! de oa#enii s!i* ,a $i cu# s% ar fi re0!rsat brusc toate p"raiele, 'n gropile de la #arginea dru#ului ap!rur! b!ltoace #ari, iar printre bolo0ani curgeau susur"nd $iroaie de ap!* &ntr%un t"r2iu, <andalf se opri $i le f!cu se#n5 iar ei se apropiar! $i 0!2ur! c! 'nd!r!tul lui ce+urile se risipiser! $i ap!ruse o ra2! de soare* Trecuse de a#ia2!* -4unseser! la por+ile Isengardului* .ar acestea 2!ceau distruse la p!#"nt* Iar de 4ur '#pre4ur erau nu#ai pietre cr!pate $i f!cute +!nd!ri, '#pr!$tiate la #are distan+! sau adunate gr!#ad!, de%a 0al#a* -rcada #!rea+! #ai eAista, dar d!dea acu# 'ntr%o genune= tunelul r!#!sese descoperit $i pustiu, iar de%o parte $i de alta, 'n pere+ii ca st"nca, ap!ruser! cr!p!turi5 turnurile fuseser! f!cute pulbere* ,6iar dac! )area cea )are s%ar fi n!pustit cuprins! de furie asupra colinelor, tot n%ar fi reu$it s! produc! ase#enea pr!p!d*

Ocolul era plin de ap! din care ie$eau aburi5 un ca2an 'n fierbere, unde pluteau 'ngr!#!dite b"rne $i pr!4ini rupte, butoaie, cufere $i #a$in!rii stricate* .in ap! ie$eau cioturile st"lpilor rup+i $i r!suci+i, dar dru#urile nu se #ai 0edeau* St"nca se deslu$ea ca o insul! parc! foarte dep!rtat!, pe 4u#!tate 'n0!luit! 'n nori* Turnul din Ort6anc se 'n!l+a 'ns! la fel de 'ntunecat, neatins de 0i4elie* La poalele lui 0!lureau ape albicioase* Regele $i to+i oa#enii lui r!#aser! t!cu+i pe cai, #inun"ndu%se c! puterea lui Saru#an fusese biruit!5 dar nici nu le trecea prin #inte ce se petrecuse* &$i 'ntoarser! pri0irile spre bolt! $i spre por+ile pr!bu$ite* :!2ur! al!turi de ei o gr!#ad! #are de pietre5 brusc '$i d!dur! sea#a c! acolo se odi6neau dou! u#bre #ici, 'n0e$#"ntate 'n cenu$iu, greu de deslu$it printre pietre* L"ng! ei 2!ceau tot felul de sticle, de str!c6ini $i t!0i, de parc! toc#ai #"ncaser! bine $i%acu# se odi6neau dup! at"ta trud!* Unul p!rea ador#it5 cel!lalt st!tea cu picioarele 'ncruci$ate $i #"inile sub ceafa, spri4init de o st"nc! pr!bu$it!, sco+"nd din gur! cercule+e $i rotocoale de fu# alb!strui* O clip! T6eoden $i Eo#er, '#preun! cu to+i ceilal+i, r!#aser! ului+i, cu pri0irile a+intite asupra lor* &n #i4locul pr!p!dului din Isengard, i#aginea aceasta li se p!ru cea #ai ciudat! dintre toate* .ar, 'nainte ca regele s! poat! scoate o 0orb!, f!ptura care respira fu# 'i 0!2u cu# st!teau t!cu+i acolo, unde lu#ina se lupta cu 'ntunericul* S!ri 'n picioare* P!rea un b!rbat t"n!r, sau ce0a ase#!n!tor, de$i a0ea ca# 4u#!tate din 'n!l+i#ea unui o#* P!rul 'i era negru, c"rlion+at, $i a0ea capul descoperit* .ar era 'n0e$#"ntat 'n 6aine de lupt!, a0"nd aceea$i croial! ca ale to0ar!$ilor lui <andalf, c"nd porniser! 'n c!l!torie spre Edoras* F!cu o plec!ciune ad"nc!, cu #"na la piept* -poi, ca $i cu# nu i%ar fi obser0at pe 0r!4itor $i pe prietenii lui, se 'ntoarse spre Eo#er $i spre rege* 7 8un 0enit, do#nilor, 'n Isengard, rosti el* Noi sunte# str!4erii por+ii* Nu#ele #eu e )eriador, fiul lui Saradoc5 iar to0ar!$ul #eu care, 0ai9 e dobor"t de osteneal! Daici, 'i trase celuilalt un $utE, se nu#e$te Peregrin, fiul lui Paladin, din casa lui TooC* .eparte, la #ia2!noapte, e c!#inul nostru* .o#nia Sa, Saru#an, e 'n!untru5 dar, pentru #o#ent, are o 'nt"lnire tainic! cu unul, Li#b! de :ier#e, c! altfel nu s%ar putea s! nu fie aici, s! 'nt"#pine ase#enea oaspe+i de 0a2!* 7 Nici nu #!%ndoiesc, r"se <andalf* i Saru#an +i%a poruncit s!%i str!4uie$ti por+ile pr!bu$ite $i s! ai gri4! c"nd sosesc oaspe+ii, #!car a$a, printre pic!turi, c"nd te%i putea lipsi de farfurie $i de sticl!, nu%i a$a; 7 Nu, preabunule do#n, asta i%a sc!pat din 0edere, 'i r!spunse )err? serios* fost foarte ocupat* Noi a# pri#it porunc! de la -rboreb!rbos, care se 'ngri4e$te acu# de treburile din Isengard* El #i%a poruncit s!%l 'nt"#pin pe Seniorul din Ro6an cu 0orbe alese* Iar eu #i%a# dat toat! silin+a* 7 i to0ar!$ii t!i, Legolas $i cu #ine; strig! <i#li, ne#aiput"ndu%se st!p"ni* Pi$ic6erilor, picioare%blege, tr"ntori neto+i9 Ne%a+i pus bine pe dru#uri9 .ou! sute de leg6e prin #la$tini $i p!duri, prin foc $i sabie, nu#ai ca s! 0! sc!p!#9 i d!# aici de 0oi c6efuind $i lene0ind* i fu#"nd9 .e unde naiba a+i #ai ap!rut, ca buruienile, tic!lo$ilor9 ,le$ti $i ciocane9 Sunt cople$it de #"nie $i, totodat!, de bucurie, 'nc"t #are #inune de n%oi plesni9 7 )i%ai luat 0orba din gur!, <i#li, r"se Legolas* .e$i eu #%a$ 'ntreba #ai degrab! cu# de%au ap!rut aici ca 0inul, nu ca buruienile* 7 &n c!l!toria asta a ta #ulte +i%au fost date, dar #inte, nu, 2ise Pippin, desc6i2"nd un oc6i* Ne g!se$ti aici, pe c"#pul de i2b"nd!, 'n #i4locul 4afului, $i te% ntrebi cu# de ne 'ng!dui# una ca asta, c"nd o #erit!# cu 0"rf $i 'ndesat* 7 )erita+i; 'ntreb! <i#li* Nu%#i 0ine s! cred9

,!l!re+ii se puser! pe r"s* 7 Nu%i nici o 'ndoial!, este o%nt"lnire 'ntre prieteni, 2ise T6eoden* -$adar, ace$tia sunt cei pierdu+i din oastea 0oastr!, nu%i a$a, <andalf; )ulte #inuni se #ai 'nt"#pl! 'n 2ilele noastre* ,"te n%a# 0!2ut, de c"nd a# plecat de%acas!9 i%acu#, iat!, a# 'n fa+a oc6ilor #ei alt! se#in+ie din po0e$ti9 Nu%s, oare, ace$tia piticu+i, c!rora unii dintre noi le 2ic 6olb?tlani; 7 /obbi+i, dac! nu te superi, .o#nia Ta, 2ise Pippin* 7 /obbi+i; 'ntreb! T6eoden* :i s%a sc6i#bat ciudat de #ult li#ba, dar #erge $i% a$a* /obbi+i9 .eparte%i de ade0!r tot ce #i s%a spus p"n! acu#* )err? f!cu o plec!ciune, iar Pippin se ridic! 'n picioare, apoi se plec! $i el #ai tare* 7 E$ti plin de #!rini#ie, .o#nia Ta* Sau, cel pu+in, a$a n!d!4duiesc c%ar fi 0orbele )!riei Tale, 2ise el* i iat!, 'nc! o #inune9 -# str!b!tut nenu#!rate +inuturi de c"nd a# plecat de%acas! $i n%a# #ai 'nt"lnit 'nc! oa#eni care s! $tie ce0a despre 6obbi+i* 7 Nea#ul #eu se trage de la #ia2!noapte, din 0re#uri str!0ec6i, 2ise T6eoden* .ar n%a# s! te 'n$el= nu $ti# nici o po0este despre 6obbi+i* Tot ce se 0orbe$te printre noi e c!, departe, peste nenu#!rate r"uri $i coline, tr!ie$te se#in+ia piticu+ilor care locuiesc 'n 0i2uinele din dunele de nisip* .ar nu $ti# 0reo legend! despre ispr!0ile lor, c!ci se spune c! nu fac #are lucru $i se feresc de pri0irile oa#enilor, put"nd s! se fac! ne0!2u+i c"t ai 2ice pe$te5 $i c!%$i sc6i#b! 0ocea 'n triluri de p!s!rele* .ar se pare c! se pot spune #ulte alte lucruri despre ei* 7 -$a e, .o#nia Ta, 2ise )err?* 7 Un lucru, rosti T6eoden, n%a# au2it despre ei, c! scot fu# din gur!* 7 Nu%i de #irare, 'i r!spunse )err?, c!ci e o art! cu care ne 'ndeletnici# doar de c"te0a genera+ii* Pri#ul care%a se#!nat cu ade0!rat buruiana pipei 'n gr!dinile lui a fost Tobold, Sufl!torul din ,orn din :alea Lung!, )eleagul de )ia2!2i, prin anul IJKJ, dup! socoteala noastr!* ,e 0"rst! a0ea Tob? c"nd a dat de planta asta*** 7 Nici nu $tii ce pri#e4die te pa$te, T6eoden, 'l 'ntrerupse <andalf* -ce$ti 6obbi+i sunt 'n stare s! stea la #arginea ruinelor $i s! sporo0!iasc! despre pl!cerile #esei sau fleacurile f!ptuite de p!rin+ii $i bunicii $i str!bunicii lor $i 0erii lor dep!rta+i p"n! la a noua spi+!, dac! le dai nas* Or s! 0in! $i 2ile 'n care s! stai s%ascul+i istoria fu#atului* Unde e -rboreb!rbos, )err?; 7 - plecat spre #ia2!noapte, cred* S%a dus s! ia o gur! de ap! li#pede* )a4oritatea en+ilor sunt cu el la treab!, acolo* i )err? f!cu un se#n cu #"na spre lacul din care ie$eau aburi* Iar cu# pri0eau 'ntr%acolo, au2ir! un 6uruit $i%o r!p!ial! dep!rtat!, de parc! s%ar fi iscat o rostogolire de pe #unte $i%un 0uiet de corn triu#f!tor* 7 i Ort6anc a r!#as f!r! str!4eri; 'ntreb! <andalf* 7 P!i, e ap! destul!, 2ise )err?* .ar 8'rn!2or 'l p!2e$te '#preun! cu 'nc! 0reo c"+i0a* Nu to+i parii $i st"lpii !ia din c"#pie sunt pu$i de Saru#an* 8'rn!2or st!, cred, l"ng! st"nc!, la picioarele sc!rii* 7 .a, 2ise Legolas, e un ent 'nalt acolo* .ar '$i +ine bra+ele pe l"ng! trup $i st! neclintit ca un arbore de gr!din!* 7 E trecut de a#ia2!, 2ise <andalf, iar noi n%a# #"ncat din 2ori* Totu$i, a$ dori s!%l 0!d pe -rboreb!rbos c"t s%o putea de repede* Nu #i%a l!sat 0orb!; Ori bucatele $i sticlu+a 0%au $ters%o din #inte; 7 - l!sat 0orb!, 2ise )err?, $i a4ungea# $i la asta, dar a# fost '#piedicat de #ulte altele* )i s%a poruncit s! spun c!, dac! <andalf $i Seniorul Ob$tii 0or #erge c!lare spre 2idul de #ia2!noapte, au s!%l g!seasc! acolo pe -rboreb!rbos, care%i 0a

pri#i cu bucurie* -$ #ai ad!uga c! 0or afla acolo $i bucate #inunate descoperite $i alese de u#ilii 0o$tri ser0itori* -poi f!cu o plec!ciune* <andalf r"se* 7 -sta%i $i #ai bine, 2ise el* -tunci, T6eoden, 0rei s! porni# '#preun!, s!%l g!si# pe -rboreb!rbos; Trebuie s! ocoli# pu+in, dar nu%i departe* ,"nd o s!%l 0e2i pe -rboreb!rbos, #ulte o s! #ai afli* ,!ci -rboreb!rbos e Fangorn, cel #ai b!tr"n dintre en+i $i c!petenia lor* Iar c"nd 0ei sta de 0orb! cu el, 0ei au2i graiul cel #ai 0ec6i al tuturor 0ie+uitoarelor* 7 -# s! 0in cu tine, 2ise T6eoden* R!#as%bun, 6obbi+ii #ei* Fie s! ne%nt"lni# iar, 'n l!ca$ul #eu* -colo 0! 0e+i a$e2a al!turi de #ine, ca s!%#i po0esti+i tot ce 0! pofte$te ini#a= faptele str!#o$ilor 0o$tri nobili, de care 0! #ai a#inti+i5 $i 0o# 0orbi $i despre Tobold cel 8!tr"n $i despre $tiin+a lui despre buruieni* R!#as%bun9 /obbi+ii f!cur! c"te o plec!ciune ad"nc!* 7 -$adar, acesta e regele Ro6anului9 2ise Pippin cu un glas sc!2ut* ,e b!tr"n #inunat9 Tare cu0iincios9 I$ Les%uri si res%uri <andalf plec! '#preun! cu alaiul regal spre r!s!rit, ca s! ocoleasc! 2idurile d!r"#ate ale Isengardului* .ar -ragorn, <i#li $i Legolas r!#aser! pe loc* &i l!sar! pe -rod $i pe /asufel s! caute iarb! de p!scut, iar ei se a$e2ar! al!turi de 6obbi+i* 7 )!i, s! fie9 :"n!toarea a luat sf"r$it $i, p"n! la ur#!, ne%a# 'nt"lnit din nou, acolo unde nici unul dintre noi n%ar fi cre2ut c%o s%a4ung!, 2ise -ragorn* 7 Iar acu# c! #!ri#ile s%au dus s! 0orbeasc! lucruri 'nalte, 2ise Legolas, 0"n!torii 0or putea, pese#ne, s! afle r!spuns la propriile lor #ici ci#ilituri* :%a# luat ur#a p"n!%n p!dure, dar #ai sunt #ulte despre care a$ dori s! $tiu ade0!rul* 7 O groa2! de lucruri dori# $i noi s%afl!# despre 0oi, 2ise )err?* Ne%a spus -rboreb!rbos, b!tr"nul ent, c"te ce0a, dar nici pe departe c"t 0re# s! $ti#* 7 Toate la 0re#ea lor, 2ise Legolas* Noi a# fost 0"n!torii, a$a c! s%ar cu0eni ca 0oi s! 0! spune+i pri#ii po0estea* 7 Sau ulti#ii, 2ise <i#li* O s! #earg! #ai bine dup! #as!* )! doare capul5 $i%i trecut de #ie2ul 2ilei* :oi, tr"ntorilor, 0! pute+i sp!la p!catul, dac! o s! ne g!si+i $i nou! un pic din prada de care 0orbea+i* )"ncarea $i b!utura ar #ai pl!ti c"te ce0a din ceea ce%#i datora+i* 7 -tunci, a$a s! fie, 2ise Pippin* :rei s!%+i aduce# aici sau 'ntr%un loc$or unde s! te si#+i #ai bine, cu# ar fi 'n ceea ce%a #ai r!#as din cabana de stra4! a lui Saru#an, acolo, sub bolt!; Noi a# fost ne0oi+i s! #"nc!# aici, afar!, ca s! #ai arunc!# din c"nd 'n c"nd c"te%o pri0ire spre dru#* 7 N%a$ putea 2ice c! 0%a+i o#or"t cu firea, spuse <i#li* Eu 'ns! n%a# s! intru 'n cas! orceasc!5 $i nici n%a# s! #%ating de carnea sau de l!turile lor* 7 Nici nu +i%a# cere una ca asta, 2ise )err?* Ni s%a aplecat $i nou! de ei, pentru tot restul 0ie+ii* .ar 'n Isengard au #ai fost $i al+ii* Saru#an a a0ut destul! #inte ca s! nu se bi2uiasc! pe orcii lui* &$i pusese la poart! oa#eni de stra4! 7 socot c! unii dintre cei #ai credincio$i slu4itori* &n orice ca2, se bucurau de #ulte $i pri#eau pro0i2ii bune* 7 i buruiana%pipei; 'ntreb! <i#li* 7 Nu, nu cred, r"se )err?* .ar asta%i alt! po0este care poa@ s%a$tepte p"n! dup! #as!* 7 -tunci 6ai s! #"nc!#, 2ise gno#ul* /obbi+ii 'i conduser! pe sub bolt!, p"n! la o u$! larg desc6is! din st"nga, spre

ni$te sc!ri* .!deau direct 'ntr%o 'nc!pere #are, la cap!tul c!reia erau alte u$i #ai #ici* &ntr%o parte se aflau o plit! $i%un 6orn* &nc!perea era t!iat! 'n st"nc! $i pese#ne c! fusese 'ntunecoas!, c!ci toate ferestrele d!deau 'n tunel* .ar acu# intra lu#ina $i prin acoperi$ul stricat* &n 0atr! ardeau c"te0a le#ne* 7 -# f!cut un pic de foc, 2ise Pippin* Ne%a #ai '#b!rb!tat 'n ce+urile astea* N% a# prea g!sit a$c6ii prin 4ur, iar 0reascurile erau toate ude* .ar 6ornul trage bine, se pare c! a4unge foarte sus, pe st"nc! $i, din fericire, nu s%a 'nfundat* Focul e bine 0enit* -# s! 0! fac ni$te p"ine pr!4it!, pentru c!, #! te#, e ca# 0ec6e, de 0reo trei% patru 2ile* -ragorn $i to0ar!$ii s!i se a$e2ar! la cap!tul unei #ese lungi, iar 6obbi+ii se f!cur! ne0!2u+i printr%una dintre u$ile interioare* 7 E o c!#ar! acolo5 din fericire, la ad!post de n!0ala apei, 2ise Pippin, c"nd se 'ntoarser! 'nc!rca+i de 0ase, str!c6ini, cupe, cu+ite $i tot felul de #"nc!ruri* 7 i nu%i ca2ul s! str"#bi din nas 'n leg!tur! cu locul de unde 0in, 4up"ne <i#li, ad!ug! )err?* -sta nu%i 6ran! orceasc!, ci o#eneasc!, dup! cu# 2ice -rboreb!rbos* ,e dore$ti= 0in sau bere; E un butoia$ acolo, 'n c!#ar!, bunicel tare* Iar asta%i carne s!rat! de porc, clasa%nt"i* Sau s! 0! tai $i s! 0! frig c"te0a feliu+e de sl!nin!; R!u '#i pare c! nu 0! pot pune pe #as! $i niscai0a 0erde+uri5 dar $ti+i, 'n ulti#ele 2ile nu prea s%au #ai f!cut pro0i2ii* La sf"r$it nu a# dec"t #iere $i unt s! 0! pune+i pe p"ine* :! place; 7 8a bine c! nu, 2ise <i#li* S%a #ai t!iat ce0a de pe r!bo4* ,ur"nd se puser! to+i trei pe%nfulecat5 iar 6obbi+ii nu se sfiir! s! #!n"nce $i ei a doua oar!* 7 Sunte+i plini de bun!%cu0iin+! 'n di#inea+a aceasta, r"se Legolas* .ar, cred eu, c6iar dac! n%a# fi 0enit, 0oi tot 0%a+i fi pus iar pe c6efuit* 7 Tot ce se poate, 2ise Pippin* .e ce nu; -# ca# p!+it%o cu orcii $i nici n%a# prea a0ut ce #"nca 'n ulti#a 0re#e* .e #ult nu ne%a# #ai osp!tat dup! pofta ini#ii* 7 :!d c! nu 0%au 0!t!#at prea tare, 2ise -ragorn* -r!ta+i 'nfloritori* 7 -$a e, rosti <i#li, #!sur"ndu%i din cap p"n!%n picioare pe deasupra cupei* :%a crescut $i 0i s%a%ndesit p!rul de dou! ori #ai #ult, de c"nd ne%a# desp!r+it5 $i pot s! 4ur c! 0%a+i #ai 'n!l+at ni+el, dac! la 0"rsta 0oastr! se #ai poate una ca asta9 :!d c! -rboreb!rbos nu 0%a +inut ne#"nca+i* 7 Nu, 2ise )err?* .ar en+ii nu #!n"nc!, ci beau* Iar b!utura n%a4unge s! te 6r!neasc!* Or fi licorile lui -rboreb!rbos s!+ioase, dar #ai si#+i ne0oia $i de ce0a #"ncare* )!car a$a, ni$te lembas, ca s! #ai a0e# $i altce0a 'n burt!* 7 -+i b!ut din apele en+ilor, nu%i a$a; 2ise Legolas* -tunci s%ar putea s! nu%l 'n$ele pri0irile pe <i#li* Stranii c"nt!ri s%au #ai c"ntat despre licorile Fangornului9 7 )ulte po0e$ti ciudate s%au dep!nat despre +inutul acela, 2ise -ragorn* N%a# fost niciodat! pe%acolo* /ai, spune+i%#i #ai #ulte despre el $i despre en+i* 7 En+ii, 2ise Pippin, en+ii sunt*** cu# s!%+i spun, sunt 'n pri#ul r"nd altfel* .ar oc6ii le sunt tare ciuda+i, ad!ug! el, c!ut"ndu%$i cu greu cu0intele, dup! care t!cu* ,u# s!%+i spun; continu! el dup! o clip!* -+i 0!2ut de4a c"+i0a de la dep!rtare 7 'n orice ca2, ei 0%au 0!2ut pe 0oi $i ne%au 2is c! sunte+i pe dru# 7 $i cred c%o s! #ai 0ede+i 'nc! #ul+i 'nainte s! pleca+i de%aici* Trebuie s! a0e+i singuri un g"nd despre cu# arat!*** 7 Ei, asta%i acu#9 f!cu <i#li* &ncepe# po0estea de la 4u#!tate* -$ prefera o ordine fireasc! a lucrurilor, 'ncep"nd cu 2iua aceea ciudat! c"nd fr!+ia noastr! s%a risipit* 7 O s!%+i spune#, dac! a0e# ti#p, 2ise )err?* .ar #ai 'nt"i, dac! a+i ter#inat de #"ncat, u#ple+i%0! pipele $i aprinde+i%le* .up! care ne 0o# preface, #!car pentru o clip!, c! sunte# cu to+ii iar la 8ree sau 'n :"lceaua .espicat!*

Scoase la i0eal! o pungu+! de piele plin! de tutun* 7 -0e# aici o gr!#ad!, spuse el, $i pute+i s! 0! lua+i c"t 0re+i c"nd 0o# pleca* &n di#inea+a aceasta ne%a# ocupat, eu $i Pippin, cu sc!parea #!rfurilor de la scufundare* Plutesc tot felul de lucruri pe ap!* Pippin a g!sit dou! butoia$e luate de 0al din cine $tie ce pi0ni+! sau #aga2ie* ,"nd le%a# desc6is, a# 0!2ut c! erau pline cu buruiana asta a pipei, bun! cu# nici nu 0isa# $i destul de bine p!strat!* <i#li lu! pu+in tutun, 'l frec! 'n pal#!, apoi 'l trase 'n n!ri* 7 E pl!cut la pip!it $i #iroase fru#os, 2ise el* 7 E bun, spuse )err?* .rag! <i#li, asta%i Frun2! din :alea Lung!9 Pe butoia$e se 0edeau cu# nu se poate #ai li#pede 'nse#nele lui /orubloGer* ,u# au a4uns aici, nu%#i dau sea#a* Socot c! pentru folosul personal al lui Saru#an* N%a# $tiut c! a trecut fruntariile at"t de departe* .ar a# dat de el la +anc, nu%i a$a; 7 -$a ar fi, 2ise <i#li, dac! a$ a0ea $i%o pip!* ,!ci, 0ai, pe%a #ea a# pierdut%o 'n )oria sau poate #ai%nainte* Printre pr!2ile 0oastre nu%i nici o lulea; 7 Nu, #! te# c! nu, spuse )err?* N%a# dat de%a$a ce0a nici #!car 'n ca#era str!4erilor* Se pare c! Saru#an p!stra co#oara asta nu#ai pentru el* i nu cred c%ar a0ea 0reun rost s! bate# la u$ile Ort6ancului s! cere# o pip!* :a trebui s! folosi# aceea$i lulea, a$a cu# fac prietenii buni c"nd trag 'n piept tutun* 7 Ia stai o clip!, f!cu Pippin, 0"r"ndu%$i #"na 'n s"n, de unde scoase o pungu+! #oale, legat! cu s"r#!* -# p!strat 0reo dou! odoare la piept, care%s pentru #ine la fel de pre+ioase ca Inelele* Uite unul dintre ele= 0ec6ea #ea lulea* i iat! 'nc! una nou!%nou+!* -# purtat%o at"ta a#ar de dru#, nici eu nu $tiu de ce* Nu #%a# a$teptat deloc s! dau peste buruiana%pipei 'n c!l!toria #ea, dup! ce #i s%a ispr!0it pro0i2ia* .ar iat! c! a ap!rut la +anc* &i 'ntinse apoi lui <i#li o pip! cu #u$tiucul #ic, dar larg! $i turtit! la gur!* 7 Se c6ea#! c! sunte# c6it, nu; ad!ug! el* 7 ,6it; strig! <i#li* Preanobile 6obbit, #%ai 'ndatorat cu# nu se poate #ai #ult9 7 Ei, eu ies la aer, s! 0!d cu# st!# cu cerul $i cu 0"ntul, 2ise Legolas* 7 O s! 0eni# $i noi cu tine, spuse -ragorn* Ie$ir! $i se a$e2ar! pe o gr!#ad! de bolo0ani din fa+a por+ii* -cu# 0!2ur! 0alea p"n! 6!t%departe* ,e+urile se ridicau $i erau '#pr!$tiate de 0"nt* 7 -cu# 6ai s! ne trage# sufletul aici un pic, 2ise -ragorn* O s! st!# de 0orb! la #arginea ruinelor, cu# 2ice <andalf, c"t! 0re#e el '$i 0ede de treaba lui 'n alt! parte* )%a cuprins o sl!biciune, a$a, cu# n%a# #ai si#+it de #ult! 0re#e* Se 'nf!$ur! 'n #antia cenu$ie, acoperindu%$i 2alele, $i '$i 'ntinse picioarele lungi* -poi se l!s! pe spate $i scoase un firicel de fu# pe gur!* 7 Ia te uit!, f!cu Pippin* Pas )are, Pribeagul, s%a 'ntors* 7 Nici n%a plecat 0reodat!, 2ise -ragorn* Sunt Pas )are, dar $i .unadan5 $i apar+in at"t <ondorului, c"t $i (inutului de )ia2!noapte* Fu#ar! o 0re#e t!cu+i, sc!lda+i 'n ra2ele soarelui, care se re0!rsau pie2i$ 'n 0ale de dincolo de norii alburii de la apus* Legolas 2!cea neclintit cu pri0irile la soare, f!r! s! clipeasc!, 'ng"n"nd un c"ntec pentru sine* ,"nd ter#in!, se ridic! 'n capul oaselor* 7 -cu#, 6aide+i9 2ise el* Trece ti#pul $i ce+urile au 'nceput s! se risipeasc!, asta dac! 0oi, ciuda+ilor, n%o s! 0! 'nf!$ura+i cu totul 'n fu#* i ce%i cu po0estea aia; 7 P!i, po0estea #ea 'ncepe c"nd #%a# tre2it pe 'ntuneric, legat fedele$, 'ntr%o tab!r! orceasc!, 2ise Pippin* Sta+i un pic, ce 2i e a2i; 7 ,inci #artie, dup! calendarul din ,o#itat, 2ise -ragorn* Pippin f!cu ni$te socoteli pe degete* 7 Nu%s dec"t nou! 2ile, 2ise el* Parc%a trecut un an de c"nd a# fost lua+i ostatici*

.e$i clipa aceea #i s%a p!rut ca un co$#ar, cele trei 2ile care%au ur#at au fost de%a dreptul 'ngro2itoare* )err? o s! #! opreasc!, dac!%#i scap! ce0a 'nse#nat* N%a# s! intru 'n detalii de genul bici, mi)erie, duhoare $i tot felul de lucruri de%astea* Nu suport nici s!%#i a#intesc* Se puse pe po0estit despre ulti#a b!t!lie a lui 8oro#ir $i despre #ar$ul orcilor de la E#?n )uil, p"n! 'n p!dure* ,eilal+i d!deau din cap de fiecare dat! c"nd li se ade0ereau b!nuielile* 7 Iat! c"te0a dintre odoarele pe care le%a+i f!cut pierdute, 2ise -ragorn* ,red c%o s! fi+i ferici+i s! le lua+i 'napoi* &$i desf!cu cing!toarea pe sub #antie $i scoase dou! cu+ite crestate* 7 Ia te uit!, f!cu )err?* Nu n!d!4duia# s! le #ai 0!d 0reodat!* -# crestat cu ale #ele ce0a orci5 dar #i le%a luat UgluC* ,e se #ai bucura9 La 'nceput, #i s%a p!rut c! a0ea de g"nd s! #! 'n4ung6ie, dar le%a a20"rlit, de parc! l%ar fi fript la degete* 7 i uite $i paftaua ta, Pippin, 2ise -ragorn* -# p!strat%o cu sfin+enie, c!ci e un lucru foarte pre+ios* 7 tiu, spuse Pippin* )i s%a rupt ini#a s%o las acolo, dar n%a# a0ut 'ncotro* 7 -$a e, 'i r!spunse -ragorn* Nu#ai cel cu #"inile legate nu%$i a20"rle odoarele 'n 0re#e de restri$te* -i f!cut foarte bine* 7 Felul 'n care +i%ai t!iat leg!turile de la #"ini a fost iar! o treb@$oar! pe cinste, 2ise <i#li* -+i a0ut noroc, dar a+i $i tras foloase de pe ur#a lui cu 0"rf $i%ndesat, cu# se spune* 7 i ne%a+i pus pe g"nduri, nu glu#!, 2ise Legolas* Eu unul a# cre2ut c! 0%au crescut aripi* 7 .in p!cate, nu ne%au crescut, spuse Pippin* .ar 0oi n%a0ea+i cu# s! $ti+i de <ris6naC6* Se cutre#ur! $i nu #ai 2ise ni#ic, l!s"ndu%l pe )err? s! po0esteasc! despre clipele acelea 'ngro2itoare, despre #"inile ca ni$te labe, r!suflarea fierbinte $i 'ncle$tarea 'nfrico$!toare a bra+elor p!roase ale lui <ris6naC6* 7 Tot ce%#i spune+i despre orcii din 8arad%dur, Lugbur2, cu# 'i 2ic ei 7 #! nelini$te$te, 2ise -ragorn* Seniorul &ntuneci#ii $tia $i%a$a prea #ulte5 la fel $i slu4itorii lui* Iar <ris6naC6, e li#pede, a tri#is c"te0a #esa4e peste r"u, dup! cearta dintre ei* Oc6iul Ro$u o s! se 'ndrepte c!tre Isengard* .ar, 'n orice ca2, Saru#an a c!2ut singur 'n groapa pe care%a s!pat%o pentru al+ii* 7 .a, cine%o c"$tiga n%o s! aib! cine $tie ce 0iitor, 2ise )err?* - 'nceput s!%i #earg! prost din clipa 'n care au pus orcii piciorul 'n Ro6an* 7 Noi l%a# 2!rit pe tic!losul !sta b!tr"n, 2ise <i#li* ,el pu+in a$a ne%a l!sat <andalf s! 'n+elege#* S%a 'nt"#plat la #arginea p!durii* 7 ,"nd; 'ntreb! Pippin* 7 -cu# cinci nop+i, 2ise -ragorn* 7 Ia s! 0ede#, spuse )err?, ce f!cea# acu# cinci nop+i= aici a4unge# la o parte a po0estirii despre care nu $ti+i ni#ic* L%a# 'nt"lnit pe -rboreb!rbos 'n di#inea+a de dup! b!t!lie $i%a# 'nnoptat 'n Sala I20oarelor, una dintre casele lui en+e$ti* - doua 2i ne%a# dus la .i0anul Ent, o adunare de%a lor, adic! unul dintre cele #ai ciudate lucruri pe care le%a# 0!2ut 'n 0ia+a #ea* - durat dou! 2ile, iar noi ne%a# petrecut nop+ile cu un ent pe nu#e 8'rn!2or* -poi, t"r2iu, 'n dup!%a#ia2a celei de%a treia 2ile a di0anului lor, en+ii au i2bucnit* Era uluitor* P!durea era cuprins! de 'ncordare, de parc! fierbea 'n ea o 0i4elie 'ngro2itoare* i care se de2l!n+uise brusc* S!%i fi au2it cu# c"ntau, 'n ti#p ce #!r$!luiau* 7 .ac!%i au2ea Saru#an, $i%ar fi luat picioarele la spinare $i%ar fi acu# la sute de leg6e de%aici, 2ise Pippin*

,6iar de%i Isengardul tare $i puternic, rece ca piatra $i pustiit, Tot porni%0o# la r!2boi, s! croi# st"nca, s! f!r"#!# poarta* 8a #ai #ult* )are parte din c"ntul lor nu a0ea cu0inte $i era ca un 0uiet de corn $i de tobe* Te prindea pe dat!* .ar a# cre2ut c! nu era dec"t un #ar$ $i%at"t5 p"n! a# a4uns aici* -bia atunci #i%a# dat sea#a de 'nse#n!tatea lui* -# trecut ulti#a creast! 'n Nan ,urunir dup! c!derea nop+ii, continu! )err?* -tunci a# a0ut pentru pri#a oar! si#+!#"ntul c! P!durea 'ns!$i 0enea pe ur#ele noastre* )i se p!rea c! tr!iesc un 0is en+esc, dar $i Pippin a obser0at acela$i lucru* Era# a#"ndoi 'nsp!i#"nta+i* .ar nu ne%a# putut du#iri ce se 'nt"#pl!, dec"t #ai t"r2iu* Era 0orba de 6uorni, sau cel pu+in a$a%i nu#eau en+ii 'n 1li#ba scurt!3* -rboreb!rbos nu 0rea s! 0orbeasc! prea #ult despre ei, 'ns! cred c! sunt en+i care s%au sc6i#bat aproape cu totul 'n arbori, fie $i nu#ai ca 'nf!+i$are* Stau 'n p!dure sau la poalele ei '#pr!$tia+i, f!r! s! fac! 0reun 2go#ot, 0eg6ind f!r! 'ncetare asupra copacilor5 cred 'ns! c! 'n ini#a 0!ilor 'ntunecoase sunt sute $i #ii* -u o #are putere $i se pare c! se pot 'n0!lui 'n u#br!= e foarte greu s!%i 0e2i c"nd se #i$c!* .ar o fac* Se pot #i$ca foarte repede, dac! se sup!r!* Stai lini$tit $i te ui+i la cele din 4ur sau ascul+i 0"4"itul 0"ntului $i te tre2e$ti 'n #i4locul unei p!duri, cu arborii #i$un"nd 'n 4urul t!u* &nc! au glasuri $i pot 0orbi cu en+ii 7 de aceea li se spune 6uorni, 2ice -rboreb!rbos, 7 'ns! au de0enit ciuda+i $i s!lbatici* Sunt pri#e4dio$i* )i%ar 'ng6e+a s"ngele 'n 0ine dac! #%a$ 'nt"lni cu ei, f!r! s! fie en+ii prin prea4#!, ca s!%i supra0eg6e2e* Pe la 'nceputul nop+ii ne%a# t"r"t 'ntr%o r"p! de la cap!tul de sus al :!ii :r!4itorului, '#preun! cu en+ii ur#a+i de 6uornii fo$nitori* Nu%i 0edea#, fire$te, dar 0!2du6ul era plin de trosnete* Noaptea era 'nnorat! $i 'ntunecat!* .e 'ndat! ce au p!r!sit colinele, au 'nceput s! se #i$te foarte repede $i f!ceau un 2go#ot ca f"$"itul 0"ntului* Luna nu se i0ise dintre nori $i nu #ult dup! #ie2ul nop+ii 'n partea de #ia2!noapte a Isengardului ap!ruse o p!dure 'nalt!* Nici ur#! de 0r!4#a$i, $i ni#eni nu d!dea 0reun se#n* Singurul lucru de#n de luat 'n sea#! era o lu#in! la o fereastr! de sus, din turn* -rboreb!rbos cu 'nc! 0reo c"+i0a en+i $i%au continuat ocoli$ul c!tre por+ile #ari* Pippin $i cu #ine era# pe u#erii lui -rboreb!rbos $i 'l si#+ea# tre#ur"nd de 'ncordare* .ar c6iar $i c"nd sunt st"rni+i, en+ii $tiu s! fie aten+i $i r!bd!tori* S%au oprit $i au r!#as neclinti+i ca st"ncile, r!sufl"nd $i ascult"nd* -poi, dintr%o dat!, s%a produs un 2go#ot* <oarnele r!sunau $i ecoul se i2bea de 2idurile Isengardului* -# cre2ut c! ne%au descoperit $i c! ur#a s! 'nceap! b!t!lia* .ar nici 0orb!9 To+i oa#enii lui Saru#an plecau #!r$!luind* Nu $tiu #are lucru despre r!2boiul !sta, nici despre ,!l!re+ii din Ro6an, dar Saru#an, se pare, 0oia s!%l ter#ine pe rege $i pe to+i oa#enii s!i, d"ndu%le o ulti#! lo0itur!* - golit Isengardul* I% a# 0!2ut pe 0r!4#a$i plec"nd 7 $iruri nesf"r$ite de orci $i trupe 'ntregi 'nc!lec"nd pe lupi uria$i* )ai erau $i batalioane de oa#eni* )ul+i purtau tor+e $i le%a# 0!2ut c6ipurile 'n lu#ina fl!c!rilor* ,ei #ai #ul+i erau oa#eni obi$nui+i, destul de 'nal+i, cu p!rul negru, 'ncrunta+i, dar f!r! s!%#i par! o 'ntruc6ipare a r!ului* &ns! #ai erau unii ur"+i foc= de 'n!l+i#ea unui o#, dar cu c6ip li0id, o spurc!ciune cu oc6i sa$ii, r!ut!cio$i* ,u# s! 0! spun, #i%a 0enit 'n #inte i#ediat o#ul !la din 8ree, 0enit de la )ia2!2i5 nu#ai c! acela nu se#!na at"t de #ult cu orcii* 7 i #ie #i%au a#intit de el, 2ise -ragorn* -# a0ut de%a face 'n :!g!una lui /el# cu ace$ti pe%4u#!tate%orci* -cu# e clar c! o#ul de la )ia2!2i era o iscoad! de% a lui Saru#an5 'ns! nu $tiu dac! lucra nu#ai pentru Saru#an sau $i pentru ,!l!re+ii

Negri* ,u f!pturile astea ale r!ului e tare greu s!%+i dai sea#a c"nd sunt cinstite $i c"nd se tr!dea2! unele pe altele* 7 Ei, $i dac!%i socoti# pe to+i, trebuie s! fi fost 0reo 2ece #ii, p"n! la ur#!, 2ise )err?* Le%a trebuit o or! s! ias! pe poart!* O parte au luat%o pe dru#ul larg, c!tre :aduri, al+ii s%au 'ntors $i%au pornit spre soare%r!sare* ,a# la o #il! dep!rtare, unde r"ul curge printr%un canal foarte ad"nc, fusese durat un pod* .ac! 0%a+i ridica, l%a+i 0edea* ,"ntau cu to+ii cu glasuri aspre $i r"deau, f!c"nd o lar#! cu#plit!* )%a# g"ndit atunci c! pricina Ro6anului e tare 'ntunecat!* .ar -rboreb!rbos nu s%a clintit* - 2is= 1,u Isengardul a# treab! la noapte, cu bolo0ani $i pietre93 .ar, de$i nu 0edea# ce se 'nt"#pl! pe 'ntuneric, cred c! 6uornii 'ncepuser! s! se #i$te spre #ia2!2i, i#ediat dup! ce por+ile fuseser! iar 'nc6ise* ,red c! a0eau ce a0eau cu orcii* P"n! 'n 2ori, erau 'n 0ale5 sau, 'n orice ca2, se a$ternuse acolo o u#br! prin care nu se 2!rea ni#ic* &ndat! ce Saru#an $i%a 'ndep!rtat toat! o$tirea, a 0enit r"ndul nostru* -rboreb!rbos ne%a l!sat 4os, s%a 'ndreptat spre poart! $i a 'nceput s! bat! $i s!%l strige pe Saru#an* Nu i%a r!spuns ni#eni, dar de pe 2iduri s%au pornit s!ge+ile $i bolo0anii* .ar ase#enea ar#e sunt f!r! rost c"nd e 0orba de en+i* Nu le plac, desigur, $i 'i scot din s!rite, ca ni$te #u$c!turi de purice* .ar po+i s! tragi cu s!ge+i 'n ei ca%ntr%o perni+! cu ace, f!r! s! le pricinuie$ti cine $tie ce r!u* &nt"i, c! nu pot fi otr!0i+i* -l doilea, au pielea #ai groas! ca scoar+a de copac* E ne0oie de o lo0itur! 2dra0!n! de topor, ca s!%i r!ne$ti cu ade0!rat* Nu le plac topoarele* .ar e ne0oie de #ul+i t!ietori de le#ne ca s! ataci un ent, c!ci unul singur nu #ai are cu# s! lo0easc! $i%a doua oar!* F!pturile acestea 2drobesc fierul dintr%un pu#n, ca pe o bucat! de plut!* .up! ce l%au str!puns c"te0a s!ge+i, -rboreb!rbos a 'nceput s! se 'nfierb"nte, s! de0in! 1pripit3, dup! cu# ar 2ice el* - #"r"it #!re+, hum-hum, $i%ndat! s%au apropiat cu pa$i #ari 0reo 2ece en+i* Un ent furios e ce0a 'nsp!i#"nt!tor* &$i 'ncle$tea2! degetele de la #"ini $i de la picioare de st"nc! $i%o f!r"#!, ca pe o coa4! de p"ine* Parc! te uitai la #i$carea unor r!d!cini uria$e 0re#e de o sut! de ani adunat! 'ntr%o clip!* Se apucaser! cu to+ii s! '#ping!, s! trag!, s! sf"$ie, s! scuture $i s! lo0easc!5 'n cinci #inute de trosnete $i bubuituri, por+ile acestea uria$e 2!ceau +!nd!ri la p!#"nt* Iar 0reo c"+i0a 'ncepuser! de4a s! road! 2idurile, ca iepurii 'ntr%o carier! de nisip* Nu%#i dau sea#a ce%o fi cre2ut Saru#an c! se 'nt"#pl!, dar, 'n orice ca2, nu $tia cu# s! se descurce 'n fa+a unui ase#enea atac* 8ine'n+eles, s%ar putea ca puterile lui 0r!4itore$ti s! #ai fi sc!2ut 'n ulti#ul ti#p5 oricu#, cred c! nu%l prea tr!gea ini#a, n%a a0ut destul cura4 a$a, singur, 'ncol+it aici, f!r! o #ul+i#e de scla0i, unelte $i alte c6estii de%astea, #!%n+elegi* E cu totul altfel dec"t <andalf* )!% ntreb cu# de i%o fi #ers fai#a at"t, c"nd cred c! singurul lui #erit, 'n sensul !sta, e c! a r!#as 'n Isengard* 7 Nu, 2ise -ragorn* ,"nd0a a fost pe #!sura fai#ei sale* tia foarte #ulte, a0ea o g"ndire bun!, iar #"inile sale f!ceau #inuni5 $i a0ea putere asupra celorlal+i* Pe 'n+elep+i i2butea s!%i con0ing!, iar pe cei s!raci cu du6ul 'i '#bl"n2ea c"t ai 2ice pe$te* Sunt sigur c! #ai are $i%acu# puterea asta* Nu sunt #ul+i pe P!#"ntul de )i4loc care s! scape 'n ca2ul 'n care ar fi l!sa+i singuri s! stea de 0orb! cu el, c6iar dac! a suferit o 'nfr"ngere* Poate unul ca <andalf, Elrond sau <aladriel, acu#, c! $i% a dat pe fa+! r!utatea5 dar de al+ii, #!%ndoiesc* 7 En+ii nu #ai pot fi '#brobodi+i, 2ise Pippin* Se pare c! i%a tras 'n piept o dat!, dar acu#, s%a 2is* Oricu#, el nu i%a 'n+eles $i a f!cut #area gre$eal! s! nu%i bage 'n sea#!* N%a a0ut nici un plan cu ei $i nici n%a #ai a0ut ti#p s!%$i fac! 0reunul, c"nd s% au pus pe treab!* ,u# a%nceput atacul, pu+inii $obolani r!#a$i 'n Isengard au +"$nit

care%ncotro prin g!urile f!cute de en+i* Pe oa#eni i%au l!sat s! plece, dup! ce i%au luat la 'ntreb!ri* -$a au $ters%o 0reo dou!2eci%trei2eci* .ar nu cred c%a sc!pat nici un orc, #are sau #ic* i asta datorit! 6uornilor5 Isengardul era 'ncon4urat de o ade0!rat! p!dure c"nd a%nceput atacul* i nici cei care%au luat%o pe 0ale n%au a0ut alt! soart!* ,"nd en+ii au reu$it s! fac! praf #are parte din 2idurile de #ia2!2i, iar ceea ce r!#!sese din oa#enii lui '$i luaser! t!lp!$i+a, Saru#an a fugit $i el cuprins de gri4!* Se pare c! era la poart! c"nd a# sosit noi5 cred c! ie$ise s! 0ad! plecarea o$tirii lui #inunate* ,"nd en+ii au dat bu2na 'n cetate, a $ters%o iute* La%nceput, nu l%au 0!2ut* .ar noaptea s%a lu#inat de stele, 'ndea4uns pentru en+i s! 0ad!, $i 8'rn!2or a scos un c6iot= 1Uciga$ul de arbori, uciga$ul de arbori93 8'rn!2or e o f!ptur! delicat!, dar 'l ur!$te #ai abitir ca al+ii pe Saru#an, pentru c! ai lui au suferit crunt de pe ur#a securilor orce$ti* -$a c! a s!rit pe c!rarea dinspre poarta interioar!* Iar el, dac!%i st"rnit, alearg! #ai iute ca 0"ntul* - 0!2ut o siluet! abia deslu$it! fugind printre u#brele l!sate de coloane, care aproape c! a4unsese la poalele sc!rilor de la intrarea 'n turn* .ar p"n! acolo era un fleac pentru 8'rn!2or* -cesta era at"t de 'nd"r4it, 'nc"t a fost la doi pa$i de el c"nd Saru#an s%a strecurat pe u$!* .up! ce%a a4uns teaf!r 'n Ort6anc, n%a #ai trecut #ult $i Saru#an $i%a pus pe roate #a$in!ria lui nepre+uit!* &n ti#pul acesta, intraser! #ul+i en+i 'n Isengard= unii 'l ur#aser! pe 8'rn!2or, al+ii d!duser! bu2na dinspre #ia2!noapte $i r!s!rit5 u#blau de colo%colo $i distrugeau tot ce%nt"lneau 'n cale* .eodat! au +"$nit fl!c!ri $i fu# infect5 toate gurile de aerisire au 'nceput s! bolboroseasc! $i s! scuipe foc* )ul+i en+i au fost p"rli+i $i s% au u#plut de b!$ici* Unul dintre ei, Os de Fag, parc! a$a 'l c6e#a, un ent 'nalt $i ar!tos, a fost '#presurat 'ntr%o i2bucnire de foc $i%a ars ca o tor+!* ,u#plit tablou9 -sta i%a scos pe to+i din #in+i* ,re2use# 'nainte c! erau st"rni+i* .a@ de unde9 -bia atunci #i%a# dat sea#a ce 'nsea#n! asta cu ade0!rat* Era ce0a de necre2ut* Se porniser! s! 6uruie, s! bubuie $i s! trop!ie p"n! ce $i pietrele au 'nceput s! crape $i s! se pr!bu$easc! nu#ai la au2ul lor* )err? $i cu #ine ne%a# aruncat la p!#"nt $i ne%a# acoperit urec6ile cu #antiile* En+ii d!deau ocol Ort6ancului cu pa$i #ari, 0uind ca 0i4elia, distrug"nd st"lpii, pro0oc"nd rostogoliri de bolo0ani, a20"rlind lespe2ile uria$e prin aer, ca pe ni$te frun2e* Turnul se afla 'n #i4locul unui ciclon* -# 0!2ut st"lpi de fier $i blocuri de 2id +"$nind la sute de picioare 'n sus, i2bindu%se de ferestrele Ort6ancului* .ar -rboreb!rbos nu $i%a pierdut capul* .in fericire, nu suferise nici o arsur!* Nu 0oia ca ai lui s! se 0at!#e 'n furia care%i apucase $i nici ca Saru#an s!%i scape prin 0reo sp!rtur!, 'n 6!r#!laia iscat!* )ul+i dintre en+i se i2beau de st"nca Ort6ancului5 dar n%au putut%o n!rui, pentru c! era foarte neted! $i tare* Probabil c! a0ea 'n ea ce0a fer#ecat 'nc! 'nainte de 0enirea lui Saru#an aici* Oricu#, n%au reu$it nici #!car s%o 2g"rie sau s%o crape5 n%au f!cut dec"t s! se 0at!#e $i s! se r!neasc!* -tunci, -rboreb!rbos a intrat 'n cerc $i%a 'nceput s! strige* <lasul Iui puternic r!suna peste toat! lar#a aceea* .eodat!, s%a l!sat o lini$te #or#"ntal!* -tunci, de sus, de la o fereastr! din turn, a# au2it cu to+ii un 6o6ot ascu+it de r"s* La asta en+ii au f!cut un lucru tare ciudat* .ac! p"n! atunci d!duser! pe dinafar!, acu# au de0enit ne'ndur!tori, reci ca g6ea+a $i foarte lini$ti+i* -u plecat din c"#pie $i s%au str"ns 'n 4urul lui -rboreb!rbos, unde%au r!#as neclinti+i* 'nceput s! le 0orbeasc! pe li#ba lor5 cred c! le de20!luia un plan pe care 'l clocise de #ult 'n +easta lui b!tr"n!* -poi s%au f!cut pur $i si#plu ne0!2u+i, f!r! 2go#ot, 'n lu#ina cenu$ie* 'ntre ti#p, se ar!tau 2orile* ,red c! $i%au pus str!4eri de 0eg6e 'n turn, dar erau at"t de bine ascun$i de u#bre $i nu f!ceau nici o #i$care, 'nc"t nu%i 0edea#* ,eilal+i au luat%o c!tre #ia2!noapte* 'n 2iua aceea $i%au f!cut de lucru $i nu i%a# 0!2ut deloc* -# fost

singuri aproape tot ti#pul* Era o 2i #o6or"t!* -# u#blat un pic de colo%colo, de$i ne% a# +inut departe de ferestrele Ort6ancului, c"t a# putut de #ult5 ni se p!rea c! ne a#enin+!* )are parte din ti#p a# c!utat ce0a de #"ncare* -poi a# stat $i%a# 0orbit, 'ntreb"ndu%ne ce se 'nt"#pla la #ia2!2i, 'n Ro6an, $i ce s%o fi ales de restul fr!+iei noastre* .in c"nd 'n c"nd, au2ea# 'n dep!rtare 6uruitul pietrelor 'n c!dere $i ecou de 2go#ote 'nfundate printre coline* .up!%a#ia2! a# pornit%o 'n 4urul cercului $i ne%a# dus s! 0ede# ce se petrecea* La cap!tul 0!ii era o p!dure u#broas! de 6uorni* La fel $i dincolo de 2idul de la #ia2!noapte* Nu 'ndr!2nea# s! intr!#* .ar 'n!untru se au2ea 2go#ot de lucru intens* En+ii $i 6uornii s!pau pu+uri $i $an+uri ad"nci $i f!ceau 6ele$tee $i bara4e 'n care adunau toate apele Isenului $i toate i20oarele $i p"raiele pe care le g!siser!* I% a# l!sat s!%$i continue treaba* ,"nd s%a%nserat, -rboreb!rbos s%a 'ntors la poart!* &ng"na $i bubuia a$a, pentru sine, $i p!rea 'nc"ntat* S%a oprit $i $i%a 'ntins bra+ele lungi $i picioarele, apoi a tras aer ad"nc 'n piept* L%a# 'ntrebat dac! e obosit* 1Obosit; a 2is el* Obosit; Nu, 'n nici un ca2* .ar a# 'n+epenit* Si#t ne0oia de%o du$c! bun! din Sc!ld!toarea En+ilor* -# #uncit din r!sputeri5 ast!2i a# spart #ai #ult! piatr! $i%a# scor#onit p!#"ntul cu# n%a# #ai f!cut%o de ani de 2ile* .ar sunte# aproape gata* ,"nd s%o l!sa noaptea, nu 2!bo0i+i pe l"ng! poarta asta $i nici 'n 0ec6iul tunel9 S%ar putea s! se re0erse apa pe acolo $i, la 'nceput, 0a 0eni 0i4elioas!, p"n! c"nd o s! spele toat! sc"rbo$enia lui Saru#an* .up! aceea Isenul 0a putea s! curg! iar li#pede $i curat* - 'nceput apoi s! #ai d!r"#e c"te%o bucat! din 2id, a$a, ca s! se si#t! bine* Toc#ai ne 'ntreba# unde era #ai bine s! ne 'ntinde# s! 'nc6ide# un oc6i, c"nd s%a 'nt"#plat cel #ai ciudat lucru dintre toate* .inspre dru# ne%a a4uns la urec6e 2go#ot iute de copite* )err? $i cu #ine a# a#u+it, iar -rboreb!rbos s%a ascuns 'n u#brele de sub bolt!* .eodat! s%a ar!tat un cal #are care se apropia cu tropot, ca o str!fulgerare argintie* Era de4a 'ntuneric, dar i%a# 0!2ut bine c6ipul c!l!re+ului= p!rea c! str!luce$te, iar 0e$#intele 'i erau cu totul $i cu totul albe* N%a# f!cut dec"t s! #! ridic 'n capul oaselor $i s! #! 6olbe2 la el cu gura 'ncle$tat!* -# 'ncercat s! strig, 'ns! n%a# fost 'n stare* .ar, oricu#, n%a fost ne0oie, c!ci s%a oprit al!turi $i $i%a cobor"t pri0irile spre noi* 1<andalf93 a# 2is 'ntr%un t"r2iu, dar glasul #eu era doar o $oapt!* ,rede+i cu#0a c! #i%a 2is 1Salut, Pippin9 ,e surpri2! pl!cut!93; Nu, nicidecu#9 )i%a 2is= 1Scoal!%te de%acolo, b!, prosto0anul lui TooC9 Pe legea #ea, unde e -rboreb!rbos printre ruinele astea; -# ne0oie de el* i asta foarte repede93 -rboreb!rbos i%a au2it glasul $i a ie$it la i0eal! din u#br!, c"t ai 2ice pe$te* &nt"lnirea lor a fost ciudat!* )%a #irat c! nici unul dintre ei nu p!rea deloc uluit9 Era clar c! <andalf se a$tepta s!%l g!seasc! pe -rboreb!rbos aici, iar -rboreb!rbos pese#ne de%aia se tot foise pe la poart!, ca s!%l 'nt"lneasc!* &i po0estise# b!tr"nului ent totul despre )oria* .ar #i%a# a#intit atunci c! ne%a pri0it ca# ciudat* Socot c! se 'nt"lnise cu <andalf sau a0ea 0e$ti de la el, dar nu 0oia s! ne spun! a$a, pe fug!* 1Nu te pripi3 este 0orba lui5 dar ni#eni, nici #!car elfii nu 0orbesc prea #ulte despre #i$c!rile lui <andalf, c"t! 0re#e nu e el de fa+!* 1/##9 <andalf9 a 2is -rboreb!rbos* )! bucur c%ai 0enit* Le#nul $i apa, bu$teanul $i piatra, pe toate le pot st!p"ni5 dar aici a0e# de%a face cu un 0r!4itor*3 1-rboreb!rbos, rosti <andalf* -# ne0oie de a4utorul t!u* -i f!cut #ulte, dar '+i cer $i #ai #ulte* -# de st!p"nit 0reo 2ece #ii de orci*3 -poi cei doi s%au dep!rtat $i%au +inut sfat 'ntr%un col+* Trebuie s! i se fi p!rut tare pripit! 'nt"lnirea aceasta lui -rboreb!rbos, c!ci <andalf era foarte gr!bit $i l%a# au2it tun"nd r!u de tot, p"n! s! se dep!rte2e* Nu erau dec"t la c"te0a #inute distan+! de noi* -poi <andalf s%a 'ntors* P!rea u$urat, aproape 0esel* -bia

atunci ne%a spus c! se bucura c! ne 0ede* 1.ar unde%ai fost, <andalf; a# strigat eu* I%ai 0!2ut pe ceilal+i;3 1Unde%a# fost, unde n%a# fost, acu# #%a# 'ntors, #i%a r!spuns 'n felul lui personal* .a, #%a# 'nt"lnit cu unii dintre ei* S! l!s!#, 'ns!, pentru #o#ent, 0e$tile* E o noapte pri#e4dioas! $i trebuie s%o iau la galop* .ar s%ar putea ca 2orile s! fie #ai str!lucitoare5 $i dac! 0a fi a$a, ne 0o# 'nt"lni din nou* -0e+i gri4! de 0oi $i nu 0! apropia+i de Ort6anc9 R!#as%bun93 -rboreb!rbos a c!2ut pe g"nduri dup! plecarea lui <andalf* -flase, de bun! sea#!, o #ul+i#e de lucruri 'ntr% un ti#p scurt $i acu# le ru#ega* S%a uitat la noi $i a 2is= 1/##, 0!d c! nu sunte+i c6iar a$a pripi+i cu# '#i 'nc6ipuia#* )i%a+i spus #ai pu+ine dec"t a+i fi putut $i nu #ai #ult dec"t se cu0enea* /##, a# ca# aflat c"te ce0a* Ei, dar acu# -rboreb!rbos trebuie s! se pun! iar pe treab!*3 &nainte s! plece, a# reu$it s!%i s#ulge# c"te0a 0e$ti, care 'ns! nu ne%au pl!cut deloc* .eoca#dat! 'ns! ne%a# g"ndit #ai #ult la 0oi trei, dec"t la Frodo $i la Sa# sau la bietul 8oro#ir* Pentru c! a# 'n+eles c! se purta o b!t!lie sau, 'n orice ca2, ur#a s! se poarte, iar 0oi era+i a#esteca+i $i tea#a era c! n%o s! #ai ie$i+i ne0!t!#a+i din ea* 1/uornii 0or fi de #are a4utor3, a 2is -rboreb!rbos* -poi a plecat $i nu l%a# #ai 0!2ut p"n! 'n di#inea+a aceasta* 7 Era noaptea t"r2iu, continu! Pippin* Ne 'ntinseser!# pe o gr!#ad! de bolo0ani $i nu 0edea# ni#ic* ,ea+a sau u#brele acoperiser! totul 'n4ur, ca o p!tur! uria$!* -erul p!rea greu, p"clos5 $i r!suna de trosnete $i de #ur#ure* ,red c! treceau alte sute de 6uorni ca s! dea o #"n! de a4utor 'n b!t!lie* )ai t"r2iu s%a iscat un bubuit puternic de tunet departe la #ia2!2i $i fulgerele au br!2dat Ro6anul* .in c"nd 'n c"nd, 0edea# cul#ile #un+ilor la #ile dep!rtare, cu# +"$neau brusc 'n alb% negru $i apoi disp!reau* i 'nd!r!tul nostru se au2eau 2go#ote ca de tunet printre coline, 'ns! altfel dec"t celelalte* :alea r!suna, din c"nd 'n c"nd, de ecouri* Trebuie s! fi fost ca# pe la #ie2ul nop+ii, c"nd en+ii au d!r"#at sta0ilele $i au desc!tu$at apele printr%o sp!rtur! din 2idul de #ia2!noapte peste Isengard* Negura 6uornilor disp!ruse $i bubuitul de tunet se dep!rtase* Luna sc!pata 'nd!r!tul #un+ilor de la apus* Isengardul 'ncepea s! fie n!p!dit de p"r"ia$e negre, $erpuitoare, $i de b!l+i* Sc"nteiau 'n b!taia ulti#elor ra2e de lun! re0!rsate peste c"#pie* .in c"nd 'n c"nd, apele se scurgeau prin gurile de aerisire sau prin alte g!uri $i i2bucneau nori de aburi $uier"nd* Fu#ul se ridica 0aluri%0aluri* Se au2eau bubuituri $i i2bucneau fl!c!ri* Spre cer se 'n!l+a o spiral! uria$! de aburi 'ncon4ur"nd Ort6ancul, p"n! 'ncepu s! se#ene cu un pisc 'nnorat, clocotitor pe din!untru $i lu#inat de ra2ele lunii de deasupra* i apa nu se #ai ter#ina, p"n! c"nd, la ur#!, Isengardul ar!ta ca o crati+! uria$!, fierb"nd $i bolborosind* 7 -# 0!2ut un nor de fu# $i de abur dinspre #ia2!2i noaptea trecut!, c"nd a# a4uns la gurile de la Nan ,urunir, spuse -ragorn* Ne%a# te#ut ca nu cu#0a Saru#an s! cloceasc! cine $tie ce alt! 0r!4itorie tic!loas! '#potri0a noastr!* 7 Nu el, 2ise Pippin* Pese#ne c!%n 0re#ea aceea se 'neca 'n fu# $i 'i pierise r"sul cu totul* Spre di#inea+a 2ilei de ieri, apa se scursese prin toate g!urile $i se iscase o cea+! groas!* Noi ne%a# ad!postit 'n 'nc!perea asta a str!4erilor* i era# tare 'nfrico$a+i* Lacul 'ncepuse s! se re0erse prin 0ec6iul tunel, iar apa se 'n!l+a pe trepte* -# cre2ut c! a0ea# s! fi# prin$i, ca orcii 'ntr%o 0i2uin!5 dar a# g!sit o scar! 'n spiral! 'nd!r!tul c!#!rii, care ducea 'n 0"rful arcadei* - fost un c6in s! ie$i#, c!ci culoarul cr!pase $i era astupat de pietre pr!bu$ite, p"n! aproape de cap!t* -colo, sus, a# stat deasupra 'ntinderilor de ap! $i%a# pri0it la scufundarea Isengardului* En+ii nu conteneau s! re0erse tot #ai #ult! ap!, p"n! c"nd toate focurile s%au potolit $i fiecare 0!g!un! a fost inundat!* ,e+urile se adunaser! $i se ridicau, ca u#brela uria$! a unui nor*

Trebuie s! fi fost la o 'n!l+i#e de peste o #il!* Seara a ap!rut un curcubeu pe deasupra colinelor de r!s!rit5 $i%atunci, apusul s%a acoperit de o burni+! dens! pe po0"rni$urile #un+ilor* Se a$ternuse o t!cere deplin!* 'n dep!rtare, urlau c"+i0a lupi a 4ale* En+ii s%au oprit t"r2iu, noaptea, $i au repus Isenul pe f!ga$ul lui* -$a s%a ter% #inat totul* 7 .e%atunci apa a 'nceput iar s! scad!* Trebuie s! fie scurgeri pe unde0a, prin pi0ni+ele de dedesubt* ,el pu+in a$a cred* .ac! Saru#an '$i arunca pri0irile afar! de la 0reo fereastr! de%a lui, totul trebuia s! i se par! o 6arababur! 'nsp!i#"nt!toare* Ne%a# si#+it tare singuri* &n toat! ruina asta nu era nici #!car un ent la 0edere, cu care s! st!# de 0orb!* Ne%a# petrecut noaptea sus, deasupra boltei* Era frig, u#e2eal! $i n%a# 'nc6is un oc6i* -0ea# si#+!#"ntul c! se putea 'nt"#pla oric"nd orice* Saru#an #ai e $i%acu# 'n turnul s!u* Noaptea era str!b!tut! de un 2go#ot, ca 0"ntul care trecea pe 0ale* ,red c! en+ii $i 6uornii care fuseser! pleca+i se 'ntorseser!5 dar unde fuseser! p"n! atunci nu $tiu* -# cobor"t 'n di#inea+a ce+oas! $i u#ed! $i%a# pri0it iar 'n 4ur, dar n%a# 0!2ut pe ni#eni* ,a# at"ta a# a0ut de po0estit* -cu# se pare c!%i lini$te $i pace, dup! toat! 2ar0a aia* i parc! #ai #ult! speran+!, o dat! ce s%a 'ntors <andalf* -$ putea c6iar s! dor#* O 0re#e r!#!seser! cu to+ii t!cu+i* <i#li '$i u#plu iar pipa* 7 Un singur lucru #! nedu#ere$te, 2ise el, aprin2"ndu%$i%o cu iasca $i a#narul* Li#b! de :ier#e, l%ai spus lui T6eoden c! e cu Saru#an* ,u# a a4uns acolo; 7 O, a# uitat de el, 2ise Pippin* -bia 'n di#inea+a asta a 0enit* Toc#ai f!cuse# focul $i #"ncase# ce0a, c"nd -rboreb!rbos $i%a f!cut iar apari+ia* L%a# au2it afar! bolborosind $i strig"ndu%ne* 1-# trecut pe%aici s! 0!d cu# 0! osp!ta+i, fl!c!i, a 2is el, $i s! 0! aduc ni$te 0e$ti* /uornii s%au 'ntors* Toate%s bune5 o6o%6ooo9 c6iar c!%s bune9 a r"s apoi, plesnindu%$i coapsele* Nu #ai e nici un orc 'n Isengard, nici o secure9 i 'nainte s! treac! 2iua asta, o s%a0e# oaspe+i de la #ia2!2i pe care%o s! 0! bucura+i s!%i 0ede+i*3 Nici n%apucase bine s! ne spun! asta, c! a# $i au2it tropot de copite pe dru#* Ne%a# repe2it afar!, dinaintea por+ilor, iar eu #%a# oprit $i #%a# uitat atent, a$tept"nd 'n sinea #ea s!%i 0!d pe Pas )are $i pe <andalf apropiindu%se 'n fruntea unei o$tiri* .ar din ce+uri a ap!rut un o# pe%o #"r+oag! b!tr"n! $i 0l!guit!5 b!rbatul 'nsu$i p!rea o f!ptur! stranie $i pocit!* Era singur* Era at"t de tulburat, 'nc"t la 'nceput n%a p!rut s! ne obser0e* ,"nd ne%a 0!2ut, a scos un strig!t $i a%ncercat s! se 'ntoarc! $i s! fug!* .ar -rboreb!rbos a f!cut trei pa$i #ari spre el $i%a%ntins bra+ul lung $i l%a luat din $a* ,alul s%a ridicat speriat 'n dou! picioare, iar el s%a t"r"t la p!#"nt* - 2is c! e <ri#a, prietenul $i sfetnicul regelui, $i c! a fost tri#is de T6eoden cu o 0orb! 'nse#nat! pentru Saru#an* 1Ni#eni n%ar cute2a s! 0in! c!lare pe c"#pia plin! de orci, a 2is el, a$a c! #%a tri#is pe #ine* i%a# trecut prin #ulte pri#e4dii5 sunt 6!#esit $i 0l!guit* -# fugit spre nord, al!turi cu dru#ul, 6!ituit de lupi*3 -# 0!2ut cu# 'l pri0ea pie2i$ pe -rboreb!rbos $i%a# 2is 'n sinea #ea 1)incinosule93 -rboreb!rbos s%a uitat la el lung $i #olco#, dup! cu# i%e felul, 0reo c"te0a #inute, p"n! ar!tarea aia $uie a 'nceput s! se foiasc! la p!#"nt* -poi a 2is 'ntr%un t"r2iu= 1/a9 6##9 te%a$tepta#, Li#b! de :ier#e*3 La acest nu#e, ar!tarea a tres!rit* 1<andalf a a4uns aici 'naintea ta* -$a c! $tiu despre tine tot $i $tiu $i ce a# de f!cut* Pune%i pe to+i $obolanii 'n aceea$i capcan!, #i%a spus <andalf* i%a$a 0oi face* -cu# eu sunt st!p"nul Isengardului $i Saru#an e ferecat 'n turn* Iar tu po+i s! te duci acolo, s!%i trans#i+i c"te 0orbe pofte$ti93 1Las!%#!, las!%#!9 a 2is Li#b! de :ier#e* tiu dru#ul93 1.a, $tii dru#ul, nici nu #! 'ndoiesc, a spus -rboreb!rbos* .ar lucrurile s%au #ai sc6i#bat c"te pu+in pe%aici* la du%te s! 0e2i93 L%a l!sat pe Li#b! de :ier#e s! plece* Tic!losul a trecut $c6iop!t"nd pe sub bol+i p"n! a a4uns 'n cerc $i%a 0!2ut toate apele care se a$terneau 'ntre el $i Ort6anc* -poi s%a 'ntors c!tre noi*

1L!sa+i%#! s! plec9 a sc6el!l!it el* L!sa+i%#! s! plec9 :orbele #ele sunt acu# f!r! rost93 1-$a e, a 2is -rboreb!rbos* .ar ai de ales= s! r!#"i cu #ine p"n! sosesc <andalf $i st!p"nul t!u sau s! treci apele* ,e%alegi;3 La au2ul nu#elui st!p"nului s!u, o#ul s%a cutre#urat $i $i%a pus un picior 'n ap!5 $i l%a scos 'ns! iute* 1Nu $tiu s! 'not3, a 2is el* 1-pa nu%i ad"nc!, i%a spus -rboreb!rbos* E #urdar!, dar n%o s! p!+e$ti ni#ic, Li#b! de :ier#e* /ai, du%te odat!93 i astfel, tic!losul a 2bug6it%o 'n ap!* &i a4ungea aproape p"n! la g"t 'nainte s!%#i dispar! din pri0iri* Ulti#a oar! l%a# 0!2ut ag!+"ndu%se de un butoi dogit sau de un bu$tean* .ar -rboreb!rbos s%a luat dup! el, ca s!%i 0eg6e2e c!l!toria* 1- intrat, p"n! la ur#!, a 2is el dup! ce s%a 'ntors* L%a# 0!2ut t"r"ndu%se pe sc!ri, ca un $obolan #urdar* )ai e cine0a 'n turn, c!ci o #"n! l% a tras 'n!untru* -$a c%a a4uns $i n!d!4duiesc c%a fost 'nt"#pinat a$a cu# '$i dore$te* -cu# trebuie s! #! duc s! #! sp!l de noroi* Sunt la #ia2!noapte, dac! #! caut! cine0a* -ici nu g!se$ti strop de ap! curat!, bun! de b!ut sau de sc!ldat pentru en+i* -$a c! o s! 0! las pe 0oi, fl!c!i, s! 0eg6ea+i por+ile $i s!%i 'nt"#pina+i pe cei ce 0or sosi* 8!ga+i de sea#!, 0a 0eni Seniorul ,"#piilor din Ro6an9 Trebuie s!%l pri#i+i cu# $ti+i #ai bine* O$tenii lui au a0ut o 'nfruntare #are cu orcii* :oi cunoa$te+i, poate #ai bine ca en+ii, cu0intele potri0ite unui ase#enea do#n* Pe 0re#ea #ea, erau #ul+i seniori pe c"#piile 0er2i, dar nu le%a# 'n0!+at niciodat! 0orba $i nu#ele* Sigur le 0a fi foa#e de 6ran! o#eneasc!5 socot c! $ti+i despre ce%i 0orba* -$a c!, dac! pute+i, c!uta+i ce0a potri0it pentru un rege*3 -$a se ter#in! po0estea* .e$i a$ 0rea s! $tiu $i eu cine%i acest Li#b! de :ier#e* ,6iar a fost sfetnicul regelui; 7 .a, a fost, 2ise -ragorn* .ar $i iscoada lui Saru#an $i slu4itor 'n Ro6an* i%a #eritat soarta* ,red c! 0ederea ruinelor a ceea ce credea el c!%i at"t de puternic $i de #!re+ l%a pedepsit cu 0"rf $i%ndesat* )! te# 'ns! c!%l a$teapt! lucruri $i #ai rele* 7 .a, a$a e, c!ci nu cred c! -rboreb!rbos l%a tri#is 'n Ort6anc din cu#sec!denie, 2ise )err?* P!rea destul de #ul+u#it $i r!ut!cios $i '$i r"dea 'n barb! c"nd a plecat s! se scalde $i s! bea ap!* .up! aceea ne%a# ocupat de c!utat bunuri plutitoare pe ap! $i de scotocit* -# g!sit 0reo dou!%trei c!#!ri prin apropiere, deasupra ni0elului apelor* .ar -rboreb!rbos $i%a tri#is c"+i0a en+i care%au scos tot de%acolo* 1-0e# ne0oie de 6ran! o#eneasc! pentru dou!2eci $i cinci de persoane3, au 2is ei* -sta 'nsea#n! c! cine0a 0%a nu#!rat atent, 'nainte s! sosi+i* :oi trei, e li#pede, ur#a s! #erge+i cu fe+ele 'nalte* .ar, 0! spun eu, nu 0%a+i fi osp!tat #ai bine* -# p!strat acelea$i bun!t!+i, 0! dau cu0"ntul #eu* 8a aici a fost #ai bine, c!ci lor nu le%a# tri#is de b!ut* 1 i ce0a b!utur!;3 i%a# 'ntrebat eu pe en+i* 1E destul! ap! 'n Isen, #i%au r!spuns* E bun! $i pentru oa#eni, $i pentru en+i*3 .ar n!d!4duiesc c! 0or a0ea destul ti#p s! preg!teasc! licori de%ale lor din i20oarele de #unte $i, c"nd s%or 'ntoarce, o s!%i 0ede# lui <andalf barba c"rlion+at!* .up! plecarea en+ilor, ne%a# si#+it obosi+i $i 'nfo#eta+i* .ar nu ne%a# pl"ns5 truda noastr! fusese pe deplin r!spl!tit!* Pentru c!, atunci c"nd scotocea# printre r!#!$i+e dup! #"ncare o#eneasc!, Pippin a descoperit butoia$ele acelea ale lui /ornbloGer* 18uruiana% pipei e #ai bun! dup! #"ncare3, a 2is el* -$a s%a 'nt"#plat* 7 -cu# pricepe# totul foarte bine, 2ise <i#li* 7 &n afar! de un lucru 2ise -ragorn* ,u# de%a a4uns buruiana asta din )eleagul de )ia2!2i 'n Isengard; ,u c"t #! g"ndesc #ai #ult la asta, cu at"t #ai ciudat #i se pare* N%a# #ai fost 'n Isengard p"n! acu#, dar a# c!l!torit 'n +inutul !sta $i cunosc bine p!#"nturile pustii din Ro6an $i ,o#itat* .e ani de 2ile, n%au #ai trecut pe%aici, a$a, la 0edere, nici oa#eni, nici #!rfuri* 8!nuiesc c! Saru#an a a0ut ni$te 'n+elegeri tainice cu cine0a din ,o#itat* S%ar putea s! #ai fie $i al+i Li#b! de :ier#e, pe la alte case* Era 0reo dat! pe butoia$e; 7 .a, 2ise Pippin* Scria 1recolt! din ILIK35 asta 'nsea#n! de anul trecut*** nu,

de%acu# doi ani, cu# s! nu* Un an bun* 7 -, orice r!u ne%ar fi a#enin+at, acu# s%a ter#inat* ,el pu+in a$a trag n!de4de, 2ise -ragorn* Oricu# nu #ai e at"t de%aproape de noi* i totu$i, cred c%a# s!%i #ai spun c"te ce0a lui <andalf, c6iar de%i 0a p!rea un fleac fa+! de treburile lui 'nse#nate* 7 )!%ntreb ce%o fi f!c"nd acu#, 2ise )err?* .up!%a#ia2a%i pe duc!* /ai s! d!# o rait! prin '#pre4uri#i* Oricu#, dac! pofte$ti, acu# po+i s! intri 'n Isengard* .ar nu%i o pri0eli$te prea pl!cut!* $ &lasul lui 'aruman Trecur! prin tunelul d!r"#at $i se oprir! pe o gr!#ad! de bolo0ani, uit"ndu%se la st"nca 'ntunecat! a Ort6ancului, la nu#eroasele ferestre 7 o a#enin+are 'nc! 'n #i4locul ruinelor* -pele se retr!seser! aproape cu totul* )ai r!#!seser!, din loc 'n loc, b!ltoace #o6or"te, 'nspu#ate $i pline de r!#!$i+e5 dar cea #ai #are parte a ocolului uria$ era din nou pustiit 7 #ocirl! $i st"nci pr!bu$ite, pres!rat! cu gropi 'nnegrite, st"lpi gata s! cad! de parc! ar fi fost be+i9 La #arginea acestei 6arababuri se 'n!l+au #or#ane $i po0"rni$uri, se#!n"nd cu ni$te acoperi$uri de $indril! a20"rlite acolo de o 0i4elie cu#plit!5 iar 'nd!r!tul lor se 'ntindea panta 'n0er2it! a 0!ii care ducea p"n! 'n pr!pastia dintre bra+ele 'ntunecate ale #un+ilor* -colo 0!2ur! ni$te c!l!re+i croindu%$i dru# dinspre #ia2!noapte* Se apropiaser! bini$or de Ort6anc* 7 Sunt <andalf, T6eoden $i oa#enii lui, 2ise Legolas* /ai s!%i 'nt"#pin!#9 7 S! #erge+i cu gri4!, le spuse )err?* Sunt o #ul+i#e de lespe2i nesigure, care s%ar putea da peste cap $i s! 0! arunce 'n 0reun pu+, dac! nu sunte+i aten+i* Pornir! pe ceea ce r!#!sese din dru#ul de la poart!, la Ort6anc, p!$ind 'ncet, pentru c! lespe2ile erau cr!pate $i pline de #"2g!* ,!l!re+ii 'i 0!2ur! apropiindu%se $i se oprir! la poalele st"ncii ca s!%i a$tepte* <andalf Ie 0eni 'n 'nt"#pinare* 7 Ei bine, -rboreb!rbos $i cu #ine a# 0orbit despre ni$te lucruri interesante $i ne%a# f!cut planuri, 2ise el5 $i ne%a# tras $i noi pu+in sufletul, dup! cu# #erita#* -cu# trebuie s! ne continu!# dru#ul* N!d!4duiesc c! 0%a+i odi6nit $i 0%a+i r!corit $i 0oi pu+in* 7 .a, 2ise )err?* .ar taclalele noastre au 'nceput $i s%au sf"r$it 'n fu#* &ns! sunte# tot at"t de #ult '#potri0a lui Saru#an ca $i p"n! acu#* 7 Serios; f!cu <andalf* Ei bine, eu nu* Nu #ai a# de '#plinit dec"t o singur! #isie, 'nainte de plecare= trebuie s!%i fac lui Saru#an o 0i2it! de r!#as%bun* O treab! pri#e4dioas! $i, probabil, f!r! noi#!5 dar trebuie s%o fac* ,ine 0rea poate s! #! 'nso+easc!, dar cu #are gri4!* i f!r! ispr!0i necugetate* Nu%i 0re#ea pentru a$a ce0a* 7 Eu 0oi 0eni, 2ise <i#li* :reau s! 0!d dac! sea#!n! cu tine* 7 i dup! ce%o s!%+i dai sea#a, 4up"ne gno#; 'ntreb! <andalf* &n oc6ii t!i, Saru#an s%ar putea s!%+i par! ca #ine, dac! asta se potri0e$te cu planurile lui* Oare e$ti destul de 'n+elept s!%i descoperi toate #i$#a$urile; )! rog, o# 0edea* S%ar putea s! se sfiiasc! s! se dea%n spectacol fa+! de #ai #ult! lu#e* .ar le%a# poruncit tuturor en+ilor s! nu se arate $i poate%l con0inge# s! ias!* 7 i care%i pri#e4dia; 'ntreb! Pippin* O s! trag! 'n noi, o s! ne '#proa$te cu fl!c!ri de la fereastr!; Sau ne 0a 0r!4i de la dep!rtare; 7 Se prea poate s! fie ulti#a pe care ai po#enit%o, dac! te 'ndrep+i spre u$a lui cu ini#a u$oar!, 2ise <andalf* .ar nu se $tie ce%ar putea face sau ce%o 'ncerca* Nu e

'n+elept s! te apropii de%o fiar! 'ncol+it!* Iar Saru#an are puteri neb!nuite* Feri+i%0! de glasul lui* -4unser! la poalele Ort6ancului* Era negru iar st"nca lucea, ca $i cu# ar fi fost ud!* Fe+ele de piatr! a0eau #uc6ii ascu+ite, de parc! fuseser! cioplite de cur"nd* Singurele se#ne ale furiei en+ilor erau c"te0a $tirbituri $i f!r"#e, ca ni$te fulgi, 'n 4os* &n partea de r!s!rit, 'n desc6i2!tura dintre doi st"lpi, era o u$! #are, #ult deasupra p!#"ntului, iar #ai sus se afla o fereastr! cu obloane care d!deau 'ntr%un balcon '#pre4#uit cu bare de fier* ,!tre pragul u$ii urca un $ir de dou!2eci $i una de trepte largi, t!iate prin cine $tie ce #e$te$ug, din aceea$i piatr! neagr!* Era singura intrare 'n turn5 dar 2idul era plin de ferestre ad"nci, iar sus de tot p!reau ni$te oc6i$ori care pri0eau spre peretele steiurilor* Regele $i <andalf desc!lecar! la picioarele sc!rii* 7 -# s! urc, 2ise <andalf* -# #ai fost 'n Ort6anc $i $tiu ce pri#e4die #! pa$te* 7 :oi urca $i eu, spuse regele* Sunt b!tr"n $i nu #! #ai te# de 0reo pri#e4die* :reau s! 0orbesc cu 0r!4#a$ul care #i%a f!cut at"ta r!u* :a 0eni $i Eo#er cu #ine, s! aib! gri4! s! nu #! lase picioarele astea '#po0!rate de ani* 7 ,u# pofte$ti, 2ise <andalf* -# s!%l iau $i pe -ragorn* ,eilal+i s! ne%a$tepte 4os* Or s! 0ad! $i%or s%aud! tot ce trebuie, de%aici* 7 8a nu, f!cu <i#li* Legolas $i cu #ine ne dori# s! 0ede# totul de%aproape* Sunte# a#"ndoi singurii din se#in+iile noastre* :! 0o# ur#a $i noi* 7 -tunci, 6aide+i9 2ise <andalf $i se apuc! s! urce treptele cu T6eoden al!turi* ,!l!re+ii din Ro6an st!teau nelini$ti+i pe cai de%o parte $i de alta a sc!rii $i se uitau 'ncrunta+i 'n sus, la turnul #!re+, te#"ndu%se pentru soarta Seniorului lor* )err? $i Pippin se a$e2ar! pe treapta de 4os, si#+indu%se de prisos $i 'n pri#e4die* 7 Fir%ar s! fie9 E%aproape un sfert de leg6e de%aici p"n! la poart!, #ur#ur! Pippin* ,e bine%ar fi s! #! pot strecura neobser0at p"n! 'n 'nc!perea str!4erilor* La ce%a# #ai 0enit $i noi; Nu ne 0rea ni#eni* <andalf se opri dinaintea u$ii Ort6ancului $i b!tu cu toiagul* R!sun! a gol* 7 Saru#an9 Saru#an9 strig! el cu un glas puternic, poruncitor* Saru#an, ie$i de% acolo9 O 0re#e, nu se au2i nici un r!spuns* &ntr%un t"r2iu, obloanele ferestrei de deasupra se d!dur! la o parte, dar nu se 0!2u ni#eni 'n cadrul ei 'ntunecat* 7 ,ine e$ti; 2ise un glas* i ce pofte$ti; T6eoden tres!ri* 7 ,unosc glasul acesta, 2ise el* 8leste#at! fie 2iua c"nd l%a# au2it 'nt"i9 7 .u%te $i adu%l pe Saru#an, o dat! ce%ai de0enit 0aletul lui, <ri#a, Li#b! de :ier#e9 se r!sti <andalf* /ai, #ai repede9 Fereastra se 'nc6ise la loc* -$teptar!* .eodat! le 0orbi alt glas* Era ad"nc $i #elodios, ca o 'ng"nare* .ac! 'l ascultai f!r! s! fii prea atent, nu prea puteai s!%+i dai sea#a ce spunea* Iar dac! totu$i '+i a#inteai cu0intele, r!#"neai ui#it de s!r!cia lor* ,eea ce%+i r!#"nea era 'nc"ntarea pe care o si#+eai au2indu%l pur $i si#plu* Tot ceea ce spunea +i se p!rea 'n+elept $i se de$tepta 'n tine dorin+a de a spune ca el, ca s! fii $i tu la fel de 'n+elept* &n co#para+ie cu el, glasurile celorlal+i p!reau aspre $i bolo0!noase5 iar dac! 'ndr!2nea cine0a s! i se '#potri0easc!, tu, care te aflai sub 0ra4!, te aprindeai de #"nie* Unii r!#"neau fer#eca+i doar c"t! 0re#e glasul acela le 0orbea direct* &n clipa c"nd 0orbea cu altcine0a, 2"#beau ca oa#enii care obser0au $iretlicul unui sca#ator, 'n 0re#e ce al+ii c!deau 'n capcan!* Pentru #ul+i a4ungea doar s! aud! #elodia acelui glas, ca s! fie prin$i 'n #re4e* Iar pe cei care 'i cucerea, 0ra4a 'i cople$ea $i c"nd se aflau departe de el5 au2eau tot ti#pul glasul acela bl"nd $optind $i 'nde#n"ndu%i* Ni#eni 'ns! nu r!#"nea nesi#+itor5 ni#eni nu%i respingea ruga $i porunca f!r! un efort de 0oin+! $i de g"nd, c"t! 0re#e Saru#an te

a0ea 'n puterile sale* 7 Ei; f!cu el plin de ging!$ie* .e ce '#i tulbura+i odi6na; Nu #! l!sa+i 'n pace nici 2iua, nici noaptea; :orbea pe tonul unei persoane cu#secade, lo0ite pe nedrept* &$i ridicar! to+i pri0irile ui#ite, c!ci nu%l au2iser! 0enind* :!2ur! o u#br! spri4init! de balustrad!, uit"ndu%se la ei de sus5 era un #o$neag 'n0!luit 'ntr%o #antie larg! de a c!rei culoare nu%$i d!deau sea#a, pentru c! se sc6i#ba la orice #i$care a lui sau a lor* -0ea c6ipul prelung, fruntea 'nalt!, oc6i ad"nci, 'ntuneca+i, greu de p!truns, de$i acu# a0eau o eApresie gra0!, bine0oitoare $i u$or 'ngri4orat!* P!rul $i barba 'i erau albe, dar din loc 'n loc, 'n 4urul gurii $i la t"#ple, se #ai 0edeau $u0i+e negre* 7 Sea#!n! $i parc! nu, #ur#ur! <i#li* 7 Oricu#, 0eni+i, 2ise glasul bl"nd* Pe cel pu+in doi dintre 0oi 0! $tiu dup! nu#e* Pe <andalf 'l cunosc prea bine, ca s!%#i fac n!de4di c%ar 0eni la #ine s!%#i cear! spri4in sau po0a+!* &n ceea ce te pri0e$te, T6eoden, Senior al Ob$tii din Ro6an, despre tine 0orbesc de la sine noble+ea $i statutul t!u de ur#a$ al ,asei lui Eorl* O, prea#!rite fiu al lui T6engel de trei ori 0estit9 .e ce n%ai 0enit p"n! acu#, ca prieten 'ns!; )ult #i%a# dorit s! te 'nt"lnesc, preaputernice rege al +inuturilor de apus, #ai ales 'n anii ace$tia din ur#!, ca s! te sal0e2 de po0e+ele neg6ioabe $i rele care te%au '#brobodit9 S! fie, oare, prea t"r2iu; &n ciuda r!ului ce #i%a fost f!cut, la care au pus u#!rul, 0ai9 $i oa#enii din Ro6an, eu tot a$ dori s! te scap $i s! te feresc de la pr!bu$irea spre care te 'ndrep+i, dac! o 0ei lua pe dru#ul acesta* S! $tii c! nu#ai eu te #ai pot a4uta acu#* T6eoden desc6ise gura, ca $i cu# ar fi 0rut s! 0orbeasc!, dar nu rosti ni#ic* Se uit! 'n sus, la c6ipul lui Saru#an, cu oc6ii lui 'ntuneca+i $i sole#ni, apoi la <andalf, al!turi5 p!rea c! $o0!ie* <andalf nu sc6i+! nici un gest* St!tea stan! de piatr!, f!r! s! scoat! o 0orb!, de parc! a$tepta o c6e#are, 'nc! nerostit!* La 'nceput, c!l!re+ii se foir!, #ur#ur"nd 'n se#n de 'ncu0iin+are la ceea ce spusese Saru#an5 apoi 'ns! t!cur! $i ei, ca lo0i+i de 0ra4!* Parc! <andalf nu%i 0orbise seniorului lor niciodat! a$a #e$te$ugit* Toate 0orbele lui cu T6eoden li se p!reau acu# aspre $i #"ndre* i 'n ini#a lor se strecur! o u#br! 7 tea#a pri#e4diei ca Ob$tea s! se cufunde 'n 'ntunericul spre care 'i conducea acu# <andalf, pe c"nd Saru#an st!tea l"ng! o u$! pe 4u#!tate desc6is!, a$a 'nc"t s! a4ung! la ei o ra2! de lu#in!* Se l!sase o lini$te ap!s!toare pe care o rupse <i#li, gno#ul* 7 :orbele 0r!4itorului !stuia sunt spuse pe dos, #or#!i el, 'ncle$t"ndu%$i #"na pe coada securii* &n li#ba4ul din Ort6anc 1a4utor3 'nsea#n! 1ruin!3 $i 1sc!pare3 'nsea#n! 1#oarte3* E foarte li#pede* Noi 'ns! n%a# 0enit aici cu cer$eala* 7 Pace, 2ise Saru#an5 o clip! glasul lui p!ru c!%$i pierde sua0itatea $i oc6ii 'i sclipir! fugar* &nc! nu #%a# adresat +ie, <i#li, fiu al lui <loin* .eparte de%aici +i%e casa $i prea pu+in e$ti a#estecat 'n tulbur!rile din +inutul acesta* .ar, oricu#, nu cu 0oia ta ai intrat 'n i+ele r!2boiului, a$a c! nu te 'n0inuiesc pentru rolul de 0itea2 pe care l%ai 4ucat, f!r! doar $i poate* .ar, te con4ur, las!%#! s!%i 0orbesc #ai 'nt"i regelui din Ro6an, c"nd0a 0ecinul $i prietenul #eu* ,e%ai de 2is, rege T6eoden; :rei s! face# pace $i%+i dau tot spri4inul, toat! $tiin+a #ea adunat! de%a lungul anilor; ,e% ar fi #ai bine, nu oare s! ne sf!tui# a#"ndoi '#potri0a 2ilelor de restri$te $i s! ne oblo4i# r!nile cu toat! ini#a, astfel 'nc"t s! a4unge# #ai 'nfloritori ca niciodat!; Nici acu# T6eoden nu%i r!spunse* Ni#eni nu%$i d!dea sea#a dac! lupta cu #"nia sau cu 'ndoiala* &i 0orbi Eo#er= 7 .o#nia Ta, ascult!%#!* -cu# si#+i# pri#e4dia de care a# fost 'ncuno$tin+a+i* Oare%a# sosit aici biruitori, nu#ai ca s! r!#"ne#, p"n! la ur#!, cu gura c!scat! 'n fa+a unui #incinos b!tr"n cu #iere pe li#ba%i despicat!; -$a le%ar 0orbi $i lupul

'ncol+it ogarilor, dac%ar putea* :e2i s! nu ne dea 0reun a4utor* Tot ce dore$te e s! scape de la anang6ie* Oare 0rei s! te toc#e$ti cu negustorul !sta tr!d!tor $i uciga$; -#inte$te%+i de T6eodred, care 2ace 'n :aduri, $i de #or#"ntul lui /a#a din :!g!una lui /el#9 7 .ac!%i 0orba de li#bi otr!0ite, cu# cre2i c!%i a ta, $arpe; f!cu Saru#an, f!r! s!%$i #ai poat! ascunde i2bucnirile de #"nie* .ar las!, Eo#er, fiul lui Eo#und, continu! el, re0enind la glasul #ieros* Fiecare o s! pri#easc! ce #erit!* E$ti 0itea2 $i #eri+i toat! cinstirea pentru asta* Ucide pe cei pe care st!p"nul 'i consider! 0r!4#a$i $i fii #ul+u#it* Nu te 0"r' 'n politic!, pentru c! nu o s%o 'n+elegi* .ar, poate, de 0ei a4unge rege, o s!%+i dai sea#a c! trebuie s!%+i alegi prietenii cu b!gare de sea#!* Prietenia lui Saru#an $i puterea Ort6ancului nu pot fi u$or date la o parte, indiferent c"t ar fi de #are p!sul 7 ade0!rat sau 'nc6ipuit* -+i c"$tigat o b!t!lie, nu $i r!2boiul* i asta cu a4utoare pe care nu 0! #ai pute+i bi2ui* )"ine%poi#"ine, pute+i g!si &ntuneci#ea P!durii c6iar la u$a 0oastr!, c!ci ea r!t!ce$te f!r! rost $i nu%i iube$te pe oa#eni* .ar, oare%i drept, .o#nia Ta s! fiu nu#it uciga$ doar pentru c! 0ite4ii au c!2ut 'n lupt!; &n r!2boi, nici nu%i ne0oie s%o #ai spun, #or oa#eni* Iar dac! #i se spune 1uciga$3 din aceste pricini, atunci toat! ,asa lui Eorl e p!tat! de u#bra cri#ei, pentru c! fiii ei au purtat #ulte r!2boaie $i i%au atacat pe to+i care i%au 'nfruntat* Totu$i cu unii dintre ei a f!cut pace, c!ci a$a era 'n+elept* Iat! ce%+i spun, rege T6eoden= ce%ar fi s! face# pace; E 'n puterea noastr! doar* 7 :o# face pace, 2ise T6eoden 'ntr%un t"r2iu, rostind cu0intele cu greutate* )ai #ul+i c!l!re+i c6iuir! de bucurie* T6eoden ridic! #"na* 7 .a, 0o# face pace, rosti el cu un glas li#pede* :o# a0ea pace c"nd tu $i toate ticluirile tale 0e+i pieri, '#preun! cu lucr!turile st!p"nului t!u 'ntunecat pe #"na c!ruia 0rei s! ne dai* E$ti un #incinos, Saru#an, $i fr"ngi #ulte ini#i o#ene$ti* &#i 'ntin2i o #"n!, dar eu '#i dau sea#a $i dintr%un deget c!%i laba din )ordor* /ain! $i rece9 /ai s! 2ice# c! r!2boiul '#potri0a #ea a fost drept 7 ceea ce nu%i a$a, c!ci $i de%ai fi de 2ece ori #ai 'n+elept, tot nu ai a0ea dreptul s! #! conduci pe #ine $i pe%ai #ei spre propriu%+i bine, a$a cu# ai dorit 7 c6iar a$a s! fie, ce ai de 2is de rugurile tale din -pusi#e $i de copiii care 2ac uci$i acolo; L%au 6!cuit pe /a#a dinaintea por+ilor ,et!+ii ,ornului dup! ce a fost o#or"t* .oar c"nd 0ei at"rna de o grind! de la fereastr! ca s! a4ungi b!taia de 4oc a ciorilor tale, atunci 0oi face pace cu tine $i cu Ort6ancul* Iar 'n ceea ce pri0e$te ,asa lui Eorl, eu sunt un fiu ne'nse#nat al #arilor seniori, dar asta nu 'nsea#n! c%a# s!%+i ling #"na* Sc6i#b!%+i planurile9 .ar #! te# c! glasul t!u $i%a pierdut far#ecul9 ,!l!re+ii '$i ridicar! pri0irile spre T6eoden, ca ni$te oa#eni abia tre2i+i din so#n* -spr! precu# cronc!nitul unui corb b!tr"n le sun! glasul st!p"nului lor 'n urec6i, dup! #u2ica lui Saru#an* &ns! acesta '$i pierdu o clip! cu#p!tul $i se l!s! cople$it de #"nie* Se aplec! peste balustrad!, ca $i cu# ar fi a0ut de g"nd s!%l lo0easc! pe rege cu toiagul* Unora li se p!ru c! 0!d un $arpe 'ncol!cindu%se, gata s! sar!* 7 Sp"n2ur!tori $i ciori, 6ai ; $uier! el $i to+i se cutre#urar! la o ase#enea sc6i#bare* Ra#olitule9 ,e%i ,asa lui Eorl altce0a dec"t un gra4d cu acoperi$ul de paie unde beau t"l6arii 'n du6oare, iar odraslele lor se t"r!sc pe du$u#ea cu c"inii; Prea #ult! 0re#e a+i sc!pat 0oi de sp"n2ur!toare9 .ar la+ul se str"nge, la 'nceput #ai 'ncet, dar tare $i necru+!tor la sf"r$it* Sp"n2ura+i, dac! asta pofti+i9 -cu# glasul i se sc6i#ba, pe #!sur! ce de0enea iar st!p"n pe sine* 7 Nu%#i dau sea#a de ce%a# a0ut at"ta r!bdare s! stau de 0orb! cu tine* ,!ci nu%#i e$ti de trebuin+! nici tu, T6eoden, st!p"n al cailor, nici $lea6ta ta de trep!du$i ne0olnici* ,"nd0a +i%a# oferit #ult peste ce #eri+i $i ce po+i* (i%a# tot dat, ca to+i pe care%i 'n$eli s!%$i dea sea#a li#pede pe ce dru# s%o ia* )%ai 'nfruntat cu #"ndrie*

-$a s! fie9 &ntoarce%te la colibele tale9 .ar tu, <andalf9 )! doare sufletul de ru$inea ta9 ,u# po+i suporta o ase#enea to0!r!$ie; ,!ci tu e$ti #"ndru, <andalf, $i nu f!r! pricin!= ai #intea nobil! $i oc6i p!trun2!tori $i%atot0!2!tori* Nici #!car acu# nu dai ascultare po0e+ei #ele; <andalf se foi $i%$i ridic! pri0irile* 7 ,e%ai #ai a0ea de ad!ugat fa+! de ceea ce #i%ai spus la ulti#a noastr! 'nt"lnire; 'l 'ntreb! el* Sau poate ai c"te ce0a s! nu-mi spui; Saru#an t!cu o clip!* 7 S! nu%+i spun; r!#ase el pe g"nduri, ca $i cu# asta l%ar fi descu#p!nit* S! nu%+i spun; )%a# a0"ntat $i te%a# po0!+uit spre binele t!u, dar nu #i%ai dat ascultare* E$ti #"ndru $i nu +ii sea#! de sfaturi, pentru c! e$ti destul de 'n+elept $i le $tii* .ar, uneori cred c%o #ai iei $i ra2na $i%#i 'n+elegi gre$it g"ndurile bune* )! te# c! #i%a# pierdut r!bdarea, 'n dorin+a de%a te con0inge* i%#i pare r!u, te rog s! #! cre2i* ,!ci nu%+i port pic! nici #!car acu#, cu toate c! te 'ntorci '#potri0a #ea al!turi de r!i $i ne$tiutori* ,u# s!%+i port pic!; Oare nu 0eni# a#"ndoi dintr%un ordin str!0ec6i, cel #ai de 0i+! de pe P!#"ntul de )i4loc; Prietenia ne%ar fi a#"ndurora de folos* )ulte a# #ai face noi, ca s! lecui# 6aosul din lu#e* /ai s! do0edi# 'n+elegere unul fa+! de altul $i s!%i scoate# din #inte pe neispr!0i+ii !$tia9 S! a$tepte p"n! 0o# lua noi 6ot!r"ri* Spre binele nostru sunt gata s! uit trecutul $i s! te pri#esc cu bra+ele desc6ise* Nu 0rei s! te sf!tuie$ti cu #ine; Nu%#i 0ii 'n 'nt"#pinare; -t"t de #are fu energia pe care Saru#an o re0!rs! 'n aceast! ulti#! str!danie, 'nc"t nici unul dintre cei care 'l au2ir! nu r!#ase nesi#+itor* Nu#ai c! acu# 0ra4a era cu totul alta* :!2user! do4ana bl"nd! a unui rege cu g"nd bun fa+! de 'n0!+!celul r!t!cit, dar #ult iubit* &ns! li se tr"ntise u$a 'n nas $i ascultau afar! 0orbe care nu%i pri0ea pe ei, ni$te copii prost crescu+i sau ni$te ser0itori ton+i, care tr!geau cu urec6ea la 0orbele 'ntre cei #ari, 'ntreb"ndu%se ce soart! 'i a$tepta* ,ei doi a0eau stof!, nu ca ei5 erau 0enerabili, 'n+elep+i* -lian+a lor era de neocolit* <andalf a0ea s! urce 'n turn, ca s! discute treburi 'nse#nate, #ai presus de 'n+elegerea lor, 'n iatacurile de sus ale Ort6ancului* U$a a0ea s! se 'nc6id!, iar ei a0eau s! r!#"n! afar!, da+i la o parte, l!sa+i s! a$tepte s! li se dea de lucru sau s! fie pedepsi+i* P"n! $i 'n #intea lui T6eoden prinse c6eag acest g"nd, ca o u#br! de 'ndoial!= 1Ne 0a tr!da5 0a pleca, iar noi 0o# fi pierdu+i3* -tunci <andalf 'ncepu s! r"d!* &nc6ipuirile se risipir! ca fu#ul* 7 Saru#an, Saru#an9 2ise <andalf, r"2"nd 'n continuare* Saru#an, +i%ai gre$it cariera* Trebuia s! te faci bufonul regelui $i s!%+i c"$tigi p"inea, dar $i bicele pe spinare, #ai#u+!rindu%i pe sfetnicii s!i* :ai de #ine9 Se opri o clip!, 'necat de r"s* S! do0edi# 'n+elegere unul pentru altul; )i%e tea#! c! n%ai cu# s! #! 'n+elegi* .ar eu, Saru#an, te 'n+eleg acu# prea bine* (in #inte #ai bine dec"t '+i 'nc6ipui tu toate faptele tale* ,"nd te%a# 0i2itat ulti#a oar!, erai te#nicerul )ordorului, unde ur#a s! fiu tri#is* Nu, nu9 tii cu# e, oaspetele care%a sc!pat fugind pe acoperi$ c6ib2uie$te bine p"n! s! se 6ot!rasc! s! #ai intre pe u$!* Nu, nu cred c%o s! urc la tine* .ar ascult!, Saru#an* &+i spun pentru ulti#a oar!9 Nu 0rei s! cobori; Isengardul s%a do0edit #ai slab dec"t n!d!4duiai $i%+i 'nc6ipuiai* -$a s%ar putea 'nt"#pla $i cu alte lucruri 'n care te 'ncre2i* N%ar fi #ai bine s%o la$i balt!, o 0re#e; S! te apuci de altce0a; <"nde$te%te bine, Saru#an* ,e%ar fi s! cobori; Pe c6ipul lui Saru#an trecu o u#br!5 apoi se f!cu li0id ca un #ort* &nainte s!%$i ascund! si#+!#intele, oc6ii lor 'i str!punser! #asca $i 0!2ur! o f!ptur! c6inuit! de 'ndoial!, c!reia 'i era le6a#ite s! r!#"n! acolo $i fric! s!%$i p!r!seasc! ad!postul* o0!i o clip!* To+i '$i +inur! r!suflarea* -poi 0orbi cu un glas ascu+it $i rece* )"ndria

$i ura puneau st!p"nire pe el* 7 S! cobor; f!cu el 'n b!taie de 4oc* Oare poate un o# ne'nar#at s! coboare $i s! stea de 0orb! cu t"l6arii de la u$!; Te%aud foarte bine $i de aici* Nu sunt un prost $i nu #! 'ncred 'n tine, <andalf* Ei nu stau la 0edere, pe sc!rile #ele, dar $tiu unde #i$un! netrebnicii !ia s!lbatici ai p!durilor $i $tiu c!%s la porunca ta* 7 Tr!d!torii sunt 'ntotdeauna ne'ncre2!tori, 'i r!spunse <andalf obosit* .ar nu trebuie s! te te#i pentru pielea ta* Nu 0reau s! te ucid, nici s!%+i fac 0reun r!u, a$a cu# '+i 'nc6ipui5 s! fi# bine 'n+ele$i* i%#i st! 'n puteri s! te ap!r* &+i dau o ulti#! $ans!* E$ti liber s! pleci din Ort6anc*** dac! pofte$ti* 7 ,e 0orbe #e$te$ugite, #"r"i Saru#an* Tipic pentru <andalf cel Sur= cu0iincios $i at"t de cu#secade9 Nu #!%ndoiesc c! te%ai si#+i 'n largul t!u 'n Ort6anc $i +i%ar prii plecarea #ea* .ar de ce #i%a$ dori s! plec; i ce%n+elegi tu prin 1liber3; Socot c!%#i 0ei pune condi+ii* 7 Pricinile de plecare le 0e2i tu 'nsu+i, de la fereastr!, 'i r!spunse <andalf* Pe altele le $tii prea bine* Slu4itorii t!i sunt ni#ici+i $i '#pr!$tia+i5 0ecinii +i i%ai f!cut 0r!4#a$i5 $i +i%ai tr!dat noul st!p"n sau, #! rog, ai 'ncercat* ,"nd '$i 0a 'ntoarce oc6ii 'ncoace, 'i 0ei 0edea ro$ii de #"nie* Prin 1liber3 'n+eleg f!r! constr"ngeri, f!r! lan+uri, f!r! s! te supui 0reunei porunci5 liber s! pleci unde pofte$ti, c6iar $i 'n )ordor, Saru#an* .ar #ai 'nt"i '#i 0ei da c6eia Ort6ancului $i toiagul* )i le 0ei l!sa drept ga4 $i +i se 0or 'napoia, dac! #eri+i, dup! ce 0!d cu# te por+i* Saru#an p!li, sc6i#onosit de #"nie, iar oc6ii i se aprinser!* I2bucni 'ntr%un r"s s!lbatic* 7 -$teapt! tu #ult $i bine9 r!cni el cu glasul ascu+it* -$teapt! p"n!%i pune tu #"na $i pe c6eile din 8arad%dur, $i pe coroanele a $apte regi, pe bag6etele #agice ale celor ,inci :r!4itori c"nd +i%oi 0edea ceafa9 ,e plan bine ticluit9 i ca s! +i%l '#pline$ti, nu prea ai ne0oie de a4utorul #eu9 Eu a# altce0a de f!cut* Nu fi prost9 .ac! 0rei s! te toc#e$ti cu #ine c"t! 0re#e '+i #ai st! 'n putin+!, du%te acu# $i 'ntoarce%te dup! ce te 0ei tre2i din be+ie9 i scap! de netrebnicii $i st"rpiturile astea care se +in de coada ta9 8un! 2iua9 ,u acestea, 'i 'ntoarse spatele $i plec! din balcon* 7 &ntoarce%te, Saru#an9 'i porunci <andalf* Spre ui#irea celorlal+i, Saru#an se 'ntoarse $i, ca $i cu# ar fi fost tras '#potri0a 0oin+ei sale, se apropie iar de balustrada de fier* Se aplec! peste ea $i r!sufl! ad"nc* -0ea c6ipul br!2dat $i aspru* &$i str"ngea toiagul negru 'n #"n!, ca 'ntr%o g6ear!* 7 Nu +i%a# 'ng!duit s! pleci, 2ise <andalf se0er* N%a# ter#inat 'nc!* -i 'nnebunit, Saru#an, e$ti 0rednic de toat! #ila* Puteai 'nc! s! scapi de nebunie $i de r!u5 puteai 'nc! s! fii de a4utor* .ar 0rei s! stai $i s!%+i ru#egi sf"r$itul 0ec6ilor uneltiri* Foarte bine9 .ar '+i spun, n%o s!%+i #ai fie prea u$or s! ie$i de%acolo9 -sta dac! nu cu#0a #"inile 'ntunecate ale R!s!ritului nu s%or 'ntinde, ca s! te ia* Saru#an9 strig! el $i glasul lui de0eni $i #ai puternic* Ia a#inte, eu nu sunt <andalf cel Sur, pe care l%ai tr!dat* Sunt <andalf cel -lb, care s%a%ntors din #or+i* -cu# tu nu #ai ai culoare $i te dau afar! din ordinul nostru $i din )arele Sfat* &$i ridic! #"na $i 0orbi rar, cu un glas li#pede= 7 Saru#an, toiagul t!u se fr"nge9 Se au2i un trosnet $i toiagul se f!cu +!nd!ri 'n #"na lui Saru#an, iar #!ciulia i se rostogoli la picioarele 0r!4#a$ului* 7 Pleac!9 'i porunci <andalf* Saru#an se d!du 'napoi $i c!2u +ip"nd, iar apoi se f!cu ne0!2ut t"r"ndu%se* &n clipa aceea de sus se pr!bu$i ce0a greu $i lucitor* Lo0i cu 2go#ot balustrada de fier care s!ri, c6iar c"nd Saru#an se de2lipi de ea $i, trec"nd pe l"ng! t"#pla lui

<andalf, se i2bi de treapta unde st!tea* Scara cr!p! 'ntr%o pu2derie de sc"ntei* .ar sfera r!#ase ne0!t!#at! $i se rostogoli pe trepte5 era un glob de cristal 'ntunecat, sclipind 'ns! de la un foc l!untric* &n ti#p ce se dep!rta s!lt"nd spre o balt!, Pippin alerg! $i%o prinse* 7 Uciga$ tic!los9 strig! Eo#er* .ar <andalf nu se clinti* 7 Nu, asta n%a fost aruncat! de Saru#an, 2ise el* Socot c! nici #!car din porunca lui* - c!2ut de la o fereastr! de sus de tot* ,red c!%i ispra0a nereu$it! a 4up"nului Li#b! de :ier#e* 7 Pese#ne c! a dat gre$ pentru c! nu s%a putut 6ot!r' dac! te ur!$te #ai #ult pe tine sau pe Saru#an, 2ise -ragorn* 7 S%ar putea, spuse <andalf* N%o s! le fie pl!cut nici unuia= or s!%$i arunce 0orbe ustur!toare* .ar a$a le trebuie* Li#b! de :ier#e s! fie #ul+u#it, dac%o reu$i s! #ai ias! 0iu din Ort6anc* -$a, b!iete9 O pri#esc cu pl!cere* .e$i nici #!car nu +i%a# cerut%o, ad!ug! <andalf, strig"nd5 $i 'ntorc"ndu%se brusc, 'l 0!2u pe Pippin urc"nd sc!rile 'ncet, ca $i cu# ar fi c!rat o #are greutate* ,obor' spre el $i 'i s#ulse globul 'ntunecat din #"n!, apoi 'l ascunse sub cutele #antiei sale* 7 O s! a# eu gri4! de asta, fl!c!ule, rosti <andalf* Socot c! nu%i unul dintre lucrurile pe care Saru#an ar fi 0rut s!%l a20"rle* 7 .ar s%ar putea s! arunce altele, 2ise <i#li* .ac! toc#elile s%au ter#inat, 6ai s! ne dep!rt!#, ca s! nu ne tre2i# cu pietre 'n cap* 7 S%au ter#inat, 2ise <andalf* S! #erge#* &ntoarser! spatele u$ii din Ort6anc $i cobor"r!* ,!l!re+ii 'i 'nt"#pinar! cu bucurie pe rege $i pe <andalf* :ra4a lui Saru#an se risipise5 'l 0!2user! supun"ndu%se la c6e#area 0r!4itorului $i%apoi plec"nd cu coada 'ntre picioare* 7 O f!cur!# $i pe%asta, rosti <andalf* -cu# trebuie s!%l g!sesc pe -rboreb!rbos, s!%i spun cu# s%au petrecut lucrurile* 7 ,red c! $i%a dat sea#a, nu%i a$a; 2ise )err?* Era cu putin+! s! ias! altfel; 7 Nu prea cred, 'i r!spunse <andalf* .e$i erau pe #uc6ie de cu+it* -# 'ns! rostul #eu s! 'ncerc* )ai 'nt"i, lui Saru#an i s%a ar!tat c! puterea glasului s!u e pe cale s! se risipeasc!* N%are cu# s! fie $i tiran, $i sfetnic* ,"nd ur2eala%i ticluit!, ea nu #ai este o tain! pentru ni#eni* Totu$i a c!2ut 'n capcan! $i%a 'ncercat s! cu#pere pacea cu 0icti#ele sale, de fa+! cu al+ii* -tunci i%a# #ai l!sat o porti+! de sc!pare, cu cea #ai bun!%credin+!= s! renun+e la )ordor, c"t $i la uneltirile lui, $i s!% $i r!scu#pere gre$eala, a4ut"ndu%ne la ne0oie* ,!ci nu%i altul care s! $tie #ai bine ca el neca2ul nostru* Ne%ar fi fost de #are a4utor* .ar n%a 0rut s! ni%l dea, aleg"nd s! 'nt!reasc! puterea Ort6ancului* Nu%i place s!%i ser0easc! pe al+ii, ci doar s! porunceasc!* Tr!ie$te 'n teroarea &ntunericului din )ordor, dar tot 0isea2! s! st"rneasc! furtuna* Nebun nefericit9 :a fi 'ng6i+it, dac! puterea R!s!ritului '$i 0a 'ntinde g6earele c!tre Isengard* Nou! nu ne st! 'n putin+! s! distruge# Ort6ancul din afar!5 dar Sauron cine $tie de ce%o fi 'n stare; 7 i ce se 0a 'nt"#pla dac! Sauron nu%l 0a cuceri; ,e%o s!%i faci; 'ntreb! Pippin* 7 Eu; Ni#ic, 2ise <andalf* N%o s!%i fac absolut ni#ic* Nu%#i doresc s! a4ung cel #ai #are $i #ai tare* ,e s%o alege de el, 6abar n%a#* )i se rupe ini#a c"nd 0!d c! ce%a fost bun acu# putre2e$te 'n turn* Totu$i nou! nu ne%a #ers r!u* ,iudate sunt 'ntors!turile sor+ii* -desea ura se 'ntoarce '#potri0a ei 'ns!$i* )! g"ndesc c!, $i dac! a# fi p!truns 'n Ort6anc, n%a# fi putut g!si #ulte co#ori #ai de pre+ ca globul pe care ni l%a a20"rlit Li#b! de :ier#e* .eodat!, printr%o fereastr! desc6is! de sus, din turn, +"$ni un +ip!t p!trun2!tor*

7 Se pare c! $i Saru#an g"nde$te la fel ca #ine, 2ise <andalf* /ai s!%i l!s!# cu ale lor* Se 'ntoarser! la poarta 'n ruin!* Nici nu trecur! bine pe sub bolt!, c"nd printre u#brele pietrelor pe care se aflau ap!rur! -rboreb!rbos $i c"te0a 2eci de en+i* -ragorn, <i#li $i Legolas se uitar! ului+i la ei* 7 Iat!%i pe trei dintre to0ar!$ii #ei, -rboreb!rbos, 2ise <andalf* (i%a# 0orbit de ei, dar nu i%ai cunoscut* Le spuse nu#ele pe r"nd* 8!tr"nul ent 'i scrut! 'ndelung cu pri0irea $i le 0orbi fiec!ruia* Ulti#ul fu Legolas* 7 -$adar, ai f!cut tot dru#ul din ,odrul &ntunecat p"n! aici, preabunule elf9 ,e p!dure #!rea+! era9 7 i 'nc! #ai e, 2ise Legolas* .ar nu 'ntr%at"t, 'nc"t noi, care locui# acolo, s! nu ne bucur!# c"nd 0ede# arbori noi* ,"t de fericit a$ fi s! c!l!toresc prin ,odrul Fangorn9 -# trecut doar pe la poalele lui $i parc! nu%#i #ai 0enea s! #! 'ntorc* Lui -rboreb!rbos 'i lucir! oc6ii de pl!cere* 7 Sper s!%+i 'ndepline$ti dorin+a p"n! n%or '#b!tr"ni colinele astea prea tare, 2ise el* 7 O s! #!%ntorc, dac! o s! a# noroc, spuse Legolas* )%a# 'n+eles cu prietenul #eu ca, dac! totul #erge bine, s! 0ede# Fangornul '#preun!5 cu 'ng!duin+a ta, bine'n+eles* 7 Orice elf care 0ine cu tine e bine 0enit, 2ise -rboreb!rbos* 7 Prietenul de care%+i 0orbesc nu este elf, spuse Legolas* E <i#li, fiul lui <loin* <i#li f!cu o plec!ciune ad"nc!5 securea 'i alunec! de la cing!toare $i se i2bi cu 2go#ot de p!#"nt* 7 /##, 6##9 ,e s!%+i spun9 f!cu -rboreb!rbos, uit"ndu%se la el cu oc6ii 'ntuneca+i* Pe l"ng! c! e gno#, #ai poart! $i securea asta #are9 -# toat! bun!0oin+a fa+! de elfi5 dar '#i ceri prea #ult* ,iudat! prietenie9 7 O fi ea ciudat!, 2ise Legolas, dar c"t! 0re#e%o tr!i <i#li, eu n%a# s! 0in singur 'n Fangorn* Securea lui nu%i pentru arbori, ci pentru gru#a2uri, o, St!p"n al ,odrului Fangorn* - dobor"t patru2eci $i doi 'n b!t!lie* 7 /##9 Nu #ai spune9 f!cu -rboreb!rbos* -$a da9 P!i, lucrurile au s! curg! de la sine5 $i nu%i ne0oie s! te pripe$ti* .ar acu# trebuie s! ne desp!r+i# o 0re#e* >iua% i pe duc!5 totu$i <andalf 2ice c! 0e+i pleca 'nainte de c!derea serii, iar Seniorul Ob$tii abia a$teapt! s%a4ung! acas!* 7 .a, trebuie s! plec!# c6iar acu#, 2ise <andalf* )! te# c!%+i 0oi lua u$ierii* .ar te 0ei descurca foarte bine $i f!r! ei* 7 S%ar putea, 2ise -rboreb!rbos* &ns! o s!%#i fie dor de ei* -# de0enit prieteni at"t de iute, 'nc"t cred c! a# fost ca# pripit5 asta pese#ne c! din cau2a a#intirilor din tinere+e* .ar $tii, ei sunt pri#ul lucru nou sub soare sau sub lun! pe care l%a# 0!2ut de foarte, foarte #ult! 0re#e* N%a# s!%i uit* Le%a# scris nu#ele pe Lista Lung!* En+ii or s!%l po#eneasc!* En+ii n!scu+i pe p!#"nt, b!tr"ni ca #un+ii, ,u pasul uria$, de ap! b!utori5 i%nfo#eta+i ca 0"n!torii, 6obbi+ii%copii Se#in+ia sur"2!toare, o#ule+ii, Ei 0or r!#"ne prieteni c"t! 0re#e 0a da frun2a 'n codru* R!#as%bun9 .ar, dac! au2i+i ce0a nou 'n +inutul 0ostru binecu0"ntat, &n ,o#itat, tri#ite+i%#i 0orb!9

ti+i despre ce 0orbesc= despre ce0a legat de entsoa+e* .ac! pute+i, 0eni+i 0oi 'n$i0! s!%#i spune+i* 7 -$a 0o# face9 2iser! )err? $i Pippin 'ntr%un glas $i plecar! 'n grab!* -rboreb!rbos se uit! la ei $i r!#ase t!cut o 0re#e, cl!tin"nd g"nditor din cap* -poi se 'ntoarse c!tre <andalf= 8 .ar Saru#an nu 0rea s! plece; 'ntreb! el* Nici eu nu #! g"ndea# c! 0a 0rea* Ini#a lui este putred! ca a unui 6uorn 'nnegrit* .ar $i eu a$ face la fel, dac! a$ fi cople$it $i dac! #i%ar fi to+i arborii ni#ici+i5 asta de%a$ #ai g!si o 0i2uin! 'ntunecat!, unde s! #! ascund* 7 -$a%i, 2ise <andalf* ,! doar nu +i%ai pus 'n #inte s! cople$e$ti toat! lu#ea asta cu arbori $i s! 'n!bu$i celelalte f!pturi* .ar iat!, Saru#an r!#"ne aici s!%$i cloceasc! ura $i s!%$i ur2easc! iar i+ele cu# poate* -re c6eia Ort6ancului* .ar nu trebuie s! i se dea 0oie s! scape* 7 -$a e* En+ii 0or a0ea gri4! de asta, 2ise -rboreb!rbos* Saru#an n%o s! pun! piciorul dincolo de st"nc! f!r! 0oia #ea* En+ii au s! fie cu oc6ii pe el* 7 8un, 2ise <andalf* -$a n!d!4duia# $i eu* -cu# pot s! plec, s! #! 'ntorc la celelalte treburi cu o gri4! #ai pu+in* .ar trebuie s! fi+i cu luare%a#inte* -pele s%au retras* )! te# c! nu a4unge s! pune+i str!4eri '#pre4urul turnului* Nu #!%ndoiesc c! pe sub Ort6anc sunt c!i s!pate ad"nc pe unde Saru#an n!d!4duie$te c! 0a putea pleca $i 0eni ne0!2ut* i asta foarte cur"nd* .ac! 0! 0e+i pune iar pe treab!, 0! rog din suflet s! da+i dru#ul la ape din nou5 $i asta p"n! c"nd Isengardul se 0a sc6i#ba pentru totdeauna 'ntr%un 6ele$teu, sau p"n! afla+i ie$irile* ,"nd toate c!ile pe sub p!#"nt 0or fi fost astupate $i ie$irile a$i4derea, Saru#an 0a trebui s! stea sus, la fereastr!, $i s! se uite lung* 7 Las! asta 'n sea#a en+ilor, 2ise -rboreb!rbos* O s! scotoci# 0alea de la un cap!t la altul $i%o s! r!sturn!# fiecare pietricic!* -rborii 0in s! tr!iasc! aici 7 arbori b!tr"ni, arbori s!lbatici* &i 0o# nu#i P!durea de Pa2!* Nici o 0e0eri+! nu 0a trece pe aici f!r! $tirea #ea* Las! asta 'n sea#a en+ilor* O s!%l 0eg6e# neobosit de $apte ori #ai #ul+i ani dec"t ne%a c6inuit el pe noi*

$I Palan%irul Soarele sc!p!t! 'nd!r!tul lungului $ir apusean al #un+ilor, c"nd <andalf $i to0ar!$ii s!i '#preun! cu regele $i c!l!re+ii plecar! iar la dru# din Isengard* :r!4itorul 'l lu! pe )err? cu el pe cal, iar -ragorn pe Pippin* .oi dintre oa#enii regelui pornir! iute 'nainte $i cur"nd se f!cur! ne0!2u+i 'n 0ale* ,eilal+i 'i ur#ar! la pas u$or* En+ii r!#aser! la poart! 'n$irui+i sole#n, cu bra+ele lor lungi ridicate, f!r! s! fac! 0reun 2go#ot* )err? $i Pippin se uitar! 'nd!r!t dup! ce str!b!tuser! o bun! bucat! din dru#ul $erpuitor* Soarele str!lucea 'nc! pe cer, dar Isengardul se acoperea de u#bre lungi 7 ruine cenu$ii, pr!bu$ite 'n be2n!* -rboreb!rbos st!tea acu# singur acolo, ca un trunc6i de copac b!tr"n5 6obbi+ii se g"ndir! la pri#a lor 'nt"lnire departe, pe pragul 'nsorit de la fruntariile Fangornului* -4unser! la st"lpul )"inii -lbe, care st!tea 'nc! 'n picioare* .ar fiorosul #!dular 2!cea +!nd!ri la p!#"nt* -r!t!torul lung $i alb se 2!rea 'n colb, c6iar 'n #i4locul dru#ului* Ung6ia ro$ie 'ncepuse s! se lungeasc!*

7 En+ii !$tia nu iart! ni#ic9 2ise <andalf* &$i continuar! c!l!toria, 'n 0re#e ce seara se ad"ncea peste 0ale* 7 )ai #erge# #ult 'n noaptea asta; 'l 'ntreb! )err? pe <andalf dup! un ti#p* Nu $tiu cu# te si#+i tu cu piticania asta at"rn"nd 'nd!r!tul t!u, dar ei i s%a ca# f!cut le6a#ite de b!l!ng!neal! $i tare i%ar #ai pl!cea s! se 'ntind! pu+in9 7 -$adar, ai au2it ce%a 2is, rosti <andalf* Nu te l!sa cople$it de 0enin* )ul+u#e$te c! nu +i%a adresat $i alte cu0inte* Era nu#ai cu oc6ii pe tine* .ac! asta '+i g"dil! #"ndria, atunci afl! c! se g"nde$te la tine $i la Pippin #ai #ult dec"t la noi, ceilal+i5 cine sunte+i, cu# a+i a4uns acolo $i de ce5 ce $ti+i5 iar dac! a+i fost lua+i ostatici, cu# de%a+i sc!pat, c"nd to+i orcii au pierit 7 de #isterele acestea%i fr!#"ntat! acu# #intea #!rea+! a lui Saru#an* &+i spun eu, )eriadoc, trebuie s! iei drept si#pl! 0orb! orice #"r"ial! de%a lui, dac! te #ul+u#e$te c! i%ai intrat sub oc6i* 7 )ul+u#esc, f!cu )err?* .ar pentru #ine%i o cinste #ai #are s! #! b!l!ng!nesc la coada ta, <andalf* )!car a$a a# putin+a s! te #ai 'ntreb o dat!= #ai #erge# #ult 'n noaptea asta; <andalf r"se= 7 Nu te la$i deloc9 :r!4itorii ar trebui s!%$i ia c"te unul%doi 6obbi+i 'n gri4!, ca s! le atrag! aten+ia asupra greut!+ii cu0intelor $i s!%i trag! de #"nec!* Iart!%#!9 S! nu cre2i c! nu #%a# g"ndit $i la lucrurile astea si#ple* O s! #erge# u$or 'nc! 0reo c"te0a ore, p"n! la cap!tul 0!ii* )"ine%o s%o lu!# galop* ,"nd a# 0enit 'ncoace, pl!nuiser!# s! porni# peste c"#pie $i s! ne 'ntoarce# i#ediat din Isengard acas! la rege, 'n Edoras* -sta ar fi 'nse#nat o c!l!torie de c"te0a 2ile* .ar a# c6ib2uit $i ne%a# sc6i#bat planul* -# tri#is soli 'n :!g!una lui /el#, s! le spun! celor de% acolo c! regele se 0a%ntoarce #"ine* .e%acolo, T6eoden 0a porni 'nso+it de #ai #ul+i b!rba+i c!tre :alea ,al0arului, pe c!r!rile dintre coline* .e%acu# 'nainte, nu 0or #ai c!l!tori desc6is prin +inut dec"t c"te doi%trei oa#eni, fie noapte, fie 2i* i asta doar c"nd n%o# a0ea 'ncotro* 7 Totul sau ni#ic, 2ise )err?* -sta +i%e 6ot!r"rea* )i%e tea#! c! n%a# fost 'n stare s! g"ndesc #ai departe de un loc$or unde s!%#i pun capul 'n seara asta* Unde $i ce e :!g!una asta a lui /el# $i tot ce%ai #ai 2is; Eu nu $tiu ni#ic despre +inutul !sta* 7 -tunci ar fi bine s! afli c"te ce0a, dac! 0rei s! 'n+elegi ce se petrece* &ns! nu c6iar acu#, $i nu de la #ine* -# prea #ulte pe cap $i trebuie s! c6ib2uiesc* 7 8ine, bine* -# s!%l s"c"i pe Pas )are, c"nd o# face popas l"ng! foc* Lui nu%i sare +and!ra prea iute* .ar de ce at"ta tain!; ,redea# c%a# c"$tigat b!t!lia* 7 .a, a# c"$tigat%o* .ar nu%i dec"t o pri#! biruin+!, care atrage dup! sine pri#e4dii $i #ai #ari* - fost o leg!tur! 'ntre Isengard $i )ordor pe care n%a# dibuit%o 'nc!* Nu $tiu cu# de%au a4uns 0e$tile de la unii la al+ii, dar au a4uns* ,red c! Oc6iul din 8arad%dur 0a pri0i tare ner!bd!tor spre Ro6an* i cu c"t 0a 0edea #ai pu+in, cu at"t #ai bine* .ru#ul $erpuia agale pe 0ale* ,"nd se dep!rta, c"nd se apropia de Isenul care susura 'n albia lui pietroas!* .inspre #un+i se l!sa noaptea* ,e+urile se risipiser!* -dia un 0"nt t!ios* Luna plin!, ca de cear!, sc!lda cerul spre r!s!rit 'ntr%o lu#in! pal! $i rece* ,ocoa$ele #untelui se porneau 'n dreapta, spre colinele gola$e* .inaintea lor se desc6ideau c"#piile 'ntinse $i cenu$ii* P"n! la ur#! se oprir! $i p!r!sir! dru#ul cel #are, lu"nd%o iar spre 'n!l+i#ile acoperite cu iarb! fru#oas!* Tot #erg"nd a$a c!tre apus #ai bine de o #il!, a4unser! 'ntr%o 0"lcea care se desc6idea la #ia2!2i5 se 'ntindea pe .oi 8aran 7 ulti#a colin! rotun4it! a $irului de la #ia2!noapte, 'n0er2it! la poale $i 'ncununat! de #!r!cini* Po0"rni$urile 0"lcelei erau pres!rate cu s#ocurile ferigilor de anul trecut,

printre care l!starii frage2i str!pungeau p!#"ntul rea0!n* Pe #alurile 4oase cre$tea un desi$ de rugi, la poalele c!ruia '$i a$e2aser! tab!ra, la dou! ceasuri 'nainte de #ie2ul nop+ii* F!cur! focul 'ntr%o groap! dintre r!d!cinile unui p!ducel 'nalt c"t un copac, '#po0!rat de ani, dar 'nc! 2dra0!n* ,rengu+ele lui erau pline de #uguri* Puser! c"te doi str!4eri de pa2!* ,eilal+i se 'nf!$urar! dup! ce gustar! c"te ce0a, 'n #antii $i p!turi, $i ador#ir!* /obbi+ii se retraser! a#"ndoi $i se 'ntinser! pe o pal! de ferigi* )err? era so#noros, dar Pippin p!rea ciudat de nelini$tit* Se tot foia $i se r!sucea, iar feriga trosnea $i f"$"ia* 7 ,e%ai; 'l 'ntreb! )err?* Te%ai culcat pe un #u$uroi de furnici; 7 Nu, 2ise Pippin, dar nu stau bine* .e c"nd n%oi #ai fi dor#it 'ntr%un pat; )err? c!sc!* 7 Nu#!r! $i tu pe degete, 2ise el* .ar trebuie s! +ii #inte de c"nd a# plecat din Lorien* 7 Ei, asta%i, f!cu Pippin* Eu #! g"ndea# la un pat ade0!rat, 'ntr%un iatac* 7 -tunci, din :"lceaua .espicat!, 2ise )err?* Eu unul 'n noaptea asta a$ putea dor#i oriunde* 7 -i a0ut noroc, )err?, $opti Pippin dup! o 0re#e* -i #ers c!lare cu <andalf* 7 i ce%i cu asta; 7 -i aflat ce0a nou de la el; 7 .a, #ai #ulte c6iar* Nici nu #%a$tepta# la at"tea* .ar le%ai au2it $i tu pe toate, c!ci erai pe%aproape $i n%a# 0orbit 'n tain!* N%ai dec"t s! #ergi cu el #"ine, dac! cre2i c! po+i afla #ai #ulte $i dac%o 0rea s! te ia* 7 .a; 8un* .ar e ca# 'nc6is, nu%i a$a; Nu s%a sc6i#bat deloc* 7 8a da* 8a da, 2ise )err?, dup! ce%i s!ri pu+in so#nul, #inun"ndu%se ce l%o fi fr!#"nt"nd pe prietenul s!u* - #ai crescut sau ce0a de soiul !sta* - a4uns, cred, #ai de treab! $i, 'n acela$i ti#p, #ai nelini$titor, #ai 0esel $i #ai sole#n totodat!, dec"t era 'nainte* S%a sc6i#bat5 dar n%a# a0ut 'nc! prile4ul s! ne du#iri# c"t de #ult* <"nde$te%te la ulti#a parte a sfadei cu Saru#an9 -#inte$te%+i, Saru#an era c"nd0a #ai%#arele lui <andalf, c!petenia Sfatului, ce%o fi 'nse#n"nd asta* Era Saru#an cel -lb* -cu# <andalf e cel Alb Saru#an a 0enit c"nd i s%a spus $i i s%a luat toiagul5 apoi i s%a poruncit s! plece, $i el a plecat9 7 P!i, dac! <andalf s%a sc6i#bat c"t de c"t, atunci s! $tii c!%i #ai 'nc6is ca oric"nd, se r!+oi Pippin* i #ai e $i globul !la de sticl!* Pare tare #ul+u#it de el* &i $tie sau 'i b!nuie$te puterile* .ar ne%o spune $i nou! despre ce%o fi 0orba; Nu, n%o s% au2i# un cu0in+el de la el9 i totu$i, eu l%a# prins $i l%a# oprit s! se rostogoleasc! 'ntr%o b!ltoac!* = s am eu #ri* de asta, flcule 8 asta%i tot ce%a 2is* )! tot 'ntreb ce%o fi* Era at"t de greu9 <lasul lui Pippin cobor' #ult, de parc! $i%ar fi 0orbit sie$i* 7 -6a, f!cu )err?* -$adar, asta te fr!#"nt! pe tine, E6e, Pippin, fl!c!ule, nu uita 0orba aia a lui <ildor, pe care o tot folosea Sa#= &u-%i v(r nasul n treburile vr*itorilor, c-s prea a#eri "i le sare %andra iute 7 .ar de luni de 2ile nu face# altce0a dec"t s! ne 0"r"# nasul 'n treburile 0r!4itorilor, 2ise Pippin* Pe l"ng! at"tea pri#e4dii, #i%a$ dori s! #ai $i aflu c"te ce0a* ,"t a$ 0rea s! #! uit un pic la globul acela* 7 /ai, culc!%te, 2ise )err?* O s! afli destule, #ai de0re#e sau #ai t"r2iu* .ragul #eu Pippin, nici un TooC n%a reu$it 0reodat! s! biruiasc! un 8rand?bucC 'n curio2itate5 dar te%ntreb= cre2i c! e 0re#ea; 7 8ine, bine* ,e #are br"n2! c!%+i spun c! #i%ar pl!cea s! #! uit la un pietroi; tiu c! n%a# cu#, c"t! 0re#e <andalf s%a a$e2at pe el ca o clo$c! pe ou!* i nu #!%nc!l2e$te cu ni#ic c!%#i spui= 1/ai, culc!%te, n%ai cu# s%a4ungi la el93

7 P!i, ce%a$ putea s!%+i spun; 2ise )err?* '#i pare r!u, Pippin, dar c6iar c! trebuie s%a$tep+i p"n! di#inea+!* O s! fiu $i eu la fel de curios #"ine, dup! #icul de4un, $i%o s!%+i dau o #"n! de a4utor, a$a cu# oi putea, ca s!%l lingu$i# pe 0r!4itor* .ar nu #ai pot sta trea2* .ac! #ai casc, '#i trosnesc de tot f!lcile* Noapte bun!* Pippin nu #ai 2ise ni#ic* Se lini$tise, dar so#nul 'nt"r2ia s! 0in! $i faptul c! au2ea respira+ia u$oar! a lui )err?, care ador#ise i#ediat ce spusese noapte bun!, nu%l 'ncura4a c"tu$i de pu+in* Pe #!sur! ce totul 'n 4ur se lini$tea, g"ndul la globul 'ntunecat 'l fr!#"nt! tot #ai tare* &i si#+ea iar greutatea 'n #"ini $i%i 2!rea ad"nci#ile ro$ietice $i tainele pe care apucase s! le 0ad! o clip!* Se 'ntoarse de pe o parte pe alta, 'ncerc"nd s! se g"ndeasc! la altce0a* P"n! la ur#!, nu #ai putu s! rabde* Se ridic! 'n picioare $i se uit! '#pre4ur* Era r!coare, a$a c! se 'n0!lui 'n #antie* &n 0"lcea, luna lucea rece $i alb!, iar u#brele tufi$urilor se 'ntindeau 'ntunecate* .e 4ur '#pre4ur 2!ceau siluete ador#ite* ,ei doi str!4eri nu se 0edeau5 pese#ne c! erau sus, pe colin!, sau st!teau la p"nd! prin desi$ul de ferigi* )"nat de un i#bold pe care nu%l 'n+elegea, Pippin porni tiptil spre <andalf* Se uit! 'n 4os la el* :r!4itorul p!rea c! doar#e, dar pleoapele nu%i erau cu totul 'nc6ise5 pe sub genele lungi str!b!tea o sclipire* Pippin f!cu iute un pas 'nd!r!t* .ar <andalf nu 'ncerc! nici un gest* -$a c!, atras 'nspre el '#potri0a 0oin+ei sale, 6obbitul se apropie iar t"r"$ de capul 0r!4itorului* <andalf era 'nf!$urat 'ntr%o p!tur!, cu #antia 'ntins! deasupra5 $i l"ng! el, 'ntre bra+ul 'ndoit $i partea dreapt! a trupului era o #o0ilit!, un lucru rotund, 'nf!$urat 'ntr%o c"rp! neagr!5 p!rea c! lui <andalf toc#ai 'i alunecase #"na de pe ea, la p!#"nt* (in"ndu%$i r!suflarea, Pippin se t"r' pas cu pas p"n! aproape* &ngenunc6e* -poi 'ntinse #"inile furi$ $i ridic! obiectul 'nceti$or5 nu%i p!ru at"t de greu pe c"t se a$tepta* 1P"n! la ur#!, nu%i dec"t o ciud!+enie3, '$i 2ise el, cu un si#+!#"nt straniu de u$urare5 dar nu%l puse la loc* R!#ase o clip! str"ng"ndu%l la piept* i%atunci 'i 0eni o idee* Se dep!rta tiptil, g!si un bolo0an $i se 'ntoarse* Trase iute c"rpa de pe obiectul rotund, 'nf!$ur! piatra 'n ea $i, 'ngenunc6ind, o a$e2! l"ng! #"na 0r!4itorului* -poi se uit!, 'n sf"r$it, la obiectul pe care 'l descoperise* Era un glob neted de cristal, acu# #ort, 'ntunecat, care 2!cea l"ng! genunc6ii lui* Pippin 'l ridic!, 'l 'nf!$ur! gr!bit 'n propria%i #antie $i d!du s! se 'ntoarc! la culcu$ul lui* &n clipa aceea, <andalf f!cu o #i$care 'n so#n $i #ur#ur! ce0a 'ntr%o li#b! ciudat!5 #"na i se 'ntinse b"4b"ind $i apuc! piatra 'n0elit!5 apoi oft! $i nu #ai #i$c!* 7 Nebun afurisit, '$i 2ise Pippin 'n barb!* O s! intri 'ntr%o #are belea9 Pune%l iute 'napoi9 .ar si#+i c!%i tre#ur! genunc6ii $i nu #ai g!si puteri s! se apropie de 0r!4itor, ca s! a4ung! la piatr!* 1N%a# cu# s!%l #ai pun la loc f!r! s!%l tre2esc, '$i 2ise, trebuie s! a$tept p"n! #%oi #ai do#oli* -$a c! a$ putea s%arunc o pri0ire 'nt"i* .ar nu c6iar aici93 O 2bug6i $i se a$e2! pe o #o0il! 'n0er2it! din apropierea culcu$ului s!u* Luna se uita 'nd!r!t, peste #arginea 0"lcelei* Pippin st!tea cu globul 'ntre genunc6ii ridica+i* Se aplec! asupra lui, ca un copil laco# asupra str!c6inii cu #"ncare, ferindu%se de ceilal+i* Trase #antia la o parte $i se uit! la el* &n 4ur, aerul 'ncre#enise 'ncordat* La 'nceput, globul r!#ase negru ca t!ciunele, lu#inat doar la suprafa+! de ra2ele lunii* -poi 'ns! 'n ini#a lui sclipi $i se agit! slab ce0a* Pippin nu%$i #ai putu de2lipi oc6ii de%acolo* ,ur"nd, tot ce era 'n!untru p!ru cuprins de fl!c!ri5 globul se rotea, #ai bine 2is lu#inile din!untru se #i$cau repede* .eodat! se stinser!* /obbitul si#+i c! se sufoc! $i se 2b!tu5 dar r!#ase aplecat, cu a#bele #"ini 'ncle$tate pe glob* Se aplec! tot #ai #ult $i deodat! 'n+epeni5 c"te0a clipe '$i #i$c! bu2ele, f!r! s! scoat! un sunet* -poi strig!

ce0a $i c!2u ne#i$cat pe spate* (ip!tul fusese at"t de p!trun2!tor, 'nc"t str!4erii s!rir! de pe #al* Toat! tab!ra fu 'n cur"nd 'n picioare* 7 -6a9 .eci, !sta%i 6o+ul9 eAcla#! <andalf* &$i a20"rli iute #antia peste glob, acolo unde era* 7 Toc#ai tu, Pippin9 -sta%i foarte ur"t9 &ngenunc6e al!turi de 6obbitul care 2!cea pe spate 'n+epenit, cu oc6ii goi, 'ndrepta+i spre cer* 7 8leste#!+ia9 &n ce bucluc ne%a b!gat, $i pe el, $i pe noi9 :r!4itorul a0ea c6ipul tras $i r!0!$it* &l lu! pe Pippin de #"n! $i se aplec!, s!%i asculte r!suflarea5 apoi 'i puse #"inile pe frunte* /obbitul se cutre#ur!5 'nc6ise oc6ii* -poi scoase un +ip!t $i se ridic! 'n capul oaselor, 6olb"ndu%se uluit $i 'nsp!i#"ntat la c6ipurile celor din 4ur, palide 'n lu#ina lunii* 7 Nu%i pentru tine, Saru#an9 strig! el cu un glas ascu+it, neutru, g6e#uindu%se c"t #ai departe de <andalf* :oi tri#ite i#ediat dup! el* &n+elegi; /ai, spune9 -poi se c!2ni s! se ridice $i s! scape, 'ns! <andalf 'l re+inu bl"nd, dar fer#* 7 Peregrin TooC, 2ise el* :ino 'napoi* /obbitul se #uie $i c!2u 'napoi, ag!+"ndu%se de #"na 0r!4itorului* 7 <andalf9 strig! el* <andalf9 Iart!%#!9 7 S! te iert; 2ise 0r!4itorul* Spune%#i 'nt"i ce%ai f!cut* 7 -#*** a# luat globul $i #%a# uitat la el, b"igui Pippin* i%a# 0!2ut lucruri care #%au 'nfrico$at* -# 0rut s! fug, dar n%a# fost 'n stare* -poi a 0enit el, #i%a pus 'ntreb!ri $i s%a uitat la #ine $i*** $i nu%#i #ai a#intesc ni#ic altce0a*** 7 /ai, nu +ine, 2ise <andalf se0er* ,e%ai 0!2ut $i ce%ai spus; Pippin 'nc6ise oc6ii $i se cutre#ur!, dar nu scoase nici un cu0"nt* Se uitau cu to+ii la el 'n lini$te, 'n afar! de )err?, care se dep!rtase* .ar c6ipul lui <andalf r!#ase ne#i$cat* 7 :orbe$te, rosti el* Pippin 'ncepu iar, cu un glas sc!2ut, $o0!ielnic $i%ncet%'ncet cu0intele lui de0enir! tot #ai deslu$ite $i #ai puternice= 7 -# 0!2ut un cer 'ntunecat $i creneluri 'nalte* i stele #!runte* P!rea unde0a, foarte departe $i tare de#ult, totu$i, foarte real $i li#pede* -poi stelele 'ncepur! s! dispar! $i iar s! apar! 7 erau acoperite de ce0a cu aripi* ,red c! erau foarte #ari5 dar prin sticl! p!reau ni$te lilieci care se roteau 'n 4urul fort!re+ei* Parc! erau 0reo nou!* Unul s%a repe2it spre #ine* i tot cre$tea $i cre$tea* Era oribil $i%a0ea*** nu, nu9 Nu pot s! spun9 -# 'ncercat s! fug, pentru c! #%a# g"ndit c! o s! ias! de%acolo5 dar c"nd a u#plut globul, s%a f!cut ne0!2ut* -poi a 0enit el Nu 0orbea prin cu0inte* Se uita doar la #ine $i 'n+elegea#* 1-$adar, te%ai 'ntors; .e ce ai nesocotit at"ta 0re#e s!%#i #ai spui ce0a;3 Nu i%a# r!spuns* -tunci #%a 'ntrebat= 1,ine e$ti;3 Eu tot n%a# 2is ni#ic, dar #%a durut 'ngro2itor* i el #%a 'ncol+it, a$a c! a# r!spuns= 1Un 6obbit*3 -tunci a p!rut brusc s! #! 0ad! $i%a 'nceput s! r"d! de #ine* Era de%o cru2i#e f!r! sea#!n* Parc! era# 'n4ung6iat cu pu#nale* .ar el a 2is= 1Ia stai pu+in9 O s! ne 'nt"lni# 'n cur"nd* Spune%i lui Saru#an c! buc!+ica asta nu%i de nasul lui* :oi tri#ite i#ediat dup! el* &n+elegi; Ia spune93 -poi #%a sorbit din pri0iri* Si#+ea# c! #! fac +!nd!ri* Nu, nu9 Nu #ai pot s! 0! spun9 Nu%#i #ai a#intesc ni#ic9 7 Uit!%te la #ine, 2ise <andalf* Pippin pri0i drept 'n oc6ii lui* :r!4itorul 'i +inu pri0irea o 0re#e, 'n t!cere* -poi c6ipul i se '#bl"n2i $i 'i ap!ru o u#br! de 2"#bet* &$i l!s! #"na bl"nd pe cre$tetul lui Pippin* 7 8ine, 2ise el* Nu #ai po0esti ni#ic* N%ai f!cut nici un r!u* Nu 0!d ur#! de #inciun! 'n oc6ii t!i, a$a cu# #! te#use#* .ar el nu +i%a 0orbit prea #ult* E$ti

nebun, dar un nebun cinstit, Peregrin TooC* -l+ii #ai 'n+elep+i s%ar fi purtat #ai r!u 'ntr%o ase#enea '#pre4urare* .ar +ine #inte, ai fost sal0at, '#preun! cu to+i prietenii t!i, printr%un noroc, cu# se spune* Nu te bi2ui c%o s! fie la fel $i%a doua oar!* .ac! te%ar fi luat la 'ntreb!ri atunci $i acolo, #ai #ult ca sigur c! i%ai fi spus tot ce $tii, spre n!pasta noastr!, a tuturor* .ar a fost prea ner!bd!tor* El n%a 0rut doar s! afle 0e$ti, ci $i pe tine $i asta iute, ca s! se poat! toc#i pe%ndelete 'n Turnul &ntuneci#ii* Nu te cutre#ura9 .ac! 0rei s!%+i bagi nasul 'n treburile 0r!4itorilor, trebuie s! fii preg!tit* .ar, 6ai9 Te iert9 Lini$te$te%te9 Lucrurile n%au luat o 'ntors!tur! ur"t!, a$a cu# se putea 'nt"#pla* &l ridic! bl"nd pe Pippin $i 'l duse 'napoi, 'n culcu$ul lui* )err? 'i ur#! $i se a$e2! l"ng! el* 7 &ntinde%te $i odi6ne$te%te, dac! po+i, Pippin, 2ise <andalf* -i 'ncredere 'n #ine* .ac! si#+i c! te #!n"nc! iar pal#ele, s!%#i spui i#ediat* Sunt lucruri de care te po+i lecui* .ar, 'n orice ca2, dragul #eu 6obbit, s! nu%#i #ai pui bolo0ani sub coate* Ei, $i%acu# a# s! plec s! 0! las o 0re#e singuri pe a#"ndoi* ,u acestea, <andalf se 'ntoarse la ceilal+i, care r!#!seser! 'n picioare l"ng! piatra din Ort6anc, destul de tulbura+i* 7 Pri#e4dia se arat! din noapte c"nd te a$tep+i #ai pu+in, 2ise el* -# sc!pat ca prin urec6ile acului* 7 /obbitul Pippin ce face; 'ntreb! -ragorn* 7 ,red c! acu# e bine, 'i r!spunse <andalf* Nu l%a +inut prea #ult, iar 6obbi+ii au o #are putere de a%$i re0eni* Pese#ne c! a#intirea sau spai#a o s!%i piar! destul de repede* Poate c6iar prea repede* :rei tu, -ragorn, s! iei piatra din Ort6anc, s! ai gri4! de ea; E o #isie pri#e4dioas!* 7 -$a e, dar nu pentru toat! lu#ea, 2ise -ragorn* E cine0a care o poate cere pe bun! dreptate* ,!ci acesta este, f!r! doar $i poate, Palantirul din Ort6anc, din co#oara lui Elendil, pus aici de regii <ondorului* )i se apropie ceasul* -# s!%l iau cu #ine* <andalf se uit! la -ragorn, iar apoi, spre #irarea celorlal+i, ridic! piatra acoperit! $i i%o 'ntinse, f!c"nd o plec!ciune* 7 Pri#e$te%o, .o#nia Ta, 2ise el* -sta p"n! c"nd +i se 0or 'napoia $i celelalte lucruri* .ar, de 0rei s!%#i dai ascultare, te po0!+uiesc s! n%o folose$ti*** 'nc!* -i #are gri4!* 7 Oare se poate spune c%a# fost prea pripit sau f!r! gri4!, o dat! ce a# a$teptat at"+ia $i%at"+ia ani; 'ntreb! -ragorn* 7 P"n! acu#, nu* i s! nu te%neci la #al, 'i r!spunse <andalf* .ar s! +ii totul 'n #are tain!* Tu $i to+i cei de fa+!* )ai ales 6obbitul Peregrin nu trebuie s! afle cui i%a fost 'ncredin+at* Poate s!%i 0in! oric"nd starea aceea rea* ,!ci, 0ai, l%a atins $i s%a uitat 'n el, iar lucrul !sta nu trebuia s! se 'nt"#ple* Nu trebuia s!%l ating! nici 'n Isengard5 putea# $i eu s! fiu #ai iute atunci* .ar g"ndurile '#i erau toate 'ndreptate asupra lui Saru#an $i nici nu #i%a trecut prin #inte ce fel de Piatr! era* -poi #%a cuprins oboseala $i%n ti#p ce #%a# 'ntins $i #! g"ndea# la ea, #%a luat so#nul* -cu# $tiu9 7 .a, nu%i nici o 'ndoial!, 2ise -ragorn* 'n sf"r$it, $ti# leg!tura dintre Isengard $i )ordor $i cu# era f!cut!* )ulte se eAplic! acu#* 7 ,iudate puteri au 0r!4#a$ii no$tri5 $i sl!biciuni la fel de ciudate, 2ise T6eoden* .ar 2ice%o 0orb! din b!tr"ni= $ui pe cui se scoate 8 -sta a$a e, 2ise <andalf* &ns! de data asta a# a0ut un noroc ciudat* Poate 6obbitul acesta #%a sc!pat, oprindu%#! s! fac o gre$eal! uria$!* )! tot g"ndise# dac! n%ar fi bine s! #! apuc s! 'ncerc Piatra, ca s! 0!d la ce%i bun!* .e%a$ fi f!cut%o,

#%a$ fi ar!tat eu 'nsu#i dinaintea lui* Nu sunt 'nc! preg!tit pentru o ase#enea 'ncercare, $i nici nu $tiu dac%oi fi 0reodat!* .ar, c6iar dac! a$ g!si puterea s! #! s#ulg din 0ra4!, ar fi un de2astru s! fiu 0!2ut de el/ de$i nu%i departe clipa c"nd toate tainele se 0or da pe fa+!* 7 ,red c! clipa aceea a $i sosit, rosti -ragorn* 7 Nu 'nc!, 2ise <andalf* )ai e o f!r#! de 'ndoial! pe care trebuie s%o folosi#* :r!4#a$ul, e li#pede, credea c! Piatra e 'nc! 'n Ort6anc 7 de ce nu; i c! 6obbitul era ostatic acolo, iar Saru#an l%a pus s! se uite 'n glob, ca s!%l 2!p!ceasc!* )intea aceea 'ntunecoas! o fi plin! acu# de c6ipul 6obbitului $i de a$teptare* S%ar putea s! treac! ce0a 0re#e p"n! s%o du#iri* Trebuie s! trage# foloase de%aici* -# luat%o ca# u$or* Trebuie s! ne #i$c!#* &#pre4uri#ile Isengardului nu sunt un loc unde s! ne 'ng!dui# s! trage# de ti#p* :oi porni 'n frunte c6iar acu#, '#preun! cu Peregrin TooC* :a fi, oricu#, #ai bine a$a pentru el, dec"t s! 2ac! acolo, 'n 'ntuneric, 'n 0re#e ce al+ii dor#* 7 Eu 'i 0oi +ine l"ng! #ine pe Eo#er $i pe 'nc! 2ece c!l!re+i, 6ot!r' regele* :o# porni #"ine, de0re#e* ,eilal+i pot pleca '#preun! cu -ragorn de%ndat! ce 0or pofti* 7 ,u# +i%e 0oia, .o#nia Ta, spuse <andalf* .ar s!%+i gr!be$ti calul c"t #ai tare, la ad!postul colinelor, p"n! 'n :!g!una lui /el#* &n clipa aceea, asupra lor se pogor' o u#br!* Luna str!lucitoare p!ru c! se stinge brusc* ,"+i0a c!l!re+i +ipar! $i se ciucir!, +in"ndu%$i ar#ele deasupra capului, de parc! s%ar fi ap!rat de o lo0itur! 0enit! de sus5 fur! cuprin$i de o spai#! oarb! $i le 'ng6e+! s"ngele 'n 0ine* Se g6e#uir! $i se uitar! spre 'nalt* Prin fa+a lunii trecu o f!ptur! urie$easc!, 'naripat!, ca un nor negru* Se roti $i%o lu! spre #ia2!noapte, 2bur"nd cu o iu+eal! #ai #are ca orice 0"nt din P!#"ntul de )i4loc* Stelele se stingeau 'n fa+a ei* Se pierdu 'n 2are* Se ridicar! +epeni ca ni$te stane de piatr!* <andalf pri0ea 'n sus cu bra+ele at"rn"nd +epene pe l"ng! trup, cu pu#nii 'ncle$ta+i* 7 Na2gul9 strig! el* Solia )ordorului* Se%apropie 0i4elia* Na2gulul a trecut R"ul9 La dru#9 Nu #ai a$tepta+i 2orile9 S! nu%i l!s!# pe cei #ai iu+i s!%i a$tepte pe coda$i9 .a+i%i 2or9 S!ri ca un arc $i%o lu! la fug!, strig"ndu%l pe Iute ca <"ndul* -ragorn 'l ur#!* ,"nd trecu pe l"ng! Pippin, <andalf 'l lu! 'n bra+e* 7 .e data aceasta, 0ii cu #ine, 2ise el* Iute ca <"ndul o s!%+i arate ce e%n stare* -poi se 'ntoarse 'n locul unde dor#ise* -r#!sarul 'l a$tepta de4a acolo* <andalf '$i 20"rli desaga #ic! pe u#!r, iar apoi s!ri 'n spinarea lui Iute ca <"ndul* -ragorn 'l ridic! pe Pippin $i 'l a$e2! 'n bra+ele 0r!4itorului, 'nf!$urat 'ntr%o p!tur! $i 'n #antie* 7 R!#as%bun9 Ur#a+i%#! iute9 strig! <andalf* La dru#, Iute ca <"ndul9 -r#!sarul scutur! din cap* ,oada stufoas! str!luci 'n lu#ina lunii* -poi f!cu un salt 'nainte $i se f!cu ne0!2ut ca 0"ntul de #ia2!noapte din #un+i* 7 Fru#oas! $i odi6nitoare noapte, n%a# ce 2ice, 'i spuse )err? lui -ragorn* Unii au un noroc c6ior* El, de pild!, n%a a0ut c6ef de so#n $i%a 0rut s! #earg! c!lare cu <andalf* i%a$a a f!cut* &n loc s! fie presc6i#bat 'n stan! de piatr! $i s! r!#"n! aici pentru totdeauna, ca s! fie%n0!+!tur! de #inte9 7 i ce%ai 2ice acu# dac! puneai tu pri#ul #"na pe piatra din Ort6anc; spuse -ragorn* S%ar putea s! fi f!cut #ai r!u* ,ine poate $ti; )! te# c! norocul t!u este acu# s! 0ii cu #ine* i%asta pe dat!* .u%te $i preg!te$te%te* Ia tot ce%a l!sat Pippin aici* .! 2or9 Iute ca <"ndul 2bur! peste c"#pii, f!r! s! fie 'nde#nat sau 'ndru#at 'n 0reun fel* Nu se scurse nici un ceas, c"nd trecur! :adurile Isenului* )o0ila ,!l!re+ilor, 'ncon4urat! de l!ncile reci, r!#ase cenu$ie 'nd!r!tul lor* Pippin '$i re0enea din ce 'n ce #ai #ult* &i era cald, dar 0"ntul t!ios 'l r!corea* Era

cu <andalf* Spai#a pe care i%o pricinuiser! piatra $i u#bra 6idoas! ce acoperise luna 'ncepu s! i se risipeasc!5 toate se topir! 'n ce+urile #un+ilor dind!r!t sau 'ntr%un 0is trec!tor* Trase ad"nc aer 'n piept* 7 Nu $tia# c! 0o# #erge pe de$elate, <andalf, 2ise el* N%ai nici $a, nici fr"ie* 7 Nu c!l!resc ca elfii dec"t pe Iute ca <"ndul, 2ise <andalf* Pentru c! el nu poate suferi 2!bala* Pe Iute ca <"ndul nu%l c!l!re$ti5 0rea sau nu 0rea s! te poarte 'n spinare* .ac! 0rea, e%n regul!* E treaba lui s! aib! gri4! s! nu ca2i* -sta dac! nu te% apuci s! sari 'n sus* 7 ,"t de repede #erge; 'ntreb! Pippin* )i se pare c! alearg! ca 0"ntul, dar foarte lin* i ce u$or calc!9 7 -cu# alearg! cu cea #ai #are iu+eal! pe care%o poate atinge cel #ai bun cal Ia galop, 'i r!spunse <andalf* .ar pentru el nu e repede* -ici 'ncepe urcu$ul $i dru#ul e #ai 6"rtopit dec"t dincolo de r"u* .ar uit!%te cu# se apropie )un+ii -lbi sub stele9 ,ul#ile T6ri6?rne sunt la o arunc!tur! de b!+, ca ni$te l!nci 'ntunecate* Nu #ai e #ult $i a4unge# la r!scruce, apoi la :iroaga :!g!unii, acolo unde s%a purtat b!t!lia acu# dou! nop+i* Pippin r!#ase t!cut o 0re#e* &l au2i pe <andalf c"nt"nd 'nceti$or, ca pentru sine, 'ng"n"nd fr"nturi de ri#e 'n tot felul de li#bi, 'n 0re#e ce str!b!teau cu iu+eal! #il! dup! #il!* P"n! la ur#!, 0r!4itorul o d!du bine pe o c"ntare din care 6obbitul reu$i s! prind! ni$te cu0inte5 c"te0a 0ersuri 'i a4unser! li#pede la urec6i printre rafale de 0"nt= ,or!bii%nalte $i regi 'nal+i .e trei ori trei ,e%au adus din +inutul n!ruit Peste #!ri 0!lurite, ei; apte stele, $apte pietre i%un arbore%n!lbit* 7 ,e 2ici acolo, <andalf; 'ntreb! Pippin* 7 >icea# $i eu c"te0a ri#e care #i%au trecut prin #inte din ,artea de &n0!+!tur!, 'i r!spunse 0r!4itorul* Socot c! 6obbi+ii le%au uitat, c6iar $i pe cele pe care le%au $tiut c"nd0a* 7 Nu, nu le%a# uitat pe toate, 2ise Pippin* i #ai a0e# unele de%ale noastre, pe care #! g"ndesc c! nu 0rei s! le afli* .ar pe%astea nu le%a# #ai au2it* .espre ce e 0orba; ,e%s cele $apte stele $i cele $apte pietre; 7 E 0orba despre palantirii Regilor de Odinioar!, 'l l!#uri <andalf* 7 i ce%s ace$tia; 7 P!i, palantir 'nse#na cel ce prive"te departe Piatra din Ort6anc e unul dintre ei* 7 -$adar, n%a fost f!cut*** n%a fost f!cut de 0r!4#a$; 'ntreb! Pippin* 7 Nu, 2ise <andalf* Nici #!car de Saru#an* E #ai presus de #!iestria sa $i c6iar de%a lui Sauron* Palantirii erau de dincolo de -pusi#e, din Eld#ar* )ordorul i%a f!cut* Pese#ne c! i%a f!urit 'nsu$i Feanor, at"t de de#ult, 'nc"t ti#pul nu #ai poate fi #!surat 'n ani* .ar nu%i ni#ic pe lu#e pe care Sauron s! nu%l presc6i#be 'ntr%o unealt! a r!ului* :ai de Saru#an9 .up! c"te%#i dau sea#a, asta i%a fost c!derea* Pri#e4dioase sunt pentru noi ticluirile #!iestrite #ai ad"nci dec"t cele pe care le $ti#* .ar e de#n de toat! ocara* Nebunul9 S! +in! el 'n tain! una ca asta, pentru propriu%i bine9 N%a scos o 0orb! despre palantir 'n fa+a ni#!nui din Sfat* Nici nu ne%a trecut prin #inte ce s%o #ai fi ales de palantirii din <ondor, 'n 0re#ea r!2boaielor lui

distrug!toare* Oa#enii i%au uitat aproape cu totul* ,6iar $i 'n <ondor pu+ini cuno$teau aceast! tain!5 'n -#or erau a#inti+i doar 'ntr%o ri#! a ,!r+ii de &n0!+!tur!, printre dunedaini* 7 i la ce%i foloseau oa#enii din 0ec6i#e; 'l 'ntreb! Pippin, #ul+u#it $i uluit c! pri#ea r!spuns la at"t de #ulte nedu#eriri $i 'ntreb"ndu%se c"t 0a #ai +ine norocul !sta* 7 ,a s! 0ad! la dep!rtare $i s! se g!seasc! unii pe al+ii 'n g"nd, 2ise <andalf* &n felul acesta, au reu$it s! apere $i s! +in! unit t!r"#ul <ondorului #ult! 0re#e* -u plasat Pietre la )inas -rnor, la )inas It6il $i 'n Ort6anc, 'n rotocolul Isengardului* ,!petenia $i st!p"nul lor tr!iau sub .o#ul Stelelor la Osgiliat6, 'nainte de pr!bu$irea acestuia* ,elelalte trei erau pe unde0a, departe, la #ia2!noapte* Se 2ice c! erau 'n casa lui Elrond la -nnu#inas $i la -#on Sul5 iar Piatra lui Elendil se afla pe .ealurile Turnului care dau c!tre )it6lond, 'n <olful Lune, unde 2ac trase la ancor! cor!biile cenu$ii* Palantirii '$i 0orbeau 'ntre ei, dar din Osgiliat6 puteau fi 0!2u+i cu to+ii 'n acela$i ti#p* -cu# se 0!de$te c!, a$a cu# st"nca Ort6ancului a re2istat 0itregiilor ti#pului, la fel a r!2bit $i puiandrul din turn* .ar singur nu putea face dec"t s! 'nf!+i$e2e c6ipul #ic$orat al celor dep!rtate, din 2ilele de de#ult* Pentru Saru#an, nu #!%ndoiesc, era o treab! foarte folositoare* .ar ne#ul+u#it nu p!rea s! fie* El tr!gea cu oc6iul tot #ai departe, peste fruntarii, p"n! a4ungea s! 0ad! 'n 8arad%dur* -tunci a fost prins9 ,ine $tie unde 2ac acu# 'ngropate sau ad"nc sub ape pietrele pierdute din -rnor $i <ondor; .ar Sauron trebuie s! fi pus #"na pe cel pu+in una dintre ele $i s%o fi #"nuit 'n scopurile sale* )! g"ndesc c! e 0orba de Piatra din It6il, pentru c! a cucerit cetatea )inas It6il cu #ult! 0re#e 'n ur#! $i a sc6i#bat%o 'ntr%un loc r!u, sub nu#ele de )inas )orgul* -$a c! e lesne s!%+i dai sea#a acu# c"t de repede a fost oc6iul r!t!citor al lui Saru#an prins 'n capcan!5 $i cu#, de atunci 'ncoace, a fost con0ins de la dep!rtare, iar c"nd nu #ergea cu bini$orul, era a#enin+at s! se supun!* oi#ul a a4uns 'n g6eara pa4urii, p!ian4enul s%a prins 'ntr%o p"n2! de o+el9 )! 'ntreb c"t! 0re#e%o fi fost silit s! se arate #ereu 'n fa+a oglin2ii lui, ca s! fie 0!2ut sau s! i se dea porunci9 i cine, 'n afar! de fier, ar sc!pa, dac! s%ar uita 'n Piatra din Ort6anc care e at"t de legat! de 8arad%dur, f!r! s!%$i piard! #in+ile; ,!ci ea te soarbe, pur $i si#plu9 ,re2i c! eu n%a# si#+it asta; ,6iar $i%acu# ini#a #!%ndea#n! s!%#i 'ncerc 0oin+a, s! 0!d dac! n%a$ putea s%o s#ulg din puterile lui $i s%o 'ndrept unde 0reau eu, s! pri0esc peste #!rile nesf"r$ite $i ti#purile 0ec6i la Tirion cel )"ndru, ca s!%l 0!d pe Feanor la treab!, s!%i pricep #intea $i 'nde#"narea, pe c"nd -rborele -lb $i cel -uriu erau 'n floare9 <andalf oft! $i t!cu* 7 ,e bine ar fi fost s! fi $tiut asta dinainte, 2ise Pippin* N%a# a0ut c"tu$i de pu+in 6abar despre ce f!cea#* 7 8a ai a0ut, spuse <andalf* tiai c! faci o nebunie, ce0a ce nu era 0oie5 $i +i%ai 2is asta 'n sine, dar n%ai 0rut s%ascul+i* Nu +i%a# spus ni#ic p"n! acu#, pentru c! nu#ai c6ib2uind ad"nc asupra celor 'nt"#plate a# 'n+eles $i eu p"n! la ur#!5 asta c6iar de c"nd a# plecat '#preun!* .ar $i de +i%a$ fi spus 'nainte, dorin+a tot nu +i s%ar fi ostoit sau nu +i%ar fi fost #ai u$or s! i te '#potri0e$ti* .i#potri0!9 Nu 'n0e+i dec"t c"nd '+i frigi #"inile* -bia atunci 'n+elegi $i cu ini#a ce%nsea#n! focul* 7 -$a e, 'ncu0iin+! Pippin* .ac! le%a$ a0ea acu# 'n$iruite 'n fa+a #ea pe toate cele $apte pietre, a$ 'nc6ide oc6ii $i #i%a$ 0"r' #"inile 'n bu2unare 7 8un, f!cu <andalf* -$a n!d!4duia# $i eu* 7 .ar a$ 0rea s! $tiu***, 'ncepu Pippin*

7 &ndurare9 strig! <andalf* .ar dac! 0e$tile pe care +i le dau au #enirea s!%+i 0indece n!ra0ul iscodelii, '#i 0oi petrece tot restul 2ilelor ca s!%+i r!spund* ,e #ai 0rei s! $tii; 7 Nu#ele tuturor stelelor, ale 0ie+uitoarelor, $i toat! istoria P!#"ntului de )i4loc, $i%a celor de dincolo de ceruri, $i%a )!rilor Risipite, r"se Pippin* Nici #ai #ult, nici #ai pu+in9 &ns! 'n seara asta nu #! gr!besc* P"n! una%alta, #! 'ntreb ce%o fi cu u#bra aceea 'ntunecat!* Te%a# au2it strig"nd 1solia )ordorului3* ,e%a fost aia; i ce%ar putea s! fac! 'n Isengard; 7 Era un ,!l!re+ Negru cu aripi 7 un na2gul, 2ise <andalf* Te%ar fi putut duce 'n Turnul &ntuneci#ii* 7 Nu 0enise pentru #ine, nu%i a$a; 'ng!i#! Pippin* ,! doar n%o fi $tiut c! a0ea#*** 7 8ine'n+eles c! nu, 2ise <andalf* .e la 8arad%dur la Ort6anc sunt dou! sute de leg6e 'n linie dreapt! $i c6iar unui na2gul i%ar lua c"te0a ore s! le str!bat!* .ar Saru#an s%a uitat, cu siguran+!, 'n Piatr!, de c"nd cu atacul orcilor, $i nu #!%ndoiesc c! i%au fost citite g"ndurile #ai #ult dec"t $i%ar fi dorit* .e aceea a fost tri#is un sol, ca s! afle ce face* Iar dup! ce s%a 'nt"#plat 'n noaptea asta, cred c! 0a #ai 0eni unul* i asta foarte cur"nd* -$a c! Saru#an o s! fie str"ns cu u$a p"n! la cap!t* Nu are de tri#is nici un ostatic 'n )ordor* Nu #ai are Piatra $i nu #ai poate s! se supun! poruncilor* Sauron '$i 0a 'nc6ipui c!%i +ine ascun$i pe ostatici $i c! nu 0rea s! foloseasc! Piatra* N%o s!%l a4ute cu ni#ic pe Saru#an dac!%i spune solului ade0!rul* ,!ci de$i Isengardul a fost ruinat, el e la ad!post 'n Ort6anc* -$a c! oricu# 0a p!rea un r!sculat* Ne%a respins, toc#ai ca s! ocoleasc! asta9 Nu%#i dau sea#a pe unde o s! scoat! c!#a$a* Socot c!, at"ta 0re#e c"t se afl! 'n Ort6anc, are destul! putere s! le fac! fa+! celor Nou! ,!l!re+i* S%ar putea s! 'ncerce s!%l prind! pe na2gul 'n capcan! sau #!car s! ucid! afurisenia aia pe care c!l!re$te* &n ca2ul acesta, Ro6anul n%are dec"t s!%$i 0ad! de caii lui9 .ar nu $tiu cu# o s! fie pentru noi 7 bine sau r!u* S%ar putea ca .u$#anul s! fie nedu#erit sau orbit de #"nie '#potri0a lui Saru#an* Pese#ne c! 0a afla c%a# urcat sc!rile Ort6ancului cu 6obbi+ii dup! #ine* Sau c! un ur#a$ de%al lui Elendil este 'n 0ia+! $i #i%a fost al!turi* .ac! pe Li#b! de :ier#e nu l%au 'n$elat pri0irile c"nd l%a 0!2ut 'n ar#ura din Ro6an, o s!%$i a#inteasc! de -ragorn $i de cine 2ice el c%ar fi* .e%asta #i%e tea#!* -$a c%o s! c!de# din lac 'n pu+* ,u fiecare pas, Iute ca <"ndul te duce #ai aproape de T!r"#ul U#brei, Peregrin TooC* Pippin nu r!spunse ni#ic, dar se 'nf!$ur! #ai bine 'n #antie, ca $i cu# l%ar fi trecut un fior de g6ea+!* Str!b!teau acu# un p!#"nt cenu$iu* 7 Uite, 2ise <andalf* &n fa+a noastr! se 'ntind 0!ile )eleagului de la -pus* -ici ne 'ntoarce# pe dru#ul ce duce spre r!s!rit* U#bra aceea 'ntunecat! e intrarea 'n :iroaga :!g!unii* Pe%acolo se%a4unge 'n -glarond $i 'n Pe$terile Sc"nteietoare* S! nu #!%ntrebi ni#ic despre ele* )ai bine 'ntreab!%l pe <i#li, dac%ai s! te #ai 'nt"lne$ti cu el, $i%atunci, '+i spun eu, 0ei pri#i pentru pri#a oar! un r!spuns #ai lung dec"t +i%ai dorit 0reodat!* -cu# n%ai s! 0e2i pe$terile, pentru c!, 'n cur"nd, 0or r!#"ne departe, 'nd!r!tul nostru* 7 ,redea# c%o s! opre$ti la :!g!una lui /el#, 2ise Pippin* P!i, unde #ergi; 7 La )inas Tirit6, 'nainte ca 0alurile r!2boiului s!%l '#presoare* 7 -6a9 i c"t #ai e p"n%acolo; 7 Leg6e peste leg6e, 'i r!spunse <andalf* .e trei ori #ai departe dec"t l!ca$ul regelui T6eoden* .e%aici, dac%o iei spre r!s!rit, a$a, ca solii din )ordor, sunt #ai bine de o sut! de #ile* Iute ca <"ndul 'ns! trebuie s! str!bat! o distan+! #ai lung!* ,are dintre ei se 0a do0edi #ai iute; :o# #erge p"n! se crap! de 2iu!5 asta

'nsea#n! c"te0a ore* -tunci p"n! $i Iute ca <"ndul trebuie s! se odi6neasc! 'ntr% una din 0!i= 'n Edoras, a$a trag n!de4de* .or#i, dac! po+i9 S%ar putea s! 2!re$ti pri#a gean! de lu#in! a 2orilor str!lucind pe acoperi$ul auriu al casei lui Eorl* Iar peste dou! 2ile, 0ei 0edea u#bra 0iolet! a #untelui )indolluin $i 2idurile turnului lui .enet6or sclipind albe 'n 2ori* i%acu#, la dru#, Iute ca <"ndul9 -learg!, ini#osule, alearg! cu# n%ai #ai f!cut% o p"n! acu#9 -# a4uns pe p!#"nturile unde ai tr!it de c"nd erai #"n2 $i nu%i piatr! pe care s! n%o $tii* /ai9 N!de4dea noastr!%i 'n iu+eala ta9 Iute ca <"ndul '$i scutur! capul $i nec6e2! puternic, de parc! l%ar fi 'nde#nat o goarn! 'n b!t!lie* -poi +"$ni 'nainte* Picioarele 'i sc!p!rar! 'n fl!c!ri $i fu 'ng6i+it de 'ntuneric* &nainte s! adoar#!, Pippin a0u un si#+!#"nt ciudat= el $i <andalf erau stan! de piatr! pe statuia unui cal 'n galop, 'n 0re#e ce p!#"ntul se rotea sub copitele sale, 'n 0"4"itul 0"ntului* CARTEA A PATRA I (mbl)n*irea lui 'meagol 7 Pe legea #ea, st!p"ne, a# dat de bucluc, 2ise Sa# <a#gee* St!tea #"6nit cu u#erii pleca+i, al!turi de Frodo, $i scruta 'ntunericul cu oc6ii #i4i+i* Era, dup! c"t '$i d!deau sea#a, a treia noapte de c"nd fugiser! de cei din Fr!+ie5 aproape c! pierduser! $irul orelor de c"nd se tot c!+!raser! $i trudiser! printre po0"rni$urile $i bolo0anii din E#?n )uil5 fuseser! ne0oi+i de nici ei nu $tiau de c"te ori s! se 'ntoarc!, pentru c! nu #ai puteau s! 'nainte2e* -lteori, 0!2user! c! se 'n0"rtiser! pe loc, pentru c! a4ungeau de unde plecaser! cu c"te0a ceasuri #ai de0re#e* Totu$i, una peste alta, 'naintaser! c!tre r!s!rit, ur#!rind c"t le st!tuse 'n putere s! g!seasc! o cale spre ie$ire din 'ncreng!tura aceea de coline* .ar nu d!deau dec"t de pr!p!stii abrupte, 'nalte $i de netrecut, care pri0eau 'ncruntate peste 'ntinderile de 4os5 la poale, 2!ceau #la$tini albicioase $i puturoase, unde nu se clintea ni#ic, nici pas!rea 'n 2bor* /obbi+ii $edeau acu# pe #arginea unei st"nci 'nalte, gola$e $i #o6or"te, care r!s!rea parc! din ce+uri5 'nd!r!tul lor se 2!reau 'n!l+i#ile surpate, 'ncununate de nori fugari* .inspre r!s!rit b!tea un 0"nt t!ios* Noaptea se aduna peste 'ntinderile f!r! for#! de dinaintea lor5 0erdele palid 'ncepea s! bat! 'ntr%un cafeniu%#o6or"t* La dreapta, 'n dep!rtare, -nduinul, care sc"nteia 0esel 'n ra2ele soarelui 'n ti#pul 2ilei, era acu# ascuns 'n se#i'ntuneric* .ar oc6ii 6obbi+ilor nu c!tar! dincolo de R"u, 'nd!r!t, 'n <ondor, spre prietenii lor de pe p!#"nturile Oa#enilor* ,i spre #ia2!2i $i spre r!s!rit se uitau lung, acolo unde noaptea se 'ng"na cu 2iua $i se 2!rea o dung! 'ntunecat!, ca un $ir de #un+i dep!rta+i, de fu# neclintit* .in c"nd 'n c"nd, p"lp"ia c!tre cer o lu#ini+! ro$ie, pl!p"nd!, acolo unde cerul se 'nt"lnea cu p!#"ntul* 7 ,e belea, 2ise Sa#* .in toate +inuturile de care%a# au2it 0reodat!, acela%i singurul loc unde n%a# 0rea s! a4unge#5 $i toc#ai 'ntr%acolo 'ncerc!# s! ne croi# calea* .ar nu pute# s%a4unge#, orice%a# face* )i se pare #ie c%a# luat%o aiurea din capul locului* N%a0e# cu# s! cobor"#5 $i 6ai s! 2ice# c! a4unge# 4os5 o s! d!# de #la$tini 0er2i $i puturoase, 0! 2ic eu* ,"69 Nu 0ede+i ce ur"t #iroase; Pufui 'n 0"ntul care adia* 7 8a da, si#t $i eu #irosul, 2ise Frodo, f!r! s! se clinteasc! 'ns!*

R!#!sese cu oc6ii a+inti+i spre linia aceea 'ntunecat! $i spre fl!c!ruia care p"lp"ia* 7 )ordorul, #ur#ur! el ca pentru sine* .ac! tot trebuie s! #! duc acolo, #!car s! pot a4unge iute $i s! se ter#ine odat!* Tres!ri* 8!tea un 0"nt t!ios, greu, du6nind rece a 6oit* 7 Ei, f!cu el p"n! la ur#!, de2lipindu%$i pri0irile din 2are, doar n%o s! st!# aici toat! noaptea, oric"t de #are ar fi beleaua* Trebuie s! g!si# un loc #ai ferit de popas5 poate c! 2iua o s! ne de20!luie alt! crare 8 .a, alt! $i alt! c!rare, bo#b!ni Sa#* .ac%o# #ai apuca 2iua de #"ine* -# luat%o pe un dru# gre$it* 7 Oare; f!cu Frodo* ,red c! asta%i soarta #ea5 s!%#i port pa$ii c!tre be2na de colo5 a$a c! trebuie s! fie o cale* .ar cine%o s! #i%o arate oare, binele sau r!ul; Toat! n!de4dea ne%a stat 'n iu+eal!* &nt"r2ierea face 4ocul 0r!4#a$ilor* Iar eu asta a# f!cut= a# 'nt"r2iat* -$a o fi 0r"nd oare Turnul &ntuneci#ii; S! ne abat! din dru#; Toate 'ncerc!rile #i%au fost 2!d!rnicite* Trebuia s! fi plecat din Fr!+ie de #ult* S%o fi pornit de la #ia2!noapte, pe Ia r!s!rit de r"u $i de E#?n )uil, ca s%a4ung la trec!torile )ordorului peste stearpa ,"#pie a 8!t!liei* .ar acu# ne e cu neputin+! s! #ai g!si# o cale de 'ntoarcere* Pe l"ng! asta, orcii dau t"rcoale pe #alul de r!s!rit* Fiecare 2i care trece 'nsea#n! o 2i nepre+uit! pierdut! 'n 2adar* Sunt 0l!guit, Sa#* Nu $tiu ce%i de f!cut* ,e pro0i2ii #ai a0e#; 7 Nu#a@ d@alea, cu# le 2ice+i, lembas, do#nu@ Frodo* -0e# destul* Oricu#, #ai bine dec"t ni#ic* ,"nd le%a# pus 'n gur! pri#a dat!, nu #i%a trecut prin #inte c%o s! #ai 0reau altce0a* .ar acu# tare%a$ #ai #"nca un codru de p"ine $i%a$ bea o ulcic! 7 o, ce 2ic eu; 7 bare# o 4u#!tate de ulcic! cu bere, s!%#i ung! g"tle4ul* -# t"r"t tot dru#ul la#pa aia de g!tit* La ce bun; Nici #!car n%a0e# cu ce face focul* Iar de fiert nici iarb! nu%i* Se 'ntoarser! $i cobor"r! 'ntr%o 0ale pietroas!* Soarele intrase 'n nori la apus $i noaptea se apropia cu pa$i repe2i* .or#ir! a$a cu# putur! din cau2a frigului, r!sucindu%se tot ti#pul, 'ntr%un ung6er printre turnurile crestate de st"nc! #"ncat! de 0re#e5 #!car erau la ad!post de 0"nturile de r!s!rit* 7 I%a+i #ai 0!2ut, do#nu@ Frodo; 'ntreb! Sa#, 'n ti#p ce st!teau 'n+epeni+i de frig, #estec"nd la pes#e+i de lembas, 'n lu#ina cenu$ie $i rece a 2orilor de 2iu!* 7 Nu, 2ise Frodo* N%a# #ai au2it $i n%a# #ai 0!2ut ni#ic de dou! 2ile* 7 Nici eu, 2ise Sa#* 8rrr9 Oc6ii !ia #%au dat peste cap* Pese#ne 'ns! c%a# sc!pat de el p"n! la ur#!, netrebnicul9 <ollu#9 O s!%i ar!t eu un #ollum la beregat!, dac%a# s!%l apuc de g"t9 7 N!d!4duiesc s! nu fie ne0oie, 2ise Frodo* Nu $tiu cu# de s%o fi luat dup! noi5 cred 'ns! c! ai dreptate, ne%a pierdut ur#a* &n +inutul !sta uscat $i #o6or"t nu prea a# l!sat ur#e $i nici #iros, c6iar pentru un nas #ai iscoditor* 7 -sta%i treaba, 2ise Sa#* ,e bine%ar fi s! sc!p!# de tot de el9 7 i eu 2ic la fel, spuse Frodo* &ns! nu el #! nelini$te$te cel #ai #ult* Eu #i%a$ dori s! sc!p!# de colinele astea* Si#t c! le ur!sc* Parc%a$ sta gol%golu+ $i 'n+epenit aici, la r!s!rit, desp!r+it de be2na de colo doar de 'ntinderi sterpe* E un oc6i acolo* /ai9 Trebuie s! cobor"# cu#0a* .ar 2iua se scurse, iar c"nd dup!%a#ia2a 'ncepu s! scad!, ei #i$unau tot pe creast!, f!r! s! fi g!sit 0reo cale de sc!pare* Uneori, 'n lini$tea acestui +inut sterp, li se p!rea c! aud 2go#ote slabe 'nd!r!tul lor, o pr!bu$ire de pietre sau sunete de pa$i pe st"nc!* &ns! c"nd se opreau $i ascultau f!r! s! fac! o #i$care, nu #ai au2eau ni#ic, afar! de 0"ntul suspin"nd

peste pietre* .ar p"n! $i acesta p!rea o $uier!tur! u$oar! printre ni$te din+i ascu+i+i* &nc! de la 'nceputul 2ilei, creasta E#?n )uil o apucase u$or c!tre #ia2!noapte, 'n 0re#e ce ei se trudeau s! #earg! #ai departe* .e%a lungul crestei se 'ntindea acu# o 0ale #are, r"poas!, din piatr! roas! de 0re#uri, br!2dat! din loc 'n loc de pr!p!stii ca ni$te $an+uri care se po0"rneau abrupt, for#"nd trec!tori ad"nci 'n st"nc!* ,a s! g!seasc! o c!rare 'n aceste c!sc!turi tot #ai ad"nci $i #ai dese, Frodo $i Sa# o luaser! la st"nga, dep!rt"ndu%se de #uc6ie, $i, f!r! s!%$i dea sea#a, cobor"ser! leg6e dup! leg6e, 'ncet, dar sigur5 cul#ea st"ncoas! se pierdea lin, p"n! spre c"#pie* &n cele din ur#! se 0!2ur! ne0oi+i s! se opreasc!* ,reasta cotea brusc c!tre #ia2!noapte $i era str!b!tut! de un f!ga$ #ai ad"nc* Pe partea cealalt! urca iar, abrupt, c"te0a sute de #etri5 o st"nc! #are, cenu$ie se deslu$ea dinaintea lor neted! $i dreapt!, parc! t!iat! cu barda* Nu puteau #erge #ai departe $i trebuiau s%o ia fie spre apus, fie spre r!s!rit*, .ar dac! o luau spre apus ar fi pregetat $i s%ar fi c!2nit $i #ai #ult, a4ung"nd 'napoi, 'n ini#a colinelor5 iar dac! o luau spre r!s!rit, a4ungeau 'n pr!pastia de 4os* 7 N%a0e# 'ncotro, Sa#, 0a trebui s! ne t"r"# pe f!ga$ul !sta, 2ise Frodo* /ai s! 0ede# 'ncotro ne duce* 7 Pun r!#!$ag c! spre alt po0"rni$ nenorocit, 2ise Sa#* .espic!tura era #ai lung! $i #ai ad"nc! dec"t p!rea* &n ti#p ce coborau, d!dur! la un #o#ent dat de ni$te copaci noduro$i $i c6irci+i, pri#ii pe care 'i 0edeau de 2ile 'ntregi* ,ei #ai #ul+i erau #esteceni $i, din loc 'n loc, c"te un brad* )ul+i erau usca+i $i pipernici+i, #u$ca+i p"n! la #!du0! de 0"nturile de r!s!rit* ,"nd0a, 'n 2ile #ai bl"nde, probabil c! aici fusese o p!dure fru#oas!, dar acu#, dup! 0reo cinci2eci de pa$i, copacii disp!rur!, de$i se 2!reau ici%colo buturugi putrede, p"n! aproape de #uc6ie* -lbia f!ga$ului care se 'ntindea de%a lungul unei despic!turi era plin! de bolo0ani $i se po0"rnea abrupt* ,"nd, 'n sf"r$it, a4unser! la cap!t, Frodo se l!s! pe 0ine* 7 Ia te uit!, 2ise el* Ori a# cobor"t noi o groa2!, ori s%a scufundat st"nc!* .e%aici e #ult #ai #ic! $i pare #ai bl"nd!* Sa# 'ngenunc6e al!turi $i pri0i f!r! nici o tragere de ini#! peste bu2a pr!pastiei* .!du cu oc6ii de steiul care se 'n!l+a 'n st"nga* 7 )ai bl"nd!, #or#!i el* P!i, socotesc c!%i totdeauna #ai lesne s! cobori dec"t s! urci* ,ine nu%i 'n stare s! 2boare poate s! sar!* 7 -r fi o s!ritur! ca# #are, 2ise Frodo* :reo, s! 2ice#*** R!#ase o clip!, #!sur"nd distan+a din oc6i= 7 *** 0reo trei2eci $i cinci de pa$i, nu #ai #ult* 7 P!i, n%a4unge; f!cu Sa#* Uf9 )i%e tare ur"t s! #! uit 'n 4os de la 'n!l+i#e* .ar una%i s! te ui+i, $i alta%i s! urci* 7 &n orice ca2, 2ise Frodo, cred c%a# putea urca pe%aici5 $i a# 'ncredin+area c! trebuie s! 'ncerc!#* :e2i, st"nca%i altfel de cu# era cu c"te0a leg6e 'n ur#!* E pr!bu$it! $i cr!pat!* :ersantul era, 'ntr%ade0!r, #ai pu+in piepti$ $i se po0"rnea u$or 'n afar!* -r!ta ca un #etere2 uria$ sau ca un perete abrupt ie$it din #are, ale c!rei te#elii se #i$caser!, astfel 'nc"t ap!ruser! cr!p!turi nesf"r$ite $i #uc6ii 'ntinse, pe alocuri se#!n"nd cu ni$te sc!ri #ari* 7 .ac! 0re# s! 'ncerc!# s! cobor"#, ar trebui s! o face# c6iar acu#* Se 'ntunec! de0re#e* ,red c! se apropie furtuna* La r!s!rit, #un+ii ca o pat! fu#urie se pierdeau 'ntr%o negur! care '$i 'ntindea bra+ele lungi spre apus* Se au2ea de4a 20on dep!rtat de tunet purtat de rafalele 0"ntului tot #ai puternic* Frodo pufni $i se uit! la cer cu 'ndoial!* &$i petrecu

cing!toarea peste #antie $i $i%o str"nse, apoi '$i a20"rli boccelu+a pe spate $i p!$i spre #uc6ie* 7 Eu a# de g"nd s!%ncerc, spuse el* 7 Foarte bine, 2ise Sa# f!r! nici o poft!* .ar o iau eu 'nainte* 7 Tu; f!cu Frodo* ,e te%a f!cut s! te r!2g"nde$ti, de 0rei s! cobori; 7 Nu #%a# r!2g"ndit* .ar, g"ndi+i%0!, cel care%i #ai 4os alunec! pri#ul* Nu 0reau s! 0! cad 'n cap $i s! 0! fac gr!#ad!* N%are nici un rost s! #oar! doi dintr%o lo0itur!* &nainte ca Frodo s!%l poat! '#piedica, Sa# se a$e2!, '$i a20"rli picioarele peste #uc6ie $i se r!suci, c!ut"nd un punct de spri4in* )are #irare de #ai f!cuse 0reodat! o ase#enea ispra0! cu s"nge rece sau altce0a at"t de necugetat9 7 Nu, nu9 Sa#, cat"r b!tr"n ce e$ti9 f!cu Frodo* -i s! #ori, dac! o s%o iei a$a, orbe$te* &ntoarce%te9 &l 'n$fac! pe Sa# de sub bra+e $i 'l trase 'n sus* 7 -$teapt! pu+in9 -i r!bdare, continu! el* -poi se 'ntinse la p!#"nt $i '$i i+i capul peste #argine5 dar lu#ina p!rea s! scad! repede, de$i soarele nu apusese 'nc!* 7 ,red c! ne pute# descurca, 6ot!r' el pe dat!* Eu, cel pu+in, pot5 $i tu la fel, dac!%+i p!stre2i cu#p!tul $i #! ur#e2i cu aten+ie* 7 Nu $tiu cu# sunte+i a$a de sigur, 2ise Sa#* ,! doar n%a0e+i cu# s! 0ede+i p"n! 'n fundul pr!pastiei pe lu#ina asta* i dac! a4unge+i s! n%a0e+i unde pune piciorul $i de ce 0! ag!+a; 7 Socot c! 0oi urca 'napoi, 2ise Frodo* 7 U$or de 2is, se o+!r' Sa#* )ai bine%a$tept!# p"n! di#inea+! c"nd s%o lu#ina #ai bine* 7 Nu9 Pentru ni#ic 'n lu#e, rosti Frodo a0"ntat* )! #ustru pentru fiecare ceas pierdut, pentru orice #inu+el* ,obor s! 0!d care%i treaba* Nu 0eni dup! #ine, p"n! nu #!%ntorc sau te strig* Se ag!+! cu degetele de bu2a pietroas! a pr!pastiei $i se l!s! u$or 'n 4os5 n% apuc! s!%$i 'ntind! bra+ele de tot, c"nd si#+i un prag sub picioare* 7 -# dat de%o treapt! care se 'ntinde #ult spre dreapta, 2ise el* Pot s! stau lini$tit aici, f!r! s! #! +in de ni#ic* O s!*** Se opri pe nepus! #as!* 8e2na se aduna acu# cu iu+eal!, 0enind dinspre r!s!rit $i '#pr!$tiindu%se pe cer* .easupra r!sun! un tunet sec* Fulgere palide se i2beau de coline* -poi se st"rni 0uind o rafal! de 0"nt s!lbatic, str!b!tut! de un +ip!t ascu+it $i p!trun2!tor* /obbi+ii au2iser! eAact acela$i strig!t departe, 'n #la$tin!, c"nd fugiser! din /obbiton* ,6iar $i acolo, 'n codrii din ,o#itat, le 'ng6e+ase s"ngele 'n 0ine* .ar!#ite aici, 'n pustiu9 &i cuprinse $i #ai tare groa2a5 'i str!punse ca ni$te la#e reci de groa2! $i de disperare, t!indu%le respira+ia* Le st!tu ini#a 'n loc* Sa# c!2u cu fa+a la p!#"nt* F!r! s! 0rea, Frodo se desprinse de st"nc! $i '$i acoperi urec6ile* Se cl!tin!, alunec! $i se pr!bu$i cu un gea#!t* Sa# 'l au2i $i se t"r' c!2nit p"n! la #uc6ie* 7 St!p"ne9 St!p"ne9 strig! el* St!p"ne9 Nu #ai au2i nici un r!spuns* Se tre2i tre#ur"nd din cap p"n!%n picioare, dar trase aer 'n piept $i #ai strig! o dat!= 7 St!p"ne9 :"ntul p!rea s!%i 0"re cu0intele 'napoi 'n g"tle4, dar 'n 0"4"itul care trecea peste pr!pastie $i peste coline 'i a4unse la urec6i un strig!t slab, de r!spuns* 7 E bine9 E bine9 Sunt aici* .ar nu 0!d ni#ic*

Frodo strig! cu un glas slab* .e fapt, nu era prea departe* Nu se pr!bu$ise 'n gol, ci alunecase $i se ridicase dintr%o s!ritur! pe un prag #ai lat, la nu#ai c"+i0a pa$i #ai 4os* .in fericire, 'n acest punct 0ersantul era te$it bine $i 0"ntul 'l lipi de st"nc!, a$a c! nu se rostogolise 'n 6!u* &ncerc! s! se lini$teasc! pu+in, lipindu%$i obra2ul de piatra rece5 '$i si#+ea ini#a b!t"nd nebune$te* .ar fie c! 'ntunericul de0enise de nep!truns, fie c! oc6ii lui '$i pierduser! 0ederea, 'n 4ur era o be2n! total!* Se 'ntreba dac! nu cu#0a fusese lo0it de orbire* Trase aer 'n piept* 7 &ntoarce+i%0!9 &ntoarce+i%0!9 se au2i glasul lui Sa# 'n 'ntunericul de deasupra* 7 Nu pot, 2ise el* Nu 0!d* Nu g!sesc nici un punct de spri4in* Nu #! pot #i$ca 'nc!* 7 ,e s! fac, do#nu@ Frodo; ,e s! fac; strig! Sa#, aplec"ndu%se pri#e4dios de #ult* .e ce nu putea s! 0ad! st!p"nul lui; Era 'ntuneric, 'ntr%ade0!r, dar nu c6iar a$a* &l 2!ri pe Frodo dedesubt 7 o u#br! sting6er!, cenu$ie, lipit! de st"nc!* .ar era #ult prea departe ca s!%i 'ntind! o #"n! de a4utor* Tunetul despic! iar 'n!l+i#ile5 apoi se porni ploaia* Se i2bea de st"nc!, rece, t!ioas! a#estecat! cu grindin!, ca o p"n2! de ap! orbitoare* 7 ,obor la du#nea0oastr!9 +ip! Sa#, de$i c"t $i%ar fi dorit s! nu rosteasc! aceste cu0inte 7 Nu, nu9 -$teapt!9 'i r!spunse Frodo ce0a #ai '#b!rb!tat* -# s!%#i re0in 'ndat!* .e4a #! si#t #ai bine* -$teapt!9 Nu po+i face ni#ic f!r! o funie* 7 Funie9 strig! Sa# s!lbatic, ca pentru sine, oarecu# u$urat* )ai bine%a$ at"rna eu de%o funie, s! #! 0ad! to+i 2e02ecii de la o po$t!9 Nu e$ti dec"t o sec!tur!, Sa# <a#gee5 a$a%#i 2icea #ie #ereu Unc6ia$u@, asta era 0orba lui9 Funie9 7 Nu #ai bodog!ni9 strig! Frodo, sup!rat, dar $i 'n0eselit5 '$i re0enise acu#* )ai las!%l pe Unc6ia$ul !la al t!u* .oar nu 0rei s! spui c! ai 0reo funie prin bu2unar; .ac!%i a$a, scoate%o* 7 .a, do#nu@ Frodo, e%n rani+a #ea* -# c!rat%o dup! #ine sute de #ile $i parc% a# fost lo0it cu leuca de%a# uitat%o* 7 -tunci, pune #"na $i d!%i dru#ul 4os9 Sa# '$i desf!cu iute rani+a $i 'ncepu s! scotoceasc!* <!si, 'ntr%ade0!r, la fund un colac de funie cenu$iu%argintie, '#pletit! de se#in+ia din Lorien* -20"rli un cap!t spre st!p"nul lui* 8e2na p!rea s! se ridice de pe oc6ii lui Frodo5 sau poate%i re0enea 0ederea* >!ri firul cenu$iu care cobora unduindu%se $i i se p!ru o lucire argintie* -cu# c! a0ea un punct lu#inos 'n 'ntuneric asupra c!ruia s!%$i a+inteasc! pri0irile, nu se #ai si#+ea c6iar a$a bui#ac* L!s"ndu%se greu 'n fa+!, '$i 'nf!$ur! str"ns cap!tul 'n 4urul taliei, iar apoi apuc! funia cu a#bele #"ini* Sa# se d!du 'nd!r!t $i '$i propti picioarele 'ntr%o buturug! la 0reo doi #etri de #uc6ie* ,u c6iu cu 0ai, Frodo a4unse sus $i se arunc! la p!#"nt* Tunetele bubuiau $i 6uruiau 'n dep!rtare, iar ploaia 0i4elioas! nu #ai contenea* /obbi+ii se t"r"r! 'nd!r!t, pe f!ga$5 dar nu aflar! acolo cine $tie ce ad!post* &n 4urul lor se porniser! $u0oaie de ap!5 cur"nd se unir! 'ntr%un potop care se i2bea aburind de pietre, '#pro$c"nd peste st"nc!, de parc! s%ar fi scurs din burlanele unui acoperi$ uria$* 7 Putea# s! #!%nec acolo, 4os, sau s! #! fi luat apele, 2ise Frodo* ,e noroc pe #ine s! ai funia aia9 7 Era bine dac!%#i aducea# #ai repede a#inte c%o a#, rosti Sa#* Poate 0% a#inti+i cu# puneau funiile 'n b!rci c"nd a# pornit Ia dru#, acolo, 'n +inutul elfesc* Nu #%a# putut ab+ine $i%a# 0"r"t $i eu un colac 'n desag!* Sunt ani de%atunci* 1,ine $tie c"nd '+i poate fi de a4utor93, a$a a 2is /aldir parc!, sau altul de%acolo* i%a a0ut

dreptate* 7 P!cat c! nu #%a# g"ndit s! iau $i eu o bucat!, 2ise Frodo5 dar a# p!r!sit Fr!+ia 'n grab! $i 2!p!ceal!* .ac! a0ea# destul!, a# fi putut cobor'* ,"t e de lung! funia ta; Sa# o scoase 'ncet $i%o #!sur! cu bra+ele= 7 ,inci, 2ece*** dou!2eci, trei2eci de co+i* ,a# at"t, 2ise el* 7 ,ine%ar fi cre2ut9 eAcla#! Frodo* 7 -69 -$a e9 f!cu Sa#* Elfii sunt o se#in+ie #inunat!* Pare ca# sub+ire, dar e 2dra0!n!5 $i e #oale ca puful la pip!it* i se poate str"nge #ult* E tare u$oar!* )inunat! se#in+ie, pe legea #ea9 7 Trei2eci de co+i, f!cu Frodo g"nditor* ,red c%ar fi de%a4uns* .ac! furtuna se ter#in! 'nainte de c!derea nop+ii, eu unul a# s!%ncerc* 7 Ploaia s%a potolit aproape de tot, 2ise Sa#* .ar s! nu cu#0a s! face+i ce0a necugetat $i s! pleca+i iar 'n 'ntuneric, do#nu@ Frodo* Eu unul nu #i%a# re0enit dup! +ip!tul !la adus de 0"nt* Poate du#nea0oastr!, da* P!rea un c!l!re+ negru5 dar unul 2bur!tor, dac! a$a ce0a%i cu putin+!* )! g"ndesc c%ar fi #ai bine s! ne%odi6ni# 'n despic!tura asta p"n! s%o scurge noaptea* 7 Iar eu #! g"ndesc c! nu #ai 0reau s! stau nici o clip! 'n+epenit aici, pe #uc6ia asta, cu oc6ii din (ara &ntuneci#ii 2g"indu%se la noi de dincolo de #la$tini, 2ise Frodo* La acestea, se ridic! $i cobor' din nou pe fundul f!ga$ului* Pri0i 'n 2are* ,!tre r!s!rit, cerul se 'nsenina iar* Furtuna '$i ridica poalele ude $i 2dren+uite, c!ci aripile #!re+e $i r!2boinice se 'ndreptaser! asupra crestelor E#?n )uil, $i acolo ad!star! o 0re#e g"ndurile 'ntunecate ale lui Sauron* .ar cur"nd, se 'ntoarse ca s! biciuie :alea -nduinului cu grindin! $i cu fulgere, arunc"ndu%$i u#bra peste )inas Tirit6 cu i2 de b!t!lie* -poi se l!s! 'n #un+i $i, adun"ndu%$i l!ncile #!re+e, se rostogoli agale asupra <ondorului $i la poalele Ro6anului, p"n! ce, departe, c!l!re+ii din c"#pie 'i 2!rir! st"lpii 'ntuneca+i 'nd!r!tul soarelui 'n 0re#e ce 'naintau c!tre -pus* .ar aici cerul albastru al serii se desc6ise din nou peste pustietate $i peste s#"rcurile puturoase5 ap!rur! c"te0a stele palide, ca ni$te g!uri 'n co0iltirul peste care r!s!rise luna nou!* 7 ,e bine e s! 0e2i din nou, 2ise Frodo, tr!g"nd ad"nc aer 'n piept* tii c! #i%a trecut o clip! prin #inte c! #i%a# pierdut 0ederea; .e la fulgere sau de Ia ce0a #ai r!u* Nu 0edea# ni#ic5 c6iar ni#ic* P"n! #i%ai tri#is funia aia* Parc! str!lucea* 7 Sea#!n! pe 'ntuneric cu argintul, spuse Sa#* N%a# obser0at p"n! acu#, de$i nu%#i a#intesc s%o fi scos de c"nd a# 0"r"t%o de#ult 'n desag!* .ar dac! sunte+i pus pe c!+!rat, do#nu@ Frodo, cu# o s! face+i; Trei2eci de co+i, adic! optspre2ece st"n4eni, ca# asta%i $i 'n!l+i#ea st"ncii, dup! cu# a+i socotit* Frodo c6ib2ui o clip!* 7 &nnoad%o bine 'n 4urul ciotului !luia, Sa#, 2ise el* -poi cred c! o s!%+i fac pe plac de data asta $i%o s! te las s! porne$ti pri#ul* Eu a# s! +in funia, a$a c! tu nu 0a trebui dec"t s! te fere$ti cu #"inile $i picioarele* Nu #! sup!r dac! te #ai spri4ini din c"nd 'n c"nd de c"te%un prag, s!%#i #ai trag $i eu sufletul* .up! ce a4ungi 4os, a# s! te ur#e2 $i eu* -cu# #i%a# #ai re0enit* 7 Foarte bine, 2ise Sa# cu ini#a grea* .ac! a$a trebuie, 6ai s%o face#* Lu! funia $i o leg! str"ns 'n 4urul ciotului cel #ai apropiat de bu2a pr!pastiei5 apoi '$i petrecu cel!lalt cap!t 'n 4urul taliei* F!r! nici o tragere de ini#!, se r!suci $i se preg!ti s! coboare* Se do0edi #ult #ai u$or dec"t se a$teptase* Parc! 'i d!dea cura4 funia, de$i 'nc6idea oc6ii de c"te ori se uita 4os printre picioare* La un #o#ent dat, ni#eri peste

o por+iune #ai grea, unde peretele era neted si c6iar ca0ernos5 acolo se l!s! s! lunece leg!n"ndu%se pe funia de argint* .ar Frodo 'l cobor' 'ncet $i cu gri4!, a$a c! trecu cu bine $i peste asta* Nu%i fusese tea#! dec"t c! o s! se sf"r$easc! toat! funia $i%o s! r!#"n! at"rnat, dar Frodo #ai a0ea 'nc! un rotocol 2dra0!n 'n #"n!, c"nd 'l au2i pe Sa# strig"nd= 7 -# a4uns9 <lasul 'i r!suna foarte li#pede dedesubt, el, 'ns!, nu se 2!rea5 cenu$iul #antiei sale se pierdea 'n asfin+it* Lui Frodo 'i trebui ce0a #ai #ult ca s! a4ung! la el* &$i legase funia 'n 4urul taliei $i o prinsese bine de ciotul acela5 o scurtase destul, ca s! nu se lo0easc! 'n #o#entul 'n care a0ea s! ating! p!#"ntul5 totu$i, nu 0oia s! se pun! 'n pri#e4die, c!ci nu a0ea at"ta 'ncredere 'n firicelul acela cenu$iu* ,u toate acestea, 'n dou! locuri fu ne0oit s! se lase cu totul 'n 0oia funiei= suprafa+a st"ncii era neted!, n%a0ea cu# se ag!+a, nici #!car cu degetele lui de 6obbit, iar pragurile erau foarte dep!rtate* .ar, p"n! la ur#!, a4unse $i el 4os* 7 Na, c%o f!cur!# $i pe%asta9 strig! el* -# reu$it s! sc!p!# din E#?n )uil9 )!% ntreb acu# ce ne #ai a$teapt!* Te po#ene$ti c! acu$ica o s! t"n4i# s! #ai si#+i# piatra tare sub picioare* .ar Sa# nu%i r!spunse* Se uit! lung 'n sus, la st"nc!* 7 <!g!u+!9 Neg6iobule9 eAcla#! el* Funia #ea dr!g!la$! st! legat! acolo de%un ciot, iar noi sunte# aici, 4os* ,e scar! bun! i%a# #ai l!sat ne#ernicului !luia de <ollu#9 Nu ne r!#"ne dec"t s! pune# un 2apis s!%l anun+!# pe unde a# luat%o9 Prea sc!paser!# u$or9 7 .ac!%+i trece prin cap 0reun g"nd legat de cu# a# fi putut cobor' cu tot cu funie, atunci s! #! faci pe #ine g!g!u+! sau cu# +i%o fi 2is Unc6ia$ul, 2ise Frodo* Urc! $i de2leag%o, dac! pofte$ti, $i pe ur#! d!%+i dru#ul 4os9 Sa# se scarpin! 'n cap* 7 Nu, nu%#i 0ine nici o idee, 2ise el* i 0! cer iertare, dar, ce s! fac, tare #i%e greu s%o las aici* Lu! cap!tul funiei, 'l scutur! u$or $i 'l #"ng"ie* 7 E dureros s! #! despart de orice lucru pe care l%a# luat c"nd0a din +inutul elfesc* S%ar putea s%o fi '#pletit c6iar <aladriel, #ur#ur! el, cl!tin"nd 'ndurerat din cap* Ridic! pri0irile $i #ai trase o dat! de sfoar!, 'n se#n de r!#as%bun* Spre #area #irare a celor doi 6obbi+i, funia c!2u 'ncol!cit! drept 'n capul lui Sa#* Frodo 'ncepu s! r"d!* 7 ,ine a legat funia; 'ntreb! el* 8ine c%a +inut c't a# cobor"t* ,"nd #! g"ndesc c! #%a# 'ncre2ut 'n nodul t!u*** 7 N%oi fi bun la c!+!rat, do#nu@ Frodo, rosti el bosu#flat, dar #ai $tiu $i eu c"te ce0a despre funii $i noduri* .in fa#ilie, cu# a+i 2ice du#nea0oastr!* P!i, bunicu% #eu, $i dup! aia unc6iu@ -nd?, care%a fost fratele #ai #are al Unc6ia$ului, au #ers odinioar! pe s"r#! peste ,"#punalt* Iar eu a# str"ns nodul 'n 4urul ciotului ca oricare f!ptur! din ,o#itat sau din afar!* 7 -tunci s%o fi frecat de bu2a pr!pastiei $i s%o fi rupt, conc6ise Frodo* 7 Pun r!#!$ag c! nu%i a$a, spuse Sa# $i #ai 4ignit, aplec"ndu%se s! cercete2e capetele* Nu, n%a fost asta* E neatins!9 7 -tunci #! te# c! s%a de2legat nodul, '$i d!du Frodo cu p!rerea* Sa# cl!tin! din cap, f!r! s! 2ic! ni#ic* &$i petrecu g"nditor funia printre degete* 7 Pute+i s! crede+i ce pofti+i, do#nu@ Frodo, 2ise el 'ntr%un t"r2iu* .ar eu g"ndesc c! s%a de2legat singur!, la c6e#area #ea* O 'ncol!ci $i o 0"r' cu duio$ie 'n desag!* 7 I#portant e c! a c!2ut iar la noi, spuse Frodo* -cu# trebuie s! ne g"ndi# ce%

o s! face# #ai departe* Se las! noaptea* ,e fru#oase%s stelele9 i luna9 7 Te ung la ini#!, nu%i a$a; 2ise Sa#, ridic"ndu%$i pri0irile* -u ce0a elfesc 'n ele* i luna%i 'n cre$tere* N%a# #ai 0!2ut%o de 0reo dou! nop+i de%at"+ia nori* Lu#inea2! destul de puternic* 7 .a, 'ncu0iin+! Frodo5 dar de%abia peste c"te0a 2ile o s%a0e# lun! plin!* Nu cred c!%i bine s! trece# s#"rcurile pe lu#ina asta slab!* Pornir! #ai departe sub cele dint"i u#bre ale nop+ii* .up! o 0re#e, Sa# se 'ntoarse $i se uit! 'nd!r!t la dru#ul pe care 0eniser!* <ura f!ga$ului se c!sca neagr! 'n st"nca 'ntunecat!* 7 ,e bine%#i pare c! ne%a# luat funia 'napoi, 2ise el* L%a# ca# pus la% ncurc!tur! pe neispr!0itul !la* S! 0ede# cu# $i%o 2dreli picioarele alea ur"te peste praguri9 Se de2lipir! p"n! la ur#! de st"nca $i plecar! prin pustiul acela de bolo0ani $i de pietre col+uroase u#ede $i lunecoase din cau2a potopului de ploaie* P!#"ntul se po0"rnea 'nc! abrupt, p"n! 6!t%departe* Nu #erser! #ult $i d!dur! de o cr!p!tur! care se c!sca deodat!, #are $i neagr! dinaintea lor* Nu era prea lat!, 'ns! nu se putea s!ri peste ea pe 'ntuneric* Li se p!ru c! aud un susur de ap! 'n #!runtaiele ei* ,r!p!tura se curba 'n st"nga, spre #ia2!noapte, $i se 'ntorcea c!tre coline, oprindu%le astfel dru#ul 'n direc+ia aceea, cel pu+in c't era 'ntuneric* 7 N%ar fi #ai bine s%o lu!# 'nd!r!t la #ia2!2i, pe la poalele st"ncii; 'ntreb! Sa#* Poate%o# g!si 0reun ascun2i$ pe%acolo sau c6iar o pe$ter!, ce0a* 7 8a da, spuse Frodo* -# obosit $i nu cred c! #! #ai pot t"r' printre pietre 'n noaptea asta5 cu toate c! #! calc! pe ner0i orice clip! pierdut!* ,e bine%ar fi s%a0e# 'n fa+! o c!rare b!t!torit!9 -$ #erge p"n! #i s%ar toci t!lpile* )ersul pe la poalele col+uroase ale E#in )uilului li se p!ru tare ane0oios* i Sa# nu d!du peste nici un ascun2i$ sau o grot! 'n care s! se ad!posteasc!5 dinaintea lor se 'ntindeau doar po0"rni$uri 'nnegurate pe l"ng! st"nca acu# #ai 'nalt! $i #ai abrupt! ca 'nainte* P"n! la ur#!, se aruncar! osteni+i la p!#"nt, l"ng! un bolo0an la ad!post de 0"nt, nu departe de bu2a pr!pastiei* -colo statur! 0"r"+i unul 'ntr%altul cu sufletul 'nnegurat, 'n noaptea rece, '#pietrit!, p"n! ce so#nul li se strecur! sub gene, oric"t s%ar fi c!2nit s!%l alunge* Luna str!lucea li#pede sus, pe cer* Lu#ina ei sub+ire $i alb! arginta fe+ele pietrelor $i sc!lda 2idurile reci $i 'ncruntate ale st"ncii, presc6i#b"nd toat! 'ntinderea aceea 'ntunecat! 'ntr%un cenu$iu palid, 'ng6e+at, #i$cat din loc 'n loc de u#bre s#olite* 7 8un9 f!cu Frodo, ridic"ndu%se $i 'nf!$ur"ndu%se #ai bine 'n #antie* .or#i un pic, Sa#, $i ia p!tura #ea* -# s! fac de pa2! $i%a# s! #! pli#b pu+in 'ncolo $i% ncoace* .eodat! se 'ncorda $i%l apuc!, g6e#uindu%se, pe Sa# de bra+* 7 ,e%i aia; $opti el* Uit!%te acolo, pe st"nc!9 Sa# se uit! $i trase ad"nc aer printre din+i* 7 Ssst9 f!cu el* -sta ne #ai lipsea9 E <ollu# !la9 :ipere $i $erpi9 ,e credea#, c% o s! sc!p!# a$a u$or, cu o c!+!r!tur!, dou!; Ia uita+i%0! la el9 Parc!%i un p!ian4en sc"rbos pe un perete9 Pe suprafa+a unei r"pe abrupte $i%aproape netede, dup! cu# le p!ru 'n lu#ina palid! a lunii, se #i$ca o u#br! #ic! $i neagr!, cu #e#brele sub+iri $i r!$c6irate* Pese#ne c! #"inile $i degetele de la picioare se ag!+au de #icile ie$ituri de care 6obbi+ii nu s%ar fi putut prinde* .ar ar!ta ca $i cu# s%ar fi t"r"t 'n 4os pe perni+e lipicioase, ca o ar!tare #are, 'n c!utare de prad!, din nea#ul g"ndacilor* i cobora cu capul 'n 4os, de parc! ar fi a#u$inat p!#"ntul* .in c"nd 'n c"nd '$i d!dea capul 'ncet pe spate, r!sucindu%$i cu totul g"tul sub+ire

$i lung5 6obbi+ii 2!rir! dou! lu#ini+e str!lucind palid= oc6ii lui, care sclipir! o clip! 'n lu#ina lunii, acoperindu%se apoi iute de pleoape* 7 ,rede+i c! ne 0ede; 'ntreb! Sa#* 7 Nu $tiu, 2ise Frodo lini$tit* .ar cred c! nu* i unor oc6i prieteno$i le%ar fi greu s! 0ad! #antiile acestea elfe$ti* Eu unul nu te pot 0edea pe 'ntuneric nici la doi pa$i* i%a# au2it c! nu%i place nici pe soare, nici pe lun!* 7 -tunci de ce coboar! c6iar pe%aici; 'ntreb! Sa#* 7 )ai 'ncet, Sa#, 'l potoli Frodo* Pese#ne c! ne si#te* i cred c! are au2ul ascu+it, ca elfii* )i se pare c%a au2it ce0a acu#, poate c6iar glasurile noastre* -# ca# strigat acolo, sus5 $i%a# 0orbit p"n! acu# cu glas tare* 7 Ei, #%a# ca# s!turat de el, 2ise Sa#* ,e tot 0ine dup! noi; la s!%l iau un pic la 'ntreb!ri* ,red c! acu# n%o s! pute# s!%i d!# br"nci* Sa# se strecur! tiptil spre st"nc!, tr!g"ndu%$i bine gluga cenu$ie pe frunte* 7 -i gri4!, $opti Frodo, ur#"ndu%l* S! nu%i atragi aten+ia* E #ult #ai pri#e4dios dec"t pare* Silueta neagr! cobor"se, ag!+"ndu%se de st"nc!, 0reo trei sferturi din distan+!* Era acu# ca# la cinci2eci de picioare, c6iar #ai pu+in, de poalele st"ncii* /obbi+ii 'l ur#!reau g6e#ui+i stan! de piatr!, ascun$i dup! un bolo0an uria$* -i fi 2is c! a4unsese 'ntr%un loc #ai dificil sau c! 'l nec!4ea ce0a* &l au2eau puf!ind $i din c"nd 'n c"nd $uier"nd c"te%o 'n4ur!tur!* &$i 'n!l+! capul $i li se p!ru c! scuip!* -poi '$i continu! cobor"$ul* -cu# 'i au2eau glasul spart $i s"s"it* 7 -6, ssst9 U$urel, nepre+uitul #eu9 <raba ssstric! treaba9 Nu trebuie sss! ne pune# la b!taie pielea, nu%i a$$$a, nepre+uitule; Nu, nepre+uitule*** #ollum2 '$i ridic! iar capul, clipi la lu#in!, $i%nc6ise iute oc6ii* 7 N%o pute# suferi9 $uier! el* Sssc"rboas!, sssc"rboas! $$$i tre#ur!toare lu#in! e*** ssst*** ne issscode$te, nepre+uitule, ne arde la oc6i* Tot cobor"nd, $uieratul i se au2i #ai ascu+it $i #ai li#pede* 7 Unde essste, unde essste nepre+uitul #eu, nepre+uitul #eu; E%al nostru, e%al nostru $i%l pofti#* /o+ii, 6o+ii, sssc"rbele alea de 6o+o#ani9 Unde%or fi cu nepre+uitul #eu; 8leste#a+ii9 &i ur"#9 7 Parc! n%ar $ti c! sunte# aici, nu%i a$a; $opti Sa#* i ce%o fi nepre+uitul lui; O fi 0r"nd s! 2ic!*** 7 Sst, 'l opri Frodo* E destul de aproape acu# ca s%aud! $i%o $oapt!* &ntr%ade0!r, <ollu# se oprise iar brusc, $i capul lui #are, proptit 'n g"tul sfri4it, i se b!l!ng!ni dintr%o parte 'n alta, ca $i cu# ar fi ascultat* Oc6ii lui sp!l!ci+i erau 'ntredesc6is9 Sa# se c6irci, de$i degetele 'i tres!rir! nelini$tite* Oc6ii lui plini de #"nie $i sc"rb! nu i se #ai de2lipir! de creatura str"#b! care 'ncepu acu# iar s! se #i$te, s! s"s"ie $i s! bolboroseasc!* -4unse, 'n sf"r$it, la 0reo dou!spre2ece picioare deasupra lor* .in locul acela, st"nc! se te$ea abrupt 'n!untru $i nici #!car <ollu# nu putu s! g!seasc! spri4in* P!ru c! 0rea s! se r!suceasc!, s! a4ung! cu picioarele 'n 4os* -tunci 'ns! se pr!bu$i, +ip"nd ascu+it, 'n c!dere '$i 'ncol!ci picioarele $i bra+ele 'n 4urul trupului, ca un p!ian4en care se las! pe un fir* Sa# +"$ni din ascun2!toarea lui $i, din dou! salturi, str!b!tu distan+a dintre el $i poalele st"ncii* P"n! s! se poat! <ollu# ridica, s!ri peste el* .ar c6iar a$a, luat! pe nepus! #as!, ar!tarea se do0edi #ai sprinten! dec"t s%ar fi a$teptat 6obbitul* &nainte s! g!seasc! un punct de spri4in, Sa# fu 'ncol!cit de bra+ele $i picioarele acelea lungi care 'l str"ngeau f!r! s!%l stri0easc!, dar tare ca ni$te funii cu#plite* .egetele lipicioase 'i pip!iau beregata* -poi si#+i #u$c!tura unor din+i ascu+i+i 'n u#!r* Nu #ai putu dec"t s!%l i2beasc! 'n fa+! cu capul lui rotund $i tare* <ollu#

s"s"ia $i scuipa, dar nu%l sl!bea deloc* .ac! ar fi fost singur, lucrurile ar fi luat o 'ntors!tur! ur"t! pentru Sa#* .ar Frodo s!ri 'n picioare $i '$i trase spada Sting din teac!* ,u #"na st"ng! 'l apuc! pe <ollu# de p!rul s!u rar $i%i d!du capul pe spate* <"tul lung al ar!t!rii se 'ntinse $i oc6ii sp!l!ci+i $i otr!0i+i r!#aser! pironi+i la cer* 7 Las!%l, <ollu#, 'i porunci el* -ceasta%i Sting* .oar ai #ai 0!2ut%o c"nd0a* Las!%l, c! altfel ai s%o si#+i de data asta* &+i tai beregata* <ollu# se pr!bu$i ca o funie ud!* Sa# se ridic!, pip!indu%$i u#!rul* Oc6ii 'i clocoteau de #"nie, dar nu a0ea pe cine s! se r!2bune= 0r!4#a$ul lui 2!cea neputincios pe pietre, gudur"ndu%se $i sc6el!l!ind* 7 Nu ne lo0i9 Nu%i l!sa s! ne%ating!, nepre+uitule9 /obbi+eii cu#secade n%or s! ne lo0easc!, nu%i a$a; ,! doar noi n%a# 0rut s! le face# 0reun r!u, dar ei au s!rit pe noi ca pisicile pe bie+ii $oareci* -$a, a$a, nepre+uitule9 Iar noi sunte# a$a singuri, #ollum Noi o s! fi# dr!gu+i cu ei, tare dr!gu+i, dac! $i ei or s! fie a$a* .a, daaa* 7 Ei, ce%i de f!cut; 2ise Sa#* Eu 2ic s!%l leg!#, ca s! nu se #ai furi$e2e dup! noi* 7 .ar asta o s! ne%o#oare, o s! ne%o#oare, sc6el!l!i <ollu#* /obbi+ei 6aini la ini#!* S! ne lege ei 'n t!r"#ul !sta rece, de piatr!, #ollum, #ollum2 &l 'necar! suspinele* 7 Nu, 2ise Frodo* N%a0e# cu# s!%l ucide# 'n situa+ia asta* -#!r"tul9 La ur#a ur#ei nu ne%a f!cut nici un r!u* 7 Oare; f!cu Sa#, pip!indu%$i u#!rul* Oricu# a0ea de g"nd s%o fac!* i, 0! 2ic, $i%acu# ticluie$te s! ne g"tuie 'n so#n* 7 Nu 2ic c! nu%i a$a, 'ncu0iin+! Frodo* .ar una e ce ticluie$te el, $i alta ce poate s! ne fac! acu#* R!#ase o clip! pe g"nduri* <ollu# 2!cea neclintit, dar nu #ai #iorl!ia* Sa# se uita la el 'ncruntat* -tunci lui Frodo i se p!ru c! aude foarte clar, dar dep!rtat, glasuri de de#ult= $e pcat c .ilbo n-a n*un#hiat-o pe fptura asta ticloas, c(nd a avut prile*ul2 Pcat7 Pi, tocmai teama de Pcat i-a oprit m(inile !eama de pcat "i 'ilostivirea/ s nu love"ti fr pricin &u m tem de pcat c(nd e vorba de Gollum "i merit moartea "i merit moartea2 &u m ndoiesc de asta 'ulte vie%uitoare "i merit moartea Iar altele "i merit via%a, dar mor ns ai tu putin%a s le druie"ti via%a7 Atunci ia-o mai u"or cu moartea n numele drept%ii, #(ndindu-te la propria-%i piele &ici mcar n%elep%ii nu au putin%a s vad tot ce-i la urm 8 Foarte bine, rosti el tare, cobor"ndu%$i spada* .ar tot #! te#* i totu$i, dup! cu# 0e2i, n%o s! #%ating de creatura asta, c!ci acu#, c! o 0!d 'n fa+a oc6ilor, #i s%a f!cut #il!* Sa# r!#ase cu oc6ii 6olba+i la st!p"nul s!u5 p!rea c! 0orbe$te cui0a care nu era de fa+!* <ollu# '$i ridic! 'ncet capul* 7 .aa, sssunte# ni$$$te tic!lo$$$i, nepre+uitelor, sc6el!l!i el* &ndurare9 &ndurare9 /obbi+ii n%or s! ne ucid!5 6obbi+ii sunt buni* 7 Nu, n%o s! te ucide#, spuse Frodo* .ar nici n%o s! te l!s!# s! pleci* E$ti tot nu#ai r!utate $i nu ne pute# 'ncrede 'n tine, <ollu#* :a trebui s! 0ii cu noi, asta%i tot* i n%o s! te pierde# din oc6i* &ns! trebuie s! ne dai o #"n! de a4utor, c"nd o s! fii 'n stare* .up! fapt! $i r!splat!* 7 .a, a$$$a e, f!cu <ollu#, ridic"ndu%se 'n capul oaselor* Sunt buni 6obbi+ii* O

sss! #erge# cu ei* O sss! le%ar!t!# poteci ferite%n 'ntuneric, da, da9 $$i unde ssse duc ei, oare, de%sss ne0oi+i sss! ssstr!bat! assse#enea #eleaguri reci, de piatr!* Tare ne #inun!#, tare ne #ai #inun!#* &$i 'n!l+! clipind pri0irile spre ei $i 'n oc6ii lui sp!l!ci+i scap!r! o sclipire $ireat! $i curioas!* Sa# pufni dispre+uitor $i se +inu s! 0orbeasc!5 dar p!rea s! si#t! c! se petrecea ce0a ciudat cu st!p"nul lui* F!r! doar $i poate, starea acestuia se sc6i#base* &'n orice ca2, r!#ase uluit de r!spunsul lui* Frodo se uit! drept 'n oc6ii lui <ollu#, care clipi iute $i '$i feri pri0irile* 7 tii tu sau #!car b!nuie$ti, S#eagol, 2ise el lini$tit $i aspru* i presupun c! $tii dru#ul 'ntr%acolo* 7 -69 Sss9 f!cu <ollu#, acoperindu%$i urec6ile cu #"inile, ca $i cu# rostirea acestui nu#e l%ar fi durut* -# b!nuit, a# b!nuit, $opti el5 $i n%a# 0rut s!%i l!s!#, nu; Nu, nepre+uitule, n%a# 0rut s!%i l!s!# pe 6obbi+ii !$tia dr!gu+i* Praf, praf $i cenu$!5 $i sete%i acolo5 $i pu+uri peste pu+uri $i orci 7 #ii de orci* /obbi+ii cu#secade nu trebuie sss! ssse duc! acolo* 7 -$adar, ai fost 'n )ordor, nu%i a$a; st!rui Frodo* i te si#+i atras iar 'ntr% acolo*** 7 .a, da* Nu9 +ip! <ollu#* .oar o dat!, din 'nt"#plare, nepre+uitule* .a, din gre$eal!* .ar n%o s! ne 'ntoarce#* Nu, nu9 -poi brusc '$i sc6i#b! glasul $i li#ba5 suspin! din r!runc6i $i 0orbi, dar parc! nu lor* 7 Las!%#!%n pace, #ollum2 )! doare* O, bietele #ele #"ini, #ollum2 Eu, noi*** eu nu 0reau s! #! 'ntorc* Nu $tiu pe unde* Sssunt obosit* Eu*** noi nu $ti# pe unde, #ollum, #ollum/ nu, nu $ti#* Ei stau tre4i tot ti#pul* <no#i, oa#eni $i elfi 7 elfii 'ngro2itori, cu oc6ii str!lucitori* Nu $tiu pe unde9 Of9 Se ridic! 'n picioare $i, str"ng"ndu%$i #"na lui lung! 'ntr%un nod osos, desc!rnat, ar!t! tre#ur"nd c!tre r!s!rit* 7 Noi nu9 Nu pentru 0oi9 -poi se pr!bu$i iar* 7 Gollum, #ollum, sc6el!l!i el cu fa+a la p!#"nt* Nu te uita la noi9 Pleac!9 .u%te $i te culc!9 7 N%o s! plece $i nici n%o s! se culce la porunca ta, S#eagol, 2ise Frodo* .ar dac! 0rei 'ntr%ade0!r s! te elibere2i, atunci trebuie s! #%a4u+i* i asta #! te# c!% nsea#n! s! ne g!se$ti c!rarea c!tre el* &ns! nu%i ne0oie s! #ergi tot dru#ul, s! treci de poart!, doar pe t!r"#ul Lui* <ollu# se ridic! iar 'n capul oaselor $i se uit! la el printre gene* 7 E%acolo, cotcod!ci el* )ereu acolo* Orcii or s! 0%atace peste tot* .ai la tot pasu@ de orci Ia r!s!rit de R"u* Nu%l #ai iscodi+i at"ta pe S#eagol* 8ietul, bietul S#eagol, a plecat tare de#ult* l%au luat Nepre+uitul $i%acu# e pierdut* 7 Poate c! o s!%l g!si# iar, dac! 0ii cu noi, 2ise Frodo* 7 Nu, nu, niciodat!9 i%a pierdut Nepre+uitul, rosti <ollu#* 7 Ridic!%te%n picioare9 'i porunci Frodo* <ollu# se ridic! $i se d!du 'nd!r!t, spre st"nc!* 7 Ei9 f!cu Frodo* Po+i s! g!se$ti 0reo c!rare #ai u$oar!; >iua sau noaptea; Sunte# obosi+i, dar dac! alegi noaptea, 0o# porni c6iar acu#* 7 Lu#inile tari ne dor r!u, sc6el!l!i <ollu#* Nu sub ra2ele Fe+ei -lbe5 nu 'nc!* O sss! treac! 'n cur"nd dincolo de coline, dar #ai 'nt"i odi6ni+i%0! un pic, dr!g!la$ilor 6obbi+i9 7 -tunci stai 4os, 2ise Frodo* i nu te #i$ca9 /obbi+ii se a$e2ar! al!turi de el, de%o parte $i de alta, spri4ini+i de peretele st"ncii, odi6nindu%$i picioarele* Nu era ne0oie s! rosteasc! nici un fel de cu0inte= $tiau c!,

pentru #o#ent, n%a0eau 0oie s! doar#!* Luna sc!pata 'ncet* .e pe coline se l!sau u#brele $i dinaintea lor se 'ntuneca totul* Stelele sclipeau tot #ai tare sus, pe cer* Nici unul nu #i$ca* <ollu# st!tea cu picioarele str"nse, odi6nindu%$i b!rbia pe genunc6i, cu t!lpile $i pal#ele lipite de p!#"nt $i oc6ii 'nc6i$i5 dar p!rea 'ncordat, ca $i cu# ar fi reflectat sau ar fi ciulit urec6ile la ce0a* Frodo se uit! la Sa#* Oc6ii li se 'nt"lnir! $i se 'n+eleser! 'ndat!, '$i d!dur! capul pe spate $i p!rur! c! 'nc6iseser! oc6ii* ,ur"nd li se au2i respira+ia lini$tit!* Lui <ollu# 'i tres!rir! u$or #"inile* &$i #i$c! abia perceptibil capul 'n dreapta $i 'n st"nga* .esc6ise 'nt"i un oc6i, apoi pe cel!lalt* /obbi+ii nu d!deau nici un se#n de 0ia+!* 8rusc, <ollu# s!ri 'n fa+! cu o ageri#e $i%o iu+eal! uluitoare, ca o l!cust! sau ca o broasc!, $i se pierdu 'n 'ntuneric* Era toc#ai ceea ce socoteau $i cei doi 6obbi+i c! se 0a 'nt"#pla* Sa# 'l a4unse din ur#!, 'l apuc! de un picior $i 'l tr"nti la p!#"nt* 7 Funia ta o s! ne fie iar de folos, Sa#, 2ise Frodo* Sa# scoase funia din desag!* 7 i%ncotro o pornise$i #atale peste +inuturile astea reci, de piatr!, do#nu@ <ollu#; #or#!i el* Tare ne #inun!#, tare ne #ai #inun!#* ,a s! dai de niscai0a prieteni de%ai t!i orci, drept e; F!ptur! sc"rboas! $i tr!d!toare9 -r trebui s! te str"ng cu funia asta de g"t, a$a, 2dra0!n* <ollu# se 'ntinse cu#inte $i nu #ai 'ncerc! nici un $iretlic* Nu%i r!spunse ni#ic lui Sa#, dar 'i arunc! o pri0ire otr!0it!* 7 Trebuie s! g!si# un fel de a%l +ine l"ng! noi, 2ise Frodo* ,! doar 0re# s! #earg!5 a$a c! nu%i potri0it s!%i leg!# picioarele $i bra+ele, pentru c! le folose$te $i pe unele, $i pe altele* Leag!%l de gle2n! $i +ine de funie* Se aplec! asupra lui <ollu#, 'n ti#p ce Sa# f!cea nodul* R!#aser! a#"ndoi ului+i, c!ci <ollu# 'ncepu s! +ipe sf"$ietor $i sub+ire5 era cu#plit s!%l au2i* Se 2b!tu $i se str!dui s! a4ung! cu gura la gle2n!, ca s! rup! funia cu din+ii* ,ontinua s! +ipe* P"n! la ur#!, Frodo se 'ncredin+a c!%l durea5 dar n%a0ea cu# s! fie din pricina nodului* Se uit! atent la el $i 0!2u c! nu era prea str"ns, poate c6iar ca# slab* &n ciuda a ceea ce spunea, Sa# era destul de #ilosti0* 7 ,e%i cu tine; 'ntreb! el* Trebuie s! te leg!#, ca s! nu%+i #ai 0in! pe c6elie s! fugi5 dar nu 0re# s! te r!ni#* 7 Ne doare, ne doare, $uier! <ollu#* E ca g6ea+a, #u$c!9 -u '#pletit%o elfii, bleste#a+i s! fie9 /obbi+i 6aini $i nesuferi+i9 .e%aia 0re# s! scapi, de%aia, nepre+uitule* -# priceput c!%s 6aini 6obbi+ii* Ei se 0!d cu elfii, elfii fioro$i, cu oc6i str!lucitori* .ep!rta+i%o de noi9 Ne doare* 7 Nu, n%a# s! te de2leg, 2ise Frodo5 doar dac!***5 c!2u o clip! pe g"nduri*** doar dac! eAist! 0reo f!g!duial! 'n care s! crede#* 7 O s! 4ur!# c%o s! face# ce 0rea el, da, da 2ise <ollu#, 20"rcolindu%se $i frec"ndu%$i gle2na* Ne doare* 7 Buri; 'ntreb! Frodo* 7 S#eagol, rosti <ollu# brusc $i li#pede, desc6i2"ndu%$i larg oc6ii $i uit"ndu%se drept la Frodo, cu o sclipire ciudat!, S#eagol 0a 4ura cu #"na pe Nepre+uit* Frodo se 'n!l+!, iar Sa# r!#ase iar cu gura c!scat! la cu0intele $i la glasul lui se0er* 7 ,u #"na pe Nepre+uit; ,u# 'ndr!2ne$ti una ca asta; 'ntreb! el* Ia g"nde$te% te9 Un Inel s! le ferece pe toate, astfel s! le st!p"neasc! 'n &ntuneci#e* Oare%ai s! te legi pe undi+a asta+ S#eagol; El o s! te a4ute, dar e #ai 0iclean ca

tine* S%ar putea s!%+i r!st!l#!ceasc! 0orbele* Fii cu b!gare de sea#!9 <ollu# se c6irci* 7 ,u #"na pe Nepre+uit, pe Nepre+uit, repet! el* 7 i ce 4uri; 'l 'ntreb! Frodo* 7 S! fiu foarte, foarte cu#inte, 2ise <ollu#* -poi se t"r' la picioarele lui Frodo, gudur"ndu%se $i $optind r!gu$it5 se cutre#ur!, ca $i cu# 0orbele acestea l%ar fi 2guduit de spai#! p"n! 'n #!du0a oaselor* 7 S#eagol 0rea s! 4ure, ca s! nu #ai a4ung! niciodat!, niciodat! la +l Niciodat!9 S#eagol 'i 0a sal0a* .ar trebuie s! 4ure pe Nepre+uit9 7 Nu9 Nu cu #"na pe asta9 2ise Frodo, uit"ndu%se 'n 4os la el cu #il! $i cu aspri#e* Nu%+i dore$ti dec"t s!%l 0e2i $i s!%l atingi, dac!%i putea, de$i $tii prea bine c! o s! te 'nnebuneasc!* Nu 0ei 4ura pe asta* Bur! 'n nu#ele lui, dac! 0rei9 ,!ci $tii unde e* .a, $tii, S#eagol* E%n fa+a ta* O clip! lui Sa# i se p!ru c! st!p"nul lui crescuse, iar <ollu# se #icise5 o u#br! 'nalt! $i se0er!, un senior puternic, care '$i ascundea str!lucirea 'ntr%un nor cenu$iu, iar la picioarele lui, un c!+elu$ sc6eun"nd* i totu$i, cei doi erau, 'ntr%un fel, 'nrudi+i, nu str!ini5 '$i puteau citi g"ndurile* <ollu# se ridic! $i 'ncepu s!%l #"ng"ie pe genunc6i $i s! se gudure* 7 Bos9 Bos9 strig! Frodo* -cu# f!g!duie$te9 7 F!g!duiesc, da, f!g!duiesc, 2ise <ollu#* O s!%l slu4esc pe st!p"nul Nepre+uitului9 St!p"n #ilosti0, S#eagol bun, #ollum, #ollum2 .eodat! i2bucni 'n pl"ns $i se #u$c! iar de gle2n!* 7 Scoate%i funia, Sa#, 2ise Frodo* Sa# se supuse f!r! nici o tragere de ini#!* Pe dat!, <ollu# se ridic! $i 'ncepu s! 2burde, ca o potaie b!tut! #!r, pe care st!p"nul se%apucase s%o #"ng"ie* .in clipa aceea 'n el se petrecu o sc6i#bare care +inu o 0re#e5 nu #ai s"s"ia $i nu #ai sc6el!l!ia nici c"nd le 0orbea to0ar!$ilor lui de dru#, nici c"nd se adresa sinelui s!u nepre+uit* Tres!rea $i se ferea 'n clipa 'n care cei doi se%apropiau de el sau f!ceau 0reo #i$care brusc! $i se ferea s! se ating! de #antiile lor elfe$ti5 dar era prietenos $i tare dornic s! le fac! pe plac* R"dea 'n 6o6ote dac! se spunea 0reo glu#! sau c6iar c"nd Frodo 'i 0orbea bl"nd5 dac! 'l alunga, 'ncepea s! pl"ng!* Sa# nu prea se 'n0rednicea s!%i 0orbeasc!* &l b!nuia #ai #ult ca oric"nd $i, dac! a$a ce0a era cu putin+!, 'l pl!cea pe noul <ollu#, S#eagol, c6iar #ai pu+in dec"t pe cel 0ec6i* 7 Ei, <ollu#, sau cu# o fi s!%+i 2ice#, rosti el, asta e* Luna s%a dus $i trece $i noaptea* -# face bine s%o lu!# din loc* 7 .a, da, 'ncu0iin+! <ollu#, +op!ind* /ai s! #erge#* Nu%i dec"t o cale de trecere 'ntre cap!tul de #ia2!noapte $i cel de #ia2!2i* Eu a# g!sit%o, s! $ti+i9 Orcii n% o folosesc5 orcii n%o $tiu* Orcii nu trec peste S#"rcuri, ci ocolesc 2eci de leg6e* )are noroc c%a+i luat%o pe dru#ul !sta* )are noroc c! l%a+i g!sit pe S#eagol* .a, da9 Ur#a+i%l pe S#eagol9 F!cu 0reo c"+i0a pa$i 'nainte $i se uit! 'ntreb!tor 'nd!r!t, ca un c"ine care te in0it! la pli#bare* 7 Stai pu+in, <ollu#9 strig! Sa#* N%o lua a$a repede9 -cu$ica a4ung la tine cu funia9 7 Nu, nu9 f!cu <ollu#* S#eagol +i%a f!g!duit doar9 Pornir! 'n ad"ncul nop+ii, pe sub stelele li#pe2i $i reci* <ollu# 'i c!l!u2i un ti#p 'nd!r!t, c!tre #ia2!noapte, pe dru#ul pe unde 0eniser!5 apoi o lu! pie2i$ la dreapta, dep!rt"ndu%se de #uc6ia abrupt! a E#?n )uilului $i apuc"nd%o pe po0"rni$urile cu pietre col+uroase, spre s#"rcurile nesf"r$ite de dedesubt* Se topir! iute $i u$or 'n 'ntuneric* Peste pustiul de dinaintea por+ilor )ordorului se 'ntindea o t!cere

'ntunecat!* II '%rba%erea 'm)rcurilor <ollu# se #i$ca iute, cu capul 'nainte, folosindu%se adeseori de #"ini $i de picioare* Frodo $i Sa# nu se prea puteau +ine de el5 dar nu p!rea s!%l #ai 'ncerce g"ndul s! fug!, a$a c!, dac! se pr!bu$eau, se 'ntorcea $i%i a$tepta* .up! un ti#p, 'i aduse la bu2a f!ga$ului 'ngust pe unde #ai fuseser! $i 'nainte5 dar acu# erau departe de coline* 7 Uite%l9 strig! el* -colo, 4os, e un dru#* .a9 -cu@ porni# pe el*** afar!, acolo9 -r!t! unde0a, 'ntre #ia2!2i $i r!s!rit, c!tre s#"rcuri* .u6oarea lor le p!trunse n!rile, grea $i sc"rboas!, c6iar $i 'n aerul r!coros al nop+ii* <ollu# +op!ia de colo%colo de%a lungul bu2ei f!ga$ului5 p"n! la ur#!, 'i c6e#!= 7 -ici9 Pute# cobor' pe%aici* S#eagol a fost o dat! pe aici5 a# #ers pe dru#ul !sta, c"nd ne%a# ascuns de orci* &i c!l!u2i $i 6obbi+ii 'l ur#ar!, cobor"nd 'n be2n!* Nu era greu, pentru c! aici cr!p!tura nu a0ea dec"t 0reo cincispre2ece picioare ad"nci#e $i 0reo dou!spre2ece l!+i#e* Bos se au2ea un clipocit de ap!= era, de fapt, albia unuia dintre nenu#!ratele r"u$oare care curgeau susur"nd de pe coline, ca s! se re0erse 'n b!l+ile $i s#"rcurile de 4os* <ollu# coti la dreapta, u$or spre #ia2!2i, $i o lu! plesc!ind pe pietre, prin p"r"ul nu prea ad"nc* P!ru s!%i plac! s! si#t! apa sub picioare $i 'ng"n! ca pentru sine ce0a care uneori se#!na c6iar a c"ntec= P!#"ntul rece $i tare ne roade de picioare, ne #u$c! de #"ini* 8olo0anii $i pietrele sunt goale ca oasele b!tr"ne si desc!rnate de tot* .ar ce bune%s la picioare ude, pline de r!coare $i p"r"ul, si b!ltoaca9 i%acu@ a# 0rea*** 7 /a, 6a, 6a9 ,e%a# 0rea; cronc!ni el, uit"ndu%se lung la 6obbi+i* O s! 0! spune#* El b!nuia de #ult5 8aggins b!nuia* Prin oc6i 'i trecu o lu#ini+! care lui Sa# 'i ca# displ!cu, a$a, cu# sclipea 'n noapte* F!r! suflu, dar e%n 0ia+!* Rece ca #oartea de g6ea+!, nu%i e sete, )ereu bea e%n 2ale, dar f!r! 2dr!ng!nea* Se 'neac! pe uscat* Insula o crede #unte, i f"nt"na ca un 0"nt e lunecoas! $i sprin+ar! &i #erge la ini#ioar! S! le%nt"lneasc! fru#os* ,e 0re# noi%at"ta este= S! #ai prinde# c'te%un dulce $i 2e#os*

-ceste cu0inte nu f!cur! dec"t s!%i aduc! $i #ai #ult 'n #inte lui Sa# o trebu$oar! care 'l fr!#"nta din clipa c"nd 'n+elesese c! st!p"nul lui se preg!tea s!%l ia pe <ollu# drept c!l!u2!= #"ncarea* &u c!%i trecuse prin #inte c! s%ar fi putut g"ndi $i Frodo la una ca asta9 .ar socotea c! <ollu# s%ar fi putut g"ndi* ,!ci cu# oare s%o fi putut +ine singur 'n toat! 6oin!reala lui; 1Nu prea gro2a0, '$i 2ise Sa#* Pare 6!#esit* .ar nu c6iar a$a de pofticios, ca s!%ncerce c"t e de gustos un 6obbit5 cine $tie; .ac! nu%i pe$te*** $i dac! ne prinde #o+!ind*** Ei, n%o s%o fac!9 &n nici un ca2 n%o s!%l 'nfulece pe Sa# <a#gee93 8"4b"iau de #ult! 0re#e pe f!ga$ul 'ntunecat sau, cel pu+in, a$a li se p!ru picioarelor 0l!guite ale lui Frodo $i ale lui Sa#* F!ga$ul o lua spre r!s!rit $i, pe #!sur! ce 'naintau, se l!rgea $i de0enea din ce 'n ce #ai pu+in ad"nc* P"n! la ur#!, deasupra se i0i paloarea cenu$ie a di#ine+ii* <ollu# nu ar!tase p"n! atunci nici un se#n de oboseal!* -cu# 'ns! se uit! 'n sus $i se opri* 7 Se face 2iu!, $opti el, ca $i cu# 2iua era ce0a care ar fi putut trage cu urec6ea $i s!ri asupra lui* S#eagol o s! r!#"n! aici5 o s! stau aici $i n%o s! #! 0ad! Fa+! <alben!* 7 -# fi ferici+i s! 0ede# soarele, 2ise Frodo, dar o s! ne opri#, pentru c! sunte# prea 0l!gui+i acu# s! #erge# #ai departe* 7 Nu%i 'n+elept s! 0! bucura+i a$a de Fa+! <alben!, 2ise <ollu#* :! scoate la 0edere* /obbi+ii dr!g!la$i $i ascult!tori s! stea cu S#eagol* )i$un! pe%aici orci $i lucruri sc"rboase* i 0!d p"n! departe* Sta+i ascun$i cu #ine* Se a$e2ar! to+i trei s! se odi6neasc! la poalele peretelui f!ga$ului* -cu# nu era #ai 'nalt de%un stat de o# bine f!cut $i 4os, la poale, erau ni$te policioare plate de piatr! 20"ntat!5 apa curgea printr%un 4g6eab pe partea cealalt!* Frodo $i Sa# se a$e2ar! pe spate pe unul dintre rafturile acelea, s! se odi6neasc!* <ollu# se b!l!cea $i scotocea prin p"r"u* 7 Ne trebuie un pic de #"ncare, 2ise Frodo* (i%e foa#e, S#eagol; -0e# foarte pu+in!, dar o s!%+i d!# $i +ie c"t pute#* La au2ul cu0"ntului ba#e, oc6ii sp!l!ci+i ai lui <ollu# lic!rir! de%o lu#ini+! 0er2uie $i p!rur! s!%i ias! #ai #ult ca oric"nd din orbite* Pentru o clip! c!2u iar 'n 0ec6iul lui fel de%a 0orbi* 7 Sssunte# 'nfo#eta+i, da, 'nfo#eta+i sssunte#, nepre+uitule, 2ise el* ,e #!n"nc! ei; -u cu#0a pe$$$ti gusssto$$$i; Li#ba i se strecur! printre din+ii galbeni $i ascu+i+i $i '$i linse bu2ele li0ide* 7 Nu, n%a0e# pe$te, 2ise Frodo* N%a0e# dec"t asta 7 'i 'ntinse un pes#ete sub+ire de lembas 7 $i ap!, dac%o fi bun! de b!ut* 7 .a, da, apa%i bun!, 2ise <ollu#* S%o be#, s%o be#, c"t #ai pute#9 .ar ce%au ei, oare, nepre+uitule; E cr!n+!nitor; E gustos; Frodo rupse o bucat! de pes#et $i i%o d!du, '#preun! cu 'n0eli$ul de frun2e* <ollu# #u$in! frun2a $i c6ipul se sc6i#onosi a sc"rb!, u$or r!ut!cios* 7 S#eagol s%a du#irit, 2ise el* Frun2ele%s din +inutul elfesc, pfui9 Pute9 ,! doar a urcat 'n arborii !ia $i du6oarea n%a ie$it nici c"nd s%a sp!lat pe #"ini 7 #"inile #ele fru#oase9 -runc! frun2a $i lu! un col+i$or de lembas 'ntre din+i* Scuip! $i 'l apuc! tusea* 7 -uuu9 Nu9 se 'nec! el* &ncerca+i s!%l sufoca+i pe bietu@ S#eagol* ,enu$! $i pulbere, nu poate #"nca una ca asta9 Trebuie s! fl!#"n2easc!* .ar lui S#eagol nu% i pas!* /obbi+i dr!g!la$i9 S#eagol a f!g!duit* O s! fl!#"n2easc!* El nu poate #"nca #"ncarea 6obbi+ilor* O s! fl!#"n2easc!* S#eagol, biet sl!b!nog*

7 &#i pare r!u, 2ise Frodo, dar #! te# c! n%a# ce s!%+i fac* ,red c! #"ncarea asta +i%ar face bine, dac%ai 0rea s%o 'ncerci* .ar pese#ne c! nu po+i nici #!car s%o gu$ti5 cel pu+in, nu 'nc!* /obbi+ii '$i #estecar! lembasul 'n lini$te* Lui Sa# i se p!ru #ult #ai gustos ca alt! dat!* Purtarea lui <ollu# 'l f!cu s!%l #!n"nce cu poft!* .ar 'ng6i+ea cu noduri, pentru c! ar!tarea 'i ur#!rea fiecare '#buc!tur!, de la #"n! p'n@ la gur!, ca un c"ine care%$i a$teapt! por+ia pe l"ng! scaunul st!p"nului* Nu#ai dup! ce sf"r$ir! $i se preg!tir! s! se odi6neasc! p!ru s! se 'ncredin+e2e c! nu #ai a0eau altce0a bun $i pentru el* -poi se 'napoie singur la c"+i0a pa$i de ei, s#iorc!indu%se ni+el* 7 la fi+i atent9 'i $opti Sa# lui Frodo, f!r! s!%i pese dac!%l au2ea <ollu# sau nu* Trebuie s! trage# un pui de so#n5 dar nu a#"ndoi o dat!, cu tic!losul !sta 'nfo#etat 'n prea4#!, oric"t ne%ar fi f!g!duit* :! spun eu, fie c!%i S#eagol, fie c!%i <ollu#, n%o s!%$i sc6i#be el n!ra0ul peste noapte* ,ulca+i%0! du#nea0oastr!, do#nu@ Frodo, $i c"nd n%oi #ai putea +ine oc6ii desc6i$i, 0! tre2esc* Uita+i%l cu# se foie$te, la fel ca%nainte, de c"nd i%a# dat dru#ul* 7 Poate c! ai dreptate, Sa#, 2ise Frodo cu glas tare* S%a sc6i#bat el 'ntruc"t0a, dar c"t $i cu#, nu $tiu* .e$i, s! 0orbi# serios, nu cred c! a0e# de ce s! ne te#e# acu#* &ns! dac! 0rei, n%ai dec"t s! stai de pa2!* Las!%#! dou! ore, nu #ai #ult, $i apoi tre2e$te%#!* Frodo era at"t de obosit, 'nc"t 'i c!2u capul 'n piept $i ador#i pe dat! dup! ce rosti ulti#ul cu0"nt* <ollu# p!rea s! nu #ai aib! te#eri* Se 'ncol!ci $i se culc! iute, f!r! gri4i* ,ur"nd i se au2i r!suflarea $uier!toare $i u$oar! printre din+ii 'ncle$ta+i5 dar nici nu se clintea* .up! o 0re#e, te#"ndu%se s! nu a+ipeasc! $i au2indu%i pe cei doi sfor!ind, Sa# se ridic! 'n picioare $i 'l 'ng6ionti u$or pe <ollu#* -cesta '$i descol!ci bra+ele $i tres!ri, dar nu #ai f!cu nici o #i$care* Sa# se aplec! $i $opti 1pe$$te3 la urec6e, dar <ollu# nu reac+iona* Respira+ia 'i r!#ase aceea$i* /obbitul se sc!rpin! 'n cap* 7 ,red c! nu se preface, #ur#ur! el* i dac%a$ fi 'n locul lui <ollu#, nu #%a$ #ai tre2i niciodat!* &$i alung! din g"nd i#aginea spadei $i%a funiei care i se i0iser! 'n #inte $i se a$e2! l"ng! st!p"nul lui* ,"nd se de$tept!, cerul de deasupra era #o6or"t5 se 'ntunecase $i #ai #ult de c"nd '$i luaser! #asa de di#inea+!* Sa# s!ri 'n picioare* .up! c't se si#+ea de odi6nit $i de 'nfo#etat, '$i d!du sea#a c! dor#ise toat! 2iulica, pe pu+in nou! ore* Frodo era cufundat 'nc! 'ntr%un so#n ad"nc, 'ntins 'ntr%o parte* <ollu# disp!ruse* Prin #intea lui Sa# se perindar! tot felul de oc!ri din pu2deria de 0orbe a Unc6ia$ului5 atunci 'i d!du dreptate st!p"nului s!u= pentru #o#ent, n%a0eau de cine s! se tea#!* Erau a#"ndoi 0ii $i ne0!t!#a+i* 7 8iet a#!r"t9 rosti el, pe 4u#!tate cuprins de re#u$c!ri* Unde s%o fi dus; 7 Pe%aici, pe%aici, se au2i un glas deasupra* &$i ridic! pri0irile $i 0!2u capul uria$ al lui <ollu# $i urec6ile deslu$indu%se pe cerul nop+ii* 7 Ia te uit!9 ,e faci acolo; strig! Sa# ne'ncre2!tor acu#, 0!2"ndu%l* 7 Lui S#eagol 'i e foa#e, 2ise <ollu#* Se 'ntoarce i#ediat* 7 &ntoarce%te acu#9 url! Sa#* /ai, 0ino9 .ar <ollu# se f!cu ne0!2ut* La strig!tele lui Sa#, Frodo se tre2i $i se ridic! 'n capul oaselor, frec"ndu%se la oc6i* 7 /ei9 f!cu el* S%a%nt"#plat ce0a; ,"t e ceasul; 7 /abar n%a#, 2ise Sa#* .up! socoteala #ea, cred c!%i dup! apusul soarelui* >ice c!%i e foa#e*

7 Nu te te#e, spuse Frodo* N%ai ce s!%i faci* .ar, ai s! 0e2i c%o s! se 'ntoarc!* O s! se #ai +in! o 0re#e de f!g!duial!* i, oricu#, n%o s! plece de l"ng! Nepre+uitul lui* Frodo se lu#in! c"nd se du#iri c! dor#iser! bu$tean ore%ntregi al!turi de un <ollu# 6!#esit $i liber* 7 Nu #ai scotoci printre 0orbele alea de ocar! ale Unc6ia$ului, 2ise el* Erai 0l!guit $i p"n! la ur#! a ie$it bine= acu# sunte# a#"ndoi 'n putere* Ne%a$teapt! un dru# greu, cel #ai r!u dintre toate* 7 .ar ce%o s! face# cu #"ncarea; 'ntreb! Sa#* ,"t o s! ne ia treaba asta; i dup! ce%o ter#in!# ce%o s! face#; )erindele astea te +in #inunat pe picioare, de$i nu%+i prea satur! burdi6anul, ca s! 2ic a$a5 #!car eu asta si#t, de$i departe de #ine g"ndul s! #! ar!t lipsit de cu0iin+! fa+! de cei care le%au f!cut* .ar trebuie s! #!n"nci c"te pu+in 'n fiecare 2i $i nu spore$te, ci scade* .up! socoteala #ea, #ai a0e#, 6ai s! 2ice#, 0reo trei s!pt!#"ni, $i%asta a$a, str"ng"nd cureaua $i ciugulind c"te%o f!r"#!9 Ne%a# ca# l!co#it p"n! acu#9 7 Nu $tiu c"nd o# ter#ina, 2ise Frodo* Prea a# 6!l!duit prin colinele alea* .ar Sa# <a#gee, dragul #eu 6obbit 'n+elept 7 da, da, cel #ai drag 6obbit e$ti tu, Sa#, pentru #ine, prieten 'ntre prieteni 7 nu cred c! are 0reun rost s! ne g"ndi# ce%o s! face# dup! aia* S ne facem treaba, cu# 2ici tu9 ,ine $tie ce%o s! ur#e2e; .ac! Inelul, acel Unu, 0a sf"r$i 'n fl!c!ri $i noi o s! fi# prin prea4#!; Te%ntreb, atunci, Sa#, o s! #ai a0e# 0reodat! ne0oie de p"ine; Nu cred* Tot ce pute# face e s! ne oblo4i# #!dularele, ca s! ne duc! p"n! la )untele Os"ndei* &ncep s! #!%ndoiesc c6iar $i de asta* Sa# d!du din cap f!r! s! scoat! o 0orb!* &i lu! #"na st!p"nului s!u $i se aplec! asupra ei* Nu i%o s!rut!, de$i i%o ud! de lacri#i* -poi 'ntoarse capul $i se $terse la nas cu #"neca* Se ridic! $i 'ncepu s! trop!ie de colo%colo, 'ncerc"nd s! fluiere* &ntreb! printre suspine= 1Unde%o fi creatura aia afurisit!;3 .e fapt, nu trecu #ult $i <ollu# se 'ntoarse5 dar 0eni a$a furi$at, 'nc"t nu%l au2ir! dec"t c"nd ap!ru 'n fa+a lor* Era plin de tin! pe degete $i pe fa+!* )esteca 'nc! $i%i curgeau balele* ,e%o fi #olf!it, n%a0eau nici un c6ef s!%l 'ntrebe* 1:ier#i, g"ndaci sau cine $tie ce sc"rbo$enie de prin 0!g!uni3, '$i 2ise Sa#* 18rrr9 ,reatur! sc"rboas!9 -#!r"tul93 <ollu# nu le spuse ni#ic p"n! nu%$i potoli setea $i nu se sp!l! 'n p"r"u* -poi 0eni spre ei, ling"ndu%se pe bu2e* 7 -cu%i #ai bine, 2ise el* Ne%a# odi6nit; Sunte# gata de dru#; .r!g!la$ii 6obbi+i, ce fru#os dor#eau9 -cu@ 0!%ncrede+i 'n S#eagol; Foarte, foarte bine9 Ur#!toarea parte a c!l!toriei lor fu la fel cu cea de p"n! atunci* Pe #!sur! ce 'naintau prin f!ga$, acesta era tot #ai pu+in ad"nc $i panta #ai lin!* Pe 4os 'ncepu s! apar! p!#"ntul $i, 'ncet%'ncet, pere+ii se presc6i#bar! 'n ni$te biete #aluri* P"r"ul se unduia acu# $erpuitor* Noaptea era pe sf"r$ite, dar luna $i stelele erau 'n0!luite de nori, a$a c!%$i d!dur! sea#a c! se cr!pa de 2iu! doar dup! lu#ina cenu$ie care se r!sp"ndea u$or 'n4ur* -4unser! la cap!tul p"r"ului la ceasul 'ng6e+at din 2ori* )alurile se sc6i#bar! 'n ni$te #o0ile n!p!dite de #u$c6i* -pa se rostogolea clipocind peste ulti#ul prag de piatr! f!r"#icioas!, 'ntr%o #ocirl! cafenie, $i se f!cea ne0!2ut!* .e$i nu b!tea 0"ntul, trestiile uscate fo$neau r!sun!tor* &n lu#ina s!r!c!cioas!, se 'ntindeau pe a#bele p!r+i, la #ia2!2i $i la r!s!rit, s#"rcuri $i #la$tini nesf"r$ite* .in b!ltoacele 'ntunecate $i clocotitoare se 'n!l+au rotocoale de cea+! ca fu#ul* .u6oarea lor 'nec!cioas! 'ncre#enise 'n aer* &n dep!rtare, acu# c!tre #ia2!2i, se deslu$eau pere+ii #unto$i ai )ordorului, ca o barier! de nori 2dren+ui+i plutind peste o #are pri#e4dioas! de cea+!*

/obbi+ii erau acu# cu totul la #"na lui <ollu#* Nu $tiau $i nici nu erau 'n stare s!%$i dea sea#a 'n lu#ina aceea ce+oas! c! erau, de fapt, abia pe la 6otarele de #ia2!noapte ale s#"rcurilor, pe c"t! 0re#e grosul se 'ntindea Ia #ia2!2i de ei* .ac! ar fi cunoscut +inutul, ar fi putut s!%$i 'ndrepte pu+in pa$ii spre r!s!rit $i s! fac! un ocol pe dru# b!t!torit, p"n! 'n c"#pia stearp! din .agorlad de dinaintea por+ilor )ordorului* Nu c! ar fi fost 0reo #are n!de4de dac! ar fi luat%o pe%acolo* Pe c"#pia aceea pietroas! nu eAista nici un ad!post $i era str!b!tut! de dru#urile principale ale orcilor $i%ale o$tenilor 0r!4#a$i* Nici #!car #antiile din Lorien nu i%ar fi putut ascunde* 7 i%acu#, S#eagol, pe unde%o lu!#; 'ntreb! Frodo* ,6iar trebuie s! trece# peste s#"rcurile astea puturoase; 7 8a deloc, ba deloc, r!spunse <ollu#* Nu%i ne0oie, dac! 6obbi+ii 0or s! a4ung! la #un+ii 'nnegura+i $i s!%l 0ad! c't #ai cur"nd pe el Ne 'ntoarce# un pic $i ocoli#* 8ra+ul lui desc!rnat flutur! de la #ia2!noapte, la r!s!rit* 7 i pute+i s%a4unge+i, pe dru# rece $i pietros, c6iar la por+ile t!r"#ului lui )ul+i dintre oa#enii lui 0or fi acolo, a$tept"nd #usafiri, gata s!%i duc! cu drag! ini#! drept la el .a, da9 Oc6iul lui 0eg6ea2! dru#ul acela tot ti#pul* -colo l%au prins c"nd0a, de#ult, $i pe S#eagol, ad!ug! <ollu#, cutre#ur"ndu%se* .ar de%atunci, S#eagol s% a folosit #ai bine de oc6i, da, da9 )i%a# folosit oc6ii, picioarele $i nasul* tiu $i alte c!i* )ai grele, #ai ane0oioase, dar #ai bune, dac! 0re# ca el s! nu ne 0ad!* Ur#a+i%l pe S#eagol9 El $tie s! 0! c!l!u2easc! peste s#"rcuri, prin ce+urile astea dr!g!la$e $i dese* Ur#a+i%l cu gri4! pe S#eagol $i o s! treac! #ult, tare #ult p"n! s! pun! el #"na pe 0oi* .ac%o fi s! fie9 Se f!cuse de4a 2iu!, era o di#inea+! #o6or"t!, f!r! 0"nt, $i du6orile s#"rcurilor pluteau groase 'n aer* Nici o ra2! de soare nu str!pungea cerul 4os $i 'nnorat, iar <ollu# p!rea ner!bd!tor s! continue c!l!toria f!r! )bav -$a c!, dup! ce%$i traser! un pic sufletul, pornir! iar $i se pierdur! cur"nd 'ntr%o lu#e t!cut! de 'ntuneric, ascuns! pri0irilor din 4ur, fie ele de pe colinele pe care le p!r!siser!, fie din #un+ii spre care se 'ndreptau* )ergeau agale, 'n $ir, unul c"te unul= <ollu#, Sa#, Frodo* -cesta din ur#! p!rea cel #ai 0l!guit dintre to+i $i, de$i #ergeau 'ncet, r!#"nea adesea 'n ur#!* /obbi+ii '$i d!dur! sea#a cur"nd c! toc#ai ceea ce li se p!ruse a fi o #la$tin! era de fapt o salb! nesf"r$it! de b!ltoace, de #ocirle $i de cursuri de ap! $erpuitoare $i aproape 'nfundate* ,ine0a iscusit '$i putea croi o c!rare sinuoas! printre ele* <ollu# a0ea, f!r! doar $i poate, aceast! dib!cie $i se folosea de ea cu prisosin+!* '$i rotea capul proptit 'n g"tul lui sub+ire c"nd 'ntr%o parte, c"nd 'ntr%alta, puf!ind $i #or#!ind tot ti#pul, ca pentru sine* .in c"nd 'n c"nd ridica #"na $i 'i oprea, iar el o lua pu+in 'nainte, se g6e#uia $i pip!ia p!#"ntul cu degetele de la #"ini $i de la picioare sau asculta pur $i si#plu cu urec6ea la p!#"nt* Era tare obositor* Iarna rece $i u#ed! 6!l!duia 'nc! 'n +inutul !sta uitat de lu#e* Singura ur#! de 0erde era linti+a ca o spu#! de pe suprafe+ele unsuroase ale apelor #o6or"te* .in cea+!, r!s!reau ierburi uscate $i stuf!ri$ putred, ca ni$te u#bre 2dren+uite ale 0erilor de #ult uitate* Pe #!sur! ce 2iua 'nainta, lu#ina #ai crescu pu+in $i ce+urile se ridicar!, sub+iindu%se str!0e2ii* Sus, deasupra putre2iciunii $i a aburilor ca ni$te #ias#e, se 'n!l+a soarele auriu acu# 'n seninul +inutului pa0at cu spu#! a#e+itoare5 dar acolo, 4os, ei nu 0edeau dec"t o gean! de lu#in! nedeslu$it!, sp!l!cit!, f!r! culoare $i f!r! c!ldur!* .ar c6iar 'n fa+a acestei palide r!#!$i+e, <ollu# tres!rea $i se 'ncrunta* -$a c! le opri c!l!toria, iar ei se odi6nir! ciuci+i ca ni$te ani#ale #ici, 6!ituite, la #arginea unui desi$ #are, cafeniu, de stuf* Era o lini$te #or#"ntal!5 buruienile $i

firele uscate de iarb! tre#urau abia 0!2ut 'n tres!ririle #!runte ale aerului pe care ei nu le si#+eau* 7 Nici #!car o pas!re9 f!cu Sa# #oroc!nos* 7 Nu, nu sunt p!s!ri, 2ise <ollu#* 8une, p!s!rile9 ad!ug! el, ling"ndu%se pe bu2e* Nu%s p!s!ri pe%aici* Sunt $erp!l!i, 0ier#!l!i $i%alte lig6ioane de balt!* )ulte, #ulte lig6ioane sc"rboase* .ar nu%s p!s!ri, rosti el trist* Sa# se uit! la el cu de2gust* -stfel trecu cea de%a treia 2i a c!l!toriei lor cu <ollu#* &nainte s! se lungeasc! u#brele serii 'n +inuturi #ai fericite, pornir! iar, #erg"nd f!r!%ncetare, f!c"nd doar din c"nd 'n c"nd c"te un popas scurt* i acesta nu at"t ca s! se odi6neasc!, ci ca s!%l a4ute pe <ollu#5 c!ci acu# trebuia s! 'nainte2e cu gri4! #are $i era uneori 2!p!cit* -4unseser! c6iar 'n #i4locul S#"rcurilor )or+ilor $i era 'ntuneric* )ergeau agale, ciuci+i, +in"ndu%se aproape, unul 'n spatele celuilalt, uit"ndu%se cu #are gri4! la fiecare #i$care a lui <ollu#* )la$tinile #usteau tot #ai tare de ap!, ap!reau b!l+i #ari, st!t!toare, printre care era tot #ai greu s! dai de p!#"nt tare $i unde piciorul se afunda 'n #ocirla cleioas!* Noroc c! dru#e+ii no$tri erau u$ori, altfel n%ar fi reu$it nici unul s! treac!* .eodat! se f!cu un 'ntuneric de nep!truns5 c6iar $i aerul p!rea negru $i greu de respirat* ,"nd li se i0ir! lu#inile 'n fa+!, Sa# se frec! la oc6i= parc! ar fi luat%o ra2na* &nt"i 2!ri una cu coada oc6iului, o sclipire palid! care se stinse5 dar cur"nd #ai 0!2u $i altele5 unele ca un fu# lucind 'ntunecat, altele ca ni$te fl!c!rui ce+oase, p"lp"itoare ale unor lu#"n!ri ne0!2ute5 fluturau ici $i colo, ca ni$te cear$afuri desf!$urate de #"ini ne0!2ute* .ar nici unul dintre to0ar!$ii s!i nu scoase o 0orb!* P"n! la ur#!, Sa# nu se #ai ab+inu* 7 ,e%i asta, <ollu#; 'l 'ntreb! el 'n $oapt!* Lu#inile din 4urul nostru* Sunte# prin$i 'n capcan!; Ele cine%s; <ollu# '$i ridic! pri0irile* &n fa+! i se i0ise o ap! 'ntunecat! $i el b"4b"ia 'ncolo $i% ncoace, nesigur pe unde s%o ia* 7 .a, sunt peste tot 'n 4urul nostru, $opti el* Lu#inile a#!gitoare* Lu#in!rile 6oiturilor* .a, da9 Nu le lua 'n sea#!9 Nu te uita9 i nu te lua dup! ele9 Unde%i st!p"nul; Sa# se uit! 'nd!r!t $i 0!2u c! Frodo r!#!sese iar unde0a 'n ur#!* Nu%l 2!ri* Se 'ntoarse 0reo c"+i0a pa$i 'n 'ntuneric, f!r! s! cute2e s! se dep!rte2e prea #ult sau s!%l c6e#e $optit $i r!gu$it* .eodat! se i2bi de Frodo, care st!tea 'n picioare pierdut 'n g"nduri, uit"ndu%se la lu#inile acelea palide* 8ra+ele 'i at"rnau +epene pe l"ng! trup5 de pe ele picurau ap! $i n!#ol* 7 /aide+i, do#nu@ Frodo, 2ise Sa#* Nu 0! #ai uita+i la ele9 <ollu# 2ice c! nu a0e# 0oie* /aide+i s! ne +ine# de el $i s! sc!p!# odat! de locul !sta bleste#at* .ac%o# putea* 7 8ine, 2ise Frodo, ca $i cu# s%ar fi tre2it dintr%un 0is* :in* .u%te 'nainte9 Sa# se 'ntoarse gr!bit, dar se '#piedic! de o r!d!cin! b!tr"n! sau de un s#oc de iarb!* Se pr!bu$i $i se ridic! ane0oie 'n #"inile care i se afundar! ad"nc 'n #ocirl!, gata%gata s! cad! cu fa+a 'n #"lul acela negru* Se au2i un $uierat slab $i 'l i2bi un #iros ur"t5 lu#inile p"lp"iau, dansau $i se roteau* O clip!, apa de sub oc6ii lui p!ru o fereastr! din sticl! 'ntunecat! prin care putea s! pri0easc!, '$i trase #"inile din #"l $i +"$ni 'nd!r!t, +ip"nd* 7 &n ap! sunt #or+i9 ,6ipuri de #or+i, rosti el 'nsp!i#"ntat* ,6ipuri de #or+i9 <ollu# i2bucni 'n r"s* 7 S#"rcurile )or+ilor5 da, da9 -$a se nu#esc, cotcod!ci el* Nu trebuie s! te ui+i la ele c"t! 0re#e sunt aprinse lu#inile*

7 ,ine sunt; i ce sunt; 'ntreb! Sa#, 'ntorc"ndu%se cutre#urat c!tre Frodo, care era acu# 'n spatele lui* 7 Nu $tiu, r!spunse Frodo cu un glas ca%n 0is* .ar i%a# 0!2ut $i eu5 'n b!l+i, c"nd s%au aprins lu#inile* >ac 'n toate b!l+ile, cu c6ipurile palide, foarte ad"nc 'n ap!* I%a# 0!2ut= sunt #"ndri $i b!lai, cu p!rul de argint plin de alge* .ar sunt cu to+ii c!run+i, #or+i, putre2i+i* i r!sp"ndesc o lu#in! ur"t!, cu#plit!* Frodo '$i ascunse c6ipul 'n #"ini* 7 Nu $tiu cine sunt, dar #i s%a p!rut c! 0!d oa#eni $i elfi, al!turi de orci* 7 .a, da, 2ise <ollu#* To+i #or+i, to+i putre2i* i elfii, $i oa#enii, $i orcii* S#"rcurile )or+ilor* - fost aici, de#ult, o b!t!lie, da, a$a i%au spus lui S#eagol c"nd era t"n!r, c"nd era# t"n!r, 'nainte de 0enirea Nepre+uitului* - fost o b!t!lie #!rea+!* Oa#eni 'nal+i, elfi 'ngro2itori $i orci +ip!tori* -u luptat 2ile, luni 'ntregi pe c"#pie, la Por+ile Negre* .ar S#"rcurile s%au l!+it de%atunci $i%au 'ng6i+it #or#intele5 se%ntind 'ntruna, 'ntruna* 7 .ar asta se%nt"#pla tare de#ult, 2ise Sa#* )or+ii n%au cu# s! fie acolo 'n carne $i oase9 St!ruie cu#0a 0reo 0ra4! dia0oleasc! prin T!r"#ul Negru; 7 ,ine $tie; S#eagol 6abar n%are, 'i r!spunse <ollu#* Nu po+i s%a4ungi la ei, s!%i atingi* -# 'ncercat odat!5 dar n%ai cu# s! a4ungi la ei* .a, da, a# 'ncercat odat!, nepre+uitule* -# 'ncercat odat!5 dar n%ai cu# s! a4ungi la ei* Or fi doar for#e de 0!2ut, nu de atins* Nu, Nepre+uitule* To+i sunt #or+i* Sa# se uit! 'ncruntat la el $i se cutre#ur!, b!nuind de ce 'ncercase S#eagol s!%i ating!* 7 Eu unul nu 0reau s!%i 0!d, 2ise el* Niciodat!9 N%ar fi #ai bine s! plec!# #ai departe, s! ne dep!rt!#; 7 8a da, ba da, 2ise <ollu#* .ar 'ncet, foarte 'ncet* i cu #are b!gare de sea#!9 -ltfel 6obbi+ii au s! coboare $i ei la #or+i $i%or s! lu#ine2e ca ni$te lu#"n!ri* Ur#a+i%l pe S#eagol9 Nu 0! #ai uita+i la lu#ini9 Se strecur! spre dreapta, c!ut"nd o potec! 'n 4urul #la$tinii* &l ur#ar! 'ndeaproape g6e#ui+i, #erg"nd adeseori pe br"nci, la fel ca el* 1Trei <ollu# #ititei 'ntr%un $ir 0o# fi, dac! o #ai +ine# #ult a$a3, '$i 2ise Sa#* P"n! la ur#! a4unser! la cap!tul #la$tinii negre $i o trecur! pri#e4dios, t"r"ndu% se sau s!rind din insuli+! 'n insuli+! 'n$el!toare* -desea se '#pot#oleau, cl!tin"ndu% se sau c!2"nd 'n #"ini 'n apele infecte ca 'ntr%o 6a2na, p"n! fur! 'nn!#oli+i din cap p"n!%n picioare $i li se u#plur! n!rile cu du6oare* Era noaptea t"r2iu c"nd, p"n! la ur#!, a4unser! iar pe p!#"nt tare* <ollu# s"s"i $i '$i #ur#ur! 'n barb!, dar se p!rea c! era #ul+u#it= printr%un #ister, un a#estec al si#+irilor, al #irosurilor $i printr%o #e#orie ciudat! a for#elor 'n 'ntuneric, p!ru c! $tia iar unde se afla $i c! era sigur de calea care%i st!tea 'n fa+!* 7 i%acu#, 'nainte9 2ise el* /obbi+i dr!g!la$i9 /obbi+i cura4o$i9 Tare, tare 0l!gui+i, bine'n+eles5 a$a $i noi, cu to+ii, Nepre+uitul #eu* .ar trebuie s! ne dep!rt!# cu#0a de lu#inile rele5 da, da, trebuie9 ,u aceste cu0inte, porni iar, aproape la trap, pe ceea ce s%ar fi putut c6e#a o uli+! lung! prin stuf!ri$ul 'nalt, iar ei 'l ur#ar! $ont"c%$ont"c, c"t putur! de repede* .ar nu peste #ult se opri brusc, a#u$in"nd $o0!itor aerul $i s"s"ind de parc! l%ar fi tulburat sau i%ar fi displ!cut iar ce0a* 7 ,e este; #or#!i Sa#, citind gre$it se#nele* .e ce a#u$ini; Eu abia #ai pot s! r!suflu, +in"ndu%#! de nas 'n du6oarea asta* Tu #iro$i ur"t5 $i st!p"nul, la fel* Tot locul !sta pute* 7 .a, da, $i Sa# pute9 f!cu <ollu#* 8ietul S#eagol trage #irosul 'n n!ri, dar S#eagol cel bun 'l suport!* &l a4ut! pe st!p"n* .ar n%are%a face* -erul se #i$c!, 0ine

sc6i#barea* S#eagol se #ir!5 el nu e fericit* Porni iar, dar era tot #ai nelini$tit $i, din c"nd 'n c"nd, se 'n!l+a c't putea, i+indu%$i g"tul spre r!s!rit $i spre #ia2!2i* O 0re#e, 6obbi+ii nu au2ir! $i nu si#+ir! ce%l nelini$tea* -poi, deodat!, se oprir! to+i trei tr!g"nd aer 'n n!ri $i ascult"nd* Lui Frodo $i lui Sa# li se p!ru c! aud 'n dep!rtare un 0aier lung, ascu+it, sub+ire $i plin de cru2i#e* Se cutre#urar!* &n aceea$i clip! si#+ir! aerul agit"ndu%se $i r!cindu%se brusc* &n 0re#e ce st!teau cu urec6ile ascu+ite, au2ir! un f"$"it care 0enea de departe* Lu#inile ce+oase tre#urar!, p!lir! $i se stinser!* <ollu# nu se #i$ca* St!tea 'n picioare, tre#ur"nd $i bolborosind, p"n! ce 0"ntul a4unse la ei $uier"nd $i #"r"ind peste #la$tini* Noaptea nu #ai era at"t de 'ntunecat!, se lu#inase 'ndea% 4uns ca s! 0ad! sau, #ai bine 2is, s! 'ntre2!reasc! fuioarele de cea+! f!r! for#! care se unduiau $i se r!suceau, 'n 0re#e ce treceau peste ei* ,"nd '$i ridicar! pri0irile, 0!2ur! cu# se destr!#au $i se '#pr!$tiau norii5 apoi sus, la #ia2!2i, se ar!t! luna sc"nteietoare, plutind cu# 'i era obiceiul* La 0ederea ei, ini#ile 6obbi+ilor se u#plur! de bucurie, dar <ollu# se c6irci bo#b!nind $i 'n4ur"nd Fa+a -lb!* -tunci, uit"ndu%se lung la cer $i inspir"nd ad"nc aerul proasp!t, Frodo $i Sa# 'l 2!rir! 0enind= un nor #ic, care 0enea 'n 2bor dinspre colinele bleste#ate5 o u#br! neagr!, desprins! din )ordor5 o pia2!rea 'naripat!* Trecu fulger!tor prin fa+a lunii $i o lu! +ip"nd 'ngro2itor c!tre apus, #ai iute ca 0"ntul* ,!2ur! cu fa+a 'n 4os $i se t"r"r! 'nsp!i#"nta+i, f!r! s! +in! sea#a de r!ceala p!#"ntului* .ar u#bra spai#ei se roti $i se 'ntoarse, trec"nd de data aceasta ce0a #ai 4os, deasupra lor, '#pr!$tiind du6oarea s#"rcurilor cu aripile lui 'nfior!toare* -poi se f!cu ne0!2ut! c!tre )ordor cu iu+eala #"niei lui Sauron5 $i 'nd!r!tul ei 0"ntul se dep!rta 0uind, l!s"nd S#"rcurile )or+ilor pustii $i 'ntunecate* Pustiul gol, c't 0edeai cu oc6ii, p"n! la a#enin+area dep!rtat! a #un+ilor, era p!tat de ra2ele slabe ale lunii* Frodo $i Sa# se ridicar! frec"ndu%se la oc6i, ca ni$te copii care se tre2esc dintr% un 0is ur"t $i 0!d c! lu#ea e 'nc! scufundat! 'n noaptea prietenoas!* .ar <ollu# r!#!sese 'ntins la p!#"nt ca tr!snit* &l ridicar! cu greutate $i o 0re#e nu 0ru s!%$i 'nal+e pri0irile* Se spri4ini 'n fa+! pe coate, acoperindu%$i ceafa cu #"inile Iui #ari $i late* 7 .u6uri9 sc6el!l!i el* .u6uri cu aripi9 Nepre+uitul este st!p"nul lor* Ei 0!d totul, totul* Ni#ic nu li se poate ascunde* 8leste#at! fie Fa+a -lb!9 i%i spun lui totul* +l 0ede, el $tie* -6, #ollum, #ollum, #ollum2 Nu se #ai scul! de 4os $i nu #ai f!cu nici o #i$care p"n! c"nd nu apuse luna departe, dincolo de Toi 8randir* .in clipa aceea, lui Sa# i se p!ru iar c! 'n <ollu# se petrecuse o sc6i#bare* Era #ai lingu$itor $i, c6ipurile, prietenos5 dar Sa# 'i prinse de c"te0a ori ni$te sclipiri ciudate 'n oc6i, #ai cu sea#! c"nd '$i 'ndrepta pri0irile spre Frodo* i se 'ntorcea tot #ai #ult la 0ec6iul lui fel de%a 0orbi* Sa# #ai a0ea o spai#! care 'l fr!#"nta tot #ai #ult* Frodo p!rea f!r! 0lag!, aproape sec!tuit* Nu spunea ni#ic5 de fapt, abia #ai putea 0orbi* Nu se pl"ngea, p!$ea ca o fiin+! care purta o po0ar! a c!rei greutate cre$tea 'ntruna* i '$i t"ra picioarele tot #ai ane0oie, a$a 'nc"t Sa# era adesea ne0oit s!%l roage pe <ollu# s! a$tepte $i s! nu%l lase pe st!p"nul lui 'n ur#!* -de0!rul era c! Frodo si#+ea Inelul 'ngreun"ndu%se, pe lan+ul din 4urul g"tului, tot #ai #ult, cu fiecare pas c!tre por+ile )ordorului* Po0ara lui 'l tr!gea tot #ai tare la p!#"nt* .ar ceea ce%l tulbura cu ade0!rat era Oc6iul= a$a 'i 2icea el 'n sine* <"ndul la el 'l f!cea s! se g6e#uiasc! 'n ti#p ce #ergea, #ai #ult dec"t greutatea Inelului* Oc6iul 7 si#+!#"ntul acela oribil, tot #ai puternic, al eAisten+ei unei 0oin+e potri0nice, care se str!duia din r!sputeri s! str!bat! u#brele norilor, p!#"ntul $i

carnea ca s! te 0ad!, s! te str!pung! cu pri0irea sa 'nsp!i#"nt!toare, goal!, ne#iloas!* :!lurile care te ap!rau de el a4unseser! at"t de sub+iri, at"t de fira0e9 Frodo $tia acu# unde se aflau cuibul $i ini#a acelei 0oin+e, la fel de sigur ca o#ul care '+i putea spune cu oc6ii 'nc6i$i unde era soarele* '$i d!dea sea#a li#pede de ele, le si#+ea for+a 'n creier* Pese#ne c! <ollu# si#+ea ca# acela$i lucru* .ar 6obbi+ii n%a0eau cu# s! $tie ce se petrecea 'n sufletul lui sf"$iat 'ntre ap!sarea Oc6iului, pofta de Inelul at"t de aproape de el $i f!g!duiala s#uls! sub spai#a fierului rece* Frodo nici #!car nu se g"ndea la asta* Sa# era 'ngri4orat #ai ales de starea st!p"nului s!u, f!r! s! dea #are 'nse#n!tate norului 'ntunecat care i se a$ternuse c6iar pe suflet* &l pusese acu# pe Frodo s! #earg! 'n fa+a lui, 0eg6indu%i fiecare #i$care, spri4inindu%l de c"te ori se cl!tina $i 'ncerc"nd s!%l '#b!rb!te2e cu 0orbe ne#e$te$ugite* ,"nd, 'n sf"r$it, se f!cu 2iu!, 6obbi+ii fur! #ira+i de c't de #ult se apropiaser! de #un+ii pie2o$i* -erul era acu# #ai li#pede $i #ai rece $i, de$i 'nc! departe, 2idurile )ordorului nu #ai erau doar o a#enin+are 'n 2are, ci li se 'nf!+i$ar! ca ni$te turnuri negre, 'ncrunt"ndu%se peste un pustiu f!r! speran+!* S#"rcurile se sf"r$eau 'n 'ntinderi de turb! seac! $i de n!#ol uscat $i cr!pat* .inaintea lor p!#"ntul urca 'n po0"rni$uri line, pustii $i necru+!toare c!tre de$ertul care se 'ntindea la poarta lui Sauron* ,"t #ai +inu lu#ina aceea cenu$ie, statur! cuib!ri+i sub un bolo0an 'nnegrit, ca 0ier#ii, ca nu cu#0a s! treac! groa2a aceea 'naripat! $i s!%i cercete2e cu oc6ii ei plini de cru2i#e* -#intirea acelei c!l!torii era u#bra spai#ei din ce 'n ce #ai puternice 'n care #intea nu g!sea nici un punct de spri4in* 8"4b"ir! ane0oie 'nc! dou! nop+i prin +inutul acesta obositor, f!r! poteci* -erul li se p!ru #ai aspru, plin de o du6oare a#ar!, care le t!ia respira+ia $i le usca gura* &n sf"r$it, 'n a cincea di#inea+! de c"nd porniser! la dru# cu <ollu#, f!cur! iar popas* .inaintea lor, #un+ii uria$i se 'n!l+au 'ntuneca+i 'n lu#ina 2orilor, p"n! la nori* La poalele lor, la #ai pu+in de dou!spre2ece #ile dep!rtare, se 2!reau 2iduri uria$e de 'nt!rire $i coline r"poase* Frodo pri0i 'ngro2it 'n4ur* ,"t de cu#plite fuseser! S#"rcurile )or+ilor $i 'ntinderile sterpe ale p!#"nturilor ni#!nui, nici nu st!teau al!turi de sc"rba0nicul +inut care se de20!luia acu# 'ncet%'ncet oc6ilor lui #i4i+i* &n #la$tinile cu c6ipuri #oarte #ai era cu putin+! s! apar! #!car o stafie a pri#!0erii 'n0er2ite5 dar aici nici pri#!0ara, nici 0ara n%a0eau s! se i0easc! 0reodat!* Ni#ic nu a0ea 0ia+!, nici #!car u#fl!turile leproase care se 6r!neau cu putre2iciunea* 8!l+ile 'nec!cioase erau 'nfundate de cenu$! $i de #"luri care se scurgeau sc"rba0nice, albe $i 0er2ui, de parc! #un+ii ar fi scuipat sc"rna din #!runtaiele lor peste +inuturile din '#pre4uri#i* &n lu#ina slab! se ar!tau 'ncet%'ncet #o0ile 'nalte de pietre 2drobite $i pline de praf, conuri uria$e de p!#"nt ars $i p!tat de 0enin 'n$iruite nesf"r$it, ca un ci#itir al ru$inii* -4unseser! la pustiul care se 'ntindea dinaintea )ordorului= #!rturia durabil! a trudei cr"ncene pe care a0eau s%o 'ndure scla0ii s!i atunci c"nd a0ea s! li se spulbere orice n!de4de5 un t!r"# #"n4it, bolna0 f!r! sc!pare, asta dac! #area cea #are n%a0ea s! p!trund! 0reodat! pe%acolo, ca s!%l spele p"n! la uitare* 7 )i%e grea+!, 2ise Sa#* Frodo nu scoase nici un cu0"nt* R!#aser! acolo un ti#p, ca ni$te oa#eni c!2nindu%se s! lupte cu so#nul plin de 0ise rele, de$i $tiau prea bine c! nu pot s! a4ung! Ia 2ori f!r! s! treac! #ai 'nt"i prin be2n!* Lu#ina de0enea tot #ai #are, #ai puternic!* Pu+urile bolboroseau iar #o0ilele otr!0ite se 'n!l+au cu#plite $i deslu$ite* Soarele a4unsese sus, printre nori $i 2dren+e de fu#, dar p"n! $i el era p!tat* /obbi+ii nu si#+ir! bucuria lu#inii, p!rea neprietenoas!, 'i de20!luia 'n toat! neputin+a lor 7

stafii #ici, care r!t!ceau sc"ncind printre gr!#e2ile de cenu$! ale Seniorului &ntuneci#ii* Prea 0l!gui+i fiind s! #earg! #ai departe, c!utar! un loc unde s! se odi6neasc!* e2ur! o 0re#e f!r! s! scoat! o 0orb!, la u#bra unei #o0ile de 2gur! care fu#ega* .ar se 'necar! $i si#+ir! c! se sufocau* <ollu# fu pri#ul care se ridic!, 'n4ur"nd $i scuip"nd* Se dep!rta 'n patru labe, f!r! s! le spun! 6obbi+ilor 0reun cu0"nt, f!r! s! le%arunce%o pri0ire* Frodo $i Sa# se t"r"r! dup! el p"n! a4unser! la o ad"ncitur! larg!, aproape ca un cerc, cu #alul #ai ridicat 'nspre apus* Era rece $i f!r! 0ia+! $i la fund se 2!rea o r!#!$i+! de #"l uleios, 'n #ai #ulte culori* Se g6e#uir! 'n aceast! groap! a r!ului, n!d!4duind s! scape 'n be2na ei de cercetarea Oc6iului* >iua trecu ane0oie* &i c6inuia o sete nesf"r$it!, dar nu b!ur! dec"t c"te0a pic!turi din sticlele pe care le u#pluser! ulti#a dat! 'n p"r"ul din f!ga$* ,e dep!rtat, ce fru#os $i lini$tit li se p!rea acu# locul acela9 /obbi+ii f!cur! pe r"nd de pa2!* La 'nceput, nici unul nu putu s! doar#!, de obosi+i ce erau5 dar c"nd soarele 'ncepu s! coboare 'n 2are, ascun2"ndu%se 'n norii #olco#i, Sa# a+ipi* Era r"ndul lui Frodo s! stea de stra4!* Se 'ntinse pe po0"rni$ul gropii, dar asta nu%l u$ura de si#+!#"ntul c! era ap!sat de o #are po0ar!* &$i arunc! pri0irile spre cerul br!2dat de fu# $i 2!ri u#bre ciudate, for#e c!l!toare 'ntunecate $i c6ipuri din trecut* Nu #ai $tiu c"te ceasuri erau, r!t!cind 'ntre 0is $i tre2ie p"n! c"nd uitarea 'l cople$i cu totul* .eodat!, Sa# se tre2i, c!ci i se p!ru c! aude c6e#area st!p"nului* Era sear!* Frodo n%a0ea cu# s!%l strige, pentru c! ador#ise $i alunecase p"n! aproape de fundul gropii* <ollu# era l"ng! el* O clip!, lui Sa# i se p!ru c! 0oia s!%l scoale pe Frodo* -poi 0!2u c! nu era a$a* <ollu# 0orbea cu sine* S#eagol st!tea de 0orb! cu cine $tie ce alt g"nd care a0ea acela$i glas, ce0a #ai sc6el!l!it $i #ai s"s"it* &n ti#p ce 0orbea, oc6ii i se colorau ba 'n alburiu, ba 'n 0er2ui* 7 S#eagol a f!g!duit, 2icea pri#ul g"nd* 7 .a, da, nepre+uitul #eu, 0eni r!spunsul, a# f!g!duit s! ne sal0!# Nepre+uitul, nu s!%l l!s!# s! cad! 'n #"inile lui Niciodat!9 .ar ei se apropie de el, nu, pas cu pas* ,e%o fi a0"nd de g"nd 6obbitul; Ne 'ntreb!#, da, ne tot 'ntreb!#* 7 Nu $tiu* N%a# nici o putere* St!p"nul 'l +ine* S#eagol a f!g!duit s!%l a4ute pe st!p"n* 7 .a, da, s!%l a4ute pe st!p"n5 pe st!p"nul Nepre+uitului* .ar, dac%a# fi noi st!p"nii, atunci ne%a# fi a4utat noi pe noi, da* i nici nu ne%a# fi 'nc!lcat f!g!duiala* 7 .ar S#eagol a 2is c%o s! fie bun, foarte, foarte bun* .r!gu+ 6obbitul9 L%a de2legat pe S#eagol de picior* :orbe$te fru#os cu #ine* 7 Foarte, foarte buni, 6a, nepre+uitul #eu; S! fi# buni, buni ca pe$tele !l dulce5 dar cu noi* -, bine'n+eles, f!r! s!%i face# r!u #icu+ului 6obbit* &n nici un ca29 7 .ar Nepre+uitul se +ine de cu0"nt, protest! glasul lui S#eagol* 7 -tunci ia%l, spuse g"ndul, $i +ine%l la noi* -tunci o s! fi# st!p"n, #ollum F!%l pe cel!lalt 6obbit, pe !la ur"cios $i b!nuitor, s! se t"rasc!, da, #ollum2 7 .ar nu $i pe cel cu#secade, nu%i a$a; 7 O, nu, dac! asta nu ne face pl!cere* i totu$i, e $i el un 8aggins, nepre+uitul #eu5 da, da, un 8aggins* Un 8aggins l%a furat* L%a g!sit $i n%a 2is ni#ic, ni#ic* Noi 'i ur"# pe to+i 8aggin$ii* 7 Nu $i pe !sta* 7 8a da, pe to+i 8aggin$ii* Pe to+i cei care 'l +in pe Nepre+uit* Trebuie s! pune# #"na pe el9 7 .ar El o s! 0ad!, El o s! $tie9 O s! ni%l ia9 7 El 0ede* El $tie* Ne%a au2it cu# a# f!cut f!g!duielile alea proste$ti '#potri0a*** '#potri0a poruncilor Lui* .a9 Trebuie luat* .u6urile caut!* Trebuie luat*

7 Nu pentru El9 7 Nu, dr!gu+ule* :e2i tu, nepre+uitule, dac! pune# #"na pe Inel, pute# sc!pa c6iar $i de El, nu; S%ar putea s! a4unge# puternici, #ai puternici c6iar dec"t .u6urile* Seniorul S#eagol; <ollu# cel )are; +l, <ollu#9 S! #!n"nce pe$te 'n fiecare 2i, de trei ori pe 2i, pe$te proasp!t din #are* ,el #ai Nepre+uit <ollu#9 Trebuie luat* &l 0re#, 'l 0re#, 'l 0re#9 7 .ar sunt doi* Or s! se scoale iute $i%or s! ne o#oare, sc"nci S#eagol cu un ulti# efort* Nu acu#* Nu 'nc!* 7 Noi 'l 0re#9 .ar*** -ici f!cu o pau2! lung!, ca $i cu# i%ar fi 0enit 'n #inte un alt g"nd* 7 Nu 'nc!*** Poate a$a e, nu 'nc!* Poate ne%a4ut! ea* .a, da9 Poate ne%a4ut! ea* 8 Nu, nu9 Nu a$a9 se 0!ic!ri S#eagol* 7 .a, da9 &l 0re#9 &I 0re#9 .e c"te ori 0orbea cel de%al doilea g"nd, #"na lung! a lui <ollu# se strecura pip!ind 'nceti$or spre Frodo, iar c"nd 0orbea S#eagol, se tr!gea brusc* P"n! la ur#!, ar!tarea '$i 'ntinse bra+ele a#"ndou!, cu degetele 'ndoite $i fre#!t!toare, ca ni$te g6eare, c!tre g"tul 6obbitului* Sa# nu #i$case, uluit de aceast! 0orb!rie, cercet"nd 'ns! pe sub pleoapele 'ntredesc6ise fiecare #i$care a lui <ollu#* P"n! atunci 'n felul s!u si#plu de a g"ndi cre2use c! pri#e4dia cea #ai #are la care se puteau a$tepta era foa#ea, dorin+a ar!t!rii de a #"nca 6obbi+i* -cu# '$i d!du sea#a c! nu era a$a5 <ollu# si#+ea c6e#area 'ngro2itoare a Inelului* 8ine'n+eles, Seniorul &ntuneci#ii era +l/ dar Sa# se 'ntreba cine%o fi +a Presupuse c! era una dintre prietenele r!ut!cioase pe care $i le f!cuse a#!r"tul !sta prin r!t!cirile sale* -poi l!s! g"ndurile astea, pentru c! lucrurile #erseser! #ult prea departe $i de0eneau pri#e4dioase* &$i si#+ea #!dularele grele, dar f!cu un efort $i se ridic!* ,e0a 'i spunea s! aib! gri4! $i s! nu se dea de gol c! tr!sese cu urec6ea la discu+ie* Oft! 2go#otos $i c!sc! de%i trosnir! f!lcile* 7 ,"t e ceasul; 2ise el so#noros* <ollu# s"s"i prelung, printre din+i* R!#ase o clip! ne#i$cat, 'ncordat $i a#enin+!tor5 apoi se pr!bu$i 'n patru labe $i 'ncepu s! se ca+ere pe po0"rni$* 7 ,u#secade 6obbi+i9 Sa# cu#secade9 f!cu el* So#noro$i, da, so#noro$i9 -+i l!sat pe bunul S#eagol s! p!2easc!9 .a@ se las! 'ntunericul* E ti#pul s! plec!#* 1.a, e ti#pul, '$i 2ise Sa#* .ar e ti#pul s! ne $i desp!r+i#*3 ,6iar atunci 'i trecu prin #inte c! <ollu# era la fel de pri#e4dios fie c!%l +ineau l"ng! ei, fie c!%i d!deau dru#ul* 18leste#at s! fie9 )ai bine se sufoca93 bo#b!ni el pentru sine* ,obor' $i 'l tre2i pe st!p"nul lui* ,iudat, Frodo se si#+ea 'n0iorat* :isase* U#bra 'ntunecat! de pe t!r"#ul acesta bolna0 se f!cuse ne0!2ut! $i 'i ap!ruse o i#agine pl!cut!* Nu%i #ai r!#!sese ni#ic 'n #inte, totu$i, datorit! ei a0ea ini#a u$oar! $i era 0esel* Po0ara 'i p!rea #ai u$oar!* <ollu# 'l 'nt"#pin! gudur"ndu%se ca un c!+el* <"f"ia $i sporo0!ia, trosnindu%$i degetele lungi $i lingu$indu%se pe I"ng! genunc6ii lui Frodo* -cesta 'i 2"#bi* 7 /ai, f!cu el* P"n! acu# ne%ai c!l!u2it bine $i 'n credin+!* E ulti#a parte a c!l!toriei* .u%ne p"n! la Poart! $i de%acolo n%a# s!%+i #ai cer s! #ergi #ai departe* .u%ne la Poart! $i po+i pleca unde pofte$ti*** nu#ai la 0r!4#a$ii no$tri nu* 7 La Poart!; sc6el!l!i <ollu#, pref!c"ndu%se uluit $i 'nsp!i#"ntat* La Poart!, 2ice st!p"nul; .a, a$a 2ice* Iar bunul S#eagol face ce 2ice el* O, da9 .ar poate c%o s! 0ede# c"nd ne%o# apropia, o s! 0ede# noi atunci9 N%o s! fie pl!cut deloc* O, nu9 O, nu9 7 /ai, #ergi9 'i porunci Sa#* S! porni# odat!9

Se c!+!rar! $i ie$ir! din groap! 'n ti#p ce c!dea 'ntunericul $i '$i croir! dru# agale pe t!r"#ul acela #ort* Nu trecu #ult $i si#+ir! aceea$i spai#! nel!#urit! pe care o 'ncercaser! 'nainte s! treac! f!ptura 'naripat! peste #la$tini* Se oprir! $i se g6e#uir! pe p!#"ntul r!u #irositor5 dar nu 0!2ur! ni#ic pe cerul #o6or"t al serii $i cur"nd a#enin+area trecu sus de tot pe deasupra, plecat! pese#ne cu #are iu+eal! din 8arad%dur* .up! o 0re#e, <ollu# se ridic! $i 'ncepu iar s! se t"rasc!, #or#!ind $i tre#ur"nd* La o or! dup! #ie2ul nop+ii, spai#a se ab!tu pentru a treia oar! asupra lor, dar acu# p!rea ce0a #ai dep!rtat!, ca $i cu# ar fi trecut #ult deasupra nourilor, repe2indu%se cu #are iu+eal! spre -pus* Totu$i, <ollu# 'ncre#enise de fric! $i era con0ins c! erau 0"na+i $i c! se $tia de 0enirea lor* 7 .e trei ori, b"igui el* Ne%a a#enin+at de trei ori* Ne%au si#+it aici, au si#+it Nepre+uitul* Nepre+uitul e st!p"nul lor* N%a0e# cu# s! #ai #erge# pe dru#ul !sta9 Nu, n%are nici un rost9 .egeaba 'ncercar! s!%l 'nduplece $i s!%i 0orbeasc! fru#os* P"n! c"nd Frodo nu% i porunci, r!+oindu%se la el, $i nu puse #"na pe #"nerul spadei, <ollu# nu 0ru 'n ruptul capului s! se #ai scoale* -bia atunci se ridic! #"r"ind $i%o porni 'n fa+a lor, ca un c"ine b!tut* -stfel str!b!tur!, $ont"c%$ont"c, noaptea5 $i p"n! la 0enirea unei noi 2ile de spai#!, #erser! 'n lini$te, cu capetele plecate, f!r! s! 0ad! $i f!r! s! aud! ni#ic, 'n afar! de 0"ntul care le $uiera pe la urec6i* III Poar%a ,eagr e -nchis. &nainte s! se arate 2orile 2ilei ur#!toare, c!l!toria lor spre )ordor lu! sf"r$it* S#"rcurile $i pustiurile r!#!seser! 'nd!r!t* .inaintea lor #un+ii uria$i '$i i+eau capetele a#enin+!toare $i 'ntunecate pe cerul alburiu* La apus de )ordor se 'n$iruiau #o6or"tele creste Ep6el .uat6, )un+ii U#brei, iar la #ia2!noapte piscurile fr"nte $i #asi0ul sterp Ered Lit6ui, de culoarea cenu$ii* .ar pe #!sur! ce aceste $iruri #untoase se apropiau unul de altul 7 c!ci nu erau altce0a dec"t ni$te p!r+i ale aceluia$i 2id uria$ '#pre4urul c"#piilor 'ndoliate Lit6lad $i <orgorot6 $i al a#arei #!ri l!untrice Nurnen, din #i4locul lor 7 '$i 'ntindeau bra+e lungi c!tre #ia2!noapte5 iar 'ntre aceste bra+e se afla un defileu ad"nc* -cesta era ,irit6 <orgor, Trec!toarea 8"ntuit!, intrarea pe t!r"#ul .u$#anului* .e%o parte $i de alta a ei se plecau st"nci 'nalte, $i din gurile sale +"$neau dou! dealuri abrupte, negre $i gola$e* Pe ele se 'n!l+au ,ol+ii )ordorului, dou! turnuri solide $i 'nalte* Fuseser! durate 'n 2ilele de de#ult, de Oa#enii din <ondor pe c"nd erau #"ndri $i puternici, dup! r!sturnarea $i fuga lui Sauron, ca s! nu se #ai 'ntoarc! pe 0ec6iul lui t!r"#* .ar for+ele <ondorului sl!biser! $i oa#enii 'nc6iseser! oc6ii, a$a c! turnurile r!#!seser! ani de 2ile goale* -poi Sauron s%a 'ntors* -tunci turnurile de pa2! care c!2user! 'n paragin! au fost drese, u#plute cu ar#e $i p!2ite cu cea #ai #are gri4!, f!r! 'ncetare* -0eau fa+ada de piatr!, cu ferestre 'ntunecate, t!iate ad"nc 'ndreptate spre #ia2!noapte, r!s!rit $i apus* i la fiecare fereastr! erau o #ul+i#e de oc6i neobosi+i* .e%a cur#e2i$ul intr!rii 'n trec!toare, Seniorul &ntuneci#ii construise, din st"nc! 'n st"nc!, o 'nt!ritur! de piatr! unde nu se afla dec"t o singur! poart! de fier* Pe #etere2ele sale u#blau str!4eri 2i $i noapte* La poalele colinelor, de%o parte $i de alta, st"nca era p!truns! de sute de pe$teri $i de galerii de 0ier#e5 acolo #i$unau o #ul+i#e de orci, gata la orice se#nal s! +"$neasc! afar!, ca ni$te furnici negre care #erg la r!2boi* Ni#eni nu putea s! treac! de ,ol+ii din )ordor f!r! s! le si#t! #u$c!tura, dac! nu era c6e#at de Sauron sau dac! nu $tia 0orbele tainice, #enite

s! desc6id! poarta neagr!, )orannon, c!tre +inutul s!u* ,ei doi 6obbi+i se uitar! la turnuri $i la 2id cu disperare* ,6iar de la dep!rtare, 0!2ur! 'n lu#ina slab! #i$c!rile str!4erilor negri pe 2id $i santinelele din fa+a por+ii* St!teau 'ntin$i $i se uitau peste #arginile unei ad"ncituri de piatr! din u#bra l!sat! de 'nt!ritura cea #ai de #ia2!noapte din Ep6el .iiat6* La nici dou! sute de pa$i de locul unde se ascundeau, trecu o cioar! t!ind aerul greu cu aripile, drept spre 0"rful negru al celui #ai apropiat dintre turnuri* .easupra lui se 0!l!tucea un fu#u$or, ca $i cu# 4os, pe deal, ar fi #ocnit un foc* :eni 2iua, iar soarele dospit clipi asupra cul#ilor Ered Lit6ui, lipsite de 0ia+!* -tunci se au2i deodat! +ip!tul goarnelor cu g"tle4ul de ala#!5 r!sunau din turnurile de stra4! $i din ascun2i$urile din colinele de departe5 dar ad"nc $i pre0estitor de rele r!sunar! cornurile puternice $i tobele din 8arad%dur, iar ecourile lor str!b!tur! pustiul, 'ncepuse o nou! $i 'ngro2itoare 2i de spai#! $i de trud! 'n )ordor5 $i str!4ile de noapte fur! c6e#ate 'n pi0ni+ele $i l!ca$urile lor ad"nci, iar str!4ile de 2i, cu oc6i r!i $i s"ngero$i, #!r$!luiau c!tre posturile lor* O+elul luci crunt pe creneluri* 7 Ei, a# a4uns9 2ise Sa#* lat! Poarta5 $i #i se pare c! p'n@ aici ne%a fost9 Pe legea #ea, ce i%ar #ai ie$i din gur! Unc6ia$ului, dac! #%ar 0edea acu#9 .e c"te ori nu #i%a spus c%o s%o sf"r$esc r!u, dac! nu%#i 0!d de treab!* ,6iar a$a9 .a@ nu cred s!%l #ai 0!d pe 4up"nul !sta 0reodat!* .in p!cate, n%o s! #ai aib! c"nd s! se bat! cu pu#nii 'n piept5 1(i%a# 2is eu, Sa#3* L%a$ l!sa s! #! toace la cap p"n! n%ar #ai putea, nu#a@ s!%i #ai 0!d #oaca aia b!tr"n!* .ar nu%ar trebui 'nt"i o sc!ld!toare 2dra0!n!, ca s! #! #ai recunoasc!* Oare n%ar fi #ai bine s! ne%ntreb!# acu#, pe ce dru# s%o lu!#; N%a0e# cu# #erge #ai departe, dec"t dac! i%o# ruga pe orci s! ne c!l!u2easc!* 7 Nu, nu, f!cu <ollu#* N%are nici un rost* Nu pute# #erge #ai departe* -$a a 2is S#eagol= #erge# p"n! la Poart! $i%apoi o# 0edea* i%acu# 0ede#* O, da, nepre+uitul #eu, 0ede#* S#eagol $tia c! 6obbi+ii nu pot s! #earg! pe%aici* O, da, S#eagol $tia* 7 -tunci de ce ne0oia ne%ai adus aici; 2ise Sa#, nea0"nd nici un c6ef s! fie drept sau cu #inte* 7 St!p"nul a 2is a$a* St!p"nul 2ice= 1.u%ne la Poart!3* i bunul S#eagol a$a face* -$a a 2is st!p"nul, st!p"nul e 'n+elept* 7 -# 2is, inter0eni Frodo* ,6ipul lui era crunt $i '#pietrit, dar 6ot!r"t* Era #urdar, 'ncerc!nat $i 0l!guit, dar nu #ai st!tea g6e#uit $i a0ea oc6ii li#pe2i* 7 -# 2is a$a pentru c! #i%a# f!g!duit s! intru 'n )ordor $i nu $tiu alt! cale* -$a c%a# s%o iau pe dru#ul !sta* Nu cer ni#!nui s! 0in! cu #ine* 7 Nu, nu, st!p"ne9 se 0!ic!ri <ollu#, lingu$indu%se pe l"ng! el, cuprins de o #are de2n!de4de* N%are nici un rost pe dru#ul !sta9 N%are rost9 Nu duce Nepre+uitul la el2 O s! ne #!n"nce pe to+i, dac! o s! +i%l ia* O s! #!n"nce toat! lu#ea* (ine%l, st!p"ne, $i fii bun cu S#eagol* Nu%l l!sa s! +i%l ia9 Sau pleac!, pleac! 'n locuri fru#oase $i d!%i%l 'napoi #icu+ului S#eagol* .a, da, st!p"ne= d!%i%l 'napoi* S#eagol o s!%l +in! la ad!post5 el o s! fac! #ult bine, #ai ales pentru 6obbi+ii cu#secade* /obbi+ii s! #earg! acas!* Nu 0! duce+i la Poart!9 7 )i s%a poruncit s! #! duc 'n +inutul )ordor $i, prin ur#are, a# s! #! duc, 2ise Frodo* .ac! eAist! o singur! cale, atunci pe%acolo o 0oi lua%o* ,e #i%e scris 'n frunte #i%e pus* Sa# nu 2ise ni#ic* &i a4ungea ceea ce citea pe c6ipul lui Frodo* tia c! orice i%ar spune ar fi 'n 2adar* i, la ur#a ur#ei, de la bun 'nceput nu a0usese nici o n!de4de5 dar, fiind un 6obbit 0esel, nu a0usese ne0oie de n!de4de, c"t! 0re#e disperarea

putuse fi a#"nat!* -cu# 'ns! a4unseser! la sf"r$itul a#ar* .ar se +inuse de st!p"nul s!u tot dru#ul5 de aceea nici n%a0ea de g"nd s! se de2lipeasc! de el* St!p"nul lui n% a0ea s! se duc! singur 'n )ordor* Sa# a0ea s! #earg! cu el5 $i, cu#%necu# trebuia s! se descotoroseasc! de <ollu#* .ar <ollu# n%a0ea nici un c6ef ca ei s! se descotoroseasc! de el* &ngenunc6e la picioarele lui Frodo, fr"ng"ndu%$i #"inile $i 0!ic!rindu%se* 7 Nu pe%aici, st!p"ne9 se rug! el* )ai e un dru#* O, da, #ai e unul* -lt dru# #ai 'ntunecat, #ai greu de g!sit, #ai tainic* .ar S#eagol 'l $tie* Las!%l pe S#eagol s! +i%l arate9 7 -lt dru#9 2ise Frodo ne'ncre2!tor, pri0ind cercet!tor la <ollu#* 7 .a9 .a9 E%ade0!rat9 )ai era un dru#9 S#eagol l%a aflat* /ai s! #erge#, s! 0ede# dac! #ai e acolo9 7 Nu ne%ai spus despre el p"n! acu#* 7 Nu* St!p"nul nu #%a 'ntrebat* St!p"nul nu #i%a spus ce a0ea de g"nd* El nu%i spune bietului S#eagol* EI 2ice= 1S#eagol, du%#! la Poart!3 $i dup%aia, la re0edere* S#eagol poate s%o ia Ia s!n!toasa $i s!%i fie bine* .ar acu# el 2ice= 1-# de g"nd s! intru 'n )ordor pe%aici3* -$a c! lui S#eagol 'i e tare fric!* Nu 0rea s!%l piard! pe st!p"nul cu#secade* i a f!g!duit, st!p"nul l%a f!cut s! f!g!duiasc!, s!%l scape pe Nepre+uit* .ar st!p"nul o s!%l duc! la el, drept la )"na Neagr!, dac! o s%o ia pe dru#ul !sta* -$a c! S#eagol o s!%i sal0e2e pe a#"ndoi $i se g"nde$te la alt dru# care%a fost odat! ca niciodat!* St!p"n cu#secade* S#eagol foarte bun, totdeauna%i de a4utor* Sa# se 'ncrunt!* .ac! ar fi putut s!%l str!pung! pe <ollu# cu pri0irile, ar fi f!cut% o cu siguran+!* Sufletul 'i era plin de 'ndoial!* .up! c't se p!rea, <ollu# era de2n!d!4duit cu ade0!rat $i dornic s!%l a4ute pe Frodo* .ar lui Sa#, a#intindu%$i c! tr!sese cu urec6ea la sfada aceea, 'i 0eni greu s! cread! c! S#eagol cel bun ie$ise deasupra5 'n orice ca2, nu glasul acela a0usese ulti#ul cu0"nt* Sa# socotea c! 4u#!t!+ile S#eagol $i <ollu# Dsau, cu# 'i nu#ea el 'n g"nd, /oitul $i /o+ulE c!2user! deoca#dat! la 'n0oial! $i f!cuser! o alian+!= nici unul nu%$i dorea ca .u$#anul s! pun! #"na pe Inel5 a#"ndoi 0oiau ca Frodo s! nu cad! ostatic $i s!%l aib! sub oc6ii lor c't #ai #ult cu putin+! 7 #!car c"t! 0re#e /oitul #ai putea s! pun! laba pe 1Nepre+uitul3 lui* .ar Sa# se 'ndoia c%ar #ai fi 0reun dru#* 1 i bine c! tic!losu@ !sta b!tr"n nu $tie nici 4u#a@ din ce are st!p"nul de g"nd s! fac!, '$i 2ise el* .ac%ar $ti c! do#nu@ Frodo 'ncearc! s! ter#ine o dat! pentru totdeauna cu Nepre+uitul lui, pun r!#!$ag c! s%ar isca #ai #are neca29 Nu#ai c! /o+ul b!tr"n e%a$a speriat de .u$#an 7 e sau a fost la c6ere#ul lui, din c't '#i pare 7 'nc"t #ai degrab! s%ar descotorosi iute de noi dec"t s! fie prins c! ne d! o #"n! de a4utor, sau dec"t s! ne lase s!%i topi# Nepre+uitul* ,el pu+in a$a cred* i n!d!4duiesc c! st!p"nu@ o s! c6ib2uiasc! la asta* E 'n+elept, n%a# ce 2ice, dar are ini#a slab!, aia e* Nici un <a#gee n%are cu# s!%$i dea sea#a ce%o s! fac!*3 Frodo nu%i r!spunse lui <ollu# pe dat!* &n ti#p ce #intea 'nceat!, dar 0iclean! a lui Sa# c"nt!rea aceste 'ndoieli, el r!#!sese cu oc6ii pironi+i la st"nca 'ntunecat! din ,irit6 <orgor* Scobitura unde '$i aflaser! ei refugiu era s!pat! 'ntr%o colin! 4oas! la o oarecare 'n!l+i#e deasupra unei 0!i ca un $an+, care se 'ntindea p"n! la 'nt!riturile de afar! ale #un+ilor* &n #i4locul 0!ii se aflau te#eliile negre ale turnului de 0eg6e dinspre apus* &n lu#ina di#ine+ii, dru#urile care duceau la Poarta )ordorului nu se 0edeau prea li#pede5 erau pale, pline de praf5 unul $erpuia 'nd!r!t, c!tre #ia2!noapte5 altul se pierdea la r!s!rit, 'n negurile care pluteau la poalele #untelui Ered Lit6ui5 iar cel de%al treilea 0enea spre el* .up! ce cotea brusc 'n 4urul turnului, intra 'ntr%un defileu stri#t $i trecea c6iar pe dedesubtul scobiturii 'n care se afla el* La

apus, 'n dreapta, ocolea pe la cap!tul #un+ilor $i o lua spre #ia2!2i 'n 'ntunericul ad"nc care n!p!dea toat! partea de apus a Ep6el .uat6ului5 apoi se pierdea din 0edere unde0a, 'n por+iunea 'ngust! dintre #un+i $i R"ul cel )are* &n ti#p ce pri0ea, Frodo 2!ri pe c"#pie fr!#"ntare #are $i #i$care* P!rea c! o$tiri 'ntregi #!r$!luiau acolo, de$i c"#pia era 'n cea #ai #are parte ascuns! 'n aburii $i #ias#ele care se ridicau din #la$tinile $i pustiurile dind!r!t* .ar ici%colo se 2!rea sc"nteierea l!ncilor $i a coifurilor5 iar dincolo de 'nt!riturile de l"ng! dru# se 0edeau c!l!re+i #erg"nd 'n grupuri* &$i a#inti de 0edenia de la -#on /en, pe care o a0usese cu doar c"te0a 2ile 'n ur#!, de$i acu# i se p!reau ani* -tunci $tiu c! n!de4dea care 'i p"lp"ise o clip! 'n ini#! era 2adarnic!* <oarnele nu r!sunaser! ca o pro0ocare, ci 'n se#n de salut* Nu erau oa#enii din <ondor care%l atacau pe Seniorul &ntuneci#ii, ridic"ndu%se ca ni$te stafii r!2bun!toare din #or#intele 0ite4ilor #or+i de#ult, ci oa#eni de alt! ras!, din (inuturile 'ntinse de la R!s!rit, care se adunau la porunca )arelui Senior, o$tiri ce poposiser! peste noapte dinaintea Por+ii lui $i acu# #!r$!luiau 'n!untru, ca s! 'nt!reasc! puterea #untelui* ,a $i cu# $i%ar fi dat brusc sea#a de 'ntreaga pri#e4die 'n care se aflau 7 singuri 'n lu#ina cresc!toare a 2ilei, at"t de aproape de a#enin+area aceea uria$! 7 Frodo '$i trase 'n grab! gluga cenu$ie $i sub+ire peste cap $i cobor' 'n 0"lcea* -poi se 'ntoarse c!tre <ollu#* 7 S#eagol, 2ise el, a# s!%+i #ai acord o dat! 'ncrederea #ea* Se pare c! n%a# 'ncotro $i c! asta%i soarta #ea, s! pri#esc a4utor de la tine c"nd sunt la anang6ie5 iar soarta ta e s!%#i dai a4utor #ie, cel pe care l%ai ur#!rit cu g"nduri rele* P"n! acu# #eri+i toat! pre+uirea #ea $i +i%ai respectat cu0"ntul 'n credin+!* >ic 'n credin+! $i nu #! 'ndoiesc, ad!ug! el, arunc"ndu%i lui Sa# o pri0ire5 c!ci a# fost de dou! ori 'n puterea ta $i nu ne%ai f!cut nici un r!u, $i nici n%ai 'ncercat s!%#i iei ceea ce cau+i de at"ta 0re#e* Fie ca a treia oar! s! ne a4u+i cel #ai bine9 .ar te pre0in, S#eagol, e$ti 'n pri#e4die* 7 .a, da, st!p"ne9 'ncu0iin+! <ollu#* Pri#e4die cu#plit!9 Lui S#eagol i se cutre#ur! oscioarele nu#ai c"nd se g"nde$te la asta, dar nu d! bir cu fugi+ii* Trebuie s!%l a4ute pe st!p"nul cu#secade* 7 Nu #%a# g"ndit la pri#e4dia care ne pa$te pe to+i, 2ise Frodo* >ic doar de cea care te pri0e$te nu#ai pe tine* -i f!g!duit 4ur"nd pe ceea ce tu nu#e$ti 1nepre+uitul3* (ine #inte9 -sta te leag!, dar te face $i s%o iei ra2na* -i $i luat%o, de altfel, c"nd +i%ai dat nebune$te 'n petic* 1.!%i%l 'napoi lui S#eagol3, ai 2is* S! nu #ai spui a$a ce0a niciodat!9 S! nu%+i 6r!ne$ti n!de4dea aceasta, c!ci n%o s!%l pri#e$ti 'napoi niciodat!* .ar dorin+a ta '+i poate 4uca feste $i te 0a duce spre un sf"r$it a#ar* &nc! o dat!, n%o s!%l pri#e$ti niciodat! 'napoi* .ac! n%oi a0ea $i n%oi a0ea 'ncotro, a# s!%#i pun nepre+uitul pe deget5 $i $tii bine c! ai fost sub 0ra4a lui, c"nd0a, de#ult* Iar dac!, purt"ndu%l, 0a fi s!%+i poruncesc, te 0ei supune, c6iar dac! asta ar 'nse#na s! te arunci 'n pr!pastie sau 'n foc* i, fii sigur, asta 0a fi porunca #ea9 -$a c! fii cu b!gare de sea#!, S#eagol9 Sa# se uit! la st!p"nul s!u, 'ncu0iin+"nd, dar $i cu ui#ire5 era ce0a ce nu #ai 0!2use 'n 'nf!+i$area $i nu #ai au2ise 'n glasul lui p"n! atunci* -0usese totdeauna 'ncredin+area c! bun!tatea dragului do#n Frodo era #are, p"n! la orbire* 8ine'n+eles, el 2icea c! st!p"nul era cea #ai 'n+eleapt! fiin+! din lu#e Dpoate 'n afar! de b!tr"nul do#n 8ilbo $i <andalfE* &n felul lui, $i <ollu# putea s! fac! aceea$i gre$eal!, adic! s! ia bun!tatea drept orbire5 dar la el era de 'n+eles, deoarece 'l cuno$tea de pu+in! 0re#e* &n orice ca2, 0orbele lui Frodo 'l puser! cu botul pe labe $i 'l 'nsp!i#"ntar!* Se gudura acu# la p!#"nt $i din bolboroselile lui nu se 'n+elegea dec"t 1bunule st!p"n3* Frodo a$tept! ner!bd!tor o 0re#e, apoi rosti, de data aceasta #ai pu+in se0er=

7 /ai, <ollu# sau S#eagol, dac! 0rei, 0orbe$te%#i despre cel!lalt dru# $i arat!% #i%l, dac!%l $tii* Este 0reo n!de4de care s! #! fac! s!%#i sc6i#b calea pe care%a# luat%o; Spune repede, c!ci #! gr!besc* .ar <ollu# era 'ntr%o stare 4alnic! $i a#enin+area lui Frodo 'l scosese din #in+i* Nu era u$or s! afli ce0a li#pede printre b!l#!4elile $i #iorl!iturile lui, 'ntrerupte adeseori de clipe 'n care se t"ra la p!#"nt $i 'i ruga fierbinte pe a#"ndoi s! fie 'ndur!tori cu 1bietul $i #icu+ul S#eagol3* .up! o 0re#e, se #ai lini$ti pu+in $i Frodo reu$i s! pun! cap la cap ceea ce spunea= dac! ur#ai dru#ul care cotea la apus de Ep6el .uat6, a4ungeai p"n! la ur#! la o trec!toare printr%un p"lc de arbori negri* &n dreapta, era o cale care cobora la Osgiliat6 $i la podurile peste -nduin5 'n #i4loc, dru#ul ducea spre #ia2!2i* 7 )ai departe, #ai departe, 2ise <ollu#* N%a# fost niciodat! pe acolo, dar se spune c! la sute de leg6e se 0ede -pa cea )are, care nu%i niciodat! lini$tit!* Sunt #ul+i pe$ti acolo, iar p!s!rile #!n"nc! pe$tii5 fru#oase p!s!ri9 .ar noi n%a# fost niciodat! acolo* :ai, n%a# a0ut at"ta noroc9 i #ai departe sunt 'ntinderi #ari de p!#"nt, se spune, dar Fa+a <alben! e tare ar2!toare acolo $i rareori apar norii, iar oa#enii%s cu#pli+i $i au c6ipuri 'ntunecate* Noi nu dori# s! 0ede# +inutul !la* 7 Nu9 f!cu Frodo* .ar, 6ai, n%o lua ra2na9 ,e po+i s!%#i spui de%a treia cotitur!; 7 O, da, da9 )ai e $i%al treilea dru#, 2ise <ollu#* E dru#ul spre st"nga9 'ncepe i#ediat s! urce, s! urce $erpuitor $i iar s! urce 'nd!r!t, c!tre tenebrele 'nalte* -poi ocole$te st"nca neagr!, o s%o 0e2i, o s%o 0e2i deodat! deasupra $i%o s!%+i 0in! s! intri 'n p!#"nt* 7 S%o 0!d; ,e s! 0!d; 7 :ec6ea fort!rea+!, tare 0ec6e $i cu#plit! acu#* ,"nd era S#eagol #ic, de #ult, au2ea po0e$ti din )ia2!2i* O, da, spunea# seara o groa2! de po0e$ti, a$e2a+i pe #alul R"ului cel )are, 'n +inuturile s!lciilor, pe c"nd $i R"ul era #ai t"n!r* < ollum, #ollum2 'ncepu s! pl"ng! $i s! bo#b!ne* /obbi+ii a$teptar! r!bd!tori* 7 Po0e$ti de la )ia2!2i, continu! <ollu#, despre Oa#enii 'nal+i, cu oc6i str!lucitori, cu casele ca ni$te coline de piatr!, despre coroana de%argint a regelui lor $i despre ,opacul -lb5 po0e$ti #inunate* .urau turnuri foarte 'nalte $i unul dintre ele era alb%argintiu, iar 'n!untrul lui era o piatr! ca luna5 '#pre4ur se 'n!l+au 2iduri #!re+e $i albe* O, da, se po0esteau #ulte despre Turnul Lunii9 7 sta trebuie s! fie )inas It6il, pe care l%a durat Isildur, fiul lui Elendil, 2ise Frodo* Isildur e cel care a t!iat degetul .u$#anului* 7 .a, el nu are dec"t patru la )"na Neagr!5 dar $i%at"tea 'i sunt de%a4uns, 2ise <ollu#, cutre#ur"ndu%se* i ura cetatea lui Isildur* 7 .a@ ce nu ur!$te el; 2ise Frodo* &ns! ce leg!tur! are Turnul Lunii cu noi; 7 P!i, st!p"ne, acolo au fost $i sunt turnul 'nalt $i casele albe $i 2idul5 dar acu# nu%s fru#oase, nu%s bune* Le%a cucerit de #ult* - a4uns un loc cu#plit* ,!l!torii se% nfioar! c"nd 'l 0!d, se strecoar! s! nu fie 2!ri+i, se feresc de u#bra lui* .ar st!p"nul 0a trebui s%o ia pe dru#ul !la* -sta e calea cealalt!* Singura* ,!ci #un+ii sunt #ai #ici acolo $i 0ec6iul dru# urc! $i tot urc!, p"n! a4unge la o trec!toare 'ntunecat! 'n 0"rf $i%apoi coboar! $i tot coboar! iar, 'n <orgorot6* <lasul i se stinse 'ntr%o $oapt! $i se cutre#ur!* 7 i cu ce%o s! ne%a4ute asta pe noi; 'ntreb! Sa#* Nu #!%ndoiesc c! .u$#anul $tie tot despre #un+ii lui $i c! dru#ul !la%i la fel de p!2it ca !sta de%aici* Turnu@ nu%i pustiu, nu%i a$a; 7 O, nu* Nu%i pustiu, $opti <ollu#* Pare gol, dar nu e* F!pturi 'nsp!i#"nt!toare s!l!$luiesc acolo9 Orci, da9 Peste tot nu#ai orci9 .a@ sunt $i alte f!pturi #ai rele* .ru#ul urc! drept pe la u#bra 2idurilor $i a4unge la poart!* Ei 0!d tot ce #i$c!*

F!pturile alea din!untru $tiu orice= :eg6etorii T!cu+i* 7 -$adar, asta e po0a+a ta, 2ise Sa#, s! ne pune# iar pe #!r$!luial! c!tre #ia2!2i, s! d!# de aceea$i belea, poate #ai rea ca asta c"nd o# a4unge acolo, dac%o# a4unge; 7 Nu, nu, nicidecu#, 2ise <ollu#* /obbi+ii trebuie s! 0ad!, trebuie s! priceap!* El nu se%a$teapt! la un atac de%acolo* Oc6iul Lui se uit! de 4ur '#pre4ur, dar sunt locuri unde 0ede #ai bine $i altele unde nu 0ede c6iar a$a* Nu poate s! 0ad! tot deodat!, nu 'nc!* :e2i, a cucerit +inutul la #ia2!noapte de )un+ii U#brei, p"n! la R"u $i st!p"ne$te acu# toate podurile* i crede c! ni#eni nu poate s! a4ung! la Turnul Lunii f!r! s! se lupte la poduri sau f!r! b!rci* .ar astea se 0!d $i El afl! de'ndat!* 7 Se pare c! $tii #ulte despre ce face $i ce g"nde$te El, 2ise Sa#* -+i stat 'n ulti#a 0re#e de 0orb!; Sau te%ai dat la taclale cu orcii; 7 /obbitu@ nu%i cu#secade, nu%n+elege, rosti <ollu#, arunc"ndu%i lui Sa# o pri0ire #"nioas! $i 'ntorc"ndu%se spre Frodo* Sigur, S#eagol a stat de 0orb! cu orcii, 'nainte s!%l 'nt"lneasc! pe st!p"n5 $i cu #ul+i oa#eni a c!l!torit foarte departe* i ce 2ice El acu#, 2ic $i al+ii* -ici, la #ia2!noapte e #area pri#e4die pentru El $i pentru noi* &ntr%o 2i, foarte cur"nd, el o s! ias! pe Poarta Neagr!* sta%i singurul dru# pe unde pot 0eni o$tirile #ari* .ar 4os, la apus El nu se te#e* -colo%s :eg6etorii T!cu+i* 7 ,6iar a$a, f!cu Sa#, ca s! nu se lase #ai pre4os* -dic! noi s! ne%apropie#, s! le bate# la poart! $i s!%i 'ntreb!# dac! nu cu#0a a# r!t!cit calea spre )ordor; Sau sunt prea t!cu+i ca s! ne r!spund!; N%are nici o noi#!9 -sta o pute# face $i% aici, s! nu ne #ai osteni# at"ta* 7 Nu glu#i cu asta, $uier! <ollu#* Nu%i ni#ic de r"s* :ai, nu9 Nu%i rost de 0eselie9 N%are nici o noi#! s!%ncerci s! intri 'n )ordor* .ar dac! st!p"nul 2ice 1Trebuie s! #! duc3 sau 1)! 0oi duce3, atunci nu are 'ncotro $i o s!%ncerce o cale* .ar nu%i ne0oie s! se duc! 'n cetatea aceea 'ngro2itoare, o, nu, bine'n+eles9 -ici 0ine S#eagol $i%i sare 'n a4utor, dr!gu+ul de S#eagol, cu toate c! nu%i spune ni#eni despre ce%i 0orba* S#eagol e iar de a4utor* El a g!sit%o, el o $tie* 7 ,e%ai g!sit; 'ntreb! Frodo* <ollu# se g6e#ui $i glasul i se stinse din nou 'ntr%o $oapt!* 7 O potecu+! care duce sus, 'n #un+i5 $i dup%aia o scar!, o scar! 'ngust!, o, da, o scar! 'ngust! $i lung!* i pe ur#! #ai #ulte sc!ri* i pe ur#! 7 aici glasul i se stinse $i #ai tare 7 un tunel5 la ur#!, o cr!p!tur! #ic!, $i o potecu+! sus, deasupra trec!torii #ai #ari* Pe%acolo a fugit S#eagol din tenebre9 .a@ asta a fost acu@ #ul+i ani* Potecu+a o fi pierit5 da@ poate nu, poate nu* 7 Nu%#i place deloc po0estea asta, 2ise Sa#* -$a cu# spui, pare prea u$or* ,6iar de #ai e poteca, e sigur p!2it!* Pe atunci nu era, <ollu#; Rostind acestea, 2!ri sau i se p!ru c! 2!re$te o sclipire 0er2uie 'n oc6ii lui <ollu#* -cesta #"r"i, dar nu r!spunse* 7 Nu e p!2it!; 'ntreb! Frodo se0er* i c6iar ai fugit din tenebre, S#eagol; Oare nu cu#0a +i s%a dat 0oie s! pleci cu o #isie; ,el pu+in a$a i s%a p!rut lui -ragorn c"nd a dat de tine prin S#"rcurile )or+ilor, acu@ c"+i0a ani* 7 )inciun!9 $uier! <ollu# $i oc6ii i se u#plur! de r!utate, au2ind nu#ele lui -ragorn* - #in+it, da, da9 -# sc!pat cu puterile #ele* -$a e, #i s%a spus s! caut Nepre+uitul5 $i%a# scotocit, $i%a# scotocit, dar nu s!%l g!sesc pentru &ntunecatul* Nepre+uitul a fost al nostru, a fost al #eu9 Eu a# fugit9 Frodo a0u si#+!#"ntul ciudat c!, 'n pri0in+a asta, <ollu# nu era departe de ade0!r a$a cu# s%ar fi a$teptat5 c!, 'ntr%un fel sau altul, g!sise o cale de ie$ire din

)ordor prin propria%i 0iclenie* Se g"ndi, de ase#eni, c! <ollu# 2isese eu $i asta, se p!rea, era un se#n rar c! r!#!$i+ele din 0ec6ea lui cinste ie$iser! pentru #o#ent 'n0ing!toare* .ar c6iar dac! <ollu# putea fi cre2ut 'n aceast! pri0in+!, Frodo nu uita c! .u$#anul era 0iclean* Fuga putea s! fi fost cu bun! $tiin+! sau pus! la cale, cu 0oie de la Turnul &ntuneci#ii* <ollu# 'i ascundea unele lucruri, era li#pede asta* 7 Te%ntreb din nou, 2ise el5 dru#ul !sta tainic nu e p!2it; .ar nu#ele lui -ragorn 'l aruncase pe <ollu# 'ntr%o stare 'ntunecat!* -0ea aerul #incinosului b!nuit c"nd spusese $i el o dat!%n 0ia+a lui ade0!rul5 sau #!car 'n parte* -$a c! nu r!spunse* 7 Nu e p!2it; 'ntreb! iar Frodo* 7 8a da, o fi* Nu%i nici un loc sigur 'n +inutul !sta, 2ise <ollu# ursu2* Nu%i nici un loc sigur* .ar st!p"nul n%are dec"t s!%ncerce sau s! se duc! acas!* -lt! cale nu%i* Nu #ai scoaser! ni#ic de la el* Nu $tia sau nu 0oia s! spun! cu# se nu#ea locul acela pri#e4dios sau trec!toarea 'nalt!* Trec!toarea se nu#ea ,irit6 Ungol $i se 0orbea despre ea cu #ult! spai#!* Pese#ne c!, dac! -ragorn ar fi fost cu ei, le%ar fi spus nu#ele $i t"lcul lui5 iar <andalf i%ar fi pus 'n gard!* .ar erau singuri* -ragorn era departe, <andalf st!tea printre ruinele Isengardului $i se 'nfrunta cu Saru#an, 'nt"r2iat 'n ac+iunile sale de tr!dare* i c6iar 'n clipa 'n care 'i spusese lui Saru#an ulti#ele cu0inte $i palantirul se i2bise 'n fl!c!ri de treptele din Ort6anc, g"ndul lui tot spre Frodo $i spre Sa# cel 'n+elept se 'ndreptase5 'i c!utase leg6e peste leg6e cu oc6ii #in+ii, cu #il! $i n!de4de* Poate c! Frodo si#+ise ce0a f!r! s! $tie, a$a cu# i se 'nt"#plase la -#on /en, de$i credea c! <andalf se pr!p!dise, pierise pentru totdeauna 'n tenebrele dep!rtate ale )oriei* R!#ase a$e2at pe p!#"nt #ult! 0re#e, t!cut, cu capul plecat, c!2nindu% se s!%$i a#inteasc! tot ce%i spusese <andalf* .ar 'n leg!tur! cu taina aceasta nu%i 0eni ni#ic 'n #inte* -de0!rul era c! fuseser! lipsi+i de 'n0!+!tura lui <andalf #ult prea cur"nd, pe c"nd T!r"#ul &ntuneci#ii era 'nc! departe* ,u# se intra acolo, <andalf nu le spusese* Pese#ne c! nu $tia* Se 'ncu#etase odat! 'n fort!rea+a .u$#anului, la #ia2!noapte, 'n .oi <uldur* .ar 'n )ordor, la )untele de Foc, $i 'n 8arad%dur, fusese oare, de c"nd Seniorul &ntuneci#ii se ridicase iar la putere; Frodo credea c! nu* i iat!%l pe el acu#, un piticu+ din ,o#itat, un si#plu 6obbit de la +ar!, pus s! g!seasc! o cale pe care nici cei #ari nu puteau sau nu 'ndr!2neau s! #earg!* ,e soart! nenorocit!9 .ar se 'n0oise c6iar la el acas!, 'ntr%o pri#!0ar! apus!, din anii de de#ult, at"t de 'ndep!rta+i, 'nc"t p!rea o parte dintr%o po0estire despre tinere+ea lu#ii, pe c"nd erau 'nc! 'n floare ,opacii de -rgint $i de -ur* Nenorocit! tain!9 Pe ce dru# s%o ia; i dac! a#"ndou! duceau spre groa2! $i #oarte, la ce bun taina asta; >iua se t"ra 'nainte* Se l!s! o lini$te ad"nc! peste #icul lor ascun2i$ cenu$iu, at"t de aproape de t!r"#ul spai#ei5 o lini$te pe care o puteai pip!i, de parc! ar fi fost un 0!l gros 'ntre ei $i lu#ina din 4ur* .easupra se 'n!l+a bolta palid! a cerului br!2dat de fuioare iu+i de fu#, dep!rtat! $i 'nalt!, abia 2!rit! prin 6!uri de aer greu, colc!ind de g"nduri* Nici #!car un 0ultur 'n soare nu i%ar fi 0!2ut pe 6obbi+i, a$a cu# st!teau acolo sub po0ara sor+ii grele, f!r! s! scoat! o 0orb!, f!r! s! fac! nici cea #ai #ic! #i$care, 'n0!lui+i 'n #antiile cenu$ii* Pri0irile lui s%ar fi oprit, poate, o clip!, asupra lui <ollu#, o u#br! fira0!, pr!bu$it! la p!#"nt 7 sc6eletul 0reunui copil de% al Oa#enilor de care #ai at"rnau ni$te 2dren+e, cu bra+ele $i picioarele aproape la fel de sub+iri $i de albe ca oasele5 nici #!car o f!r"#! de carne care s! #erite o ciuguleal!* Frodo '$i spri4inise fruntea de genunc6i, dar Sa# st!tea 'ntins pe spate cu #"inile sub cap, 6olb"ndu%se pe sub glug! la cerul pustiu* .eodat! i se p!ru c! 0ede u#bra

unei p!s!ri 'ntunecate rotindu%se sub pri0irile sale, plutind, apoi rotindu%se iar* Se i0ir! 'nc! dou!, apoi $i%a patra* -bia le putea 2!ri, dar i se p!rea c! erau uria$e, cu aripile largi, $i c! 2burau la #are 'n!l+i#e* &$i acoperi oc6ii $i se g6e#ui 'n fa+!* -ceea$i spai#! pre0estitoare o #ai 'ncercase aproape de ,!l!re+ii Negri 7 groa2a neputincioas! care pusese st!p"nire pe el, la au2ul +ip!tului adus de 0"nt $i la 0ederea u#brei asupra lunii 7 de$i acu# nu era at"t de 2drobitoare $i de aprig!5 a#enin+area p!rea #ult #ai dep!rtat!* .ar ea eAista* O si#+ea $i Frodo* <"ndirea i se fr"nse* Se foia $i tre#ura, dar nu ridic! pri0irile* <ollu# se str"nsese cu totul, ca un p!ian4en 'ncol+it* Siluetele 'naripate se rotir! $i se pr!bu$ir! iute 'nd!r!t, spre )ordor* Sa# trase ad"nc aer 'n piept* 7 ,!l!re+ii #i$un! iar pe sus, rosti el cu un glas r!gu$it $i $optit, i%a# 2!rit* ,rede+i c! ei ne%au 0!2ut pe noi; Erau tare sus* Iar dac! sunt tot ,!l!re+ii Negri, nu%i a$a c! nu prea 0!d pe lu#in! de 2i; 7 Nu, pese#ne c! nu, 2ise Frodo* .ar ar#!sarii lor, da* F!pturile acelea 'naripate pe care c!l!resc, 0!d, dup! c"t se pare, #ai bine ca orice alt! 0ietate* Sunt ca ni$te corbi uria$i* Ur#!resc ce0a5 #! te# c! .u$#anul 0eg6ea2!* Spai#a trecu, dar lini$tea 'n0!luitoare fusese risipit!* O 0re#e se si#+iser! rup+i de lu#e, ca pe o insul! ne0!2ut!5 2!ceau iar descoperi+i, pri#e4dia se 'ntorsese* .ar Frodo nu%i 0orbi nici acu# lui <ollu# $i nici nu se 6ot!r' ce s! aleag!* (inea oc6ii 'nc6i$i, ca $i cu# ar fi 0isat sau ar fi fost cufundat 'n tot felul de tr!iri $i a#intiri* &ntr% un t"r2iu, se r!suci $i se ridic! 'n picioare, p!r"nd c! era gata%gata s! 0orbeasc! $i s! ia o 6ot!r"re* .ar*** 7 La naiba9 f!cu el* -sta ce #ai e; O nou! spai#! puse st!p"nire pe ei* -u2ir! 20on de c"ntec $i strig!te r!gu$ite* La 'nceput p!rur! foarte dep!rtate, dar se apropiau din ce 'n ce #ai #ult de ei* Prin #intea lor trecu deodat! acela$i g"nd= 'naripa+ii aceia negri 'i iscodiser! $i%$i tri#iteau acu# o$tenii 'nar#a+i s! pun! #"na pe ei5 c!ci iu+eala slu4itorilor cu#pli+i ai lui Sauron era nease#uit!* Se g6e#uir! ascult"nd* <lasurile $i 2!ng!nitul ar#elor erau foarte aproape* Frodo $i Sa# '$i scoaser! s!biu+ele din teac!* Era i#posibil s! #ai fug!* <ollu# se ridic! 'ncet $i se t"r' ca un g"ndac spre #arginea gropii* Se 'n!l+! cu #are, #are gri4!, c"te pu+in, p"n! putu s! se uite printr%o cr!p!tur! dintr%un bolo0an* R!#ase acolo neclintit o 0re#e, f!r! s! fac! nici un 2go#ot* .eodat! glasurile 'ncepur! s! se sting!, p"n! pierir! cu totul* .eparte, r!sun! un corn pe crenelurile )orannonului* -tunci <ollu# se retrase $i lunec! 'napoi 'n groap!* 7 )ai #ul+i oa#eni se%ndreapt! spre )ordor, 2ise el cu glas sc!2ut* ,6ipuri 'ntunecate* N%a# #ai 0!2ut p"n%acu# ase#enea oa#eni, nu, S#eagol n%a #ai 0!2ut a$a ce0a* Sunt cu#pli+i* -u oc6ii negri, p!rul negru, lung, $i cercei de aur 'n urec6i5 da, #ult aur fru#os* i unii sunt #"n4i+i cu ro$u pe obra4i $i au #antii ro$ii5 steagurile lor sunt tot ro$ii, la fel ca 0"rfurile l!ncilor5 au scuturi rotunde, galben cu negru, pline de +epi* Nu cu#secade5 tare 6aini $i cru2i arat! oa#enii !$tia9 -proape la fel de r!i ca orcii $i #ult #ai #ari* S#eagol crede c! sunt din )ia2!2i, de dincolo de cap!tul R"ului cel )are5 pe dru#ul !la au 0enit* S%au dus spre Poarta Neagr!5 .ar s%ar putea s! #ai 0in! $i al+ii* :ine tot #ai #ult! lu#e 'n )ordor* P"n! la ur#! toat! suflarea o s! intre acolo* 7 Erau $i olifan+i; 'ntreb! Sa#, uit"ndu%$i spai#a $i 0r"nd s! afle 0e$ti despre locuri ciudate* 7 Nu, olifan+i nu9 ,e sunt olifan+ii; nu se du#iri <ollu#* Sa# se ridic! 'n picioare cu #"inile la spate Da$a cu# f!cea totdeauna c"nd

recita poe2iiE $i 'ncepu= )are sunt c"t un c!soi ,a un $arpe%al #eu n!soi* i%s ca $oarecele, #urg, ,utre#ur p!#"ntul c"nd fug* Iar c"nd trec prin iarb! -rborii se sfar#!* ,u cornul la gur!, ,u urec6i peste #!sur!, ,!tre #ia2!2i #!%ndrept, Trop!i $i deloc n%a$tept 'ntins la p!#"nt* Nu 2ac nici 'n #or#"nt* Eu sunt olifantul #are )ai 'nalt ca ori$icare* ,ine%o dat! #!%nt"lne$te Peste ani #! po#ene$te* i de #ine n%ai s! cre2i .ac!%n fa+! nu #! 0e2i* .ar sunt olifantul #are ,e st! nu#ai 'n picioare* 8 -stea%s ni$te sti6uri de la noi, din ,o#itat, rosti Sa# dup! ce ter#in! de recitat* Or fi prostii, n%or fi prostii*** .a@ a0e# $i noi po0e$tile noastre $i ne 0in $i nou! 0e$ti de la )ia2!2i* &n 2ilele de de#ult, 6obbi+ii #ai c!l!toreau $i ei din c"nd 'n c"nd* -sta nu%nsea#n! c! se #ai 'ntorceau to+i $i nici c! li se d!dea 'ntru totul cre2are= ni#ic altce0a dec"t ni$te ve"ti din .ree, la fel de de#ne de cre2are ca b(rfa din $omitat, cu# se 2icea pe la noi* .a@ a# au2it po0e$ti despre se#in+ia uria$! departe, 'n (inuturile Soarelui* Le 2ice# sGertingi 'n bas#ele noastre5 c!l!resc pe olifan+i, se spune, c"nd pornesc la lupt!* SGertingii '$i pun casele, turnurile $i tot ce au pe spin!rile olifan+ilor care dau cu pietre unii%ntr%al+ii* -$a c! 'n clipa c"nd ne%ai spus c!% s 1oa#eni de la )ia2!2i, 'n0e$#"nta+i 'n ro$u $i aur, #i%a# 2is, 1Oare n%or fi $i olifan+i;3 ,!ci dac!%i pe%a$a, 0oia# $i eu s!%i 0!d, cu toat! pri#e4dia* .a@ acu# nu cred c%o s! #ai 0!d 0reodat! olifan+i* Poate nici nu sunt ase#enea fiare, 2ise el oft"nd* 7 Nu, olifan+i nu, 2ise <ollu# iar* S#eagol n%a #ai au2it de%a$a ce0a* i nici nu 0rea s!%i 0ad!, nu 0rea s! $tie c! sunt* S#eagol 0rea s! plece de%aici $i s! se% ascund! 'ntr%un loc #ai ap!rat* S#eagol 0rea ca $i st!p"nul s! plece* St!p"nul cu#secade nu 0rea s! 0in! cu S#eagol; Frodo se ridic! 'n picioare* ,u toate gri4ile care 'l cople$eau, i2bucnise 'n r"s c"nd Sa# d!duse dru#ul la sti6urile acelea str!0ec6i de spus la gura sobei, despre olifant, $i buna dispo2i+ie 'i risipi $o0!iala* 7 ,e bine%ar fi s%a0e# o #ie de olifan+i, 'n frunte cu <andalf c!lare pe unul alb, 2ise el* -tunci poate ne%a# croi $i noi dru# pe t!r"#ul acela al r!ului* .ar nu a0e# dec"t picioarele astea ale noastre obosite* Ei bine, S#eagol, a treia cotitur! s%ar putea s! ias! cel #ai bine* O s! #erg cu tine* 7 8un st!p"nu@, 'n+elept st!p"nu@, cu#secade st!p"nu@9 strig! <ollu# cuprins de 'nc"ntare $i gudur"ndu%se l"ng! genunc6ii lui Frodo* 8un st!p"nu@9 -tunci odi6ni+i% 0!, 6obbi+ei dr!g!la$i, la u#bra pietrelor, l"ng! pietre9 Odi6ni+i%0! $i sta+i lini$ti+i, p'n% o pleca Fa+a <alben!* .up%aia pute# s%o $terge#* Tiptil $i iute ca u#brele, a$a

trebuie s%o $terge#9 IV (n care e /orba des#re mirodenii i des#re %ocnia de ie#ure Se odi6nir! 'n cele c"te0a ceasuri care r!#!seser! din 2i, #ut"ndu%se #ereu la r!coare, dup! cu# se #i$ca soarele, p"n! c"nd, 'n sf"r$it, u#bra #arginii de apus a 0"lcelei 'n care se aflau se lungi $i groapa fu n!p!dit! de 'ntuneric* -tunci ciugulir! c"te ce0a $i b!ur! cu #!sur!* <ollu# nu #"nc! ni#ic, dar pri#i apa cu bucurie* 7 ,ur"nd o s%a0e# destul!, 2ise el, ling"ndu%se pe bu2e* ,urge ap! bun! 'n p"raiele ce se 0ars! 'n R"ul cel )are5 bun!%i apa 'n +inutul unde ne duce#9 S#eagol poate s! fac! rost $i de%ale gurii* ,!ci tare%i e foa#e5 da, da, #ollum2 &$i a$e2! pal#ele #ari pe p"ntecele supt $i 'n oc6i 'i ap!ru o lu#in! 0er2uie, sp!l!cit!* Se 'nserase bine c"nd, 'n sf"r$it, ie$ir! t"r"ndu%se peste #arginea de apus a 0"lcelei $i pornir! pe #arginea dru#ului, pier2"ndu%se ca ni$te stafii, 'n +inutul acela sf!r"#at* Trecuser! trei nop+i de c"nd fusese lun! plin!, dar astrul nu se%ar!ta peste #un+i p"n! aproape de #ie2ul nop+ii, a$a c! 'n pri#ele ceasuri 'ntunericul fu deplin* O singur! lu#in! ro$ie ardea sus, 'n Turnurile ,ol+ilor, dar, alt#interi, nu se au2ea $i nu se 0edea ni#ic pe )orannon, unde str!4erii se pli#bau neobosit* Se p!rea c! oc6iul acela ro$u 'i ur#!ri p"n! la #ile 'ntregi dep!rtare, 'n ti#p ce fugeau '#piedic"ndu%se prin pustiiciunea pietroas!* &n st"nga lor $erpuia dru#ul pe care 'ns! nu 'ndr!2neau s%o apuce, dar c!utau s! nu se dep!rte2e prea #ult de el* P"n! la ur#!, dup! ce trecuse o bun! bucat! din noapte $i ei erau fr"n+i de oboseal!, c!ci nu reu$iser! s! se odi6neasc! dec"t foarte pu+in, oc6iul se #ic$or! c"t un punct aprins, apoi se f!cu ne0!2ut5 cotiser! pe dup! u#!rul 'ntunecat de la #ia2!noapte al #un+ilor ce0a #ai pu+in 'nal+i, lu"nd%o c!tre #ia2!2i* -tunci f!cur! iar popas, cu ini#ile ciudat de u$oare, 'ns! nu pentru #ult! 0re#e* Nu prea puteau +ine pasul cu <ollu#* .up! socoteala lui, erau aproape trei2eci de leg6e din )orannon p"n! la r!scruce, #ai sus de Osgiliat6, $i n!d!4duia s! fac! dru#ul cu patru opriri* -$a c! nu trecu #ult $i%o pornir! iar c!2nit #ai departe, p"n! c"nd 2orile 'ncepur! s! se risipeasc! 'ncet 'n singur!tatea cenu$ie $i nesf"r$it!* Str!b!tuser! aproape opt leg6e $i 6obbi+ii n%ar #ai fi fost, nici s! 0rea, 'n stare s! fac! 0reun pas* &n lu#ina care cre$tea, +inutul nu li se #ai p!ru at"t de sterp $i de ruinat* )un+ii se deslu$eau 'nc!, pre0estitori de rele, 'n st"nga lor, dar 'n apropiere, la st"nga, 0!2ur! dru#ul c!tre #ia2!2i, care se +inea acu# departe de poalele negre ale colinelor $i o lua la 0ale spre apus* 'nd!r!tul lui se 2!reau po0"rni$urile n!p!dite de arbori su#bri, ca ni$te nori 'ntuneca+i, dar de 4ur '#pre4ur se 'ntindea o pust! nesf"r$it!, plin! de b!l!rii, de gro2a#!, de corni $i de alte tufe necunoscute lor* Ici%colo, se 2!reau p"lcuri de pini 'nal+i* /obbi+ilor le #ai crescur! un pic ini#ile, 'n ciuda oboselii= aerul era proasp!t $i 'n#ires#at $i le a#intea de 'n!l+i#ile dep!rtate din )eleagul de la )ia2!noapte* -sta le pl!cu, fiindc! se g!seau pe%un p!#"nt st!p"nit doar de c"+i0a ani de Seniorul &ntuneci#ii, care nu se pr!bu$ise cu totul 'n paragin!* .ar nu uitau pri#e4dia care 'i p!$tea $i nici Poarta Neagr! 'nc! at"t de aproape, de$i ascuns! 'nd!r!tul 'n!l+i#ilor #o6or"te* ,!utar! un ascun2i$ unde s! se ad!posteasc! pe ti#pul 2ilei de oc6i du$#!no$i* >iua trecu ane0oie* St!teau 'ntin$i 'n ini#a pustei $i nu#!rau ceasurile #olco#e 'n care parc! nu se sc6i#ba aproape ni#ic5 c!ci se aflau 'nc! sub u#brele #untelui Ep6el .uat6, iar soarele era acoperit de 0!luri* Frodo ador#i de c"te0a ori, ad"nc $i lini$tit, fie c! se 'ncredea cu totul 'n <ollu#, fie pentru c! era prea obosit ca s!%$i #ai

fac! 0reo gri4! 'n pri0in+a lui5 dar Sa# nu reu$i dec"t s! a+ipeasc!, c6iar $i c"nd <ollu# ador#i iute bu$tean, tres!rind $i forn!ind 'n 0isurile sale tainice* )ai degrab! foa#ea dec"t ne'ncrederea 'l +inea trea25 'ncepuse s!%i fie dor de o #as! bun!, 7 fierbinte, ca la #a#a acas!* .e 'ndat! ce +inutul pieri 'ntr%o #as! cenu$ie Ia c!derea nop+ii, pornir! iar* <ollu# 'i duse spre dru#ul de la #ia2!2i5 iar dup! aceea '$i continuar! c!l!toria #ai iute, de$i pri#e4dia era #ai #are* ,iuleau urec6ile, s! prind! orice 2go#ot de copite sau de pa$i 'n fa+! sau 'n spate5 dar noaptea se scurse $i nu d!dur! de nici un c!l!% tor c!lare sau pe 4os* .ru#ul fusese f!cut de #ult de tot $i 0reo trei2eci de #ile fuseser! drese de cur"nd, dar, pe #!sur! ce 'nainta 'nspre #ia2!2i, se p!r!ginea tot #ai tare* Se #ai g6icea 'nc! dib!cia oa#enilor de alt!dat! 'n felul s!u drept, sigur $i f!r! poticneli5 ici% colo, trecea peste po0"rni$urile colinelor sau se a0"nta peste p"raie, 'n arcuiri largi, ar!toase $i bine durate5 dar, p"n! la ur#!, toate se#nele de lucr!tur! 'n piatr! se f!cur! ne0!2ute, afar! de c"te un st"lp pr!bu$it ici $i colo, i0indu%se printre 6!+i$urile de pe #argini, sau de 0ec6i buc!+i de caldar"#, abia 2!rindu%se printre buruieni $i #u$c6i* )!r!cini, arbori $i ferigi se t"rau $i at"rnau peste #argini sau n!p!deau toat! suprafa+a dru#ului* &ntr%un t"r2iu, a4unser! pe un dru#eag neu#blat5 dar nu $erpuia deloc5 o +inea drept 'nainte $i 'i c!l!u2ea pe cea #ai iute cale* -stfel a4unser! la fruntariile de #ia2!noapte ale +inutului c!ruia oa#enii 'i 2iceau c"nd0a It6ilien, o +ar! fer#ec!toare, cu 'n!l+i#i '#p!durite $i p"raie repe2i* Noaptea se f!cu fru#oas! sub stele $i sub luna rotund!, iar 6obbi+ilor li se p!ru c! 0!2du6ul era tot #ai 'n#ires#at, pe #!sur! ce 'naintau5 $i din pufniturile $i bo#b!nelile lui <ollu#, se p!rea c! obser0ase $i el acest lucru $i nu prea%i c!dea bine* La pri#ele se#ne ale 2ilei, f!cur! din nou popas* Se aflau la cap!tul unei cr!p!turi lungi, ad"nci, cu pere+ii abrup+i la #i4loc, unde dru#ul t!ia o creast! pietroas!, dar de acolo urcar! pe #alul de apus care d!dea dincolo de fruntarii* ,erul se lu#ina $i 0!2ur! c! #un+ii erau acu# #ai departe, la r!s!rit, $i se pierdeau 'n 2are* .up! ce o luar! spre apus, ap!rur! po0"rni$uri do#oale care coborau p"n! 6!t%departe, 'n neguri* .e 4ur '#pre4ur, cre$teau du#br!0i de copaci 7 bra2i, cedri $i c6iparo$i, precu# $i alte soiuri necunoscute 'n ,o#itat 7 'n #i4locul c!rora se 2!reau poieni 'ntinse5 $i peste tot se 'n0olburau pu6oaie de ierburi 'n#ires#ate $i de tufi$uri* Lunga c!l!torie din :"lceaua .espicat! 'i adusese departe, la #ia2!2i de +inutul lor, dar niciodat! p"n! acu# nu #ai si#+iser! 6obbi+ii o ase#enea sc6i#bare de cli#! ca aici, 'n regiunea aceasta ad!postit!* Pri#!0ara '$i f!cea de4a de lucru 'n 4urul lor= frun2ele de ferig! str!pungeau #u$c6iul $i p!#"ntul gras, 2adele '$i 'ntindeau degetele 0er2i, printre s#ocurile de iarb! 'nfloriser! floricelele, p!s!relele c"ntau* It6ilien, gr!dina <ondorului, acu# pustiit!, p!stra 'nc! ce0a din dr!g!l!$enia unei driade despletite* La #ia2!2i $i la apus, +inutul se desc6idea spre 0!ile #ai calde ale -nduinului $i la r!s!rit de Ep6el .uat6, f!r! s! a4ung! 'ns! p"n! sub u#brele #untelui5 se 'ntindea apoi la nord p"n! la E#?n )uil $i se desc6idea pri#itoare aerului de #ia2!2i $i 0"nturilor u#ede dinspre )area dep!rtat!* ,re$teau aici o #ul+i#e de arbori #!re+i, planta+i 'n 0ec6i#e, r!0!$i+i de trecerea anilor, 'n noianul unui 6!+i$ de l!stari5 apoi #ai erau du#br!0i $i desi$uri de ta#arisc $i de terebin+i spino$i, de #!slini $i de dafini5 ienup!ri $i #irt5 $i tufe de ci#bru care 'n0!luiau cu tulpinile lor t"r"toare, le#noase, pietre ascunse 'n tapiserii ad"nci* )ai #ulte soiuri de sal0ie '$i ar!tau florile albastre, ro$ii sau 0erde%pal, iar p!trun4elul $i so0"rful abia r!s!riser!, di#preun! cu #ulte alte ierburi fru#os #irositoare cu for#e $i #ires#e #ai presus de $tiin+a, gr!din!reasc! a lui Sa#* SaAifraga $i celelalte ierburi 'nstelau de4a grotele

$i pere+ii st"nco$i* Pri#ulele $i ane#onele se de$teptau printre crengile de alun, iar coprinde $i l!cri#ioarele nenu#!rate '$i scoteau capetele din iarba deas! $i 0erde di#pre4urul 6ele$teelor for#ate de p"raiele repe2i 'n ad"ncituri r!coroase, 'n re0!rsarea lor spre -nduin* ,!l!torii 'ntoarser! spatele dru#ului $i o luar! pe po0"rni$ 'n 4os* &n 0re#e ce%$i purtau pa$ii printre tufi$uri $i ierburi, 'i '#presurau #ires#ele sua0e* <ollu# tu$ea $i icnea5 dar 6obbi+ii tr!geau ad"nc aer 'n piept $i Sa# i2bucni deodat! 'n r"s 7 un r"s de u$urare, nu de bucurie* Pornir! pe firul unui p"r"u care curgea iute 'n fa+a lor, la 0ale* ,ur"nd 'i duse la un lac #icu+ $i li#pede, 'ntr%o 0"lcea do#oal!5 se i0ise 'n ruinele pr!bu$ite ale unui 0ec6i ba2in de piatr!, a c!rui #argine crestat! era acoperit! cu #u$c6i $i rugi de #ure5 de 4ur '#pre4ur, se ridicau spadele 'n$iruite ale iri$ilor $i frun2ele de nuf!r pluteau pe oglinda lui 'ntunecat! $i tre#ur!toare5 dar era ad"nc $i proasp!t $i se re0!rsa #olco# peste un prag de piatr! de la cap!tul cel!lalt* -ici se sp!lar! $i b!ur! pe s!turate din pu6oiul care se 0!rsa 'n lac* -poi c!utar! o ascun2!toare unde s! se odi6neasc!5 c!ci locul acesta cu 'nf!+i$are fru#oas! era totu$i acu# pe teritoriul .u$#anului* Nu se ab!tuser! prea #ult de la dru#5 cu toate acestea, 0!2user! c6iar $i 'n locul acela ur#ele 0ec6ilor r!2boaie $i r!nile #ai noi, pricinuite de orci $i de al+i slu4itori sc"rba0nici de%ai Seniorului &ntuneci#ii 7 un pu+ plin cu gunoaie $i resturi5 arbori dobor"+i f!r! rost $i l!sa+i s! #oar!, cu scoar+a crestat! ur"t, n!p!dit! de rune $i de alte 'nse#ne cu#plite ale Oc6iului* Strecur"ndu%se pe sub cascada care pornea din lac, #irosind $i #"ng"ind plantele $i arborii aceia neobi$nui+i, Sa#, care uitase pentru #o#ent de )ordor, '$i aduse a#inte de pri#e4dia ce plutea peste tot* Se '#piedic! de o pirostrie scoro4it! de fl!c!ri, 'n #i4locul c!reia g!si o gr!#ad! de oase f!cute scru# $i de +este* Trandafirii s!lbatici, r!sura $i cle#atitele crescuser! at"t de repede, 'nc"t tr!seser! de4a un 0oal peste ur#ele festinului $i ale #!celului aceluia cu#plit, de$i nu se 'nt"#plase cu prea #ult ti#p 'n ur#!* -lerg! 'napoi la to0ar!$ii s!i, dar nu 2ise ni#ic5 era #ai bine ca oasele acelea s! se odi6neasc! 'n pace, nu s! pun! <ollu# laba pe ele $i s! le scor#oneasc!* 7 /ai s! ne 'ntinde# pe unde0a, 2ise el* .ar s! nu fie prea 4os* :reau s! #! odi6nesc la 'n!l+i#e* Un pic #ai sus de lac, d!dur! de un a$ternut cafeniu $i #oale din ferig! r!#as! de anul trecut* &nd!r!tul lui se 'ntindea un desi$ de lauri cu frun2ele 'ntunecate, c!+!ra+i pe un #al abrupt, pe creasta c!ruia cre$teau cedri b!tr"ni* -ici 6ot!r"r! s! se odi6neasc! $i s!%$i petreac! 2iua, care f!g!duia de4a s! fie str!lucitoare $i cald!, bun! de preu#bl!ri, la u#bra du#br!0ilor $i prin poienele din It6ilien5 dar, de$i orcii se fereau de lu#ina soarelui, erau aici #ulte ascun2i$uri de unde puteau s!%i p"ndeasc!5 $i #ai erau $i al+i oc6i r!i peste fruntarii, c!ci Sauron a0ea #ul+i slu4itori* ,"t despre <ollu#, nu 0oia nici 'n ruptul capului s! se #i$te la lu#ina Fe+ei Palide* ,ur"nd, aceasta a0ea s!%$i arate pri0irile peste cul#ile 'ntunecate din Ep6el .iiat6, iar el ar fi le$inat $i s%ar fi c6ircit de lu#in! $i c!ldur!* ,"t #erseser!, Sa# se g"ndise #ereu la #"ncare* -cu# de2n!de4dea c! Poarta nu putea fi trecut! r!#!sese 'nd!r!t, iar el, spre deosebire de st!p"nul s!u, nu se si#+ea at"t de dornic s! uite de ne0oi p"n! la ter#inarea dru#ului $i, oricu#, i se p!rea #ai 'n+elept s! p!stre2e din #erindele elfe$ti pentru ti#purile #ai grele care%i a$teptau* Trecuser! $ase 2ile sau c6iar #ai #ult de c"nd f!cuse socoteala c! de%abia #ai a0eau lembas pentru 0reo trei s!pt!#"ni* 1)are #inune de%o# a4unge la Foc la ti#p9 '$i 2ise el* i s%ar putea s! ne #ai 0in! c6eful s! ne $i%ntoarce#9 ,ine $tie;3 Pe l"ng! acestea, la cap!tul unui #ar$ lung, 'n noapte, $i dup! ce se sp!lase

$i '$i potolise setea, si#+ea c!%i era #ai foa#e ca oric"nd* Tot ce%$i dorea acu# cel #ai #ult era o cin! sau o #as! de di#inea+! la gura sobei, 'n 0ec6ea buc!t!rie de la Pu$c!%n Traist!* .eodat! 'i 0eni o idee $i se 'ntoarse spre <ollu#* -cesta toc#ai se apucase s! #i$une de unul singur $i s! se t"rasc! printre ferigi 'n patru labe* 7 /ei, <ollu#9 2ise Sa#* Unde te duci; La 0"n!toare; Ia ascult!, pe2e0eng6i b!tr"n, nu prea te dai 'n 0"nt dup! #"ncarea noastr! i nici nu #%a$ sup!ra dac%a$ face eu 'nsu#i o sc6i#bare* :orba ta%i sunt #ata-ntotdeauna s fiu de a*utor -i putea s! g!se$ti ce0a pentru un 6obbit 'nfo#etat; 7 .a, poate c! da, 2ise <ollu#* S#eagol e totdeauna de a4utor, dac! i se cere*** dac! i se cere fru#os* 8 .a9 f!cu Sa#* Eu cer* i dac! nu +i se pare destul de fru#os, atunci te rog 'n genunc6i* <ollu# se f!cu ne0!2ut* Lipsi o 0re#e $i, dup! c"te0a '#buc!turi de lembas, Frodo se culcu$i bine 'n feriga cafenie $i ador#i* Sa# se uit! la el* >iua care abia 'ncepuse se strecura pe sub u#brele arborilor, dar 0!2u foarte li#pede c6ipul st!p"nului s!u, precu# $i #"inile odi6nindu%i%se al!turi de trup, pe p!#"nt* -$a cu# se uita la el, 2!c"nd 'ntins, deodat! 'i ap!ru 'n #inte i#aginea lui Frodo ador#it, 'n casa lui Elrond, dup! rana aceea 'ngro2itoare* -tunci, pe c"nd 0eg6ea, Sa# 0!2use c!, din c"nd 'n c"nd, 'i ap!rea pe c6ip o lu#in! l!untric!5 acu# str!lucirea acesta p!rea $i #ai puternic!* Tr!s!turile lui Frodo erau lini$tite5 'i disp!ruse orice ur#! de spai#! $i de 'ngri4orare5 dar ar!ta b!tr"n, b!tr"n $i fru#os, ca $i cu# d!ltuirea anilor ar fi ie$it acu# la i0eal! 'n nu#eroase cute sub+iri, ascunse p"n! atunci, de$i c6ipul nu se sc6i#base* .ar Sa# <a#gee nu g"ndi c6iar a$a* ,l!tin! din cap, de parc! ar fi socotit 0orbele f!r! rost, $i #ur#ur!= 1&l iubesc* -$a e el, $i c"teodat! 'ncepe, nu $tiu cu#, s! str!luceasc!* (in la el $i gata93 <ollu# se 'ntoarse tiptil $i trase cu oc6iul peste u#!rul lui Sa#* Se uit! la Frodo, '$i plec! pleoapele, apoi se retrase f!r! 2go#ot* Peste o clip!, Sa# se apropie de el $i 'l g!si #olf!ind ce0a $i bo#b!nind* Bos, al!turi, 2!ceau doi iepuri #ici, pe care 'i sorbi laco# din oc6i* 7 S#eagol a4ut! totdeauna, 2ise el* - adus iepuri, iepuri faini* .ar st!p"nul s%a culcat $i poate Sa# 0rea $i el s! doar#!* Nu 0rea iepuri acu#; S#eagol 'ncearc! s% a4ute, dar nu poate prinde lucrurile 'ntr%o clip!* .ar Sa# 'i spuse c! nu a0ea ni#ic '#potri0a iepurilor* )ai ales dac! erau g!ti+i* Orice 6obbit $tie, bine'n+eles, s! g!teasc!, c!ci 'ncepe s! 'n0e+e asta 'naintea literelor Dpe care #ul+i nu a4ung niciodat! s! le 'n0e+eE5 dar Sa# era un buc!tar bun, c6iar dup! socoteala 6obbi+ilor, $i f!cuse #ult! #"ncare 'n dru#urile lor, de c"te ori a0usese prile4ul* )ai purta 'n rani+a lui c"te0a ustensile, s! fie acolo= o cutie #ic! de iasc!, dou! cr!ticioare, o furculi+! scurt! cu doi din+i $i c"te0a frig!rui '#pac6etate5 iar la fund, 'ntr%o cutiu+! de le#n, o co#oar! pe duc!= ni$te sare* .ar a0ea ne0oie de foc $i de 'nc! 0reo c"te0a lucruri* ,6ib2ui pu+in, 'n ti#p ce%$i scoase cu+itul, 'l cur!+! $i 'l ascu+i, apoi 'ncepu s! preg!teasc! iepurii* Nu 0oia s!%l lase pe Frodo nesupra0eg6eat nici #!car pentru c"te0a #inute* 7 -cu#, <ollu#, a# s!%+i dau altce0a de f!cut* .u%te $i u#ple cr!ticioarele astea cu ap! $i adu%#i%le aici* 7 S#eagol o s%aduc! ap!, da, spuse <ollu#* .ar de ce%i trebuie 6obbitului ap!; - b!ut, s%a sp!lat*** 7 N%are%a face, 'i r!spunse Sa#* .ac! nu g6ice$ti, ai s!%+i dai sea#a cur"nd* i cu c"t aduci #ai repede apa, cu at"t o s! afli #ai iute* S! nu%#i strici 0reo cr!ticioar!, c! te fac buc!+ele9 .up! ce plec! <ollu#, Sa# se uit! iar la Frodo* .or#ea 'nc! lini$tit, dar 'l #irar!

c6ipul $i #"inile lui sub+iri* 1E prea slab $i prea tras la fa+!, #ur#ur! el* Nu%i bine pentru un 6obbit* .up! ce ter#in de g!tit iepurii !$tia, a# s!%l tre2esc*3 Sa# str"nse o gr!#ad! de ferigi uscate $i scotoci pe #al, adun"nd un bra+ de r!#urele $i de le#ne5 sus g!si o creang! de cedru pr!bu$it! care 'i a4ungea pentru foc* Scoase ni$te bra2de de iarb! de pe #al, c6iar de sub desi$ul de ferig!, $i f!cu o groap! nu prea ad"nc!5 apoi a$e2! le#nele acolo* ,u# era 'nde#"natic cu a#narul $i iasca, reu$i iute s! aprind! un focule+* -proape c! nu ie$i fu# deloc, dar r!sp"ndi un #iros 'n#ires#at* Toc#ai se aplecase asupra focului, ca s!%l fereasc! s! se sting! $i s! pun! le#ne #ai groase, c"nd <ollu# se 'ntoarse cu cr!ticioarele* )ergea cu gri4! #are $i bo#b!nea* Le puse 4os $i deodat! 0!2u ce f!cea Sa#* Scoase un +ip!t $uier!tor* P!rea s! fie $i speriat $i #"niat 'n acela$i ti#p* 7 -69 Sss*** nu9 strig! el* Nu9 /obbi+i f!r! #inte9 Nebuni, da, nebuni9 Nu trebuie s! fac! una ca asta9 7 ,e nu trebuie s! fac!; 'l 'ntreb! Sa# #irat* 7 Li#bile alea ro$ii, nesuferite9 $uier! <ollu#* Foc9 Foc9 E pri#e4dios, da, a$a e9 -rde, o#oar!9 i%o s%aduc! 0r!4#a$ii aici9 .a9 7 Nu cred, f!cu Sa#* Nu 0!d cu# s! ias! fu# dac! nu pui ce0a ud pe foc* .ar fie ce%o fi9 Tot #!%ncu#et* O s! fac toc!ni+! din iepura$ii !$tia* 7 S! faci toc!ni+! din iepuri9 sc6el!l!i <ollu#* S! strici carnea bun! pe care S#eagol a p!strat%o pentru tine9 8ietul S#eagol, ce foa#e%i e9 .e ce; .e ce, 6obbi+i f!r! #inte; Sunt tineri, sunt frage2i, sunt gusto$i9 )!n"nc!%i, #!n"nc!%i9 &ntinse g6eara spre iepurele cel #ai apropiat, 4upuit de4a de piele, care 2!cea l"ng! foc* 7 Nu, nu, f!cu Sa#* Fiecare cu# 'i place* (ie p"inea noastr!%+i st!%n g"t, iar #ie% #i st!%n g"t iepura$ul crud* S! $tii c! dac! #i l%ai dat, p"inea e%al #eu5 fac ce 0reau cu el* .u%te $i prinde%+i $i pentru tine unul $i #!n"nc!%l cu# pofte$ti* .ar nu%n fa+a #ea* -$a n%o s! #ai 0e2i nici tu focul $i%o s! fi# a#"ndoi #ul+u#i+i* O s! a# gri4! s! nu ias! fu#, dac! asta te do#ole$te* <ollu# se d!du 'napoi bo#b!nind $i 'ncepu s! se t"rasc! printre ferigi* Sa# '$i 0!2u de crati+ele lui* 1Ei, de ce%ar #ai a0ea ne0oie 6obbitul acu#; se 'ntreb! el 'n g"nd* -far! de iepura$i, ar fi bune ni$te #irodenii $i ni$te r!d!cini, #ai ales ni$te barabule*** ca s! nu #ai 0orbi# de p"ine* .up! c"te se pare, de #irodenii nu duce# lips!*3 7 <ollu#9 'l strig! el 'nceti$or* O singur! rug!#inte #ai a#= adu%#i ni$te ierburi* <ollu# '$i scoase capul dintre ferigi, dar pri0irile lui nu erau deloc prietenoase* 7 Ni$te frun2e de dafin, ci#bru $i sal0ie*** p"n! fierbe apa, cred c%a4ung astea, ad!ug! Sa#* 7 Nu9 2ise <ollu#* Lui S#eagol nu%i place asta9 Lui nu%i plac frun2ele #irositoare* El nu #!n"nc! ierburi $i r!d!cini5 nu, nu, nepre+uitule5 poate doar dac! #oare de foa#e sau dac!%i e r!u* 8ietul S#eagol9 7 S#eagol o s%a4ung! 'n ap! clocotit!, c"nd o fierbe asta, dac! nu face ce i se cere, #"r"i Sa#* Sa# o s!%l 0"re cu capu%n crati+!, da, da, nepre+uitule9 i l%a$ #ai pune s! caute $i ni$te napi, #orco0i $i barabule, dac%ar fi ti#pul lor* Pun r!#!$ag c! sunt aici tot felul de bun!t!+i din bel$ug* ,e n%a$ da s! a# 0reo $ase barabule9 7 S#eagol n%o s! se duc!9 O, nu, nepre+uitule, de data asta, nu9 $uier! <ollu#* E 'nsp!i#"ntat $i foarte obosit5 $i 6obbitu@ !sta nu%i cu#secade, nu%i cu#secade deloc9 S#eagol n%o s! scotoceasc! dup! r!d!cini, dup! #orco0i $i*** barabule* ,e%s barabulele, nepre+uitule, 6a; ,e%s barabulele; 7 ,artofi, 2ise Sa#* &nc"ntarea Unc6ia$ului $i ce0a bun $i rar de u#plut burdi6anul* .a@ n%o s! g!se$ti, a$a c! nu%i ne0oie s! cau+i* Fii bun, S#eagol, adu%#i

ni$te #irodenii $i%o s! cre$ti 'n oc6ii #ei* i 'nc! ce0a= dac%o s! te sc6i#bi $i%o s%o +ii a$a, a# s!%+i fac eu ni$te barabule%ntr%o 2i* ,6iar a$a9 Pe$te pr!4it cu cartofi pai, ser0ite de 'nsu$i S* <a#gee* .oar n%o s! 2ici nu9 7 8a da, o s! 2ice#* S! pr!p!de$ti bun!tate de pe$ti $i s!%i p"rle$ti9 .!%#i acu@ pe$$$te $i +ine%+i tu sc"rbo$eniile alea de cartofi pr!4i+i9 7 Ooo, cu tine n%a# cu# s%o scot la cap!t9 2ise Sa#* .u%te $i te culc!9 P"n! la ur#!, trebui s!%$i caute singur tot ce 0oia5 dar n%a fost ne0oit s! #earg! prea departe, a$a c! a putut s!%l +in! sub obser0a+ie pe st!p"nul lui care dor#ea* -poi se a$e2! g"nditor $i a+"+! focul, p"n! c"nd apa 'ncepu s! fiarb!* >iua cre$tea, aerul se 'nc!l2ise5 rou! de pe iarb! $i de pe frun2e pieri* ,ur"nd carnea $i ierburile 'ncepur! s! fiarb! #olco#* Sa# se si#+i cople$it de toropeal!* L!s! #"ncarea s! fiarb! aproape un ceas5 din c"nd 'n c"nd, 'ncerca iepurii cu furculi+a $i gusta din 2ea#!* ,"nd socoti c! totul era gata, lu! crati+ele de pe foc $i se apropie 'nceti$or de Frodo* -cesta 'ntredesc6ise oc6ii, si#+indu%l pe Sa# aplecat asupra sa, apoi se tre2i din 0isul lui fru#os 7 un 0is neostoit de pace* 7 Salut, Sa#9 f!cu el* Nu te odi6ne$ti; S%a%nt"#plat ce0a; ,"t e ceasul; 7 Sunt 0reo dou! ore de c"nd s%a cr!pat de 2iu!, 2ise Sa#, $i aproape opt 4u#a@, dup! ornicele din ,o#itat, cred* Nu s%a%nt"#plat ni#ic* ,u toate c! n%a$ 2ice c!%i totul 'n regul!= nu tu r!d!cinoase, nu tu ceap! $i nici barabule* -# o +"r! de toc!ni+! pentru do#nia 0oastr! $i ni$te 2ea#!, do#nu@ Frodo* :! prinde bine* O s! #"nca+i din can! sau drept din tigaie, dup! ce se #ai r!ce$te* N%a# luat cu #ine str!c6ini $i nici altce0a #ai ac!t!rii* Frodo c!sc! $i se 'ntinse* 7 Trebuia s! te odi6ne$ti, Sa#, spuse el* i%i ca# pri#e4dios s! faci focul aici* .ar c6iar c! #i%e foa#e* /###9 )iroase p"n%aici* ,e%ai preg!tit; 7 Un dar de la S#eagol, 'i r!spunse Sa#= o perec6e de iepura$i* ,red c! acu%i pare r!u lui <ollu# de ei* .ar n%a# prea a0ut #irodenii*** Sa# $i st!p"nul lui se a$e2ar! pe c"te%o pal! de ferig! $i #"ncar! toc!ni+a din cr!ticioare, folosindu%se pe r"nd de furculi+! $i de lingur!, '$i 'ng!duir! c6iar $i c"te o 4u#!tate dintr%un pes#et elfesc* Li se p!ru un ade0!rat osp!+* 7 /eei9 <ollu#9 'l fluier! Sa# 'nceti$or* /ai9 )ai ai 0re#e s! te r!2g"nde$ti* #ai r!#as ce0a, dac! 0rei s!%ncerci toc!ni+a de iepura$i* Nu pri#i nici un r!spuns* 7 Ei, asta e9 Socot c! s%a dus s! g!seasc! ce0a $i pentru el* Pute# s! #"nc!# tot, 2ise Sa#* 7 -poi s! te culci $i tu pu+in, spuse Frodo* 7 S! nu 0! fure so#nul c't oi fi eu a+ipit, do#nu@ Frodo* Nu prea #!%ncred 'n el* /o+ul din el s%a pus iar pe picioare 7 partea rea a lui <ollu#, dac! #!%n+elege+i* Nu de alta, dar cred c%o s!%ncerce s! #! sugru#e pe #ine%nt"i* Nu ne pute# 0edea 'n oc6i unul pe altul, iar el nu e #ul+u#it deloc de Sa#5 o, nu, nepre+uitule, nu e #ul+u#it deloc9 .up! #as! se duse la p"r"u, ca s! spele 0asele* ,"nd se ridic! 'n picioare, '$i arunc! pri0irile pe po0"rni$ul dind!r!t* &n clipa aceea, 0!2u soarele care se ridica din #ias#e, din cea+!, din be2n! sau din ce%o fi fost acolo, la r!s!rit, dintotdeauna $i pentru totdeauna, $i '$i tri#itea ra2ele peste arborii $i poienele din 4ur* -poi obser0! o spiral! de fu# albastru%cenu$iu, deslu$it! 'n lu#ina soarelui, care se 'n!l+a din desi$* '$i d!du sea#a c! era fu#ul din focule+ul lui $i c! uitase s!%l sting!* 7 Nu se poate9 Nu #%a# g"ndit c%o s! se 0ad! c6iar a$a9 bo#b!ni el $i porni iute 'nd!r!t* .eodat! se opri $i ascult!* S! fi fluierat cine0a sau era 0reo pas!re ciudat!; uieratul nu 0enea din direc+ia lui Frodo* -poi se au2i din alt! parte* Sa# urc!

po0"rni$ul c't putea de repede* Ferigile $i ierburile din 4ur se aprinseser! de la un t!ciune $i ardeau acu# #ocnit* Se apuc! iute s! trop!ie peste r!#!$i+ele focului, '#pr!$tie cenu$a, apoi puse bra2da de iarb! la loc, 'n groap!, $i se strecur! 'napoi l"ng! Frodo* 7 -+i au2it cele dou! $uier!turi; 'ntreb! el* -cu@ c"te0a #inute* N!d!4duiesc c! n%a fost dec"t o pas!re, dar nu prea se#!na a ciripit5 cred, #ai degrab!, c! era cine0a care i#ita $uierul 2bur!toarelor* i #! te# c! focule+ul #eu a ca# scos fu#* -cu@, dac%oi fi f!cut 0reun pocinog, n%o s! #i%o iert niciodat!* S%ar putea s! nici nu #ai a# prile4ul9 7 Ssst9 f!cu Frodo $optit* )i s%a p!rut c%aud glasuri* ,ei doi 6obbi+i '$i legar! rani+ele #ici la gur! $i le a$e2ar! la 'nde#"n!, apoi se strecurar! #ai ad"nc 'n ferigi* -colo se g6e#uir! ascult"nd* Nu #ai 'nc!pea nici o 'ndoial! c! erau glasuri* Se au2eau 'ncet, pe furi$, dar se apropiau de ei* .eodat!, cine0a 0orbi li#pede la o arunc!tur! de b!+* 7 -ici9 .e%aici s%a 'n!l+at fu#ul9 Trebuie s! fie pe%aproape* Nu #!%ndoiesc c! s%a ascuns printre ferigi* O s!%l prinde# ca pe%un iepura$ 'n capcan!* S! 0ede# despre cine e 0orba* 7 .a, $i ce%are 'n #inte, 2ise al doilea glas* Patru b!rba+i se repe2ir! spre ei din direc+ii diferite, printre ferigi* O dat! ce nu #ai puteau nici s! fug!, nici s! se ascund!, Frodo $i Sa# s!rir! 'n picioare $i '$i traser! s!biu+ele, st"nd spate%n spate* .ac! pe ei 'i ului ceea ce 0!2ur!, atacatorii c6iar r!#aser! cu gurile c!scate* Erau patru b!rba+i 'nal+i, doi cu capul #are, b!lai, $i cu l!nci 'n #"n!, doi cu arcuri aproape c't ei $i cu tolbe uria$e, pline de s!ge+i cu pan! 0erde* To+i purtau s!bii la $old $i erau 'n0e$#"nta+i 'n straie cafenii cu 0erde de #ai #ulte feluri, parc! anu#e f!cute ca s! poat! #erge neobser0a+i prin poienele din It6ilien* )"inile le erau ascunse 'n #!nu$i 0er2i, iar c6ipurile acoperite de glugi $i de #!$ti 'n aceea$i culoare, doar oc6ii eAtre# de ageri $i de str!lucitori li se 2!reau* Lui Frodo 'i 2bur! pe loc g"ndul la 8oro#ir, c!ci oa#enii ace$tia erau aido#a lui la 0orb! $i la stat* 7 Na, c! nu d!dur!# peste ceea ce c!uta#9 2ise unul* .ar peste ce%a# dat, atunci; 7 Nu%s orci, 2ise altul, l!s"nd #"nerul spadei pe care o 'n$f!case 0!2"nd sc"nteierea s!biei 'n #"na lui Frodo* 7 Elfi; 'ntreb! al treilea cu 'ndoial!* 7 Nu, nu sunt elfi, f!cu al patrulea, cel #ai 'nalt dintre ei, care p!rea s! le fie c!petenie* Nu u#bl! ei prin It6ilien 'n 2ilele noastre* Iar elfii sunt o 'nc"ntare pentru pri0ire5 cel pu+in, a$a se spune* 7 :as!2ic! noi nu sunte# ar!to$i, dup! c"te pricep, se o+!r' Sa#* )ul+u#i# fru#os9 Iar dac! a+i ispr!0it cu forfecatul, poate ne spune+i $i nou! cine sunte+i $i de ce nu l!sa+i doi dru#e+i osteni+i s!%$i trag! sufletul* 8!rbatul 'nalt $i 0erde r"n4i r!ut!cios* 7 Sunt Fara#ir, ,!pitan al <ondorului, 2ise el* .ar 'n +inutul !sta nu%s c!l!tori, afar! de slu4itorii Turnului &ntuneci#ii sau de%ai Turnului -lb* 7 .ar noi nu sunte# nici de%acolo, nici de dincolo, spuse Frodo* i orice%ar spune ,!pitanul Fara#ir, sunte# c!l!tori* 7 -tunci spune+i iute ce 6ra# purta+i, 2ise Fara#ir* -0e# treab! 4 $i nu%i nici ti#pul, nici locul de ci#ilituri sau de taclale* /ai9 Unde%i al treilea din $lea6ta 0oastr!; 7 -l treilea; 7 .a, !la pe care l%a# 0!2ut furi$"ndu%se cu nasul prin b!l+ile de colo* -0ea o 'nf!+i$are 'ndoielnic!* :reo iscoad! de%a orcilor, socot, sau alt! creatur! ticluit! de ei*

.ar ne%a sc!pat printre degete, ca 0ulpea* 7 Nu $tiu unde e, 2ise Frodo* Nu%i dec"t un to0ar!$ 'nt"#pl!tor de dru# $i n%a# gri4a lui* .ac!%l g!si+i, cru+a+i%l* -duce+i%#i%l sau tri#ite+i%l la noi* Nu%i dec"t o 4i0in! a#!r"t! $i 6"d!, dar l%a# luat sub obl!duirea #ea pentru o 0re#e* &n ceea ce ne pri0e$te, noi sunte# 6obbi+i din ,o#itat, de departe, dintre )ia2!noapte $i -pus* ,a s! a4ungi acolo, treci nuri f!r! nu#!r* Frodo, fiul lui .rogo, e nu#ele #eu, iar el e Sa# cel 'n+elept, fiul lui /a# )e$terul &nde#"natic, un 6obbit de toat! ispra0a, care #! slu4e$te* -# 0enit de departe, din :"lceaua .espicat! sau, cu# 'i spun unii, din I#ladris* -ici Fara#ir ciuli urec6ile, tres!rind* 7 -# a0ut $apte ca#ara2i= unul s%a pr!p!dit 'n )oria, pe ceilal+i i%a# l!sat la Part6 <alen, #ai sus de Rauros* .intre ace$tia, doi erau din se#in+ia #ea5 #ai erau un gno#, un elf $i doi oa#eni, -ragorn $i 8oro#ir5 acesta din ur#! 2icea c! 0ine din )inas Tirit6, o cetate din )ia2!2i* 7 8oro#ir9 eAcla#ar! to+i patru deodat!* 7 8oro#ir, fiul Seniorului .enet6or; 'ntreb! Fara#ir $i pe c6ipul lui ap!ru o eApresie ciudat!* -+i 0enit cu el; .ac!%s ade0!rate, astea da, 0e$ti9 -fla+i, #icu+ii #ei str!ini, c! 8oro#ir, fiul lui .enet6or, a fost 'naltul Str!4uitor al Turnului -lb $i c!petenia noastr! cea #are5 0ai, ce dor ne e de el9 -tunci, cine sunte+i $i ce treab! a+i a0ut cu el; >ice+i repede, c!ci soarele e sus, pe cer* 7 :! sunt cunoscute cu0intele ci#iliturii pe care 8oro#ir a adus%o cu el 'n :"lceaua .espicat!; i%o%ntoarse Frodo* ,aut! Sabia ce%a fost despicat!* Se%ascunde%n I#ladris* 7 ,u0intele ne sunt, 'ntr%ade0!r, cunoscute, 2ise Fara#ir uluit* i sunt se#ne cu# c! le%a+i $ti $i 0oi* 7 -ragorn de care 0%a# 0orbit este purt!torul S!biei ce%a fost .espicat!, 2ise Frodo* Iar noi sunte# piticu+ii prea#!ri+i 'n sti6uri* 7 -sta e, care 0a s! 2ic!, f!cu Fara#ir g"nditor* Sau asta ar fi* i care%i 8leste#ul lui Isildur; 7 E o tain!, 'i r!spunse Frodo* F!r! 'ndoial!, o s! se de20!luie cu ti#pul* 7 Trebuie s! afl!# #ai #ulte despre asta, 2ise Fara#ir, $i s! ne l!#uri# ce 0"nt 0%aduce at"t de departe, 'n r!s!rit, sub u#brele%acelea*** F!cu un se#n $i t!cu* 7 .ar nu acu#* -0e# treab!* Sunte+i 'n pri#e4die $i n%a+i apuca s! #erge+i ast!2i prea #ult nici pe c"#pie, nici pe dru#* -$a c! alege+i= #oartea sau da+i fugu+a%nd!r!t, la -nduin* :! las doi str!4eri s! 0! p!2easc!, spre binele 0ostru $i%al #eu* Oa#enii cu scaun la cap nu se%ncred 'n cuno$tin+ele 'nt"#pl!toare de pe dru#ul din +inutul !sta* -# s! stau de 0orb! cu 0oi #ai #ult, dup! ce #%oi 'ntoarce* 7 )ergi cu bine9 f!cu Frodo, plec"ndu%se ad"nc* ,rede+i ce 0re+i, dar eu sunt prieten cu to+i cei care sunt 0r!4#a$ii .u$#anului Unic* -# #erge cu 0oi, dac! noi, se#in+ia piticu+ilor, a# putea n!d!4dui s! 0! slu4easc! 0ou!, oa#enilor at"t de 0ite4i $i de puternici cu# p!re+i, $i dac! #isia #ea ar 'ng!dui%o* Fie ca s!biile 0oastre s! fie sc!ldate%n lu#in!9 7 Piticu+ii sunt o se#in+ie curtenitoare, orice%ar fi, 2ise Fara#ir* R!#as%bun9 /obbi+ii se a$e2ar! iar, dar nu%$i spuser! ni#ic despre g"ndurile $i 'ndoielile lor* &n apropiere, c6iar sub petele de u#br! r!sp"ndite de dafinii 'ntuneca+i, r!#aser! de stra4! doi b!rba+i* &$i scoteau din c"nd 'n c"nd #!$tile, ca s! se r!coreasc!, pentru c! fierbin+eala 2ilei cre$tea, iar Frodo 0!2u c! erau pl!cu+i la 0edere, cu pielea s#ead!, cu p!rul negru, oc6ii cenu$ii $i c6ipurile triste $i #"ndre* :orbeau unul cu

altul cu glas sc!2ut, #ai 'nt"i 'n Li#ba ,o#un!, 'ns! 'n felul 0ec6i, apoi o luau 'n li#ba lor necunoscut!* Pe #!sur! ce asculta, Frodo '$i d!du sea#a, spre uluirea lui, c! 0orbeau 'n elfe$te sau 'ntr%o li#b! foarte ase#!n!toare5 se uit! la ei, #inun"ndu% se, c!ci 'n+elese atunci c! erau dunedaini de la )ia2!2i, b!rba+i din stirpea Seniorilor din -pusi#e* .up! o 0re#e, le 0orbi $i el5 dar ei 'i r!spunser! re+inut $i cu gri4!* Spuser! c! se nu#eau )ablung $i .a#rod, o$teni din <ondor, $i c! erau Pribegi din It6ilien, ur#a$i ai se#in+iei care tr!ise c"nd0a acolo, 'nainte s! fie cotropit* .intre ace$tia '$i alesese Seniorul .enet6or cerceta$ii care trecuser! -nduinul 'n tain! Dcu# $i pe unde, nu le spuser!E, s!%i 6!r+uiasc! pe orci $i pe al+i 0r!4#a$i care #i$unau 'ntre Ep6el .iiat6 $i R"u* 7 Sunt aproape 2ece leg6e de%aici $i p'n@ la #alul de r!s!rit al -nduinului, 2ise )ablung, $i rareori ne 'ncu#et!# s%a4unge# at"t de departe, pe c"#p desc6is* .ar a0e# o nou! #isie 'n aceast! c!l!torie= a# 0enit s!%i p"ndi# pe oa#enii din /arad* 8leste#a+i s! fie9 7 -lelei, bleste#a+i fie sudi$tii9 2ise .a#rod* Se spune c%ar fi fost c"nd0a, de#ult, 'n+elegeri 'ntre <ondor $i regatele /arad 'n dep!rtatul )ia2!2i, de$i nu s%a putut nu#i niciodat! prietenie* &n 0re#ea aceea, fruntariile noastre se 'ntindeau 6!t% departe la #ia2!2i, dincolo de gurile -nduinului, iar U#bar, cel #ai apropiat dintre +inuturile lor, le recuno$tea* .ar asta se%nt"#pla de#ult* Ne despart #ulte 0ie+i o#ene$ti de 0re#urile%acelea* &n ulti#ul ti#p, a# aflat c! .u$#anul a fost printre sudi$ti, dup! care ei s%au 'ndreptat spre El, sau, #ai bine 2is, s%au 'ntors spre El, c!ci i%au fost #ereu credincio$i, ca #ul+i al+ii de la Soare%r!sare* Nu #!%ndoiesc c! 2ilele <ondorului sunt nu#!rate $i c! 2idurile din )inas Tirit6 sunt sortite pieirii5 at"t de #ari 'i sunt puterea $i c"ino$enia* 7 .ar nici noi n%o s! st!# cu #"inile 'n s"n, s!%l l!s!# s!%$i fac! de cap, spuse )ablung* 8leste#a+ii !ia de sudi$ti 0in #!r$!luind pe 0ec6ile dru#uri, s! 'nt"lneasc! o$tirile Turnului &ntuneci#ii* )da, pe toate dru#urile durate cu #!iestrie de cei din <ondor* i a# aflat c! #erg f!r! s! le pese #ai #ult ca 'nainte, c!ci puterea noului lor st!p"n este at"t de #are, 'nc"t $i u#bra colinelor Sale e%n stare s!%i ocroteasc!* Noi a# 0enit s! le #ai d!# o 'n0!+!tur!* -# fost 'n$tiin+a+i c! o #are parte dintre ei au luat%o spre #ia2!noapte* .up! socoteala noastr!, unul dintre regi#entele lor trebuie s! soseasc! pe la a#ia2!, pe dru#ul de sus, care trece prin defileu* .ru#ul n%are dec"t s! treac!, dar ei, nu9 Nu, c"t! 0re#e Fara#ir e ,!pitanul* El conduce acu# toate #isiile pri#e4dioase* .ar 0ia+a lui e fer#ecat! sau, poate, soarta%l p!2e$te de rele* Sfatul lor lu! sf"r$it $i ur#! lini$tea* -scultau cu to+ii aten+i* P!reau 'ncre#eni+i* Sa# p"ndea g6e#uit la #arginea p"lcului de ferig!* :!2u cu oc6ii lui ageri, de 6obbit, c! 'n 4ur ap!ruser! #ai #ul+i oa#eni* Urcau po0"rni$urile r!2le+i sau 'n $iruri lungi, #ereu la u#bra p!durii sau a desi$ului sau t"r"ndu%se abia obser0at, 'n straiele lor cafenii%0er2ui, prin iarb! $i prin ferigi* -0eau cu to+ii glugi, #!$ti $i #!nu$i $i erau 'nar#a+i ca Fara#ir $i to0ar!$ii lui* Nu trecu #ult $i se f!cur! ne0!2u+i* Soarele se 'n!l+ase, a4unsese aproape la #ia2!2i* U#brele se retraser! 1)!%ntreb unde%o fi afurisitul !la de <ollu#, '$i 2ise Sarn t"r"ndu%se la u#br! #ai deas!* Se prea poate s! fie luat drept orc sau s! fie fript de Fa+a <alben!* .ar '#i 'nc6ipui c%o s! se%ngri4easc! $i singur de el*3 Se 'ntinse al!turi de Frodo $i 'ncepu s! #o+!ie* Se tre2i, c!ci i se p!ru c! aude 0uietul de corn* Se scul! 'n capul oaselor* Era a#ia2!* Str!4erii st!teau 'n picioare, 'ncorda+i $i aten+i la u#bra arborilor* .eodat!, cornurile r!sunar! #ai tare $i, f!r! nici o 'ndoial!, de deasupra, de dincolo de #arginea po0"rni$ului* Lui Sa# i se p!ru c! aude strig!te $i urlete s!lbatice, 'ns! slabe, ca $i cu# ar fi r!sunat dintr%o pe$ter!

dep!rtat!* Nu dup! #ult, 2go#otul luptei i2bucni 'n apropiere, c6iar deasupra locului unde se ascunseser!* -u2i li#pede clinc6etul o+elului i2bit de o+el, 2!ng!nit de sabie pe coifuri de fier, b!taie surd! de t!i$ lo0it de scuturi5 oa#enii urlau $i +ipau, iar un glas se au2ea r!spicat= Gondor2 Gondor2 7 Parc!%s o #ie de fierari care bat fierul '#preun!, 'i spuse Sa# lui Frodo* 8ine c! nu%s c6iar a$a aproape* .ar lar#a se apropia tot #ai #ult* 7 :in9 strig! .a#rod* Ia uita+i%0!9 O parte dintre sudi$ti au sc!pat din capcan! $i fug pe dru#* Uita+i%0! cu# fug9 Oa#enii no$tri%s dup! ei, $i%n fruntea lor e ,!pitanul9 Sa#, dornic s! 0ad! #ai #ult, se duse l"ng! str!4eri* -poi se c!2ni s! urce 'ntr% unul dintre dafinii #ai #ari* Reu$i s!%i 2!reasc! pe b!rba+ii aceia oac6e$i, 'n0e$#"nta+i 'n ro$u, care alergau pe po0"rni$ la 0ale, nu departe de ei, ur#!ri+i 'ndeaproape de r!2boinicii 'n straie 0er2i care se n!pustiser! 'n ur#!%le $i%i secerau din #ers* :!2du6ul colc!ia de s!ge+i* -poi, brusc, peste d"#bul sub care se ad!postiser! 6obbi+ii, se pr!bu$i un b!rbat, iar trupul lui rupse 'n c!dere arborii #ai sub+iri $i se rostogoli p"n! l"ng! ei* &$i g!si odi6na 'n ferigi, cu fa+a 'n 4os* Pe sub colanul de aur, gru#a2ul 'i era str!puns de s!ge+i cu pan! 0erde* Straiele staco4ii 'i erau 2dren+uite, pieptarul din pl!ci de ala#!, rupt $i despicat, pletele lui negre, '#pletite cu fir de aur, #usteau de s"nge* )"na lui tuciurie era 'nc! 'ncle$tat! pe #"nerul unei s!bii fr"nte* -ceasta fu pri#a 0edere a unei b!t!lii 'ntre oa#eni $i oa#eni $i lui Frodo nu%i fu deloc pe plac* &i p!rea bine c! nu 0ede c6ipul #ortului* Se 'ntreb! cu# 'l c6e#a $i de unde 0enea5 dac! fusese r!u la suflet, sau dac! doar #inciuna $i 'n$el!toria 'l f!cuser! s! se dep!rte2e at"t de #ult de cas! unde, poate, ar fi poftit s! stea acu# lini$tit* Toate acestea 'ns! 'i pieir! fulger!tor din #inte, c!ci toc#ai c"nd )ablung se apropie de trupul pr!bu$it, se au2i alt! lar#! 7 urlete $i strig!te asur2itoare* 'n 0iitoarea aceea, Sa# deslu$i un +ip!t ascu+it, ca un #uget sau ca o goarn!* i%apoi un trop!it $i%un bubuit puternic, ca $i cu# ni$te berbeci uria$i ar fi r!scolit p!#"ntul* 7 Ia sea#a9 Ia sea#a9 'i strig! .a#rod to0ar!$ului s!u* O, de l%ar dobor' :alar9 )u#aC9 )u#aC9 Spre uluirea, groa2a, dar $i 'nc"ntarea lui nesf"r$ite, Sa# 0!2u o for#! uria$! care n!0!li dintre arbori $i 'ncepu s! alerge #"nc"nd p!#"ntul pe po0"rni$ 'n 4os* )are c"t o cas!, o, #ult #ai #are, a$a%i p!ru 7 un deal 'n0e$#"ntat 'n cenu$iu* Tea#a $i ui#irea 'l f!ceau s! creasc!, poate, 'n oc6ii 6obbitului, dar )u#aC din /arad era, 'ntr%ade0!r, o fiar! urie$easc! $i ni#ic ase#!n!tor nu #ai str!b!tea 'n 2ilele acestea P!#"ntul de )i4loc5 rubedeniile sale, care 'nc! #ai 0ie+uiesc $i%n 2iua de a2i, nu%s dec"t a#intirea #!re+iei sale* :enea f!r! preget drept spre pri0itori, apoi o coti brusc 'ntr%o parte, trec"nd doar la c"+i0a pa$i de ei* Si#+ir! p!#"ntul 2guduindu%li%se sub t!lpi* Trop!ia cu picioarele lui uria$e, ca ni$te copaci, urec6ile #ari 'i fluturau ca ni$te p"n2e de corabie, '$i ridicase botul ca $i c"nd ar fi fost un $arpe gata s! atace, iar oc6ii 'i erau #ici, ro$ii, turba+i* ,ol+ii lui r!suci+i 'n sus, ase#enea unor coarne, erau lega+i cu betelii de aur $i stropi+i cu s"nge* :e$#intele staco4ii $i aurii 'i fluturau s!lbatic $i 2dren+uite* Pe spinarea lui g6eboas! 2!ceau ruinele a ceea ce p!rea c6iar un turn de lupt! sf!r"#at 'n trecerea lui furioas! prin p!dure5 iar sus, 'ncle$tat 'nc! de gru#a2ul lui, se 2!rea o u#br! ce p!rea pl!p"nd! 7 trupul unui r!2boinic puternic, un uria$ printre sGertingi* Fiara '$i continua dru#ul tun!tor, b"4b"ind cu #"nie oarb! prin b!l+i $i prin 6!+i$uri* S!ge+ile se poticneau $i s!reau c't colo, neputincioase, de pe pielea trupului s!u* 'nainte fugeau oa#eni din a#bele tabere, dar pe #ul+i 'i 'ntrecu sau 'i 2drobi sub t!lpi* ,ur"nd se f!cu ne0!2ut, 'ns! bubuitul $i trop!itul se #ai au2ir! 'n dep!r%

tare* ,e se 'nt"#plase cu ea, Sa# n%a0ea s! afle 0reodat!* Poate c! sc!pase 'n s!lb!ticia prin care r!t!cise dup! ce se dep!rtase de s!la$ul s!u, poate c!2use 'n 0reun pu+ ad"nc5 sau poate c! alergase turbat! 'nainte, p"n! se aruncase 'n R"ul cel )are $i fusese 'ng6i+it! de ape* Sa# trase ad"nc aer 'n piept* 7 Un olifant, asta a fost9 eAcla#! el* -$adar, eAist! olifan+i9 Iar eu a# 0!2ut unul9 ,e +i%e $i cu 0ia+a asta9 -cas! 'ns! n%o s! #! cread! ni#eni* Ei, acu@, dac! s%a ter#inat $i cu t!r!$enia asta, o s! trag un pui de so#n* 7 .or#i c"t #ai e 0re#e, 2ise )ablung* .ar ,!pitanul o s! se%ntoarc!, dac! n%o fi p!+it ce0a5 $i c"nd o 0eni, o s! ne lu!# t!lp!$i+a* ,u# o a4unge 0estea ispr!0ii noastre la urec6ile .u$#anului, o s! tri#it! 'ndat! o$tiri dup! noi5 $i nu%i #ult p"n% atunci* 7 Pleca+i s!n!to$i, c"nd pofti+i, nu#a@ g!l!gie s! nu face+i, 2ise Sa#* N%a0e+i de ce s!%#i tulbura+i so#nul* -# c!l!torit toat! noaptea* )ablung 'ncepu s! r"d!* 7 Nu cred c! o s! te lase ,!pitanul aici, 4up"ne Sa# cel 'n+elept, rosti el* O s! 0e2i #atale* V 0ereas%ra de la A#us Lui Sa# i se p!ru c! a+ipise doar c"te0a #inute, dar c"nd se tre2i, 0!2u c! era spre sear! $i c! Fara#ir se 'ntorsese* -dusese o #ul+i#e de oa#eni cu el5 'ntr% ade0!r, to+i cei care sc!paser! 0ii din b!t!lie 7 ca# dou!%trei sute 7 se str"nseser! pe po0"rni$ul din apropiere* For#aser! o 4u#!tate de cerc #are, iar 'n #i4loc $edea Fara#ir, 4os, pe p!#"nt5 Frodo era dinaintea lui* Totul p!rea ciudat, era ca $i cu# ar fi 4udecat un ostatic* Sa# se strecur! afar! dintre ferigi, dar ni#eni nu%i d!du nici o aten+ie5 se a$e2! la cap!tul $irului de oa#eni, de unde 0edea $i au2ea tot ce se petrecea* ,iuli urec6ile $i '$i ascu+i pri0irile, gata s!%i sar! st!p"nului 'n a4utor, dac! era ne0oie* >!ri c6ipul lui Fara#ir, acu# f!r! #asc!= era aspru $i poruncitor, iar pri0irea lui iscoditoare a0ea o sclipire ascu+it!* &n oc6ii aceia cenu$ii, a+inti+i asupra lui Frodo, se citea 'ndoiala* Sa# '$i d!du pe dat! sea#a de ne#ul+u#irea ,!pitanului fa+! de anu#ite lucruri din po0estirea lui Frodo despre el 'nsu$i= ce rol 4ucase 'n Fr!+ia care pornise din :"lceaua .espicat!5 de ce 'l p!r!sise pe 8oro#ir5 $i 'ncotro se 'ndrepta acu#* Re0enea #ai ales la 8leste#ul lui Isildur* :edea li#pede c! Frodo +inea pentru sine ni$te a#!nunte de #are 'nse#n!tate* 7 .ar 8leste#ul lui Isildur trebuia s! se st"rneasc! la 0enirea piticu+ilor5 cel pu+in a$a s%ar t!l#!ci 0orbele lui, st!rui ,!pitanul* Iar dac! tu e$ti piticu+ul nu#it acolo, ai adus cu tine, f!r! doar $i poate, lucrul acela 7 ce%o fi el 7 dinaintea Sfatului de care 0orbe$ti* i%atunci l%a 0!2ut 8oro#ir* :rei s! 2ici c! nu%i a$a; Frodo nu r!spunse* 7 8un9 f!cu Fara#ir* -$ 0rea atunci s! aflu #ai #ulte despre po0estea asta de la tine5 c!ci tot ceea ce 'l pri0e$te pe 8oro#ir #! pri0e$te $i pe #ine* Isildur a fost ucis de o s!geat! orceasc!, cel pu+in a$a se spune 'n 0ec6ile po0e$ti* .ar s!ge+i sunt #ulte, iar i0irea uneia nu trebuie neap!rat socotit! de c!tre 8oro#ir din <ondor drept un se#n al Sf"r$itului* Lucrul acela e la tine; >ici c!%i ascuns* .ar, oare, n%ai 6ot!r"t tu ascunderea lui; 7 Nu, n%a# 6ot!r"t eu una ca asta, 'i r!spunse Frodo* Nu%i al #eu* Nu%i al nici unui #uritor, fie el #are, sau #ic5 de$i, dac! e cine0a 'ndrituit la el, atunci acela e -ragorn, fiul lui -rat6orn, despre care%a# #ai 0orbit, cel care a condus Fr!+ia, din )oria p"n! la Rauros*

7 .e ce el, $i nu 8oro#ir, prin+ul ,et!+ii durate de fiii lui Elendil; 7 Pentru c! -ragorn este ur#a$ 'n linie dreapt!, din tat!%n fiu, al lui Isildur, ur#a$ul 'nsu$i al lui Elendil $i purt!torul s!biei acestuia* Prin cercul de oa#eni se au2i o ru#oare* 7 Sabia lui Elendil9 Sabia lui Elendil 0ine la )inas Tirit69 ,e 0este #inunat!9 .ar c6ipul lui Fara#ir r!#ase ne'nduplecat* 7 Tot ce se poate, rosti el* .ar un ase#enea lucru 0a trebui do0edit, dac! s%o 'nt"#pla ca acest -ragorn s%a4ung! 0reodat! la )inas Tirit6* -cu# $ase 2ile, c"nd a# plecat eu de%acolo, nu 0enise* 7 8oro#ir a fost #ul+u#it $i%a cre2ut 'n lucrul acela, 2ise Frodo* &ntr%ade0!r, dac! 8oro#ir ar fi aici, +i%ar r!spunde la toate 'ntreb!rile* Sunt #ulte 2ile de c"nd era la Rauros $i%atunci a0ea de g"nd s! se duc! drept 'n ,etatea 0oastr!, a$a c! la 'ntoarcere, cur"nd, 0e+i afla r!spunsurile%acolo* ,e f!cea# eu 'n Fr!+ie 'i era cunoscut, ca tuturor celorlal+i, de altfel, c!ci #i%a fost 'ncredin+at! #isia de 'nsu$i Elrond din I#ladris, dinaintea 'ntregului Sfat* ,u aceast! #isie a# 0enit aici, dar n% a# c!derea s! #!rturisesc ni#ic cui0a din afara Fr!+iei* i totu$i, cei ce 2ic c! se '#potri0esc .u$#anului ar face bine s! nu ne pun! be+e%n roate* Tonul lui Frodo era #"ndru, de$i nu#ai el $tia ce era 'n ini#a lui, iar Sa# fu 'ntru totul de partea lui* .ar asta nu%l potoli cu ni#ic pe Fara#ir* 7 -$a9 f!cu el* &#i ceri s!%#i 0!d de treaba #ea, s! plec acas! $i s! te las 'n pace* 8oro#ir o s! spun! tot c"nd o 0eni* ,"nd o 0eni, 2ici tu* -i fost prieten cu el; &n #intea lui Frodo ap!ru li#pede i#aginea lui 8oro#ir n!pustindu%se asupra lui* o0!i* Fara#ir 'l pri0ea intens $i t!ios* 7 8oro#ir a fost un #e#bru 0itea2 al Fr!+iei noastre, 2ise Frodo 'ntr%un t"r2iu* .a, din c"te $tiu, a# fost prieten cu el* Fara#ir sur"se aspru* 7 -tunci te%ar 'ndurera dac%ai afla c! 8oro#ir a #urit; 7 .a, asta c6iar #%ar 'ndurera, 2ise Frodo* &n clipa aceea prinse u#brele de pe c6ipul lui Fara#ir* 8"igui= 7 - #urit; :rei s! spui c%a #urit $i c! $tiai; -i 'ncercat s!%#i 'ntin2i o curs! $i s! te 4oci cu #ine; :rei s! #! p!c!le$ti; 7 N%a$ p!c!li nici #!car un orc cu una ca asta, 2ise Fara#ir* 7 -tunci, spune%#i cu# a #urit $i cu# ai aflat asta, o dat! ce 2ici c! ni#eni din Fr!+ie nu sosise 'n cetate p"n%ai plecat de%acolo; 7 ,"t despre felul 'n care%a #urit, n!d!4duia# c%o s!%#i spun! prietenul $i to0ar!$ul s!u* 7 .ar era s!n!tos%0oinic, c"nd ne%a# desp!r+it* i, din c"te $tiu, 'nc! tr!ie$te* .e$i sunt #ulte pri#e4dii pe lu#ea asta* 7 -$a e, f!cu Fara#ir* i nici tr!darea nu%i pu+in!* Pe Sa# 0orb!ria aceasta 'l u#plea de ner!bdare $i 'l 'nfuria* Ulti#ele cu0inte ale lui Fara#ir puser! capac la toate, a$a c! d!du bu2na 'n #i4locul cercului de oa#eni $i se apropie cu pa$i #ari de st!p"nul lui* 7 Iertare, do#nu@ Frodo, 2ise el, dar a4unge9 N%are nici un drept s! 0! 0orbeasc! a$a* La ur#a ur#ei, a+i trecut prin at"tea $i pentru binele lui $i%al oa#enilor acestora #!re+i, la fel ca pentru to+i ceilal+i9 Ia a#inte, ,!pitane9 Se pro+!pi drept 'n fa+a lui Fara#ir, cu #"inile 'n $old* -0ea un c6ip #ustr!tor, de parc! i%ar fi 0orbit unui t"n!r 6obbit care se strop$ise la el c"nd 'l luase la rost c! furase #ere din li0ad!* Printre cei de fa+! trecu un #ur#ur* )ul+i 2"#bir! a#u2a+i, c!ci nu%l #ai 0!2user! 'n 0ia+a lor pe ,!pitan st"nd oc6i 'n oc6i cu un 6obbi+el proptit 'n picioarele

r!scr!c!rate, fierb"nd de #"nie* 7 Ia a#inte9 2ise el* ,e ur#!re$ti; /ai s! ne l!#uri#, 'nainte ca orcii din )ordor s! 0in! asupra noastr!9 .ac! +i se pare c! st!p"nul #eu l%a ucis pe 8oro#ir !sta $i% apoi a dat bir cu fugi+ii, 'nsea#n! c! nu e$ti 'n toate #in+ile9 .ar spune%o li#pede, s! ter#in!# odat!9 i%apoi 2i%ne $i nou! ce%ai de g"nd* .ar e p!cat c! f!pturile care 2ic c! lupt! '#potri0a :r!4#a$ului nu%i las! pe ceilal+i s!%$i 0ad! de treaba lor, f!r! s!%$i bage nasul* ,e #ul+u#it ar fi el s! 0! 0ad! acu#9 -r g"ndi c! $i%a #ai f!cut un prieten* 7 R!bdare9 2ise Fara#ir, f!r! #"nie 'ns!* Nu 0orbi 'naintea st!p"nului t!u, care% i #ai ager ca tine* i nu%i ne0oie s!%#i spun! ni#eni ce pri#e4die ne pa$te* ,6iar $i a$a, eu tot o s! pierd pu+in! 0re#e, ca s! 4udec li#pede o treab! spinoas!* .e%a$ fi a$a pripit ca tine, 0%a$ fi ucis de #ult* ,!ci #i s%a poruncit s!%i o#or pe to+i cei pe care 'i 'nt"lnesc 'n +inutul !sta, f!r! 'ng!duin+a Seniorului din <ondor* .ar nu ucid oa#eni $i ani#ale a$a, f!r! rost, $i nici c6iar c"nd e ne0oie n%o fac cu pl!cere* i nici nu 0orbesc ca s! #! aflu%n treab!* -$a c! lini$te$te%te9 Stai 4os l"ng! st!p"nul t!u $i taci din gur!9 Sa# se a$e2! cu c6ipul ro$u ca purpura* Fara#ir se 'ntoarse iar spre Frodo* 7 )! 'ntrebi de unde $tiu c%a #urit fiul lui .enet6or* :e$tile despre #oarte au #ulte aripi* Se 2ice c! noaptea aduce adesea ve"ti celor de-un neam 8oro#ir a fost fratele #eu* Pe c6ip 'i trecu o u#br! de triste+e* 7 &+i a#inte$ti de ni$te se#ne aparte, pe care 8oro#ir le%a0ea prin lucrurile ce le purta la el; Frodo c6ib2ui o clip!, te#"ndu%se s! nu i se 'ntind! o nou! curs!, 'ntreb"ndu%se cu# a0ea s! se ter#ine toat! t!r!$enia asta* -bia reu$ise s! scape Inelul din #"inile #"ndre ale lui 8oro#ir5 cu# a0ea s! se descurce printre at"+ia oa#eni r!2boinici $i puternici, nu $tia* Totu$i 'i spunea ini#a c! Fara#ir, de$i se#!na #ult cu fratele lui, era #ult #ai d"r2 $i #ai 'n+elept* 7 &#i a#intesc c! 8oro#ir a0ea un corn, 2ise el 'ntr%un t"r2iu* 7 &+i a#inte$ti bine, rosti Fara#ir, 'nsea#n! c! l%ai 0!2ut* i 'n acest ca2, 'l ai 'n fa+a oc6ilor= un corn #are, de bou s!lbatic, r!s!ritean, ferecat 'n argint $i 'ncrustat cu litere str!0ec6i* ,ornul acela a fost purtat de 'nt"iul n!scut din casa noastr!5 $i se 2ice c!, dac! sufli din el oriunde 'ntre fruntariile <ondorului, acest +inut str!0ec6i, 0uietul lui se%aude peste tot* -# pornit 'n aceast! #isie acu# cinci 2ile, iar cu unspre2ece 2ile 'n ur#!, a# au2it 0aierul cornului s!u5 p!rea c! 0enea dinspre )ia2!noapte, dar era stins, ca un ecou printre g"nduri* Se#n r!u, ne%a# 2is noi, tat!l #eu $i cu #ine, c!ci nu #ai a0ea# nici o 0este de la 8oro#ir de c"nd plecase $i nici un str!4er de la 6otarele noastre nu%l #ai 0!2use trec"nd* Iar dup! trei nop+i #i%a fost dat s! 0!d un lucru $i #ai ciudat* St!tea# pe #alul -nduinului, 'n 'ntunericul r!rit de ra2ele palide ale lunii abia r!s!rite, uit"ndu%#! la apele acelea 0e$nic curg!toare5 $i trestiile fo$neau* -$a ne uit!# #ereu la #alurile din Osgiliat6 pe care le%au ocupat, 'n parte, 0r!4#a$ii5 de%acolo ies ca s! ne prade p!#"nturile* .ar 'n #ie2ul acela de noapte toat! firea dor#ea* -tunci a# 0!2ut, sau doar #i s%a p!rut, o barc! plutind pe ap!, sc"nteind cenu$iu5 era #ic! $i ciudat!, cu pro0a 'nalt! $i f!r! ni#eni la c"r#!* i #%a cuprins sfiala, c!ci era sc!ldat! 'ntr%o lu#in! palid!* .ar #%a# ridicat $i #%a# dus #ai aproape, pe #al, iar apoi a# p!$it 'n r"u, c!ci #! atr!gea ce0a* -tunci barca s%a 'ntors c!tre #ine, a 'ncetinit $i a trecut 'nceti$or, foarte aproape5 dar n%a# 'ndr!2nit s!%ntind #"na* Era cufundat! #ult 'n ap!, ca $i cu# ar fi a0ut o 'nc!rc!tur! grea $i, c"nd a trecut pe sub pri0irile #ele, #i s%a p!rut

c! era aproape plin! cu ap! li#pede, din care se r!sp"ndea lu#ina aceea5 $i 'n0!luit 'n apa aceea '$i dor#ea so#nul de 0eci un r!2boinic* Pe genunc6i a0ea o sabie fr"nt!* -# 0!2ut c! era plin de r!ni* Era fratele #eu, 8oro#ir, #ort* &i $tia# straiele, sabia $i c6ipul lui drag* Un singur lucru lipsea= cornul* Un singur lucru #i%era necunoscut= un br"u #inunat, cu care era 'ncins la #i4loc, f!urit din frun2e de aur* .oromir2 a# strigat eu* Unde %i-e cornul7 >i ncotro te cltore"ti7 =, .oromir2 .ar a pierit* 8arca s%a 'ntors 'n #i4locul undelor $i s%a pierdut sc"nteietoare 'n noapte* Era ca%n 0is, $i totu$i aie0ea, c!ci n%a fost ca $i c"nd #%a$ fi tre2it* i n%a# nici o 'ndoial! c! a #urit $i c! a trecut pe ape, c!tre )are* 7 :ai, #ie9 f!cu Frodo* ,u%ade0!rat acela a fost 8oro#ir, a$a cu# 'l $tia# eu* ,!ci br"ul de aur i%a fost d!ruit 'n Lot6lorien, de c!tre Lad? <aladriel* Ea a fost cea care ne%a 'n0e$#"ntat a$a cu# ne 0e2i, 'n straie cenu$ii, elfe$ti* Paftaua asta%i f!urit! de%acelea$i #"ini #!iastre* Puse #"na pe frun2a argintiu%0er2uie care 'i 'nc6eia #antia c6iar sub b!rbie* Fara#ir se uit! atent la ea* 7 .a, e fru#oas!, 2ise el* .a, e f!urit! cu acela$i #e$te$ug* -$adar, a+i trecut prin +inutul Lorien5 Laurelindorenan, pe nu#ele s!u de de#ult, dar asta%i #ai presus de $tiin+a oa#enilor, ad!ug! el $optit, uit"ndu%se acu# la Frodo cu oc6i $i #ai ui#i+i* &ncep s! 'n+eleg o #ul+i#e de lucruri ciudate 'n ceea ce te pri0e$te* Nu 0rei s!%#i spui $i altele; ,!ci #i se pare cu#plit c! 8oro#ir a #urit la c"+i0a pa$i de cas!* 7 Nu pot s!%+i spun #ai #ult dec"t +i%a# spus, r!spunse Frodo* .e$i po0estea ta #! u#ple de presi#+iri* ,eea ce%ai 0!2ut, cred eu, n%a fost dec"t o p!rere, o u#br! a neca2ului ce%a fost sau 0a s! 0ie* .ac! nu cu#0a o fi 0reun $iretlic de%al .u$#anului* Eu a# 0!2ut c6ipurile r!2boinicilor b!lai din str!0ec6i#e, ador#ite 'n b!l+ile din S#"rcurile )or+ilor5 sau cel pu+in a$a p!reau, prin cine $tie ce #e$te$ug 'nfior!tor de%al lui* 7 Nu, n%a fost a$a, 2ise Fara#ir* ,!ci ticluirile sale '+i u#plu ini#a de sc"rb!5 'ns! eu #i%a# si#+it atunci sufletul '#po0!rat de durere $i de #il!* 7 i totu$i, cu# s%ar fi putut 'nt"#pla un ase#enea lucru cu ade0!rat; 'ntreb! Frodo* ,!ci nici o barc! n%a0ea cu# s! treac! peste colinele de piatr! din Toi 8randir5 iar 8oro#ir '$i pusese 'n g"nd s! se duc! acas!, str!b!t"nd Sc!ld!toarea En+ilor $i c"#piile din Ro6an* i, pe l"ng! asta, cu# putea 0reo barc! s! str!bat! cascada #are, 'nspu#at!, $i s! nu se scufunde 'n 6ele$tee clocotitoare, a$a 'ngreunat! de ap! cu# era; 7 Nu $tiu, 2ise Fara#ir* .ar dincotro 0enea barca; 7 .in Lorien, 'i r!spunse Frodo* -# 0"slit 'n trei ase#enea b!rci pe -nduin, c!tre cascad!* i toate erau f!urite #!iastru de elfi* 7 -+i trecut prin (inutul -scuns, 2ise Fara#ir, dar se pare c! a+i 'n+eles prea pu+in din puterile lui* ,"nd oa#enii au de%a face cu St!p"na :r!4ilor care s!l!$luie$te 'n ,odrul de -ur, 'ncep s! aib! +eluri ciudate* ,!ci e pri#e4dios ca #uritorii s! ias! de pe t!r"#ul acestui Soare5 se spune c! pu+ini din cei din 0ec6i#e s%au 'ntors de acolo nesc6i#ba+i* .oromir, o, .oromir2 strig! el* $e %i-a spus -oamna fr de moarte7 $e-a v)ut7 $e %i-a tre)it n suflet7 -e ce te-ai dus la 0aurelindorenan "i n-ai venit pe drumul tu, clare pe caii din 1ohan, ca s a*un#i acas n )ori de )iu7 -poi se 'ntoarse iar spre Frodo $i 0orbi cu glasul lini$tit dinainte= 7 -cestor 'ntreb!ri #i%ai putea, socot, r!spunde, Frodo, fiu al lui .rogo* .ar probabil nu aici $i nu acu#* &ns!, ca s! nu #ai 2ici c! po0estea #ea%i o p!rere, iat! ce%+i 0oi spune= ,ornul lui 8oro#ir s%a 'ntors cu ade0!rat, nu ca o p!rere* .ar era cr!pat 'n dou!, ca de secure sau de spad!* Bu#!t!+ile au a4uns desp!r+ite la #al=

una a fost g!sit! printre trestii, acolo unde se afl! str!4erii din <ondor, la #ia2!noapte, pe sub cascadele Sc!ld!torii En+ilor5 cealalt! se 'n0"rtea 'n 0"ltoare $i% a g!sit%o un o$tean care pornise pe r"u, cu o solie* ,iudate 'nt"#pl!ri9 .ar o#orul iese la i0eal!, f!r! doar $i poate 7 a$a se 2ice* Iar acu#, cornul celui dint"i n!scut 2ace fr"nt 'n dou!, 'n poala lui .enet6or, care a$teapt! 0e$ti 'n 4il+ul s!u 'nalt* Nu $tii s!%#i spui ni#ic despre cu# a fost spart cornul; 7 Nu, nu $tiu ni#ic, 'i r!spunse Frodo* &ns! 2iua c"nd l%ai au2it r!sun"nd, dac! ce cre2i e aie0ea, a fost cea 'n care ne%a# desp!r+it, adic! atunci c"nd eu $i slu4itorul #eu a# p!r!sit Fr!+ia* Iar acu# po0estea ta #! u#ple de groa2!* ,!ci dac! 8oro#ir a 'nfruntat atunci pri#e4dia $i%a fost ucis, #! te# c! $i to0ar!$ii #ei au #urit cu to+ii* )i%erau to+i rubedenii $i prieteni* ,e%ar fi s! la$i deoparte 'ndoiala $i s! #! la$i s! plec; Prea sunt ostenit $i 'ndurerat* &ns! a# de '#plinit o fapt! $i #!car s!% ncerc s%o duc la bun sf"r$it, c6iar de 0oi pieri* i trebuie s! #! gr!besc $i #ai tare, dac! dintre piticu+ii doar noi doi a# #ai r!#as* Tu 'ntoarce%te, Fara#ir, 0itea2 ,!pitan al <ondorului, $i ap!r!%+i cetatea c"t #ai po+i5 iar pe #ine las!%#! s! plec unde #! c6ea#! a#ara%#i soart!* 7 :orbele astea nu #!%nc!l2esc cu ni#ic, 2ise Fara#ir5 dar sunt sigur c! te%ai speriat #ai #ult dec"t trebuia* .ac! nu cu#0a au 0enit c6iar cei din Lorien, cine s%o fi%ngri4it de 'ngrop!ciunea lui 8oro#ir; Nicidecu# orcii sau slu4itorii Nenu#itului* -$a c! socot c! a #ai r!#as ce0a din Fr!+ie* .ar, cu tot ce s%o fi 'nt"#plat la /otarul de la )ia2!noapte, de tine, Frodo, nu #! #ai 'ndoiesc* .ac! 2ilele grele prin care%a# trecut #%au a4utat c"t de c"t s! 4udec 0orbele $i c6ipurile oa#enilor, atunci a$ putea s! #! 'ncu#et $i pentru piticu+i9 .e$i 7 $i%aici sur"se 7 ai ce0a ciudat, Frodo, un aer elfesc* .ar 0orba noastr! are #ai #ult! noi#! dec"t a# cre2ut la 'nceput* -r trebui s! te duc 'napoi, la )inas Tirit6, s!%i dai socoteal! acolo, lui .enet6or5 pe bun! dreptate%#i 0a fi 0ia+a 'n pri#e4die dac! aleg acu# o cale ne'n+eleapt! pentru cetatea #ea* -$a c! n%o s! #! pripesc cu 6ot!r"rea* Totu$i, deoca#dat! trebuie s! ne gr!bi# $i s%o lu!# din loc* S!ri 'n picioare $i d!du c"te0a porunci* Oa#enii str"n$i 'n 4urul lui rupser! r"ndurile $i se aran4ar! 'n grupule+e, apoi se risipir! care%ncotro $i se f!cur! ne0!2u+i 'n u#brele st"ncilor $i%ale arborilor* ,ur"nd nu #ai r!#aser! acolo dec"t )ablung $i .a#rod* 7 -cu# 0oi, Frodo $i Sa# cel &n+elept, 0e+i 0eni cu #ine $i cu str!4erii #ei, 2ise Fara#ir* N%a0e+i cu# s%o lua+i pe dru#ul c!tre #ia2!2i, dac! !sta 0! era +elul* ,"te0a 2ile 0a fi foarte nesigur $i #ai bine p!2it ca oric"nd, dup! 'nc!ierarea asta* i socot c! ast!2i nu #ai pute+i #erge prea #ult, c!ci sunte+i 0l!gui+i* ,a $i noi, de altfel* O s! ne duce# acu# cu to+ii 'ntr%un loc tainic, nu#ai de noi $tiut, ca# la 2ece #ile distan+!* Orcii $i iscoadele .u$#anului nu l%au aflat 'nc! $i c6iar dac! l%ar g!si, pute# 'nc! s! le +ine# piept #ult $i bine, c6iar dac! 0in c"t! frun2! $i iarb!* Ne%a# putea odi6ni acolo cu to+ii* .i#inea+! 0oi 6ot!r' ce%i #ai bine pentru #ine $i pentru 0oi* Frodo nu a0u de ales5 trebui s! se supun! acestei cereri sau porunci* Pentru #o#ent p!rea, oricu#, o cale 'n+eleapt!, o dat! ce sosirea aceasta a oa#enilor din <ondor f!cuse c!l!toria prin It6ilien #ai pri#e4dioas! ca oric"nd* Pornir! pe dat!= )ablung $i .a#rod pu+in #ai 'n fa+! $i Fara#ir cu Frodo $i Sa# 'nd!r!t* Trecur! peste p"r"u, ocolir! 6ele$teul unde se '#b!iaser! 6obbi+ii, apoi urcar! un #al lung $i intrar! 'n u#brele 0er2i ale +inuturilor '#p!durite care coborau 'ntruna spre apus* &n ti#p ce #ergeau c't puteau de repede, '$i continuar! 0orba cu glas sc!2ut* 7 -# pus cap!t sfatului nostru, 2ise Fara#ir, nu nu#ai pentru c! nu #ai a0ea#

0re#e, a$a cu# a +inut s!%#i 2ic! 4up"nul Sa# cel &n+elept, ci $i pentru c! a4unseser!# la ni$te lucruri pe care nu e bine s! le 0orbi# de fa+! cu #ult! lu#e* .e%aceea a# adus 0orba de fratele #eu $i%a# l!sat deoparte .lestemul lui Isildur ,!ci n%ai fost cu totul sincer cu #ine, Frodo* 7 N%a# #in+it, iar ade0!rul l%a# spus 'n parte, at"t c"t a# putut, 2ise Frodo* 7 Nu te 'n0inuiesc, 2ise Fara#ir* -i $tiut s! ie$i din 'ncurc!tur!, $i%ai 0orbit cu 'n+elepciune* .ar #i%a# dat sea#a, a# g6icit #ai #ult dec"t ai spus tu* N%ai fost prieten cu 8oro#ir sau, #ai bine 2is, nu 0%a+i desp!r+it cu 0oie bun!* Tu $i 4up"nul Sa# cel &n+elept b!nuiesc c%a+i a0ut o pricin! de ne#ul+u#ire* -cu@, ce s! 2ic; L%a# iubit din tot sufletul $i i%a$ r!2buna #oartea f!r! s! stau pe g"nduri, de$i l%a# cunoscut foarte bine* .lestemul lui Isildur, a$ spune c! asta era pricina ne'n+elegerii dintre 0oi* E li#pede c!%i 0orba de cine $tie ce #o$tenire serioas!, din tat!%n fiu, care poate pricinui neca2uri 'ntre alia+i, dup! cu# spun po0e$tile str!0ec6i* Ei, ce 2ici, nu sunt pe%aproape; 7 Pe%aproape, 2ise Frodo, dar nu 'ntru totul* Nu s%a iscat nici o ne'n+elegere 'n Fr!+ia noastr!, de$i era# c6inui+i de 'ndoial!, adic! nu $tia# pe ce dru# s%o lu!# din E#?n )uil* .ar orice%ar fi, 0ec6ile po0e$ti ne atrag aten+ia $i asupra pri#e4diei de a rosti cu0inte pripite cu# ar fi 1#o$tenirea din tat!%n fiu3* 7 -6, e%a$a cu# #! g"ndea#= ai a0ut neca2uri doar cu 8oro#ir* El '$i dorea s! duc! lucrul acela la )inas Tirit6* :ai, #ie9 ,e soart! str"#b! '+i pecetluie$te bu2ele de nu%#i spui cine l%a 0!2ut pentru ulti#a oar! $i nu pot s! aflu ceea ce #i%a$ dori at"t s! $tiu; ,e%o fi fost 'n #intea $i 'n ini#a lui 'n ulti#ele ceasuri de 0ia+!; .ac%a gre$it sau nu, de%un lucru sunt sigur= a #urit '#p!cat, c!ci a s!0"r$it o fapt! bun!* ,6ipul 'i era #ai fru#os c6iar dec"t atunci c"nd tr!ia* .ar, Frodo, te%a# ca# str"ns cu u$a la 'nceput, 'n leg!tur! cu .lestemul lui Isildur lart!%#!9 N%a# do0edit 'n+elepciune 'ntr%o ase#enea clip! $i 'ntr%un astfel de loc* N%a# a0ut 0re#e s! g"ndesc* Trecuse# printr%o lupt! grea $i #intea #i%era plin! de alte lucruri* .ar, 'n ti#p ce 0orbea# cu tine, a# 'nceput s! #%apropii de +int!, a$a c! a# tras cu bun! $tiin+! 'n alt! parte* ,!ci trebuie s! $tii, #ulte din 0ec6ea 'n0!+!tur! sunt +inute sub obroc de c"r#uitorii cet!+ii $i nu r!2bate ni#ic 'n afar!* Noi, cei din casa #ea, nu sunte# din se#in+ia lui Elendil, de$i a0e# s"nge de%al nu#enoreenilor* ,!ci socoti# c! ne trage# din )ardu, #a4ordo#ul cel bun, care a r!#as s! oc"r#uiasc! 'n locul regelui, c"nd acesta a plecat la r!2boi* E 0orba de regele Earnur, ulti#ul din stirpea lui -narion, care nu a0ea fii $i care nu s%a #ai 'ntors niciodat!* Iar de atunci #a4ordo#ii au oc"r#uit +ara, de$i lucrul acesta s%a petrecut cu #ulte genera+ii de oa#eni 'n ur#!* i%#i aduc a#inte de 8oro#ir copil, pe c"nd 'n0!+a# '#preun! istoria seniorilor $i%a cet!+ii noastre, c! tare%i #ai era ciud! c! tat!l lui nu era rege* 1.e c"te sute de ani e ne0oie ca un #a4ordo# s! de0in! rege, dac! cel ce%i 'n drept nu se #ai 'ntoarce;3 'ntreba el* 1Pese#ne c! 'n locuri unde r"nduiala regeasc! nu%i a$a puternic!, a4ung c"+i0a ani3, r!spundea tat!l #eu* 1&n <ondor, 'ns!, nici 2ece #ii de ani n%ar fi de%a4uns*3 :ai, bietul 8oro#ir, oare asta nu%+i spune destul despre el; 7 8a da, 2ise Frodo* ,u toate acestea, s%a purtat totdeauna cu cinstire fa+! de -ragorn* 7 Nu #!%ndoiesc, spuse Fara#ir* .ac! s%a 'ncredin+at c! ceea ce spunea -ragorn despre ade0!ratul lui rang era ade0!rat, sunt sigur c! s%a purtat fru#os* &ns! nu sosise clipa 6ot!r"toare 'nc!* Nu a4unseser! la )inas Tirit6 'nc! $i nici nu de0eniser! du$#ani 'n r!2boi* .ar a# ca# luat%o ra2na* Noi, cei din casa lui .enet6or, $ti# 'n0!+!tura str!0ec6e din ti#puri de de#ult $i, 'n plus, ni s%au p!strat 'n 0istierii o sea#! 'ntreag! de lucruri= c!r+i $i table de legi, scrise pe foi+e sub+iri, da, da, $i pe t!bli+e de piatr!, $i pe file de argint $i de aur, cu tot felul de litere* Pe unele

nu le #ai poate citi ni#eni5 c"t despre altele, pu+ini le #ai scot la lu#in!, de unde%au fost 'ncuiate* Eu #ai citesc c"te ce0a, c!ci a# deprins buc6ia c!r+ii* E 0orba de 6risoa0ele pe care ni le%a adus Pelerinul cel Sur* Pri#a oar! l%a# 0!2ut c"nd era# copil5 de%atunci, a 0enit la noi de dou!%trei ori* 7 Pelerinul cel Sur; f!cu Frodo* -0ea 0reun nu#e; 7 )it6randir 'i 2icea# noi, 'n li#ba elfilor, 2ise Fara#ir, $i n%a0ea ni#ic '#potri0!* 'ulte nume am eu, n nenumratele %inuturi, 2icea el* 'ithrandir, la #nomi/ n tinere%e, la Apus, mi se spunea =lorin, nume de mult uitat/ la 'ia))i, Incanus/ la 'ia)noapte, Gandalf/ n 1srit, nu m duc niciodat 8 <andalf9 2ise Frodo* )%a# g"ndit eu c! e 0orba de el* <andalf cel Sur, cel #ai pre+ios dintre sfetnici5 conduc!torul Fr!+iei noastre* S%a pr!p!dit 'n )oria* 7 )it6randir s%a pr!p!dit9 strig! Fara#ir* Se pare c! Fr!+ia 0oastr! a a0ut o soart! nefericit!* &ntr%ade0!r, e greu de cre2ut c! o fiin+! at"t de 'n+eleapt! $i cu at"ta putere 7 c!ci #ulte lucruri #inunate a #ai f!cut la noi9 7 a putut s! piar!5 s! fie lu#ea 0!du0it! de%at"ta 'n0!+!tur!9 E$ti sigur c!%i a$a; Poate c! 0%a p!r!sit, pur $i si#plu, $i s%a dus 'n treaba lui* 7 :ai, #ie9 f!cu Frodo* Sunt sigur, c!ci l%a# 0!2ut pr!bu$indu%se 'n 6!u* 7 :!d c! ai istorisiri 'nse#nate $i cu#plite de po0estit, 2ise Fara#ir* Poate%ai s! #i le spui $i #ie #ai pe sear!* -cest )it6randir a fost, socot eu acu#, #ai #ult dec"t un 'n0!+!tor5 el punea 'n #i$care toate faptele din 2ilele noastre* .ac%ar fi fost printre noi, ca s!%i cere# sfatul 'n leg!tur! cu 0orbele grele din 0isele noastre, ni le%ar fi li#pe2it $i n%ar #ai fi fost ne0oie de un sol* i totu$i, cine $tie, poate n%ar fi fost a$a5 c!l!toria lui 8oro#ir o fi fost de la%nceput sortit! e$ecului* )it6randir nu ne%a 0orbit niciodat! despre ce ur#a s! se 'nt"#ple $i nici nu $i%a de20!luit scopurile* - pri#it 'ncu0iin+area de la .enet6or 7 cu#; n%a# idee 7 s! scotoceasc! prin taini+ele 0istieriei noastre* )ai afla# c"te ce0a de la el, c"nd a0ea c6ef s! ne spun! Dceea ce se 'nt"#pla foarte rarE* Ne iscodea $i ne punea #ereu 'ntreb!ri, #ai ales 'n leg!tur! cu )area 8!t!lie de la .agorlad, din 0re#urile de%nceput ale <ondorului, c"nd el, pe care nu%l nu#i#, a fost 'nfr"nt* -sculta cu nesa+ po0e$tile despre Isildur, de$i a0ea# pu+ine de spus5 c!ci printre noi nu se $tia ni#ic sigur despre sf"r$itul Iui* <lasul lui Fara#ir se stinse 'ntr%o $oapt!* 7 &ns! a# aflat $i eu c"te ce0a, #ai bine 2is, a# g6icit, $i%a# p!strat aceast! tain! 'n ini#a #ea= Isildur a luat ce0a din #"na Nenu#itului, 'nainte s! plece din <ondor, ca s! nu #ai fie 0!2ut 0reodat! printre #uritori* sta era, credea# eu, r!spunsul la 'ntreb!rile lui )it6randir* .ar pe%atunci p!rea o treab! care%i punea pe g"nduri doar pe scrut!torii de 'n0!+!tur! str!0ec6e* Nici c"nd a# 'ncercat s! deslu$i# 'ntre noi tainele din 0isurile noastre nu #%a# g"ndit c! .lestemul lui Isildur era unul $i%acela$i lucru* ,!ci Isildur a fost 'ncol+it $i ucis de s!ge+ile orce$ti, dup! cu# 2ice singura legend! pe care o $tia#, iar )it6randir nu%#i spusese niciodat! #ai #ult* ,e e, la ur#a ur#ei, lucrul acela, nu%#i dau sea#a5 dar $tiu c! trebuie s! fie o #o$tenire din tat!%n fiu a puterii $i a pri#e4diei* O ar#! tic!loas!, pese#ne, ticluit! de Seniorul &ntuneci#ii* .ac! ar fi un lucru care d! un folos 'n b!t!lie, cred c! 8oro#ir, at"t de #"ndru, de ne'nfricat, adesea pripit, totdeauna dornic ca )inas Tirit6 s! ias! biruitoare D$i, prin ur#are, el 'nsu$iE, n%ar fi a0ut cu# s! nu%$i doreasc!, s! nu fie ade#enit de un ase#enea lucru* )ai bine nu s%ar fi dus deloc9 Tat!l #eu $i b!tr"nii 2iceau s! plec eu 'n aceast! #isie, dar el s%a 0"r"t 'n fa+!, 2ic"nd c! era cel #ai #are $i cel #ai tare Dceea ce era ade0!ratE $i c! n%a0eau cu# s!%l opreasc!* .ar nu te te#e9 N%a$ pune #"na pe lucrul acela, c6iar dac! I%a$ 0edea 2!c"nd 'n #i4locul dru#ului* Nici dac%ar fi ca )inas Tirit6 s! se pr!bu$easc!%n ruin!, iar eu a$ fi singurul care%a$ putea%o sal0a folosindu%#! de ar#a Seniorului &ntuneci#ii, spre

binele ei $i spre gloria #ea* Nu, Frodo, fiu al lui .rogo, nu%#i doresc ase#enea biruin+e* 7 Nici cei ce%au fost la Sfat n%au 0rut asta, 2ise Frodo* i nici eu* Nu #i%a$ face de lucru cu a$a ce0a* 7 &n ce #! pri0e$te, spuse Fara#ir, #i%a$ dori s! 0!d iar ,opacul -lb 'n floare la cur+ile regilor, $i s! re0in! ,ununa de -rgint5 iar )inas Tirit6 s! fie 'n pace, )inas -nor din nou ca pe 0re#uri, plin! de lu#in!, 'nalt! $i #inunat!, fru#oas! ca o regin! 'ntre regine, nu ca o st!p"n! de scla0i dornici s%o slu4easc!* Trebuie s! fie r!2boi, de 0re#e ce ne ap!r!# 0ie+ile '#potri0a unuia care ar pr!p!di totul5 dar #ie nu%#i place sabia lucitoare pentru ascu+i$ul ei, nici s!geata c!%i iute $i nici lupt!torul pentru #!rirea sa* &#i place doar ceea ce ap!r! ei= cetatea oa#enilor din Nu#enor* i%a$ 0rea ca ea s! fie iubit! pentru istoria, 0ec6i#ea, fru#use+ea $i 'n+elepciunea ei de% acu#* S! nu se tea#! ni#eni de ea, dec"t cu# te%ai te#e de cinstea unui b!rbat b!tr"n $i 'n+elept* -$a c! nu%+i face gri4i 'n pri0in+a #ea9 Nu%+i cer s!%#i spui #ai #ult* Nu te 'ntreb nici #!car dac! ceea ce%a# spus acu# e c"t de c"t ade0!rat* &ns! de te 0ei 'ncrede 'n #ine, s%ar putea s! a# c"te%o po0a+! pentru tine, 'n #isia pe care o ai, oricare%ar fi ea* .a9 i c6iar s!%+i dau o #"n! de a4utor* Frodo nu%i r!spunse ni#ic* &i 0enea s! strige c! a0ea ne0oie $i de a4utor $i de po0a+!, s!%i spun! t"n!rului acestuia, ale c!rui 0orbe 'i p!reau at"t de 'n+elepte $i de #inunate, tot ce%a0ea pe suflet* .ar ce0a 'l +inu* -0ea ini#a grea de spai#! $i de triste+e= dac! el $i Sa# erau 'ntr%ade0!r, a$a cu# se p!rea, tot ce r!#!sese din cei Nou! Peregrini, atunci el era singurul 'ns!rcinat cu taina #isiei lor* )ai bine s! nu se%ncread! pe nedrept, dec"t s!%l ia gura pe dinainte* Iar a#intirea lui 8oro#ir, a sc6i#b!rii cu#plite pe care ispita Inelului o lucrase 'n el, 'i 0enea #ereu 'n #inte c"nd se uita la Fara#ir $i%i au2ea glasul5 nu se#!nau, dar a0eau ce0a la fel* O 0re#e #erser! 'n lini$te, trec"nd ca ni$te u#bre 0er2i%cenu$ii pe sub arborii b!tr"ni, p!$ind f!r! 2go#ot5 deasupra lor c"ntau #ii de p!s!rele iar soarele '$i arunca ra2ele str!lucitoare pe acoperi$ul neted de frun2e 'ntunecate al codrului 0e$nic 0erde din It6ilien* Sa# nu lua parte la 0orb!, de$i ascultase5 $i 'n acela$i ti#p ciulea urec6ile lui ascu+ite, de 6obbit, la orice f"$"it al p!durii care 'i 'ncon4ura* Nu obser0ase dec"t un singur lucru, $i anu#e c! 'n toat! 0orb!ria nu fusese po#enit nici #!car o dat! nu#ele lui <ollu#* Era #ul+u#it, de$i si#+ea c! nu era #are n!de4de s! nu 'l #ai aud! 0reodat!* &$i d!du cur"nd sea#a c!, de$i #ergeau singuri, 'n apropierea lor se aflau o #ul+i#e de oa#eni5 nu nu#ai .a#rod $i )ablung, care se i0eau $i plecau t!cu+i 'n u#brele din fa+a lor, ci $i al+ii5 '$i croiau cu to+ii dru# tainic 'n aceea$i direc+ie* O dat!, c"nd se uitase 'nd!r!t, '#boldit de g"ndul c! era ur#!rit, i se p!ru c! 2!re$te o clip! o u#br! #ic! $i neagr!, strecur"ndu%se dup! un trunc6i de copac* .esc6ise gura s! 0orbeasc!, dar o 'nc6ise la loc* 1Nu%s sigur, '$i 2ise el* i de ce le%a$ a#inti de tic!losul !la b!tr"n, dac! prefer! s! uite de el; ,e bine%ar fi s!% l pot uita $i eu93 -$a c! trecur! #ai departe, p"n! c"nd p!durea 'ncepu s! se r!reasc!, iar terenul se po0"rni $i #ai #ult* .eodat!, cotir! din nou la dreapta $i a4unser! cur"nd la un r"ule+ ce trecea printr%o str"#toare= era acela$i p"r"u care se re0!rsa din 6ele$teul rotund, a4uns acu# un torent 0i4elios, s!lt"nd din piatr! 'n piatr!, 'ntr%o albie t!iat! ad"nc, u#brit! de ilice $i de ci#i$ir negricios* ,!tre apus, la picioarele lor, se 2!reau 'ntinderi de p!#"nt $i lunci nesf"r$ite, sc!ldate 'ntr%o lu#in! ce+oas!, iar #ai departe sc"nteierea apelor bogate ale -nduinului 'n soarele care sc!pata* 7 -ici, 0ai, sunt ne0oit s! fac un lucru ur"t, 2ise Fara#ir* N!d!4duiesc c%o s! #i%o ier+i, c!ci p"n%acu# n%a# dat porunci nes!buite, cu# ar fi s! fi+i lega+i sau uci$i* .ar porunca este ca nici un str!in, fie el $i din Ro6an, care lupt! al!turi de noi s! nu 0ad!

c!rarea spre taini+a noastr!* Trebuie s! 0! leg la oc6i* 7 ,u# pofte$ti, spuse Frodo* ,6iar $i elfii fac la fel, la ne0oie5 noi a# trecut fruntariile #inunatului Lot6lorien cu oc6ii lega+i* Lui <i#li, gno#ul, nu i%a c!2ut prea bine, dar 6obbi+ii au 'ndurat f!r! s! cr"cneasc!* 7 Eu n%a# s! 0! c!l!u2esc spre un loc at"t de #inunat, 2ise Fara#ir* &ns! #! bucur c! o s! 0! l!sa+i lega+i la oc6i de bun! 0oie $i nu cu for+a* &i strig! 'nceti$or pe )ablung $i pe .a#rod* -ce$tia ie$ir! dintre arbori $i se apropiar!* 7 Lega+i%i la oc6i pe oaspe+ii ace$tia ai no$tri, 2ise Fara#ir* .ar cu gri4!, s! nu%i doar!* L!sa+i%le #"inile libere* &$i 0or da cu0"ntul c! n%or s! se uite* Eu, unul, #%a$ 'ncrede 'n ei $i i%a$ pune doar s! 'nc6id! oc6ii, dar de se%#piedic!, or s! clipeasc! f!r! s! 0rea* ,!l!u2i+i%i, ca s! nu fac! 0reun pas gre$it* ,ei doi str!4eri 'i legar! pe 6obbi+i la oc6i cu panglici 0er2i $i le traser! glugile aproape p"n! la gur!5 apoi 'i luar! repede pe fiecare de #"n! $i pornir!* Frodo $i Sa# nu fur! 'n stare s! spun! despre aceast! ulti#! por+iune de dru# dec"t ce reu$iser! s! g6iceasc! pe 'ntuneric* Nu peste #ult, si#+ir! c! a4unseser! pe o c!rare care cobora $i se 'ngusta deodat!5 fur! ne0oi+i s! #earg! 'n $ir, printre doi pere+i de st"nc!* <ardienii lor 'i duceau din spate, +in"ndu%i de u#eri* ,"nd terenul era greu, oa#enii 'i luau pe sus, apoi 'i puneau iar 4os* &n dreapta lor se au2ea, din ce 'n ce #ai tare, susurul unei ape de care se apropiau* &ntr%un t"r2iu, se oprir!* )ablung $i .ar#ond 'ncepur! s!%i 'n0"rt! 'n toate p!r+ile, p"n! 'i 2!p!cir! de tot* Urcar! pu+in $i li se p!ru c! se face frig* >go#otul p"r"ului se au2i #ai slab* Fur! iar lua+i pe sus $i cobor"r! #ai #ulte trepte, la cap!tul c!rora d!dur! un col+* -u2ir! apa din nou, de data aceasta #ai tare, #ai 0i4elioas!, '#pro$c"nd peste tot* Si#+eau o ploaie fin! pe #"ini $i pe obra4i* &ntr%un t"r2iu, fur! iar pu$i 4os* R!#aser! a$a o 0re#e, descu#p!ni+i, lega+i la oc6i, f!r! s! $tie unde erau* Nu scoaser! nici o 0orb!* -tunci, 'n spatele lor r!sun! glasul lui Fara#ir* 7 .e2lega+i%le oc6ii9 porunci el* Li se traser! glugile $i li se scoaser! leg!turile de la oc6i* ,lipir! $i traser! ad"nc aer 'n piept* Se aflau pe o du$u#ea ud!, de piatr! $lefuit!, 'n pragul unei por+i cioplite grosolan, care se c!sca 'nd!r!tul lor* .ar 'n fa+!, spre apus, curgea o perdea fin! de ap!, at"t de aproape, 'nc"t Frodo putea s%o ating! dac! 'ntindea #"na* .e dincolo de ea p!trundeau s!ge+ile bl"nde ale soarelui ce asfin+ea, iar lu#ina ro$ie se fr"ngea 'n nenu#!rate ra2e sc"nteietoare, care '$i sc6i#bau #ereu culoarea* Parc! st!teau la fereastra unui turn elf, dinaintea c!reia at"rna o perdea brodat! cu giu0aeruri de argint $i de aur, cu safire, rubine $i a#etiste 'nfl!c!rate* 7 )!car a# a0ut norocul s! 0! r!spl!ti# r!bdarea, 2ise Fara#ir* -ceasta este Fereastra Soarelui%-pune, /ennet6 -nnun, cea #ai #"ndr! dintre cascadele It6ilienului, +inutul at"tor f"nt"ni* Pu+ini str!ini au 0!2ut%o* &ns! 'nd!r!tul ei nu%i nici o 'nc!pere regeasc!, potri0it! cu ea* Intra+i $i uita+i%0!9 8ine 0orba nu sf"r$i, c! soarele sc!pat! de tot $i focul din re0!rsarea aceea de ap! se stinse* Se 'ntoarser! $i trecur! pe sub bolta ur"t!* 8rusc, se tre2ir! 'ntr%o 'nc!pere spa+ioas! de piatr! grosolan!, cu ta0anul aplecat $i ne$lefuit* ,ele c"te0a tor+e care fuseser! aprinse r!sp"ndeau o lu#in! slab! pe pere+ii lucitori* :eniser! de4a o #ul+i#e de oa#eni 'naintea lor, iar printr%o alt! u$! intrau al+ii, c"te doi%trei* Pe #!sur! ce li se obi$nuiau oc6ii cu 'ntunericul, 6obbi+ii obser0ar! c! grota era #ai #are dec"t '$i 'nc6ipuiser! $i era plin! de ar#e $i de #erinde* 7 Ei, !sta%i ad!postul nostru, 2ise Fara#ir* Nu%i gro2a0, dar 0! pute+i petrece noaptea 'n lini$te* )!car e uscat $i%a0e# #"ncare, de$i nu pute# face focul* ,"nd0a prin pe$tera aceasta curgea apa $i ie$ea pe sub bolta aceea5 dar lucr!torii din

0ec6i#e i%au sc6i#bat cursul prin str"#toare, iar p"r"ul se re0ars! 'ntr%o cascad! de dou! ori #ai 'nalt!, peste st"ncile de sus* -u astupat toate c!ile de intrare 'n grot!, afar! de una singur!, ca s! nu p!trund! nici apa, nici altce0a* -cu# nu #ai sunt dec"t dou! ie$iri= cea prin care a+i intrat lega+i la oc6i $i un g!0an ad"nc, plin de cu+ite de piatr!, dincolo de perdeaua de ap!* -cu#, p"n!%i gata cina, trage+i%0! pu+in sufletul* /obbi+ii fur! du$i 'ntr%un col+, unde li se ar!t! un culcu$ s! se 'ntind!, dac! pofteau* &ntre ti#p, oa#enii '$i f!ceau treaba prin grot! 'n lini$te, iute $i cu#inte* .in pere+i fur! trase #ese u$oare, pe care a$e2ar! 0ase $i tac"#uri* Nu era cine $tie ce fast, dar totul era a$ternut fru#os $i bine= farfurii rotunde, str!c6ini $i boluri, unele de p!#"nt, s#!l+uite, cafenii, altele din le#n de ci#i$ir curate $i $lefuite* .in loc 'n loc, a$e2aser! c"te o cup! sau c"te un bol neted de bron25 iar 'n dreptul scaunului ,!pitanului se afla un pocal de argint, 'n #i4locul #esei centrale* Fara#ir se pli#ba printre oa#enii s!i, 'ntreb"ndu%i pe to+i care intrau c"te ce0a, cu glas sc!2ut* Unii se 'ntorceau dup! ce%i 6!ituiser! pe sudi$ti5 al+ii care fuseser! l!sa+i ca cerceta$i pe l"ng! dru# 0enir! ulti#ii* To+i 0r!4#a$ii fuseser! uci$i, afar! de #arele #u#aC5 ni#eni nu $tia ce se 'nt"#plase cu el* Nu d!duser! de nici o ur#! de 0r!4#a$5 nici #!car o iscoad! orceasc! nu trecuse fruntariile* 7 N%ai 0!2ut $i n%ai au2it ni#ic, -nborn; 'l 'ntreb! Fara#ir pe ulti#ul 0enit* 7 Nu, st!p"ne, 2ise o#ul* &n orice ca2, nici un orc* .ar a# 0!2ut sau #i s%a p!rut c! 0!d ce0a ca# ciudat* Se 'ntunecase bini$or $i oc6ii te #ai 'n$al! la ora asta5 lucrurile par #ai #ari dec"t sunt* Probabil c! n%a fost dec"t o 0e0eri+!* La aceste cu0inte, Sa# ciuli urec6ile* 7 .ar de%a fost 0e0eri+!, 'nsea#n! c! era una neagr! $i f!r! coad!* P!rea ca o u#br! pe p!#"nt, iar c"nd #%a# apropiat, a s!rit iute 'nd!r!tul unui trunc6i de copac pe care s%a c!+!rat la fel de repede* tiu c! nu ne la$i s! ucide# fiarele f!r! pricin! $i, cu# nu #i s%a p!rut a fi altce0a, n%a# tras nici o s!geat!* Era, oricu#, prea 'ntuneric ca s! +intesc, iar f!ptura a disp!rut 'n desi$ul de frun2e c"t ai 2ice pe$te* .ar eu a# r!#as cu gura c!scat! o 0re#e, c!ci #i s%a p!rut ciudat* -poi #% a# gr!bit s! #! 'ntorc* i%atunci a%nceput s! s"s"ie la #ine de sus* O fi fost 0reo 0e0eri+! #are* Probabil c! pe sub tenebrele Nenu#itului s%au strecurat niscai0a fiare din ,odrul &ntunecat $i r!t!cesc acu# 'ncoace, spre p!durea noastr!* ,ic! pe%acolo sunt 0e0eri+e negre* 7 Poate, 2ise Fara#ir* .ar dac!%i a$a, 'nse#n! c!%i se#n r!u* N%a0e# nici un c6ef de scursorile din ,odrul &ntunecat aici, 'n It6ilien* Lui Sa# i se p!ru c! le arunc! o pri0ire furi$!, 'n ti#p ce rostea aceste cu0inte* .ar nu 2ise ni#ic* O 0re#e, el $i Frodo st!tur! 'ntin$i pri0ind tor+ele $i oa#enii care se #i$cau de colo%colo, 0orbind 'n $oapt!* -poi Frodo ador#i* Sa# se fr!#"nta, c6ib2uind cu gri4!* 1S%ar putea s! fie de bun!%credin+!3, '$i 2icea el, 1sau s%ar putea s! nu fie* :orba #e$te$ugit! ascunde ades o ini#! #"r$a0!*3 ,!sc!* 1-$ fi 'n stare s! dor# o s!pt!#"n!5 abia atunci #%a$ #ai 'ntre#a $i eu un pic* i ce%a# s! fac, dac%o s! stau singur cu to+i oa#enii !$tia #ari 'n 4urul #eu; Ni#ic, Sa# <a#gee5 dar n%ai 'ncotro, trebuie s! stai trea2*3 i, cu c6iu cu 0ai, i2buti* Lu#ina de la intrarea 'n grot! p!li, iar 0!lul cenu$iu de ap! se 'ntunec! $i se pierdu 'n u#bra care 'ncepuse s! se lase* >go#otul apei continua la fel, 2i $i noapte, f!r! s! se sc6i#be* )ur#urul $i susurul ei te tr!geau la so#n* Sa# '$i ap!s! oc6ii cu pu#nii* Fur! aprinse #ai #ulte tor+e* Se desfundar! un poloboc cu 0in $i #ai #ulte butoaie cu #"ncare* Oa#enii aduceau ap! din cascad!* Unii se sp!lau pe #"ini 'n g!0ane* Lui Fara#ir i se aduse un lig6ean #are de ara#! $i un prosop alb* Se sp!l!

$i el* 7 Tre2i+i%i pe oaspe+ii no$tri, 2ise el, $i aduce+i%le ap!* E 0re#ea #esei* Frodo se ridic! 'n capul oaselor, c!sc! $i se 'ntinse5 Sa#, neobi$nuit s! fie slu4it, se uit! uluit la b!rbatul 'nalt care se plec! dinaintea lui, cu un lig6ean 'n #"ini* 7 Pune%l 4os, 4up"ne, dac! nu te superi, 2ise el* -$a e #ai u$or $i pentru tine, $i pentru #ine* -poi, spre #irarea $i 0eselia oa#enilor, '$i cufund! capul 'n apa rece, ud"ndu%$i g"tul $i urec6ile* 7 Obi$nui+i s! 0! sp!la+i $i pe cap, 'nainte de #as!; 'l 'ntreb! b!rbatul care 'i slu4ea pe 6obbi+i* 7 Nu, doar 'nainte de aia de di#inea+!, 2ise Sa#* .ar c"nd e$ti 'n ur#! cu so#nul, apa rece pe g"t e ca ploaia pe%o l!ptuc! ofilit!* :e2i; -cu@ pot s! stau $i eu trea2, ca s! #!n"nc un pic* Fur! apoi condu$i l"ng! Fara#ir, pe ni$te butoia$e acoperite cu piei, a$e2ate pe b!ncile oa#enilor, ca s! a4ung! $i ei la #as!* &nainte s! se apuce de #"ncat, Fara#ir $i to+i oa#enii s!i se 'ntoarser! cu fa+a spre apus, r!#"n"nd c"te0a clipe t!cu+i* Le f!cu se#n lui Frodo $i lui Sa#, cu# c! s%ar cu0eni s! fac! $i ei acela$i lucru* 7 -$a face# totdeauna, 2ise el, 'n 0re#e ce se a$e2au5 pri0i# dincolo de patria elfilor, 'n Nu#enorul cel 0e$nic* :oi n%a0e+i un obicei ase#!n!tor, 'nainte de #as!; 7 Nu, rosti Frodo, si#+indu%se ciudat de necioplit $i de ne$tiutor* .ar c"nd ne afl!# 'n ospe+ie, ne 'nclin!# 'n fa+a ga2dei noastre $i, dup! ce ter#in!# de #"ncat, ne ridic!# s!%i #ul+u#i#* 7 -sta face# $i noi, 2ise Fara#ir* .up! at"ta dru#e+ie, odi6n! pe apucate $i 2ile petrecute 'n s!lb!ticie singuratic!, #asa de sear! le p!ru 6obbi+ilor un ade0!rat festin5 s! bea 0in c6i6li#bariu, rece $i parfu#at, s! #!n"nce p"ine cu unt $i c!rnuri s!rate $i poa#e $i br"n2! bun! de burduf9 i toate acestea cu #"inile sp!late, din farfurii $i cu tac"#uri curate9 Nici Frodo, nici Sa# nu 2iser! nu la ni#ic din ceea ce li se d!du, c6iar dac! fur! '#bia+i a doua sau a treia oar!* :inul le p!trunse 'n s"nge $i le 'ngreuna #!dularele5 '$i si#+ir! ini#ile u$oare $i pline de #ul+u#ire, cu# nu li se #ai 'nt"#plase de c"nd p!r!siser! p!#"ntul Lorienului* .up! ce ter#inar!, Fara#ir 'i conduse 'ntr%un ung6er de la cap!tul grotei, dinaintea c!ruia erau ni$te perdele trase* Li se aduser! o #as! $i dou! sc!unele* &ntr%o ni$! ardea un opai+ de p!#"nt* 7 S%ar putea s! 0i se fac! so#n cur"nd, le spuse el* )ai ales bunului Sa# cel &n+elept, care s%a 'nc!p!+'nat s! nu 'nc6id! un oc6i 'nainte de #as!5 n%o fi 0rut s!%$i strice foa#ea sau i%o fi fost tea#! de #ine; Nu%#i dau sea#a* .ar nu%i bine s! te culci i#ediat dup! osp!+, #ai ales c"nd ai postit at"ta 'nainte* /ai s! st!# pu+in de 0orb!* Trebuie s%a0e+i #ulte de po0estit despre c!l!toria 0oastr! din :"lceaua .espicat!* i, pese#ne, dori+i $i 0oi s! afla+i c"te ce0a despre noi $i despre +inuturile unde ne afl!# acu#* Po0esti+i%#i de 8oro#ir, fratele #eu, de b!tr"nul )it6randir $i de se#in+ia #inunat! din Lot6lorien* Lui Frodo nu%i #ai era so#n $i se si#+ea gata s! stea de 0orb!* .ar, de$i #"ncarea $i 0inul 'l 'n0ioraser!, ne'ncrederea nu 'l p!r!sise* Sa# 'ng"na 'nceti$or, 'ns! c"nd Frodo 'ncepu s! 0orbeasc!, 'nt"i se #ul+u#i s! asculte, 'ndr!2nind doar din c"nd 'n c"nd s! scoat! c"te un strig!t 'n se#n de aprobare* Frodo spuse #ulte, dar se feri s! aduc! 0orba de #isiunea Fr!+iei $i de Inel, st!ruind asupra 0ite4iei lui 8oro#ir 'n toate p!+aniile lor= cu lupii din s!lb!ticie, 'n 2!pe2ile de sub ,arad6ras $i 'n galeriile din )oria unde se pr!bu$ise <andalf*

Fara#ir se ar!t! cel #ai #i$cat de b!t!lia de pe pod* 7 S%o fi s!turat $i 8oro#ir s! tot fug! de orci, 2ise el5 poate $i de creatura aia sc"rba0nic!, 8alrog parc! i%ai 2is, de$i a fost ulti#ul care%a plecat* 7 .a, a fost ulti#ul, 'ncu0iin+! Frodo, dar -ragorn a trebuit s! ne c!l!u2easc!* Nu#ai el singur $tia dru#ul, dup! pr!bu$irea lui <andalf* .ar dac! n%ar fi a0ut 'n gri4! ni$te fiin+e a$a #ici ca noi, nu cred c%ar fi fugit nici el, nici 8oro#ir* 7 Poate%ar fi fost #ai bine ca 8oro#ir s! se fi pr!bu$it acolo, o dat! cu )it6randir, spuse Fara#ir, $i s! nu%$i fi #ai ur#at destinul crunt care 'l a$tepta deasupra cascadei Rauros* 7 Poate* .ar #ai bine po0este$te%#i acu# $i despre a0enturile 0oastre, 2ise Frodo, sc6i#b"nd iar 0orba* Pentru c! a$ 0rea s! $tiu #ai #ulte despre )inas It6il $i Osgiliat6, despre )inas Tirit6 cea 'ndelung 'ndur!toare* ,e n!de4di a0e+i cu cetatea asta, 'n r!2boiul 0ostru nesf"r$it; 7 ,e n!de4di a0e#; f!cu Fara#ir* .e #ult nu #ai a0e# nici o n!de4de* Poate c! sabia lui Elendil ne%o 0a aprinde iar 'n suflete, dar asta n%o s! fac! dec"t s! a#"ne 2iua de pe ur#!5 bine'n+eles, dac! nu cu#0a se 0a 'nt"#pla ce0a nea$teptat pentru elfi $i pentru oa#eni* ,!ci :r!4#a$ul se%nt!re$te, pe c"nd noi ne '#pu+in!# tot #ai #ult* Sunte# ni$te f!pturi pe duc!, o toa#n! f!r! l!stari* Oa#enii din Nu#enor s%au a$e2at departe, cei #ai #ul+i pe +!r#uri, 'n 2onele de la #are ale (inuturilor )ari, dar foarte #ul+i s%au luat de rele $i fac nebunii* -u 'ndr!git 'ntuneci#ea $i 0r!4ile5 unii s% au dedat cu totul lene0irii $i nep!s!rii, iar al+ii s%au b!tut 'ntre ei, p"n! au fost cuceri+i 'n sl!biciunea lor de oa#enii s!lbatici* N%a# au2it ca cine0a s! fi f!cut 0r!4i 'n <ondor sau c! Nenu#itul ar fi fost 0reodat! cinstit acolo5 iar 0ec6ea 'n+elepciune $i fru#use+e aduse de la -pus au r!#as #ult! 0re#e 'n +inutul fiilor lui Elendil cel ,6ipe$, $i 'nc! #ai s!l!$luiesc acolo* ,6iar $i a$a, <ondorul 'nsu$i $i%a atras 'ncetul cu 'ncetul ruina $i c!derea, cre2"nd c! :r!4#a$ul doar#e5 dar el fusese doar 'ndep!rtat, nu ni#icit* )oartea era pretutindeni, pentru c! nu#enoreenii t"n4eau 'nc! 7 a$a cu# f!cuser! 'n 0ec6iul lor regat, pe care 'l pierduser! toc#ai din aceast! pricin! 7 dup! 0ia+a f!r! de sf"r$it, nesc6i#b!toare* Regii '$i f!ceau #or#inte #ai gro2a0e dec"t casele oa#enilor 0ii, pe care 'nse#nau nu#ele str!#o$ilor la care +ineau #ai #ult dec"t la nu#ele propriilor lor fii* Seniori f!r! copii $edeau 'n s!li 'n0ec6ite, 0is"nd la bla2oanele lor5 oa#eni ofili+i a#estecau eliAire tari, prin c!#!ru+e tainice, sau '$i puneau 'ntreb!ri despre stele prin turnuri 'nalte $i reci* Iar ulti#ul rege din stirpea lui -narion nu a0ea ur#a$i* .ar #a4ordo#ii erau #ai 'n+elep+i $i #ai noroco$i* )ai 'n+elep+i, pentru c! '$i adunau ar#ia dintre oa#enii 0oinici de la +!r#ul #!rii $i dintre #untenii 'ndr!2ne+i din Ered Ni#rais* i au 'nc6eiat un ar#isti+iu cu popoarele de la )ia2!noapte care ne atacaser! adesea 7 b!rba+i s!lbatici $i 0ite4i 7 afar! doar de se#in+ia noastr! dep!rtat!, r!s!ritenii s!lbatici $i 6aradri#ii 6aini* -stfel s%a 'nt"#plat c!, 'n 2ilele lui ,irion al .oispre2ecelea )a4ordo# Dtat!l #eu e%al dou!2eci $i $aseleaE, au dat fuga s! ne sar! 'n a4utor $i i%au ni#icit pe 0r!4#a$ii care puseser! #"na pe +inuturile noastre de la #ia2!noapte, 'n )area ,"#pie ,elebrant* -ce$tia sunt ro6irri#ii, dup! cu# le 2ice# noi, st!p"nii de cai, c!rora le%a# cedat c"#piile ,alenard6onului ce se nu#esc de%atunci Ro6an5 c!ci +inutul acela fusese dintotdeauna foarte pu+in locuit* -stfel ne%au fost al!turi $i ne%au fost credincio$i, ne% au a4utat la ne0oie $i ne%au p!2it 6otarele de la #ia2!noapte $i .efileul Ro6an* -u prins c"te ce0a din 'n0!+!tura $i 0orbele noastre $i, la ne0oie, $tiu s! ne 0orbeasc! $i li#ba5 dar +in #ult la faptele $i la nu#ele str!#o$ilor lor, iar 'ntre ei 0orbesc propria lor li#b!, de la )ia2!noapte* i 'i a0e# la ini#!, pentru c! b!rba+ii sunt 'nal+i $i fe#eile #inunate, la fel de 0ite4i $i ei, $i ele, puternici, cu p!r b!lai $i oc6i str!lucitori5 ne a#intesc de oa#enii din >ilele de Odinioar!* .e altfel, 'n+elep+ii no$tri spun c!

leg!tura dintre noi se pierde 'n negura ti#purilor, c!ci se trag din acelea$i Trei ,ase ale Oa#enilor, la fel ca nu#enoreenii, $i poate c! nu din /ador cel cu P!rul de -ur, prietenul elfilor, ai c!rui fii $i%o parte din nea#ul lui n%au plecat peste )are, 'n -pus, '#potri0indu%se c6e#!rii* Iat! cu# 'i socoti# noi pe oa#eni 'n 6risoa0e= Nobilii sau Oa#enii din -pusi#e care erau nu#enoreenii5 Popoarele )i4locii, Oa#enii -#urgului, cu# ar fi ro6irri#ii $i se#in+ia lor care s!l!$luie$te 'nc! 'n dep!rtatul )ia2!noapte5 $i S!lbaticii, Oa#enii din &ntuneci#e* -cu#, dac! ro6irri#ii au crescut, 'ntr%o oarecare #!sur!, 'n felul nostru, 'n ceea ce pri0e$te #e$te$ugurile $i purtarea, $i noi a# luat ce0a de la ei, $i nu ne #ai pute# nu#i 1Nobili3* -# de0enit Oa#eni )i4locii, ai -#urgului, dar cu a#intirea altor lucruri* ,!ci, la fel ca ro6irri#ii, iubi# acu# r!2boiul $i 0ite4ia prin ele 'nsele, at"t ca lucrare 'n sine, c"t $i ca +el5 $i, de$i 'nc! 2ice# c! un r!2boinic ar trebui s! fie #ai degrab! d!ruit $i 'n0!+at, dec"t s! se priceap! doar la #e$te$ugul ar#elor $i la cu# s! ucid!, totu$i 'i pre+ui# pe lupt!tori #ai #ult dec"t pe cei care ce se ocup! cu alte treburi* ,!ci de%asta e trebuin+! 'n 2ilele noastre* -$a era $i fratele #eu, 8oro#ir, un o# al faptelor str!lucite, pentru care era socotit cel #ai bun din <ondor* i%a fost, 'ntr% ade0!r, foarte 0itea25 de #ult n%a #ai a0ut )inas Tirit6 un #o$tenitor at"t de truditor, at"t de gata s! sar! la lupt! $i ni#eni nu putea s! sufle #ai puternic din )arele ,orn ca el* O clip!, Fara#ir oft! $i t!cu* 7 Nu prea spune+i #ulte 'n istoriile du#nea0oastr! despre elfi, do#nule, rosti Sa#, lu"ndu%$i brusc ini#a%n din+i* Obser0ase c! Fara#ir p!rea s! 0orbeasc! despre elfi cu #are cu0iin+! ceea ce, #ai #ult dec"t felul 'n care%i pri#ise $i #"ncarea $i 0inul lui, 'i c"$tigaser! lui Sa# cel 'n+elept pre+uirea $i 'ncrederea* 7 -$a e, 4up"ne Sa# cel 'n+elept, 2ise Fara#ir, c!ci nu #! pricep la 'n0!+!tura elfeasc!* .ar iat! c! ai pus degetul pe un alt #ie2 al sc6i#b!rii noastre, care ne dep!rtea2! de Nu#enor $i ne apropie de P!#"ntul de )i4loc* ,!ci, a$a cu# poate $tii, o dat! ce )it6randir +i%a fost to0ar!$ $i%ai stat de 0orb! cu Elrond, edainii, str!#o$ii nu#enoreenilor, au luptat al!turi de elfi 'n pri#ele r!2boaie $i au fost r!spl!ti+i cu regatul din #i4locul )!rii, nu departe de (ara Elfilor* .ar pe P!#"ntul de )i4loc, oa#enii $i elfii s%au 'nstr!inat unii de al+ii 'n 2ilele 'ntuneci#ii prin ticluirile .u$#anului, $i, 'ncet%'ncet, $i%a reluat fiecare se#in+ie calea ei* Oa#enii se te# acu# de elfi $i nu #ai au 'ncredere 'n ei, de$i $tiu pu+ine despre ei* Iar noi, cei din <ondor, ne ase#ui# cu se#in+ia din Ro6an5 pentru c!, p"n! $i ei, care sunt 'n 0r!4#!$ie cu Seniorul &ntuneci#ii, se feresc de elfi $i 0orbesc cu groa2! de ,odrul de -ur* ,u toate acestea, sunt unii printre noi care au de%a face cu elfii c"nd $i c"nd5 uneori, se duc 'n tain! 'n Lorien, $i pu+ini se #ai 'ntorc de%acolo* Eu unul n%a# fost* ,!ci #i se pare acu# pri#e4dios ca #uritorii s! n!2uiasc! la cercetarea Str!bunilor* Totu$i 0! in0idie2 c! a+i stat de 0orb! cu .oa#na cea .alb!* 7 .oa#na din Lorien9 Lad? <aladriel9 eAcla#! Sa#* .ac! a+i 0edea%o, do#nule9 O, dac%a+i 0edea%o9 Nu%s dec"t un 6obbit $i acas! la #ine%s gr!dinar, dac!%n+elege+i ce 0reau s! spun5 iar #are #e$ter nu%s 'ntr%ale sti6urilor, adic! nu $tiu s! le ticluiesc5 #ai 2ic $i eu c"te unul 6"tru, dar nu%i poe2ie de%ade0!ratelea, a$a c! nu 0! pot spune ce%a# 'n ini#!* ,"ntarea ar fi #ai potri0it! pentru ea* -r trebui s!%l au2i+i pe Pas )are, adic! pe -ragorn, sau pe b!tr"nul do#n 8ilbo, cu# c"nt!* .ar tare #i%ar pl!cea $i #ie s!%i fac o c"ntare9 Fru#oas! e, do#nule9 O #inun!+ie9 Uneori e ca un po# 'n floare, alteori ca o narcis! alb! 7 la fel de #ititic! $i de #l!die* Tare ca dia#antul, bl"nd! ca ra2a de lun!* ,ald! ca lu#ina soarelui, rece ca stelele 'ng6e+ate* )"ndr! $i trufa$! ca un #unte de nea, $i 0esel! ca orice feti$can!,

pri#!0ara, cu #argarete 'n cosi+e* .ar ce pot eu s! 2ic nu%i dec"t o flec!real!* 7 -tunci trebuie s! fie cu ade0!rat #inunat!, 2ise Fara#ir* Pri#e4dios de fru#oas!* 7 N%a# de unde s! $tiu de%i prime*dios sau nu, spuse Sa#* )! uluie$te c! oa#enii duc cu ei pri#e4dia 'n Lorien $i%apoi 2ic c%au g!sit%o acolo, c"nd ei 'n$i$i au 0enit cu ea* .ar poate c!%i 2ice+i astfel pentru c! e puternic! prin ea 'ns!$i* Te faci +!nd!ri, ca un 0apor i2bit de st"nci, 'n fa+a ei5 sau te 'neci ca un 6obbit 'ntr%un r"u* .ar nici st"nca, nici r"ul nu%s de 0in!* Iar 8oro*** T!cu $i se 'nro$i ca racul* 7 Ei; Iar .oromir $i ce%ai #ai 0rut s! spui; 'l 'ntreb! Fara#ir* >i%i, ce%ai #ai 0rut s! spui; El e cel care%a adus pri#e4dia cu sine; 7 .a, do#nule, $i 0! cer iertare c! 2ic una ca asta, cu toate c! fratele do#niei 0oastre a fost un b!rbat ales* .ar a+i g6icit situa+ia, 'nc! de la%nceput* L%a# ur#!rit $i l%a# ascultat pe 8oro#ir de c"nd a plecat din :"lceaua .espicat! 7 asta pentru c! a0ea# gri4!, $ti+i, de st!p"nul #eu, nu ca s!%i fac fratelui do#niei 0oastre 0reun r!u 7 $i cred c! el a 0!2ut li#pede 'n Lorien #ai ales ceea ce 0oia s! 0ad!5 lucru pe care l%a# b!nuit din capu@ locului* .e cu# a 0!2ut Inelul .u$#anului, l%a $i poftit* 7 Sa#9 strig! Frodo 'ngro2it* Se cufundase doar pentru o clip! 'n g"nduri $i se tre2ise deodat!5 prea t"r2iu 'ns!* 7 &ndurare9 f!cu Sa# p!lind, apoi f!c"ndu%se ca focul* Iar a# luat%o ra2na9 -e c(te ori ca"ti #ura, %i iese o psric din ea, '#i spunea #ie Unc6ia$ul, $i%a0ea dreptate* :!leu9 :ai de #ine9 Se 'ntoarse apoi $i 'l pri0i pe Fara#ir 'n fa+!, adun"ndu%$i bru#a de cura4 pe care%o #ai a0ea= 7 -cu@, asculta+i ce 0! spun, do#nule9 S! nu 0! lua+i de st!p"nul #eu, nu#a@ pentru c! slu4itorul lui nu%i dec"t un g!g!u+!* -+i 0orbit tot ti#pul #e$te$ugit $i #%a+i f!cut s!%#i dau dru#ul, despre elfi $i alte alea* .ar me"te"u#ul se vede mai bine-n fapt, a$a c! a0e+i prile4ul acu# s! 0! ar!ta+i #!rini#ia* 7 -$a se pare, rosti Fara#ir agale $i foarte bl"nd, sur"2"nd ciudat* .eci, aceasta%i de2legarea tuturor ci#iliturilor9 Inelul Supre# despre care se credea c%a pierit din lu#e* i 8oro#ir a%ncercat s!%l ia cu for+a; Iar 0oi a+i fugit atunci, ca s! a4unge+i aici, la #ine9 i eu a# acu# 'n #"n!, 'n s!lb!ticia asta, doi piticu+i, o o$tire de oa#eni gata s! #! slu4easc!, precu# $i Inelul Inelelor* sta da, noroc9 Un #are prile4 pentru Fara#ir, ,!pitanul din <ondor, s!%$i arate #!rini#ia9 /a, 6a9 Se ridic! 'n picioare 'nalt $i se0er, cu oc6ii cenu$ii $i sc"nteietori* Frodo $i Sa# +"$nir! de pe scaune $i se lipir! cu spatele de 2id, unul l"ng! altul, b"4b"ind dup! #"nerele spadelor* Se l!s! t!cerea* To+i b!rba+ii din pe$ter! 'ncetar! 0orba $i se uitar! ui#i+i la ei* .ar Fara#ir se a$e2! iar $i 'ncepu s! r"d! lini$tit* -poi fu iar!$i serios* 7 8ietul 8oro#ir9 Prea a fost crunt 'ncercat, 2ise el* .ac%a+i $ti cu c"t! triste+e #% a+i cople$it 0oi, doi c!l!tori dintr%o +ar! dep!rtat!, care purta+i n!pasta noastr!* .ar 0oi 'i 4udeca+i pe oa#eni #ai pu+in dec"t 'i 4udec eu pe piticu+i* Noi, cei din <ondor, 0orbi# pe $leau* Rareori ne fuduli#, $i%atunci c"nd o face#, #erge# 'nainte p"n! la 4ertfa cea #are, dac! e ne0oie* &ici dac-l #sesc n mi*locul drumului, n-am spun mina pe el, a$a #i%a# 2is* ,6iar de%a$ fi unul dintre cei care poftesc lucrul acela, f!r! s! fiu l!#urit asupra Iui, tot #%a$ +ine de 0orba #ea, ca de un 4ur!#"nt* Nu#ai c! eu nu sunt dintre aceia* Sau, #ai degrab!, a# at"ta scaun la cap s!%#i dau sea#a c! sunt unele pri#e4dii de care o#ul trebuie s! se fereasc!* -$e2a+i%0! lini$ti+i9 i nu%+i face gri4i, Sa# cel &n+elept* .ac! +i se pare c! te%a luat

gura pe dinainte, g"nde$te%te c! a$a a fost s! fie* Ini#a +i%e 'n aceea$i #!sur! ager! $i credincioas! $i%a 0!2ut #ai bine dec"t oc6ii* ,!ci, oric"t de ciudat ar p!rea, a fost bine c! #i%ai #!rturisit asta* S%ar putea s!%i fie de folos c6iar $i st!p"nului t!u, pe care%l iube$ti at"t* Se 0a 'ntoarce totul spre binele lui, dac!%#i 0a sta 'n putin+!* -$a c! fii lini$tit* .ar nici #!car s! nu #ai roste$ti nu#ele lucrului aceluia cu glas tare* -4unge c! l%ai spus o dat!* /obbi+ii se 'ntoarser! la locurile lor $i se a$e2ar! f!r! s! scoat! un cu0"nt* Oa#enii se puser! pe b!ut $i 0orbit, socotind c! Fara#ir f!cuse o glu#! oarecare cu #icii lui oaspe+i $i%acu# totul se ter#inase* 7 Ei, Frodo, acu# ne 'n+elege# $i noi, 'n sf"r$it, unul pe cel!lalt, 2ise Fara#ir* .ac! ai luat lucrul acela asupra ta, '#potri0a 0oin+ei tale, la cererea altora, atunci ai toat! pre+uirea #ea* i #! #inune2 cu# de l%ai putut +ine ascuns, f!r! s! te folose$ti de el* &#i de20!lui+i o lu#e nou!5 sunte+i ni$te fiin+e cu# n%a# #ai 'nt"lnit* To+i cei din se#in+ia 0oastr! sunt a$a; &n +inutul 0ostru trebuie s! fie nu#ai pace $i #ul+u#ire, iar gr!dinarii s! fie +inu+i la #are cinste* 7 Nu #erg nici la noi toate ca pe roate, 2ise Frodo* .ar unii gr!dinari sunt +inu+i, 'ntr%ade0!r, la #are cinste* 7 Nu#ai c! f!pturile de%acolo '$i pierd puterile c6iar $i 'n gr!dinile lor, a$a cu# se 'nt"#pl! cu toate cele de sub Soarele lu#ii acesteia* Iar 0oi sunte+i departe de cas! $i osteni+i de%at"ta dru#* -4unge pentru ast!%sear!* .or#i+i a#"ndoi 'n pace, dac! 0! e cu putin+!* Nu 0! te#e+i9 Nu 0reau nici s!%l 0!d, nici s!%l ating $i nici s! $tiu #ai #ulte D$tiu $i%a$a destule9E, ca nu cu#0a s! #! pasc! ispita $i s! #! do0edesc #ai pre4os 'n aceast! 'ncercare dec"t Frodo, fiul lui .rogo* .uce+i%0! $i odi6ni+i%0!, dar #ai 'nt"i spune+i%#i, de 0re+i, unde dori+i s! #erge+i $i ce%a0e+i de f!cut* ,!ci sunt ne0oit s! 0eg6e2, s%a$tept $i s! c6ib2uiesc* Ti#pul trece* )"ine di#inea+! trebuie s% o lu!# fiecare pe dru#ul care ne e 6!r!2it* Odat! trecut pri#ul fior de spai#!, Frodo se po#enise tre#ur"nd* -cu# fu cople$it de o sl!biciune care se pogor' ca un nor asupra lui* Putea s! se prefac!, dar nu se #ai st!p"ni 7 -0ea# de g"nd s! g!sesc un dru# spre )ordor, spuse el pierit* )ergea# la <orgorot6* Trebuie s! a4unge# la )untele de Foc $i s! arunc!# lucrul acela 'n <enunea Pieirii* -$a a 2is <andalf* Nu cred 'ns! c! 0oi a4unge 0reodat! acolo* Fara#ir 'l pri0i o clip! lung, uluit $i gra0* -poi se repe2i $i 'l prinse s! nu cad!, 'l lu! u$or pe bra+e $i 'l duse la pat* &l a$e2! acolo, apoi 'l 'n0eli bine* Frodo se cufund! pe dat! 'ntr%un so#n ad"nc* Puser! al!turi 'nc! un pat pentru slu4itorul lui* Sa# $o0!i ni+el, apoi rosti, f!c"nd o plec!ciune foarte ad"nc!= 7 Noapte bun!, do#nu@ ,!pitan* -+i folosit prile4ul, st!p"ne* 8 ,6iar a$a; f!cu Fara#ir* 7 .a, st!p"ne, $i a+i ar!tat c%a0e+i stof!, nu glu#!* Fara#ir 2"#bi* 7 E$ti un slu4itor 'ndr!2ne+, 4up"ne Sa# cel &n+elept* .ar nu, lauda pentru cel care%o #erit! e #ai presus de orice r!splat!* Totu$i aici nu era ni#ic de prea#!rit* N%a# a0ut nici o clip! dorin+a s! fac altfel* 7 -aa, f!cu Sa#, p!i a+i 2is c! st!p"nul #eu are un aer elfesc, ceea ce%i bine $i% ade0!rat* .a@ a# s! 0! spun $i eu ce0a= du#nea0oastr! a0e+i un aer, care%#i a#inte$te de*** ei bine, de <andalf, de 0r!4itori9 7 ,ine $tie; rosti Fara#ir* Poate c! ai deslu$it 'n #ine aerul dep!rtat al nu#enoreenilor* Noapte bun!9 VI !ele %eul ,e-ngdui%

Frodo se tre2i $i 'l 0!2u pe Fara#ir aplecat asupra lui* Pre+ de o clip!, 0ec6ile spai#e puser! iar st!p"nire pe el5 se ridic! 'n capul oaselor $i 20"cni 'nd!r!t* 7 N%ai de ce s! te sperii, 2ise Fara#ir* 7 S%a $i f!cut di#inea+!; 'ntreb! Frodo, c!sc"nd* 7 Nu 'nc!, dar noaptea%i pe sf"r$ite, iar luna plin! sc!pat! spre apus* :rei s! 0ii s%o 0e2i; )ai e ce0a= a$ dori s! #! po0!+uie$ti 'ntr%o c6estiune* Iart!%#! c! te%a# tre2it din so#n5 dar 0rei s! 0ii; 7 .a, spuse Frodo, ridic"ndu%se $i 'nfior"ndu%se u$or c"nd ie$i de sub p!tura $i pieile c!lduroase* Era frig 'n pe$tera f!r! foc* :uietul apei r!suna puternic 'n lini$tea deplin!* &$i puse #antia $i 'l ur#! pe Fara#ir* Tre2indu%se deodat!, Sa# 0!2u #ai 'nt"i patul gol al st!p"nului s!u $i s!ri 'n picioare* -poi 2!ri dou! u#bre 'ntunecate 7 a lui Frodo $i a unui b!rbat 7 deslu$indu%se 'n bolta lu#inat! acu# toat! 'ntr%o paloare alburie* Se lu! iute dup! ei printre $irurile de oa#eni care dor#eau pe saltele, de%a lungul peretelui* ,"nd ie$i prin gura pe$terii, 0!2u c! perdeaua se transfor#ase 'ntr%un 0!l din #!tase $i perle, cu fir de argint= +ur+uri din ra2e de lun! topindu%se* .ar nu se opri s!%i ad#ire, ci o lu! 'ntr%o parte, ca s!%$i ur#e2e st!p"nul prin culoarul str"#t din peretele pe$terii* Trecur! 'nt"i printr%un tunel 'ntunecat, apoi urcar! #ulte sc!ri ude $i astfel a4unser! pe o lespede #ic!, t!iat! 'n piatr! $i lu#inat! de sus de tot de cerul palid care str!lucea printr%un 6orn lung* .e acolo porneau dou! $iruri de trepte= dup! c"te se p!rea, unul #ergea 'nainte, p"n! pe #alul 'nalt al p"r"ului, cel!lalt cotea spre st"nga* Pe%acesta o luar! ei* Urca 'n spiral!, ca o scar! 'ntr%un foi$or* P"n! la ur#!, ie$ir! din 'ntunericul din st"nc! $i se uitar! 'n 4ur* Se aflau pe o lespede de piatr!, f!r! balustrad! sau parapet* 'n dreapta lor, c!tre r!s!rit, se re0!rsa torentul, i2bindu%se de o #ul+i#e de terase, c!2"nd apoi 'ntr%un canal neted, s!pat de for+a nest!p"nit! a apei 'nspu#ate care se unduia $i se repe2ea aproape la picioarele lor, apoi c!dea drept peste #arginea care se c!sca 'n st"nga* -colo, la bu2a pr!pastiei, st!tea un o# care pri0ea 'n 6!u* Frodo se 'ntoarse s! se uite cu# lunecau $i se a0"ntau 'n 4os $u0oaiele #l!dioase de ap!* -poi '$i ridic! oc6ii $i '$i a+inti pri0irile 'n 2are* Firea era t!cut! $i rece, ca 'naintea 2orilor* La apus, 'n dep!rtare, sc!pata luna plin!, rotund! $i alb!* 'n 0alea #are de dedesubt lic!reau ce+uri alburii 7 o 0"ltoare 'ntins! de fu# argintiu, dedesubtul c!ruia se rostogoleau apele r!coroase $i 'nnoptate ale -nduinului* .incolo de r"u, se deslu$ea a#enin+!tor o 'ntuneci#e de nep!truns, 'n care sclipeau din loc 'n loc, reci, ascu+ite, dep!rtate $i albe, ca ni$te din+i de stafii, cul#ile din Ered Ni#rais, )un+ii -lbi ai (inutului <ondor, acoperite cu 2!pe2i 0e$nice* O 0re#e, Frodo st!tu acolo, pe piatra 'nalt!, $i 'l trecu un fior, g"ndindu%se c!, poate, 'n aceast! nesf"r$ire de p!#"nturi cople$ite de noapte, 0ec6ii lui to0ar!$i '$i purtau pa$ii, dor#eau sau 2!ceau #or+i, 'n0!lui+i 'n cea+!* ,e c!uta aici, s#uls din uitarea so#nului; Sa# a$tepta ner!bd!tor un r!spuns la aceea$i 'ntrebare $i nu se putu +ine s! nu bo#b!ne, cre2u el, nu#ai pentru urec6ea st!p"nului s!u= 7 Fru#oas! pri0eli$te, n%a# ce 2ice, do#nu@ Frodo5 dar '+i 'ng6ea+! ini#a, ca s! nu #ai 2ic ni#ic de oase9 ,e se petrece aici; Fara#ir 'l au2i $i 'i r!spunse= 7 -pus de lun! 'n <ondor* )"ndrul It6il, 'n 0re#e ce p!r!se$te P!#"ntul de )i4loc, #ai arunc! o pri0ire peste buclele albe ale b!tr"nului )indolluin* )erit! s! tre#uri un pic* .ar nu pentru asta 0%a# adus aici 7 de$i, 'n ceea ce te pri0e$te, nu

te%a c6e#at ni#eni, Sa# cel &n+elept, a$a c! nu faci dec"t s! tragi ponoasele fiindc% ai 0rut s! 0e2i* O du$c! de 0in te 0a drege pe dat!* /ai, 0ino s! 0e2i9 Urc! l"ng! stra4a t!cut! de la #arginea 'ntunecat! a pr!pastiei, iar Frodo 'l ur#!* Sa# se +inu $i el dup! ei* i%a$a se si#+ea destul de nesigur pe lespedea aceea u#ed! $i 'nalt!* Fara#ir $i Frodo '$i cobor"r! pri0irile* .edesubt, departe, 0!2ur! apele albicioase care curgeau 'ntr%un bol 'nspu#at, apoi se 'n0olburau 'ntunecat 'n 4urul unui g!0an ad"nc din st"nc!, p"n! '$i aflau iar cale de ie$ire printr%o poart! 'ngust!, de unde porneau 0uind 'nce+o$ate spre 'ntinderi #ai cal#e* Ra2ele lunii c!deau 'nc! pie2i$ la poalele cascadei $i sc"nteiau pe fa+a 0!lurit! a g!0anului* Frodo 0!2u i#ediat ce0a #ic $i 'ntunecat pe #alul apropiat, care 'ns! se scufund! $i se f!cu ne0!2ut, c6iar sub pri0irile sale, dincolo de cascada clocotitoare $i bolborositoare, t!ind apa neagr! ca o s!geat! sau ca o piatr! ascu+it!* Fara#ir se 'ntoarse c!tre b!rbatul de al!turi* 7 -sta ce 2ici c%ar putea s! fie, -nborn ; O 0e0eri+! sau un pesc!ru$; Oare eAist! pesc!ru$i alba$tri 'n 6ele$teele nop+ii din ,odrul &ntunecat; 7 Pas!re nu%i, o fi altce0a, 'i r!spunse -nborn* -re patru #!dulare $i se scufund! ca oa#enii5 $i pare destul de priceput la a$a ce0a* ,e%o fi; Oare caut! o cale dincolo de perdea, ca s! a4ung! 'n ascun2!toarea noastr!; Se pare c! p"n! la ur#! a# fost g!si+i* -# arcul cu #ine $i%a# #ai pus c"+i0a arca$i 'n apropiere, la fel de buni tr!gaci ca #ine, pe #aluri* Nu a$tept!# dec"t porunca ta, ,!pitane* 7 S! trage#; 'ntreb! Fara#ir, 'ntorc"ndu%se spre Frodo* -cesta nu r!spunse i#ediat* -poi rosti= 7 Nu, nu9 Te con4ur, nu9 .ac! Sa# ar fi 'ndr!2nit, ar fi 2is= 1da3, #ai repede $i #ai tare* Nu 0edea, dar g6icea foarte bine din 0orbele lor la ce se uitau* 7 tii, a$adar, despre ce%i 0orba; 'ntreb! Fara#ir* /ai, acu# c%ai 0!2ut, spune% #i de ce s!%l cru+!#; &n nici o 0orb! de%a noastr! n%ai rostit un cu0"nt despre 6ai#anaua asta de 'nso+itor al 0ostru $i l%a+i l!sat balt!, pentru #o#ent* Putea s% a$tepte #ult $i bine, p"n! s! fie prins $i%adus dinaintea #ea* -# tri#is cei #ai dibaci 0"n!tori dup! el, dar le%a sc!pat $i nu l%a #ai 0!2ut ni#eni de%asear!* -cu# 'ns! a s!rit r!u peste cal, #ai r!u dec"t dac! s%ar fi dus doar s! 0"ne2e iepuri pe coline= a 'ndr!2nit s! 0in! la /ennet6 -nnun $i $i%a pus 0ia+a 'n pri#e4die* )! #ir de f!ptura asta, cu# de s%a%ncu#etat, a$a ascuns! $i 0iclean! cu# pare, s! 0in! s! se distre2e 'n 6ele$teul !sta, c6iar la fereastra noastr!* O fi cre2"nd c! oa#enii dor# toat! noaptea, f!r! s! 0eg6e2e; .e ce face asta; 7 Sunt, cred, dou! r!spunsuri, 2ise Frodo* &nt"i, $tie prea pu+in despre oa#eni $i, c"t o fi el de 0iclean, n%are cu# s!%$i dea sea#a c! 0! ascunde+i aici, 'ntr%un loc at"t de tainic* -poi, cred c%a fost ade#enit aici de%o dorin+! nest!p"nit!, care%i dep!$e$te luarea%a#inte* 7 >ici c!%i ade#enit; 'ntreb! Fara#ir cu glas sc!2ut* ,u# a$a; &nsea#n! c! $tie ce duce+i cu 0oi* 7 -$a e* L%a purtat el 'nsu$i ani de 2ile* 7 L%a purtat el7 f!cu Fara#ir, t!indu%i%se respira+ia de ui#ire* -lt! ci#ilitur!9 &nsea#n! c! 'ncearc! s! pun! #"na pe el* 7 Poate* Pentru el e ce0a nepre+uit* .ar nu la asta #%ara g"ndit* 7 -tunci, la ce; 7 La pe$te, 2ise Frodo* Ia uita+i%0!9 &$i 'ndreptar! cu to+ii pri0irile spre 6ele$teul 'ntunecat* La cap!tul dep!rtat al ba2inului, ap!ru un c!p$or negru, direct de sub u#brele steiurilor* ,e0a argintiu luci scurt $i apa se 'ncre+i 'ntr%un cercule+* &not! 'ntr%o parte, apoi, cu o ageri#e

ui#itoare, pe #al s!ri o f!ptur! ase#eni unei broa$te, care se a$e2! $i 'ncepu s! #olf!ie obiectul acela #ic $i argintiu5 ulti#ele ra2e de lun! c!deau acu# dincolo de peretele de piatr! de la cap!tul 6ele$teului* Fara#ir r"se u$or* 7 Pe$te9 2ise el* Foa#ea asta nu pare pri#e4dioas!9 Sau, cine $tie; Pe$tii din 6ele$teul lui /ennet6 -nnun s%ar putea s!%l coste ca# scu#p* 7 &l a# 'n b!taia s!ge+ii, 2ise -nborn* S! trag, ,!pitane; ,!ci legea noastr!%i #oartea pentru oricine 0ine pe%aici nepoftit* 7 Stai un pic, -nborn, 'l opri Fara#ir* E o trebu$oar! #ai dificil! dec"t pare* ,e% ai de 2is acu#, Frodo; .e ce l%a# cru+a; 7 F!ptura aceea e neputincioas! $i 'nfo#etat!, 2ise Frodo5 nu%$i d! sea#a de pri#e4die* Iar <andalf, )it6randir al 0ostru, 0%ar fi rugat s! nu%l ucide+i pentru asta* El le%a inter2is elfilor s! fac! astfel de lucruri* Nu prea #i%e li#pede de ce, iar despre b!nuielile #ele nu pot 0orbi desc6is aici* .ar f!ptura aceasta este, 'ntr%un fel, legat! de #isia #ea* P"n! s! ne g!si+i $i s! ne lua+i cu 0oi, #i%a fost c!l!u2!* 7 ,!l!u2a ta9 f!cu Fara#ir* Treaba e $i #ai ciudat!* Sunt 'n stare s! fac #ulte pentru tine, Frodo, dar nu%+i pot f!g!dui c%a# s!%l las pe 0agabondul !sta 0iclean s! plece liber de%aici, dup! capul lui, $i s! +i se al!ture c"nd o pofti, ori s! fie prins de orci, ca s! le spun! tot ce $tie sub a#enin+area ca2nelor* Trebuie ori s!%l ucide#, ori s! pune# #"na pe el* Iar dac! nu pute# s!%l prinde#, o s!%l ucide#* Oare a4unge o singur! s!geat! '#p!nat!, ca s! ucide# o ase#enea f!ptur! lunecoas! $i sc6i#b!toare; 7 /ai s! cobor"# 'ncet la el, 2ise Frodo* N%a0e+i dec"t s! +ine+i arcurile 'ncordate $i s! #! ucide+i 'nt"i pe #ine, dac%oi da gre$* N%a# s! fug* 7 -tunci, du%te5 dar s!%i dai 2or, 2ise Fara#ir* .ac! scap! cu 0ia+!, ar face bine s! te slu4easc! tot restul 2ilelor lui nefericite* -nborn, c!l!u2e$te%l pe Frodo p"n! 4os, pe #al5 dar s! #ergi c!tinel, c!ci f!ptura aia are nas $i urec6i* .!%#i #ie arcul t!u* -nborn #or#!i $i porni 'nainte pe sc!rile 'n spiral!, p"n! a4unser!, 'n sf"r$it, la o gaur! stri#t!, ascuns! de un desi$ de tufe* .up! ce se furi$! dincolo, Frodo se tre2i deasupra 6ele$teului, pe #alul de #ia2!2i* -cu# era 'ntuneric, iar c!derea de ap! oglindea palid, cenu$iu, ulti#ele ra2e de lun! dinspre apus* Nu%l 0edea pe <ollu#* F!cu 0reo c"+i0a pa$i, ur#at tiptil de -nborn* 7 .!%i 2or9 'i sufl! acesta la urec6e* Fii atent 'n dreapta* .ac! te pr!bu$e$ti 'n 6ele$teu, atunci nu#ai prietenul t!u, pescarul, te #ai poate sc!pa* i bag! de sea#!, arca$ii sunt la doi pa$i, c6iar dac! s%ar putea s! nu%i 0e2i* Frodo se t"r' 'nainte, b"4b"ind cu #"inile pe 4os, ca s! si#t! p!#"ntul $i s! nu se clatine* Pietrele erau aproape toate netede, dar lunecoase* Se opri ascult"nd* &nt"i nu au2i nici un sunet, afar! de curgerea nesf"r$it! a apei dind!r!tul lui* -poi 'ns!, 'i a4unse la urec6i un #ur#ur $uier!tor, care 0enea din fa+!* 7 Pe$$$te, pe$$$te bun* P"n! la ur#!, Fa+a Palid! s%a f!cut ne0!2ut!, nepre+uitule, da9 -cu# pute# #"nca pe$te lini$ti+i* Nu, nu lini$ti+i, nepre+uitule* ,!ci Nepre+uitul s%a dus5 da, s%a dus* Ur"cio$ii $i sc"rbo$ii !ia de 6obbi+i9 S%au dus $i ne% au l!sat, #ollum/ iar Nepre+uitul s%a dus* Nu#ai bietul S#eagol singur* Nici un nepre+uit* Oa#enii ur"cio$i au s!%l ia, au s!%#i fure Nepre+uitul* /o+i* &i ur"#* Pe$$$te, pe$$$te bun* Ne 'nt!re$te* Ne face oc6i str!lucitori $i degete tari, da* O s!%i g"tui# pe to+i, da, dac%o s%a0e# prile4ul* Pe$$$te bun9 Pe$$$te bun9 -stfel p!l!0r!gea f!r!%ncetare, aproape ca 0uietul apei, 'ntrerup"ndu%se doar s! #olf!ie $i s! plesc!ie 'nceti$or* Frodo se cutre#ur! de #il! $i de sc"rb!* ,"t $i%ar fi dorit s! 'ncete2e totul, s! nu #ai fie ne0oit s! aud! glasul acela niciodat!9 -nborn era aproape, 'nd!r!tul lui* Putea foarte bine s! se t"rasc! p"n! la el $i s!%i cear! s!%i pun! pe arca$i s! trag!* Se puteau apropia, 'n ti#p ce <ollu# 'nfuleca $i era

descoperit* -4ungea s!%l str!pung! o s!geat! $i Frodo ar fi sc!pat de glasul acela nenorocit pentru totdeauna* .ar nu, a0ea acu# o datorie fa+! de <ollu#* St!p"nul 'i e dator slu4itorului s!u pentru ceea ce%a f!cut pentru el, c6iar dac! sub a#enin+are* .ac! n%ar fi fost <ollu#, s%ar fi scufundat 'n S#"rcurile )or+ilor* i Frodo si#+ea li#pede c! nici <andalf n%ar fi dorit una ca asta* 7 S#eagol9 'l strig! el 'nceti$or* 7 Pe$$$te, pe$$$te bun, rosti glasul acela* 7 S#eagol9 2ise Frodo ce0a #ai tare* <lasul 'ncet!* 7 S#eagol, St!p"nul a 0enit s! te caute* St!p"nul e aici* /ai, S#eagol9 Nu%i 0eni nici un r!spuns, doar un $uierat u$or, ca $i cu# cel!lalt $i%ar fi +inut r!suflarea* 7 /ai, S#eagol9 2ise Frodo* Sunte# 'n pri#e4die* Oa#enii au s! te ucid!, dac! te g!sesc aici* :ino iute, de 0rei s! scapi de #oarte* :ino la St!p"nul t!u9 7 Nu9 rosti glasul* St!p"nul nu%i cu#secade* &l p!r!se$te pe bietul S#eagol $i se duce cu noii lui prieteni* St!p"nul poate s%a$tepte* S#eagol n%a ter#inat* 7 N%a0e# ti#p, 2ise Frodo* -du pe$tele cu tine* /ai9 7 Nu9 Pe$tele trebuie ter#inat* 7 S#eagol9 f!cu Frodo de2n!d!4duit* Nepre+uitul o s! se #"nie2e* -# s!%l iau $i%a# s!%i spun* F!%l s!%ng6it! oasele $i s! se%nece9 S! nu #ai pun! niciodat! gura pe pe$te* /ai, Nepre+uitul te%a$teapt!9 Se au2i un $uierat ascu+it* <ollu# ie$i i#ediat din 'ntuneric, t"r"ndu%se 'n patru labe, ca un c!+el 0ino0at, c6e#at la porunc!* -0ea 'n gur! un pe$te pe 4u#!tate #"ncat, iar 'n #"n! 'nc! unul* Se apropie de Frodo $i 'i pufni 'n fa+!* Oc6ii l!pto$i 'i str!luceau* -poi '$i scoase pe$tele din gur! $i se ridic! 'n picioare* 7 St!p"n cu#secade, $opti el* /obbit cu#secade s%a%ntors la bietul S#eagol* 8unul S#eagol 0ine* S!%i d!# 2or, da, s!%i d!# 2or9 Printre copaci, c't Fe+ele alea n% au r!s!rit 'nc!* .a, 6ai s! #erge#9 7 .a, o s! plec!# cur"nd, 2ise Frodo* .ar nu c6iar acu#* -# s! #erg cu tine, cu# a# f!g!duit* i '+i f!g!duiesc $i%acu#* .ar nu plec!# 'nc!, pentru c! e$ti 'n pri#e4die* -# s! te scap, 'ns! trebuie s! te 'ncre2i 'n #ine* 7 Trebuie s! ne%ncrede# 'n St!p"n; 'ntreb! <ollu# $o0!ielnic* .e ce; .e ce nu plec!# i#ediat; Unde%i cel!lalt, 6obbitu@ !la #o4ic $i ne#ernic; Unde%i; 7 E%acolo, sus, 2ise Frodo, ar!t"nd spre cascad!* Nu plec f!r! el* Trebuie s! ne 'ntoarce# s!%l lu!#* I se str"nse ini#a* Prea se#!na a p!c!leal!* Nu se te#ea cu ade0!rat c! Fara#ir 0a 'ng!dui uciderea lui <ollu#, dar pese#ne c! a0ea s!%l ia ostatic $i s!%l pun! 'n lan+uri5 $i, cu siguran+!, ceea ce f!cea el acu# a0ea s! i se par! un gest de tr!dare a#!r"tului aceluia tic!los* :a fi cu neputin+! s! 'l fac! 0reodat! s! 'n+eleag! sau s! cread! c! 'i sc!pase 0ia+a 'n singurul fel pe care 'l a0ea la 'nde#"n!* ,e altce0a 'i r!#"nea dec"t s! 'ncerce s! c"$tige 'ncrederea tuturor; 7 /ai9 2ise el* -ltfel o s!%l 'nfurii pe Nepre+uit* O s! ne 'ntoarce# sus, pe l"ng! p"r"u* )ergi 'nainte, 6ai9 <ollu# se t"r' pu+in f!r! s! se dep!rte2e de bu2a pr!pastiei, pufnind b!nuitor* .eodat! se opri $i '$i ridic! fruntea* 7 E ce0a acolo9 rosti el* i nu%i un 6obbit* Se 'ntoarse i#ediat* 'n oc6ii lui bulbuca+i sclipi o lu#ini+! 0er2uie* 7 Sssst!p"ne, ssst!p"ne9 $uier! el* /ain9 #ec6er9 Fals9 Scuip! $i '$i 'ntinse bra+ele lungi, trosnindu%$i degetele albe* &n clipa aceea, dind!r!t se n!pusti asupra lui o u#br! uria$! $i neagr!* -nborn 'l 'n$fac! de ceaf!, prin2'ndu%I cu #"na lui #are $i puternic!* <ollu# se r!suci ca un

fulger, a$a lunecos $i ud cu# era, unduindu%se precu# un +ipar, #u$c"nd $i 2g"riind ca o pisic!* &ns! din u#br! #ai ap!rur! doi oa#eni* 7 Stai cu#inte9 2ise unul* ,! te face# arici de s!ge+i9 /ai, stai cu#inte9 <ollu# se lini$ti $i 'ncepu s! sc6el!l!ie $i s! pl"ng!* &l legar! fedele$, f!r! #il!* 7 U$urel, u$urel9 spuse Frodo* Nu%i tare ca 0oi* Pe c"t se poate, 'ncerca+i s! nu%l r!ni+i* O s! se lini$teasc!, dac!%l lua+i #ai u$or* S#eagol9 N%au s!%+i fac! nici un r!u* :oi #erge cu tine $i n%o s! +i se 'nt"#ple ni#ic* Poate doar s! #! o#oare $i pe #ine* &ncrede%te 'n st!p"nul t!u9 <ollu# se 'ntoarse $i%l scuip!* Oa#enii 'l ridicar! 'n picioare, 'i traser! o glug! pe oc6i $i plecar! cu el* Frodo 'i ur#! cu ini#a grea* Trecur! prin desc6iderea dind!r!tul tufi$urilor, apoi o luar! iar pe sc!ri, p"n! 'n grot!* -prinser! c"te0a tor+e* Oa#enii 'ncepur! s! se #i$te* Era $i Sa# acolo5 arunc! o pri0ire pie2i$! spre po0ara neputincioas!, c!rat! de cei doi b!rba+i* 7 L%a+i prins; 'l 'ntreb! el pe Frodo* 7 .a* Ei, nu l%a# prins eu* )! te# c%a 0enit la #ine, pentru c! a dat cre2are 0orbelor #ele* N%a# 0rut s!%l 0!d a$a, legat fedele$* N!d!4duiesc c%o s! ias! bine, dar nu%#i place deloc po0estea asta* 7 Nici #ie* -#ar"tul !sta aduce nu#ai neca2uri, pe unde se%arat!* Se apropie de ei un b!rbat care le f!cu se#n 6obbi+ilor $i 'i duse 'n ung6erul din fundul pe$terii* -colo st!tea Fara#ir 'n 4il+ul s!u, cu opai+ul aprins deasupra capului* Le f!cu se#n s! ia loc pe sc!unele, al!turi* 7 -duce+i 0in pentru oaspe+i, 2ise el* i pe ostatic* :inul sosi 'ndat!, iar -nborn 0eni $i el, cu <ollu#* &i scoase gluga de pe cap $i 'l puse pe picioare, spri4inindu%l din spate* <ollu# clipi, ascun2"ndu%$i r!utatea din oc6i cu pleoape grele $i palide* -r!ta 4alnic, ud leoarc!, du6nind a pe$te D#ai +inea unul 'ncle$tat 'n #"n!E5 $u0i+ele rare at"rnau ca ni$te alge '#pu+ite pe fruntea osoas! $i 'i curgea nasul* 7 .e2lega+i%ne9 .e2lega+i%ne9 2icea el* Sfoara ne doare, da, da, ne doare $i n%a# f!cut ni#ic r!u* 7 Ni#ic; 'ntreb! Fara#ir, cercet"nd f!ptura de#n! de #il! din fa+a lui, f!r! #"nie, f!r! 'nduio$are sau ui#ire* Ni#ic; ,6iar n%ai f!cut niciodat! ce0a 0rednic de pedeaps!; Oricu#, din fericire, nu sunt eu 'n #!sur! s! te 4udec* Nu#ai c! 'n noaptea asta ai 0enit la 'nt"lnire cu #oartea* Pe$tii din 6ele$teul acesta se pl!tesc foarte scu#p* Lui <ollu# 'i sc!p! pe$tele din #"n!* 7 Nu 0reau pe$te, 2ise el* 7 Nu%i 0orba de pe$ti 'n sine, 2ise Fara#ir* Oricine 0ine $i se uit! doar la 6ele$teul acesta e os"ndit la #oarte* Te%a# cru+at p"n! acu# nu#ai la rug!#in+ile lui Frodo care 2ice c!, #!car din partea lui, #eri+i ce0a r!splat!* .ar 0a trebui s!%#i dai $i #ie #ul+u#ire* ,u# te nu#e$ti; .e unde 0ii; i unde te duci; ,u ce treab!; 7 Sunte# pierdu+i, pierdu+i, 2ise <ollu#* Nici nu#e, nici treab!, nici Nepre+uit, ni#ic* Nu#ai gol* Nu#ai foa#e5 da, ne e foa#e* ,"+i0a pe$ti$ori acolo, ni$te pr!p!di+i nu#ai oase, pentru o biat! f!ptur!, $i ei 0orbesc de #oarte9 -t"t 'i duce capu@5 asta%i dreptatea lor, asta9 7 Nu ne%o duce pe noi prea #ult capul, 2ise Fara#ir, dar a$a, cu #intea asta pu+in!, $ti# ce anu#e e drept* .e2leag!%l, Frodo9 Fara#ir scoase un cu+ita$ de ung6ii de la cing!toare $i i%l d!du lui Frodo* &n+eleg"nd gre$it gestul, <ollu# se tr"nti sc6el!l!ind la p!#"nt* 7 Ei, S#eagol9 se r!sti Frodo* Trebuie s! ai 'ncredere 'n #ine* N%a# s! te las de i2beli$te* R!spunde cinstit, dac! po+i* O s! fie spre binele t!u $i n%o s! p!+e$ti ni#ic*

&i t!ie sforile de la #"ini $i de la gle2ne, apoi 'l puse pe picioare* 7 :ino%ncoace 'i porunci Fara#ir* Uit!%te la #ine9 tii cu# se nu#e$te locul !sta; -i #ai fost pe%aici; &ncet%'ncet, <ollu# '$i ridic! oc6ii $i se uit! f!r! tragere de ini#! 'ntr%ai lui Fara#ir* &i pierise toat! lu#ina din ei5 erau 'nnegura+i $i goi* Se l!s! o lini$te de #or#"nt* -poi <ollu# '$i plec! fruntea $i se c6irci la p!#"nt, tre#ur"nd* 7 Noi nu $ti# $i nu 0re# s! $ti#, sc"nci el* Niciodat! 0enit aici, niciodat! 0enit iar aici* 7 &n #intea ta sunt u$i ferecate $i ferestre 'nc6ise, iar 'nd!r!tul lor doar 'nc!peri 'ntunecate, rosti Fara#ir* .ar de data aceasta socotesc c! spui ade0!rul* E bine pentru tine* Pe ce 4uri c! n%ai s! te #ai 'ntorci $i n%ai s! #ai c!l!u2e$ti pe ni#eni 'ncoace nici cu 0orba, nici cu fapta; 7 St!p"nul $tie, 2ise <ollu#, arunc"ndu%i o pri0ire iute $i pie2i$! lui Frodo* .a, el $tie* O s! f!g!dui# St!p"nului, dac! ne scap!* O s!%i f!g!dui#, da9 Se t"r' la picioarele lui Frodo* 7 Sal0ea2!%ne, St!p"n cu#secade9 sc"nci el* S#eagol 'i f!g!duie$te Nepre+uitului, f!g!duie$te sole#n* Niciodat! nu 0orbe$te, nu #ai 0ine5 nu, niciodat!9 Nu, nepre+uitule, nu9 7 E$ti #ul+u#it; 'ntreb! Fara#ir* 7 .a, 2ise Frodo* &n sf"r$it, trebuie s! pri#e$ti aceast! f!g!duial! sau s!%+i ur#e2i legea ta* )ai #ult de%at"t n%ai s! sco+i de la el* .ar i%a# f!g!duit c!, dac! 0ine la #ine, nu i se 0a face nici un r!u* i n%a# c6ef s! nu #! +in de cu0"nt* Fara#ir r!#ase o 0re#e pe g"nduri* 7 Foarte bine, 2ise el 'ntr%un t"r2iu* )! dau b!tut, 'n fa+a st!p"nului t!u, Frodo, fiu al lui .rogo* S!%l l!s!# pe el s! 6ot!rasc! ce%o s! fac! cu tine* 7 .ar, senior Fara#ir, 2ise Frodo, plec"ndu%se, nu +i%ai rostit 'nc! 6ot!r"rea 'n pri0in+a nu#itului Frodo $i p"n! c"nd nu o 0ei face cunoscut!, n%are cu# s!%$i fac! planuri nici 'n ceea ce%l pri0e$te pe el, nici pe to0ar!$ii s!i* (i%ai l!sat 6ot!r"rea pe di#inea+!, ceea ce n%ar fi prea departe acu#* 7 -tunci a# s%o rostesc acu#, spuse Fara#ir* &n ceea ce te pri0e$te, Frodo, lu"nd 'n sea#! la cine e$ti $i ce puteri a#, e$ti liber 'n +inutul <ondorului, p"n! la 6otarele lui str!0ec6i cele #ai dep!rtate5 afar! doar de faptul c! nici tu, nici cei ce%s cu tine nu a0e+i 0oie s! 0eni+i 'n locurile acestea nec6e#a+i* /ot!r"rea se roste$te pentru un an $i%o 2i5 apoi 0a 'nceta, dac! nu cu#0a 0ei 0eni la )inas Tirit6 'nainte de acest ter#en, ca s! te ar!+i 'n fa+a Seniorului $i )a4ordo#ului ,et!+ii* -tunci a# s! st!rui pe l"ng! el s! 'nt!reasc! spusele #ele, iar 6ot!r"rea s! d!inuiasc! at"t c't 0e+i tr!i* &ntre ti#p, pe oricine%ai lua sub obl!duirea ta 0a a0ea $i ocrotirea #ea $i%a scutului din <ondor* )ul+u#it de r!spuns; Frodo se 'nclin! ad"nc* 7 )ul+u#it, 2ise el* i #! pun cu totul 'n slu4ba ta, dac! asta pre+uie$te ce0a dinaintea unei persoane at"t de puternice $i de cinstite* 7 -re #are pre+, 2ise Fara#ir* i%acu#, o iei pe f!ptura aceasta, S#eagol, sub obl!duirea ta; 7 &l iau pe S#eagol sub obl!duirea #ea, rosti Frodo* Sa# oft! 2go#otos $i 'ncu0iin+! $i el, dar nu curtenitor, a$a cu# ar fi f!cut orice 6obbit* Pentru c!, 'n ,o#itat, 'ntr%o ase#enea situa+ie se cu0eneau #ult #ai #ulte 0orbe $i plec!ciuni* 7 -tunci '+i spun, rosti Fara#ir, 'ntorc"ndu%se spre <ollu#, c! te afli sub sentin+a #or+ii5 'ns! c"t! 0re#e e$ti cu Frodo, din partea noastr! nu 0ei a0ea ni#ic de suferit* Totu$i dac! 0ei fi g!sit 0reodat! de oa#enii din <ondor 6oin!rind aiurea, f!r! el,

os"nda se 'nf!ptuie$te* i fie s!%+i afli #oartea fulger!tor, 'n <ondor sau 'n afar!, de n%ai s!%l slu4e$ti cu# se cu0ine* -cu# r!spunde%#i= 'ncotro te duci; >ice c! i%ai fost c!l!u2!* &ncotro ai s!%l c!l!u2e$ti; <ollu# nu%i r!spunse ni#ic* 7 Nu 0reau ca lucrul !sta s! r!#"n! o tain!, rosti Fara#ir* R!spunde%#i, altfel a# s!%ntorc 4udecata9 Nici acu# <ollu# nu 2ise ni#ic* 7 :oi r!spunde eu 'n locul lui, spuse Frodo* )%a dus la Poarta Neagr!, a$a cu# i%a# cerut5 dar n%a fost cu putin+! s! trece# pe%acolo* 7 Nu eAist! por+i desc6ise spre T!r"#ul F!r! Nu#e, 2ise Fara#ir* 7 :!2"nd acest lucru, a# f!cut calea%ntoars! $i%a# 0enit pe dru#ul spre #ia2!2i, continu! Frodo5 c!ci ne%a spus c! este sau s%ar putea s! fie o c!rare pe l"ng! )inas It6il* 7 )inas )orgul, rosti Fara#ir* 7 Nu $tiu, 2ise Frodo5 dar c!rarea cred c! urc! 'n #un+i, pe 0ersantul de la #ia2!noapte al 0!ii, unde se 'nal+! 0ec6ea cetate* -4unge p"n! la o cr!p!tur! de sus, apoi coboar! dincolo* 7 tii cu# se nu#e$te trec!toarea aia 'nalt!; 'ntreb! Fara#ir* 7 Nu, 2ise Frodo* 7 ,irit6 Ungol* <ollu# $uier! ascu+it $i 'ncepu s! bo#b!ne* 7 Nu%i a$a; f!cu Fara#ir, 'ntorc"ndu%se spre el* 7 Nu9 2ise <ollu# $i sc6el!l!i apoi, de parc! l%ar fi 'n+epat r!u ce0a* .a, da, a# au2it noi nu#ele !sta odat!* .ar ce%are%a face nu#ele pentru noi; St!p"nul 2ice c! trebuie s! intre, a$a c! sunte# sili+i s! g!si# o cale* Nu%i alt dru# de%ncercat, nu, nu9 7 Nu%i alt! cale; 'ntreb! Fara#ir* .e unde $tii; i cine%a cercetat toate fruntariile acelui t!r"# 'ntunecat; &l pri0i pe <ollu# lung $i g"nditor* -poi rosti brusc= 7 Ia f!ptura asta de%aici, -nborn* Poart!%te fru#os, dar fii cu oc6ii pe el* Iar tu, S#eagol, s! nu 'ncerci s! te scufun2i 'n cascad!* St"ncile au acolo ni$te col+i care% au s! te ucid! 'nainte s!%+i 0ie 0re#ea* -cu# las!%ne5 $i ia%+i pe$tele9 -nborn ie$i, iar <ollu# 'l ur#! scr"$nind* Traser! perdeaua din fa+a ung6erului* 7 Frodo, cred c! nu dai do0ad! de 'n+elepciune, 2ise Fara#ir* Nu%s de p!rere c! e bine s! te iei dup! f!ptura asta rea* 7 Nu, nu%i #ereu c6iar a$a de rea, spuse Frodo* 7 Poate c! nu, 2ise Fara#ir, dar r!ul 'l #acin! ca o boal! $i de0ine tot #ai puternic* N%o s! te c!l!u2easc! spre ni#ic bun* .ac! te%n0oie$ti s! renun+i la el, 'i 0oi da cele trebuincioase $i%o c!l!u2! care s!%l duc! unde 0rea el, la 6otarele <ondorului* 7 N%o s! 0rea, spuse Frodo* :a 0eni dup! #ine, a$a cu# a f!cut%o $i p"n%acu#* i i%a# f!g!duit de #ulte ori s!%l iau sub obl!duirea #ea $i s! #erg 'ncotro #! c!l!u2e$te* .oar n%ai s!%#i ceri s! rup leg!#"ntul cu el*** 7 Nu, 2ise Fara#ir* .ar ini#a #ea +i%ar cere* ,!ci +i se pare #ai u$or s! po0!+uie$ti pe altul s!%$i 'ncalce cu0"ntul, dec"t s%o faci tu 'nsu+i, #ai ales c"nd '+i 0e2i un prieten 'nclinat, din ne$tiin+!, spre a%$i face r!u* .ar nu*** dac! 0rea s! #earg! cu tine, atunci trebuie s!%l supor+i* &ns! nu cred c! +i%e dat s! #ergi la ,irit6 Ungol, despre care el +i%a spus #ai pu+in dec"t $tie* .e%at"ta lucru '#i dau $i eu bine sea#a* Nu te duce la ,irit6 Ungol9 7 -tunci, unde s! #! duc; 'ntreb! Frodo* &napoi, la Poarta Neagr!, ca s! #! predau str!4ilor; ,e%ai '#potri0a locului !stuia $i ce face ca nu#ele s!u s! fie at"t de

cu#plit; 7 Ni#ic sigur, 2ise Fara#ir* Noi, cei din <ondor, nu trece# niciodat! la r!s!rit de .ru#, $i nu%i b!rbat t"n!r care s%o fi f!cut 'n 2ilele noastre5 nici n%a# pus piciorul 'n )un+ii U#brei* .espre ei nu $ti# dec"t dintr%un 0ec6i 6riso0 $i din cele ce ni s%au trans#is din 0ec6i#e* &ns! prin trec!torile de la )inas Tirit6 do#ne$te o groa2! neagr!* ,"nd aduci 0orba de ,irit6 Ungol, b!tr"nii $i c!rturarii p!lesc $i a#u+esc* :alea din )inas )orgul s%a 'nr!it cu #ult! 0re#e 'n ur#! $i%a fost o a#enin+are $i%o spai#! 'nc! de c"nd :r!4#a$ul bleste#at era departe, iar It6ilienul se afla, 'n cea #ai #are parte, 'n #"inile noastre* -$a cu# $tii, cetatea a fost c"nd%0a puternic!, #"ndr! $i fru#oas!5 )inas It6il, sora gea#!n! a propriei noastre cet!+i* .ar a fost cucerit! de oa#eni s"ngero$i, pe care :r!4#a$ul cu puterile ref!cute i%a 'ngenunc6eat, $i care, dup! c!derea lui, au 'nceput s! colinde f!r! #as!, f!r! cas!* Se spune c! Seniorii lor erau oa#eni din Nu#enor, c!2u+i 'n tic!lo$ia neagr!5 lor le d!duse :r!4#a$ul inelele puterii $i 'i 'ng6i+ise5 au a4uns ade0!rate stafii 0ii, 'ngro2itori $i r!i* .up! plecarea lui, au pus #"na pe )inas It6il $i%au locuit acolo, s%au 'n#ul+it $i%au distrus 'ntreaga 0ale= p!rea pustie, de$i nu era a$a, c!ci 'ntre 2idurile ruinate s!l!$luia spai#a* -colo se aflau Nou! Seniori5 dup! 'ntoarcerea St!p"nului lor, pe care l%au a4utat $i l%au preg!tit 'n tain!, s%au 'nt!rit din nou* -tunci, cei Nou! ,!l!re+i au dat n!0al! pe por+ile groa2ei, iar noi nu le%a# #ai putut +ine piept* Nu te apropia de cetatea lor* :ei fi descoperit* E un loc al r!ului neador#it, plin de oc6i f!r! de pleoape* Nu porni pe dru#ul acela* 7 .ar 'ncotro #! 'nde#ni s%o iau; 2ise Frodo* >ici c! nu #! po+i c!l!u2i tu 'nsu+i peste #un+i* &ns! #%a# legat s%a4ung dincolo, prin 4ur!#"nt sole#n 'n fa+a Sfatului5 s! aflu o cale sau s! pier 'n c!utarea ei* Iar de #! 0oi 'ntoarce, ne#ai+in"nd s%a4ung la cap!tul a#arnic al dru#ului, unde s! #! duc, printre elfi sau printre oa#eni; )%ai lua cu tine 'n <ondor, a0"nd asupra #ea lucrul acela care l%a 'nnebunit pe fratele t!u de dorin+!; ,e bleste# s%ar #ai abate%atunci peste )inas Tirit6; :rei s! se a4ung! la dou! cet!+i )inas )orgul care s!%$i arate col+ii una celeilalte, de peste 'ntinderea aceea #oart! $i putred!; 7 &n nici un ca2, 2ise Fara#ir* 7 -tunci, ce #! sf!tuie$ti s! fac; 7 Nu $tiu* .oar c! nu 0reau s! te 'ndrep+i spre #oarte $i spre ca2ne* i nu cred c! )it6randir ar fi ales calea asta* 7 i totu$i, o dat! ce s%a pr!p!dit, sunt ne0oit s! ur#e2 c!rarea pe care%o pot afla* i n%a# 0re#e s! b"4b"i prea #ult, spuse Frodo* 7 ,e soart! a#ar!9 i #isia ta%i f!r! n!de4de, rosti Fara#ir* .ar #!car s!%+i a#inte$ti de 0orbele #ele= fere$te%te de c!l!u2a asta, S#eagol* E un uciga$, i%o citesc pe c6ip* Oft! $i spuse= Ei, $i uite%a$a ne%a# cunoscut $i ne%a# desp!r+it, Frodo, fiu al lui .rogo* Nu%i ne0oie s!%+i spun 0orbe dulci= n!de4de n%a# s! te #ai 0!d sub soarele acestei lu#i* .ar acu# 0ei pleca a0"nd binecu0"ntarea #ea at"t tu, c"t $i to+i ai t!i* Odi6ne$te%te pu+in, p"n! +i se preg!te$te #"ncarea* Tare #i%ar pl!cea s! $tiu cu# a a4uns t"r"toarea asta, S#eagol, 'n st!p"nirea lucrului de care 0orbi# $i cu# l%a pierdut apoi* &ns! n%a# s! te #ai bat acu# $i cu asta la cap* .ac%o fi s! fie 7 ceea ce n%a# nici o n!de4de 7 s! te 'ntorci pe t!r"#ul celor 0ii $i%o s! ne istorisi# iar 'nt"#pl!rile, spri4ini+i de un 2id, la soare, r"2"nd de 0ec6ile noastre dureri, ai s!%#i po0este$ti atunci* P"n! 'n clipa aceea 'ns!, sau p"n! cine $tie c"nd, c!ci nici Pietrele -tot0!2!toare din Nu#enor nu pot spune, r!#as%bun9 Se ridic!, se plec! ad"nc dinaintea lui Frodo $i, tr!g"nd perdeaua, trecu dincolo, 'n pe$ter!*

VII Cl%oria s#re Rscruce Frodo $i Sa# se 'ntoarser! la paturile lor $i se 'ntinser! s! se odi6neasc! un pic, 'n 0re#e ce oa#enii se agitau, 'ncep"ndu%$i din nou treaba din 2iua aceea* .up! un ti#p, li se aduse ap! $i fur! du$i la #asa pentru trei persoane* Fara#ir '#p!r+i festinul cu ei* Nu #ai dor#ise de c"nd cu b!t!lia din 2iua de dinainte, dar nu ar!ta ostenit* ,"nd ter#inar!, se ridicar! de la #as!* 7 Fie s! nu 0! c6inuiasc! foa#ea pe dru#, rosti Fara#ir* -0e+i pro0i2ii pu+ine, 'ns! a# poruncit s! 0i se pun! ce0a #erinde bune 'n rani+e* .e ap! n%o s! duce+i lips! c"t! 0re#e 0e+i #erge prin It6ilien, dar s! nu be+i din nici un p"r"u care curge din I#lad )orgul, :alea )or+ii :ii* i #ai e ce0a* ,erceta$ii $i str!4erii #ei s%au 'ntors cu to+ii, c6iar $i cei care s%au strecurat pe sub pri0irile )orannonului* )i%au spus to+i aceea$i ciud!+enie= +inutul e pustiu* Pe dru# nu se 0ede ni#ic $i nu se aude nici 2go#ot de pa$i, nici 0uiet de corn $i nici $uier de s!geat!* &n T!r"#ul F!r! Nu#e colc!ie o lini$te pre0estitoare* .ar nu $tiu despre ce e 0orba* -t"ta doar c! se apropie clipa unui sf"r$it #!re+* :ine furtuna* .a+i%i 2or c"t pute+i9 .ac! sunte+i gata, la dru#9 ,ur"nd se 0a 'n!l+a soarele deasupra u#brelor* /obbi+ilor li se aduser! rani+ele Dce0a #ai grele ca 'nainteE, precu# $i dou! toiege din le#n lustruit, cu 0"rful de fier $i #!ciulii sculptate, p!trunse de ni$te $ireturi '#pletite din piele* 7 Nu a# acu# daruri potri0ite pentru plecarea 0oastr!, 2ise Fara#ir5 dar pri#i+i aceste toiege* S%ar putea s! 0! a4ute la #ersul prin s!lb!ticie* Le folosesc oa#enii din )un+ii -lbi, de$i acestea au fost t!iate dup! #!sura 0oastr! $i li s%au pus 0"rfuri noi, de fier* Sunt f!cute din arborele #inunat lebethron, at"t de drag #e$terilor le#nari din <ondor, $i au puterea de%a g!si $i de%a se 'ntoarce* Fie ca aceast! 0irtute s! nu dea gre$ cu totul, prin 'ntuneci#ea 'n care 0! duce+i9 /obbi+ii se plecar! ad"nc* 7 Preacinstit! ga2d!, 2ise Frodo, #i%a spus #ie Elrond ,el%pe%4u#!tate%elf c! 0oi 'nt"lni 'n dru#ul #eu prieteni pe nea$teptate $i 'n tain!* Fii 'ncredin+at c! nu #% a# g"ndit c%o s!%#i ar!+i at"ta bun!tate* -se#enea 'nt"#pl!ri au #enirea s! presc6i#be r!ul 'ntr%un #are bine* Se preg!tir! de plecare* <ollu# fu scos la 0edere din cine $tie ce cotlon sau 0i2uin!5 p!rea #ai #ul+u#it de el 'nsu$i ca oric"nd, de$i se +inea nu#ai de Frodo $i se ferea s! se uite la Fara#ir* 7 ,!l!u2a 0oastr! trebuie s! fie legat! la oc6i, 2ise Fara#ir* .ar tu $i slu4itorul t!u, Sa# cel &n+elept, pute+i s! #erge+i $i%a$a, dac! pofti+i* <ollu# sc6el!l!i, se foi $i se ag!+! de st!p"nul s!u c"nd 0enir! s!%l lege la oc6i* -tunci Frodo 2ise= 7 Lega+i%ne pe to+i trei la oc6i $i 'ncepe+i cu #ine* Poate c! a$a o s! 0ad! c! n% are ni#eni de g"nd s!%i fac! 0reun r!u* >is $i f!cut* Fur! apoi condu$i afar! din pe$tera /ennet6 -n%nun* .up! ce trecur! de coridoare $i de sc!ri, si#+ir! 'n 4ur aerul r!coros al di#ine+ii, proasp!t $i dulce* O 0re#e urcar! 'nc! lega+i la oc6i, apoi cobor"r! u$or* &n sf"r$it, Fara#ir porunci s! li se ia leg!turile de la oc6i* Erau iar pe sub baldac6inul p!durii* Nu se #ai au2ea 2go#otul cascadei, pentru c! 'ntre ei $i f!ga$ul ad"nc pe unde curgea p"r"ul se 'ntindea acu# un po0"rni$ lung 'nspre #ia2!2i* :!2ur! la apus lu#in! printre arbori, de parc! firea se ter#ina brusc la #arginea unei pr!p!stii desc6ise doar spre cer* 7 .e%aici 'ncolo, dru#urile ni se despart, 2ise Fara#ir* .e 0re+i s!%#i asculta+i

po0a+a, nu 0! 'ndrepta+i 'nc! spre r!s!rit* )erge+i drept 'nainte, c!ci astfel 0e+i fi la ad!postul arborilor pre+ de #ai #ulte #ile* La apus e o strung! printre 0!i ad"nci, uneori foarte abrupte, alteori bl"nde $i prelungi* (ine+i%0! aproape de strunga asta, pe la r!d!cina p!durii* Socot c! la 'nceput 0e+i c!l!tori pe lu#in! de 2iu!* (inutul 0isea2! 'ntr%o pace 'n$el!toare, $i%o 0re#e r!ul nu se 0a ar!ta la 0edere* :! doresc s%a0e+i parte nu#ai de bine, at"t c't s%o putea* -poi 'i '#br!+i$a pe 6obbi+i, a$a cu# f!ceau cei din se#in+ia lui, l!s"ndu%se pe 0ine, pun"ndu%le #"inile pe u#eri $i s!rut"ndu%i pe frunte* 7 )erge+i s!n!to$i, 'nso+i+i de g"ndul oa#enilor buni, 2ise el* /obbi+ii se plecar! p"n! la p!#"nt* -tunci Fara#ir se 'ntoarse $i, f!r! s! se #ai uite 'nd!r!t, se 'ndrept! spre cei doi str!4eri care 'l a$teptau ce0a #ai departe* R!#aser! ului+i de c't de repede se f!cur! ne0!2u+i oa#enii aceia 'n0e$#"nta+i 'n 0erde* P!durea 'n care st!tuse Fara#ir p!rea acu# pustie $i #o6or"t!, de parc! s%ar fi risipit un 0is* Frodo oft! $i se 'ntoarse spre #ia2!2i* ,a $i cu# ar fi nesocotit toate aceste 0orbe curtenitoare, <ollu# scor#onea prin frun2i$ul de la r!d!cina unui copac* 1Iar +i%e foa#e; '$i 2ise Sa# 'n g"nd* :as!2ic!, o lu!# de la cap!t93 7 -u plecat, 'n sf"r$it; 'ntreb! <ollu#* Oa#eni ur"cio$$$i $$$i r!i9 Pe Sss#eagol 'l doare g"tul $i%acu@, da, da9 /ai s! #erge#9 7 .a, 6ai s! #erge#, 'ncu0iin+! Frodo* .ar, dac! n%ai dec"t cu0inte de ocar! la adresa celor care +i%au ar!tat 'ndurare, #ai bine +ine%+i gura* 7 8unule St!p"n, 2ise <ollu#, S#eagol a glu#it* Totdeauna iart!, da, da5 da* da* S#eagol iart! totdeauna, c6iar $i $iretlicurile bunului St!p"n9 Frodo $i Sa# nu%i r!spunser!* '$i ridicar! rani+ele, '$i luar! toiegele 'n #"ini $i p!trunser! 'n p!durea din It6ilien* &n 2iua aceea f!cur! de dou! ori popas $i se osp!tar! pu+in din #erindele d!ruite de Fara#ir= poa#e $i pastra#!, s! a4ung! 0reo c"te0a 2ile, $i p"ine, at"t c"t s! n% apuce s! se 'n0ec6easc!* <ollu# nu #"nc! ni#ic* Soarele r!s!ri $i se 'n!l+! f!r! ca ei s!%l 0ad!5 apoi sc!p!t!, iar lu#ina de0eni aurie, printre arborii de la apus* )erseser! nu#ai pe sub u#brele 0er2i $i r!coroase5 de 4ur '#pre4ur do#nea lini$tea* Parc! 2buraser! toate p!s!rile de acolo sau a#u+iser!* &ntunericul se l!s! cur"nd peste codrul t!cut $i, 'nainte s! se 'nnopte2e de tot, f!cur! popas, c!ci erau 0l!gui+i dup! #ai bine de $apte leg6e c"te str!b!tuser! de la /ennet6 -nnun* Frodo ador#i dus de cu# puse capul 4os, 'n frun2i$ul ad"nc de la poala unui copac b!tr"n* -l!turi de el, Sa# se foia nelini$tit5 se tre2i de c"te0a ori, dar nici ur#! de <ollu#, care se furi$ase de acolo de cu# se culcaser! cei doi* Nu le spusese ni#ic, a$a c! nu se $tia dac! ador#ise $i el 'n 0reo 0!g!un! din prea4#! sau dac! o pornise neobosit la 0"n!toare, pe 'ntuneric5 dar se 'ntoarse o dat! cu 'nt"ia gean! de lu#in! $i '$i tre2i to0ar!$ii* 7 Trebuie s! se scoale, da, trebuie s! se scoale9 2ise el* )ulte dru#uri de f!cut 'nc!, la #ia2!2i $i la r!s!rit* /obbi+ii trebuie s!%i dea 2or9 >iua trecu aproape la fel cu# trecuse cea dinainte, at"ta doar c! lini$tea p!rea #ai ad"nc!5 aerul era acu# p"clos $i 'nec!cios pe sub arbori* Parc! #ocnea furtuna* <ollu# se oprea ades, pufnind $i bo#b!nind, 'nde#n"ndu%i s!%i dea 2or* i cu# #ergeau a$a, pe 'nserate, dup! al doilea popas f!cut 'n 2iua aceea, p!durea se r!ri $i arborii a4unser! s! fie #ai #ari $i #ai rari* &n poienele largi se 'n!l+au sole#n ilice 'ntunecate, cu trunc6iuri groase $i, din loc 'n loc, frasini b!tr"ni $i ste4ari abia 'n#uguri+i, 'n 4urul lor, pa4i$ti 'ntinse de iarb! 0erde, s#!l+uite cu rostopasc! $i ane#one albe $i albastre, cu florile dor#ind acu# 'nc6ise5 $i pogoane 'ntregi de 2a#bile s!lbatice, ale c!ror tulpini+e #l!dioase, cu clopo+ei, str!pungeau

frun2i$ul* Nu se 2!rea nici o f!ptur! 0ie, fiar! sau 2bur!toare, dar lui <ollu# i se f!cu ini#a c"t un purice 'n locurile acestea desc6ise, a$a c! 'ncepur! s! alerge de la o u#br! la alta, cu #ult! gri4!* Lu#ina 'ncepuse s! se '#pu+ine2e cu repe2iciune, c"nd a4unser! la cap!tul p!durii* -colo $e2ur! sub un ste4ar noduros care '$i 'ntindea pe un #al r"pos r!d!cinile r!sucite ca ni$te $erpi * .inaintea lor se c!sca o 0ale ad"nc! $i 'ntunecoas!* Pe partea cealalt!, p!durea se aduna iar cenu$iu%alb!strie, 'n lu#ina #o6or"t! a 'nser!rii re0!rsate spre #ia2!2i* La dreapta luceau #un+ii din <ondor, departe, la apus, sub un cer 'nfl!c!rat* &n st"nga do#nea 'ntunericul= 2idurile 'nalte ale )ordorului* .in acest 'ntuneric pornea 0alea cea lung!, pr!0!lit! abrupt 'ntr%un 4g6eab care se l!rgea c!tre -nduin* Pe fundul ei curgea un p"r"u iute5 Frodo 'i au2ea ropotul pe pietre de%at"ta lini$te* Iar pe partea cealalt! se 2!rea panglica alburie $i unduitoare a unui dru# pe l"ng! p"r"ul care cobora 'n ce+uri reci, cenu$ii, neatinse 0reodat! de ra2ele soarelui* -colo i se p!ru lui Frodo c! deslu$e$te 'n 2are, plutind ca pe o #are de tenebre, 0"rfurile 'nalte, negre $i fr"nte ale unor foi$oare singuratice $i 'ntunecate* Se 'ntoarse spre <ollu#* 7 tii unde ne afl!#; 'l 'ntreb! el* 7 .a, st!p"ne* Pri#e4dioase locuri9 sta%i dru#ul de la Turnul Lunii, St!p"ne5 duce p"n! 4os, la ruinele cet!+ii de pe #alurile R"ului* ,etatea ruinat!, da, un loc tare spurcat, plin de 0r!4#a$i* Nu trebuia ascultat de po0e+ele oa#enilor* /obbi+ii s%au ab!tut #ult din dru#* Trebuie #ers la r!s!rit acu#5 acolo, sus, departe* &ntinse bra+ul sl!b!nog spre #un+ii care se 'ntunecau* 7 i nu pute# #erge pe dru#ul !sta9 O, nu9 Pe dru#ul !sta 0in oa#eni 6aini, din Turn* Frodo se uit! pe dru# 'n 4os* -cu#, 'n orice ca2, nu se #i$ca ni#ic pe%acolo* P!rea pustiu $i p!r!sit $i #ergea p"n! 'n #i4locul ruinelor 'nnegurate $i goale* .ar 0!2du6ul a0ea ce0a r!u 'n el, de parc! ar fi fost str!b!tut de tot felul de lucruri pe care oc6ii nu le 0edeau* Frodo se cutre#ur! c"nd se uit! iar la foi$oarele dep!rtate, 'n0!luite acu# 'n 'ntuneric5 iar ropotul apei i se p!ru rece $i ne'ndur!tor= glasul lui )orgulduin, p"r"ul #"n4it care 0enea din :alea .u6urilor* 7 ,e s! face#; 'ntreb! el* -# #ers #ult $i%a# a4uns departe, are n%ar fi #ai bine s! ne c!ut!# un cotlon 'n codrul dind!r!t, unde s! ne%ascunde#; 7 N%are rost s! ne%ascunde# pe 'ntuneric, 2ise <ollu#* Pe 2iu! trebuie s! se% ascund! acu# 6obbi+ii5 da, da, pe 2iu!* 7 O, las!%#!%n pace9 f!cu Sa#* Trebuie s! ne odi6ni# un pic, c6iar de%o fi s! ne tre2i# 'n #ie2 de noapte* O s! #ai r!#"n! destul ti#p p"n! di#inea+!, ca s! ne c!l!u2e$ti, dac! 2ici c! $tii dru#ul* <ollu# 'ncu0iin+! ca# f!r! tragere de ini#! $i se 'ntoarse printre arbori5 #erse o 0re#e spre r!s!rit, de%a lungul rari$tii p!durii* Nu 0oia s! se odi6neasc! 4os, aproape de dru#ul bleste#at $i, dup! ce se sf!tuir! pu+in, se c!+!rar! to+i trei 'ntre ra#urile unui ste4ar%de%piatr!, care for#au un ascun2i$ bun $i un refugiu destul de prielnic* Se l!s! noaptea $i se f!cu 'ntuneric sub bolta cerului* Frodo $i Sa# b!ur! pu+in! ap! $i #"ncar! ni$te p"ine cu poa#e uscate, dar <ollu# se f!cu pe dat! colac $i ador#i* /obbi+ii nu 'nc6iser! oc6ii* Trebuia s! fi trecut un pic de #ie2ul nop+ii, c"nd <ollu# se tre2i5 brusc 'i )rir oc6ii sp!l!ci+i, f!r! pleoape, str!lucitori, 'ndrepta+i spre ei* &$i ciuli urec6ile $i pufni, ceea ce, dup! c"te '$i d!duser! ei sea#a 'nainte, era felul s!u de%a afla c"t era ceasul 'n ti#pul nop+ii* 7 Ne%a# odi6nit; -# dor#it bine; 'ntreb! el* /ai s! #erge#9 7 Nu ne%a# odi6nit $i n%a# dor#it bine* .ar o s! #erge#, dac! trebuie*

<ollu# '$i d!du i#ediat dru#ul dintre crengile copacului, c!2"nd 'n patru labe, iar 6obbi+ii 'l ur#ar! ce0a #ai c!tinel* ,u# a4unser! 4os, se luar! iar dup! el, spre r!s!rit, pe po0"rni$* 8"4b"iau, c!ci noaptea era acu# at"t de ad"nc!, 'nc"t nu 0edeau tulpinile arborilor, dec"t c"nd se i2beau de ele* P!#"ntul de0enise #ai greu $i #ersul #ai poticnit, dar pe <ollu# nu p!rea s!%l supere* &i c!l!u2i prin desi$uri $i prin rugi de #ure5 uneori, treceau ocolind c"te o cr!p!tur! sau c"te un pu+ 'ntunecat $i c!deau 'n c"te%o groap! n!p!dit! de tufi$uri5 ie$eau apoi $i '$i continuau dru#ul* .ar cu# alunecau un pic #ai 4os, po0"rni$ul se 'ntindea dinaintea lor #ai lung $i #ai abrupt* Urcau f!r! 2!ba0!* La pri#ul popas, pri0ir! 'nd!r!t $i deslu$ir! 0"rfurile p!durii 'ntinse, ca o u#br! nesf"r$it! $i deas! 7 o noapte #ai 'ntunecat! ca bolta cereasc!, #o6or"t! $i opac!* P!rea c! o be2n! uria$!, desprins! din R!s!rit, 'ng6i+ea stelele care p"lp"iau stins* ,e0a #ai 'ncolo, dintre nori se 2!ri luna la sc!p!tat, 'n0!luit! 'ns! de o str!lucire g!lbuie l"nce2it!* &ntr%un t"r2iu, <ollu# se 'ntoarse spre 6obbi+i= 7 -cu@ se face 2iu!9 /obbi+ii trebuie s!%i dea 2or9 Nu%i bine de stat la 0edere 'n locurile%astea* .a+i%i 2or9 <r!bi pasul, iar ei 'l ur#ar! 0l!gui+i* ,ur"nd, prinser! s! urce pe spinarea uria$!, ca de arici, a unui deal* ,!ci era acoperit 'n cea #ai #are parte de rugi galbeni $i de #!r!cini cu spini tari5 ici%colo, se 2!reau ur#ele rotun4ite ale unor focuri stinse de pu+in! 0re#e* Rugii se 'ndeseau pe #!sur! ce se apropiau de cul#e5 erau foarte b!tr"ni $i 'nal+i, scof"lci+i $i despuia+i la poale, dar cu coroane stufoase5 'ncepuser! de4a s!%$i arate florile galbene sc"nteietoare 'n 'ntuneric, r!sp"ndind o #ireas#! dulce, sua0!* -t"t erau de 'nalte desi$urile spinoase, 'nc"t 6obbi+ii puteau s! #earg! drept 'n picioare pe dedesubtul lor, str!b!t"nd culoare lungi $i uscate, pardosite cu un strat gros de spini* Se oprir! la cap!tul cel!lalt al dealului cu spinarea lat! $i se furi$ar! pe sub un 0al 'nclinat de #!r!cini* Ra#urile lor r!sucite, plecate la p!#"nt, erau '#p"n2ite de un desi$ de #!ce$i b!tr"ni* &n ad"ncul lor, se desc6idea o 'nc!pere goal!, podit! cu crengi uscate $i rugi de #ure, sub o bolt! de l!stari pri#!0!ratici $i de frun2e* -colo '$i traser! o 0re#e sufletul, prea obosi+i ca s! #!n"nce5 $i, uit"ndu%se prin rari$tea bol+ii, 0!2ur! c! se f!cea 2iu!* .ar nu se lu#in! cu ade0!rat5 0!2ur! doar un fel de asfin+it #aroniu, f!r! 0ia+!* Spre r!s!rit, se i0ise o str!lucire stins!, ro$iatic!, dedesubtul norilor 4o$i5 'ns! nu era '#bu4orarea obi$nuit! a 2orilor* .incolo de 'ntinderile de p!#"nt, se 'ncruntau la ei #un+ii din Ep6el .iiat6, negri $i f!r! for#!, dinaintea c!rora se 'ngr!#!dea noaptea f!r! sf"r$it5 cul#ile lor se deslu$eau a#enin+!tor pe str!lucirea aceea de fl!c!ri* .eparte, 'n dreapta, spre apus, ie$ea un pinten #untos uria$, negru $i 'ntunecat printre u#bre* 7 &ncotro o lu!# de%aici 'ncolo; 'ntreb! Frodo* .incolo de be2na aia e :alea )orgul; 7 ,6iar trebuie s! ne g"ndi# la asta acu#; f!cu Sa#* .oar n%o s! #erge# #ai departe 'n 2iua asta, dac! 2i s! nu#e$te9; 7 Poate c! nu, poate c! nu, 2ise <ollu#* Nu#a@ c! o s! plec!# cur"nd spre R!scruce* .a, spre R!scruce* la de%acolo%i dru#u@5 da, st!p"ne* Ro$ea+a p"lp"itoare de peste )ordor se stinse* -sfin+itul se ad"ncea pe #!sur! ce se 'n!l+au 0alurile ne#!surate de aburi la R!s!rit $i se 'ndreptau agale spre ei* Frodo $i Sa# #"ncar! pu+in, apoi se 'ntinser!, dar <ollu# era nelini$tit* Nu 0oia s! ia din #"ncarea lor, dar b!u ni$te ap!, iar apoi se furi$! t"r"$ pe sub tufi$uri, pufnind $i bo#b!nind* .eodat! se f!cu ne0!2ut* 7 Socot c! s%a dus la 0"n!toare, 2ise Sa# $i c!sc!*

.e data asta, ador#i el pri#ul $i cur"nd se cufund! 'ntr%un 0is* Se f!cea c! era 'n gr!dina din Fund!tura $i c!uta ce0a5 dar a0ea o desag! grea 'n spinare, care 'l 'nco0oia* Locul p!rea ca# '#buruienat $i ne'ngri4it5 #!r!cinii n!p!deau straturile de la poalele gardului 0iu* 1.up! c"te 0!d, a# de lucru5 dar sunt a$a ostenit9 3 '$i 2icea el* .eodat!, '$i a#inti ce c!uta* 1Luleaua #ea93 strig! $i se tre2i* 1Prostule93 '$i spuse c"nd desc6ise oc6ii, 'ntreb"ndu%se de ce s%o fi 'ntins sub gardul 0iu* 1E totdeauna la tine%n rani+!93 -tunci '$i d!du sea#a #ai 'nt"i c!, de$i pipa era la el, nu a0ea tutun5 apoi, c! se afla la sute de #ile de 0i2uina Fund!tura* Se ridic! 'n capul oaselor* P!rea c! se 'ntunecase* .e ce l%o fi l!sat st!p"nul lui s! doar#! peste r"nd, c6iar p"n! seara; 7 Nu 0%a+i odi6nit deloc, do#nu@ Frodo; 'l 'ntreb! el* ,"t e ceasul; E t"r2iu, a$a% #i pare* 7 Nu, nu e, 'i r!spunse Frodo* .ar 2iua se 'ntunec! 'n loc s! se lu#ine2e, din ce 'n ce #ai tare* .up! c"te%#i dau sea#a, nu%i 'nc! a#ia2! $i%ai dor#it doar trei ore* 7 )!%ntreb ce se petrece, 2ise Sa#* :ine 0reo furtun!; .ac!%i a$a, nu cred c% a# 0!2ut 'n 0ia+a #ea ce0a #ai r!u* -$ alege s! fi# 'ntr%o 0!g!un! ad"nc!, dec"t s! st!# aici, 'n+epeni+i 'n desi$* Trase cu urec6ea* 7 sta ce #ai e; Tunet, sau bubuit de tobe; ,e%o fi; 7 Nu $tiu, 'i r!spunse Frodo* Se aud de%o bun! bucat! de 0re#e* Uneori parc! se cutre#ur! p!#"ntul, alteori parc!%+i 20"cne$te aeru%n urec6i* Sa# se uit! '#pre4ur* 7 Unde%i <ollu#; 'ntreb! el* Nu s%a 'ntors 'nc!; 7 Nu, 2ise Frodo* N%a #ai dat nici un se#n de 0ia+!* 7 ti+i, nu%l pot suferi, 2ise Sa#* .e fapt, 'n 0ia+a #ea n%a# luat ce0a 'ntr%o c!l!torie de care s!%#i par! r!u at"t de pu+in s!%l pierd* .ar nu #%ar #ira deloc dac!, dup! at"t a#ar de dru#, $i%ar pune coada pe spinare ta#an acu#, c"nd a0e# #ai #are ne0oie de el5 asta dac%o fi bun la ce0a, ceea ce #!%ndoiesc* 7 Ui+i de S#"rcuri, spuse Frodo* N!d!4duiesc s! nu i se fi 'nt"#plat ni#ic* 7 Iar eu n!d!4duiesc s! nu se +in! de cine $tie ce $#ec6erii* i s! nu fi c!2ut 'n #"inile altcui0a, cu# a+i 2ice do#nia 0oastr!* Pentru c!, dac!%i a$a, o s! d!# 'n cur"nd de bucluc* &n clipa aceea, se au2i iar un 2go#ot 6uruitor $i bubuitor, de data aceasta #ai puternic $i #ai ad"nc* P!#"ntul p!rea c! li se cutre#ur! sub picioare* 7 ,red c! oricu# a# dat de bucluc, 2ise Frodo* )! te# c! !sta%i sf"r$itul c!l!toriei noastre* 7 Poate, spuse Sa#5 dar unde-i via%-i "i nde*de, cu# obi$nuia Unc6ia$u@ #eu s! 2ic!5 "i poft s-%i umpli burdihanu4, cu# #ai ad!uga adesea* Lua+i ce0a 'n gur!, do#nu@ Frodo, $i%apoi odi6ni+i%0! un pic* ,eea ce Sa# b!nuia a fi dup!%a#ia2! trecu* Uit"ndu%se afar!, 0!2u doar o lu#e f!r! u#bre, sting"ndu%se #olco# 'ntr%o be2n! f!r! culoare $i f!r! for#!* :!2du6ul 'i g"tuia, dar nu era cald* Frodo dor#ea 2buciu#at, r!sucindu%se de pe o parte pe cealalt!, $i uneori #ur#ura* Lui Sa# i se p!ru de dou! ori c! roste$te nu#ele lui <andalf* Ti#pul p!rea c! t!r!g!nea2! la nesf"r$it* 8rusc, Sa# au2i un $uierat 'nd!r!tul lui= ap!ruse <ollu# 'n patru labe $i%acu# se uita la ei cu oc6i sclipitori* 7 Tre2i+i%0!9 Tre2i+i%0!9 Tre2i+i%0!, so#noro$ilor9 $opti el* Tre2i+i%0!, nu%i 0re#e de pierdut9 Trebuie s! plec!#, da, trebuie s! plec!# i#ediat* Nu%i 0re#e de pierdut* Sa# se 6olb! la el b!nuitor5 p!rea speriat sau tulburat de ce0a* 7 S! plec!# acu#; ,e%+i trece prin #inte; &nc! nu e ti#pul* Nu%i nici #!car ora ceaiului, asta 'n locurile cu0iincioase unde eAist! a$a ce0a*

7 Prostule9 $uier! <ollu#* -ici nu%i un loc cu0iincios* Ti#pul trece, da, trece iute* N%a0e# 0re#e de pierdut* Trebuie s! #erge#* .e$teapt!%te, St!p"ne, de$teapt!%te9 &l apuc! pe Frodo cu g6earele, iar acesta, speriat din so#n, se ridic! brusc 'n capul oaselor $i 'l 'n$fac! de bra+* <ollu# se s#ulse din str"nsoare $i se d!du 'nd!r!t* 7 Nu trebuie s! fie pro$ti, $uier! el* Trebuie s! plec!#* Nu%i 0re#e de pierdut9 N%a fost c6ip s! scoat! #ai #ult de la el* Unde fusese $i ce g"ndea de%i d!dea a$a 2or, nu 0oia s! spun!* Pe Sa# 'l cople$i o b!nuial! ad"nc!, pe care nu 'ncerc! s! $i%o ascund!5 dar Frodo nu ar!t! ni#ic din ceea ce%i trecea prin #inte* Oft!, '$i ridic! rani+a $i se g!ti s! p!trund! 'n 'ntunericul care nu 'nceta s! se adune* <ollu# 'i c!l!u2i cu #are b!gare de sea#! pe po0"rni$ 'n 4os, +in"ndu%se, pe c't se putea, la ad!post5 iar c"nd d!deau de locuri descoperite, o luau la fug!, aplec"ndu%se aproape p"n! la p!#"nt5 dar lu#ina era acu# at"t de slab!, 'nc"t nici #!car o fiar! cu pri0iri ascu+ite nu i%ar fi 2!rit cu u$urin+! pe 6obbi+ii cu glugile trase, 'nf!$ura+i 'n #antiile lor cenu$ii, $i nici nu le%ar fi au2it #ersul u$or, ca al f!pturilor #ici* Nu trosnea nici o r!#urea, nu fo$nea nici o frun2! la trecerea lor5 apoi se f!cur! ne0!2u+i* )erser! ce #erser!, pre+ de aproape un ceas, f!r! s! rosteasc! un cu0"nt, unul dup! altul, cople$i+i de #o6oreala $i de neclintirea absolut! a +inutului, spart! doar din c"nd 'n c"nd de un 6uruit slab, ca de tunet dep!rtat sau ca de tobe care r!sunau prin 0!g!uni $i printre coline* ,obor"r! $i o luar! spre #ia2!2i, t!ind%o c't se putu de drept de%a lungul unei r"pe nesf"r$ite, surpate, care se 'nclina dinspre #un+i* .eodat!, nu departe 'n fa+!, 0!2ur! un p"lc de arbori deslu$indu%se ca un 2id* Pe #!sur! ce se apropiau, '$i d!dur! sea#a c! erau foarte #ari $i, dup! c"t se p!rea, foarte b!tr"ni5 se 'n!l+au falnici 'nc!, de$i 0"rfurile le erau sfri4ite $i fr"nte, de parc! ar fi fost b!tu+i de furtun! $i de tr!snete, f!r! 'ns! s! poat! fi dobor"+i cu totul sau clinti+i din r!d!cini* 7 R!scrucea, da, $opti <ollu#5 erau pri#ele cu0inte rostite de c"nd '$i p!r!siser! ascun2!toarea* Pe%aici trebuie s%o lu!#* Se 'ntoarse spre r!s!rit $i 'i c!l!u2i 'n sus, pe po0"rni$5 $i deodat!, dinaintea lor ap!ru .ru#ul de )ia2!2i $erpuind pe la poalele #un+ilor, p"n! ce p!trundea 'n rotocolul #are de arbori* 7 sta%i singurul dru#, $opti <ollu#* Nu%i nici o c!rare dincolo de dru#* Nici o c!rare* Trebuie s! ne duce# la R!scruce* .ar da+i%i 2or9 i nu face+i 2go#ot9 Se t"r"r! furi$at, precu# cerceta$ii 'n tab!ra du$#an!, $i se strecurar! de%a lungul #arginii dinspre apus, pe sub #alul pietros, cenu$ii ei 'n$i$i, precu# st"ncile, $i cu pasul u$or, de pisic!* P"n! la ur#!, a4unser! la arbori $i descoperir! c! st!teau 'ntr%un cerc #are, f!r! acoperi$, deasupra c!ruia se 2!rea cerul #o6or"t* Iar locurile dintre trunc6iurile uria$e ar!tau ca ni$te bol+i #ari $i 'ntunecate dintr%o sal! ruinat!* 'n #i4loc se 'nt"lneau patru dru#uri* .ind!r!tul lor pornea cel spre )orannon5 le trecea pe dinainte i se pierdea 'n lunga lui c!l!torie c!tre #ia2!2i5 'n dreapta urca dru#ul din 0ec6iul Osgiliat6 $i, dup! ce se 'ncruci$a cu celelalte, se pierdea 'n 'ntunericul de la r!s!rit5 acesta era cel de%al patrulea dru# pe unde trebuiau s%o ia* ,u# se oprise o clip! '#po0!rat de spai#!, Frodo 2!ri o lu#in! str!lucind pe c6ipul lui Sa#, care st!tea al!turi de el* Se 'ntoarse $i 0!2u, dincolo de un arc de ra#uri, dru#ul c!tre Osgiliat6, desf!$urat ca o panglic!, 'ndrept"ndu%se spre -pus* -colo, departe, dincolo de tristul <ondor 'n0!luit 'n u#br!, sc!pata soarele, care 'nt"lnea p"n! la ur#! r!sucirea do#oal! a lin+oliului de nori $i se pr!bu$ea apoi 'ntr% o 'nfl!c!rare rea, spre )area 'nc! lu#inat!* Str!lucirea aceasta scurt! oglindi o siluet! care $edea neclintit! $i sole#n!, ca regii de piatr! din -rgonat6* Era roas! de

0re#e $i 0!t!#at! de #"ini aspre* Nu #ai a0ea cap $i 'n locul lui cine0a pusese o piatr! rotund!, cioplit! grosolan, 'n b!taie de 4oc, 2ugr!0it! ne'nde#"natic de s!lbatici, 'nf!+i$"nd un c6ip care r"n4e$te, cu un oc6i #are $i ro$u 'n #i4locul frun+ii* Pe genunc6i $i pe 4il+ul uria$, precu# $i pe soclu, erau risipite tot felul de #"2g!lituri, a#estecate cu si#boluri sc"rboase, folosite de se#in+ia 0ier#ilor din )ordor* .eodat!, Frodo 2!ri capul b!tr"nului rege lu#inat de ra2ele soarelui5 2!cea rostogolit al!turi de dru#* 7 Pri0e$te, Sa#9 strig! el uluit* Pri0e$te9 Regele are iar coroan!9 <!0anele oc6ilor lui erau goale $i barba sculptat! sf!r"#at!, dar fruntea 'nalt! $i se0er! a statuii era 'ncununat! cu aur $i argint* O plant! ag!+!toare cu flori ca ni$te stelu+e albe se c!+!rase de%a lungul frun+ii, 'n se#n de pre+uire fa+! de regele pr!bu$it5 iar printre cutele p!rului lui de piatr! lucea galben iarba fer#ecat!* 7 Nu 0or putea s! tot cucereasc!, p"n!%n 0ecii%0ecilor, 2ise Frodo* &n clipa aceea, 0edenia pieri* Soarele se scufund! $i se f!cu ne0!2ut5 noaptea neagr! c!2u, de parc! suflase cine0a 'n lu#inare*

VIII 'crile din Ciri%h Ungol <ollu# 'l trase pe Frodo de #antie, s"s"ind de fric! $i de ner!bdare* 7 Trebuie sss! plec!#, 2ise el* Nu e bine sss! ssst!# aici* .a%+i%i 2or9 ,u ini#a str"ns!, Frodo 'ntoarse -pusului spatele $i porni dup! c!l!u2a sa, afund"ndu%se 'n be2na R!s!ritului* L!sar! 'n ur#! p"lcul de arbori $i se t"r"r! de%a lungul dru#ului, spre #un+i* O 0re#e #erser! drept 'nainte, dar cur"nd o cotir! spre #ia2!2i, p"n! a4unser! sub pintenul #are al st"ncii pe care o 0!2user! din dep!rtare* S#olit $i ne'ndur!tor se deslu$ea deasupra lor, #ai 'ntunecat dec"t cerul dind!r!t* .ru#ul trecea pe la u#bra pintenului, apoi o lua iar brusc spre r!s!rit $i drept 'n sus, pe po0"rni$ul abrupt* Frodo $i Sa# abia%$i t"rau picioarele, cu ini#a grea, f!r! s! le #ai pese prea #ult de pri#e4dia care%i p!$tea* Frodo #ergea cu capul plecat5 po0ara 'l tr!gea 'n 4os* .e 'ndat! ce trecuse de )area R!scruce, greutatea pe care aproape c%o uitase 'n It6ilien 'ncepuse s!%l apese iar* Si#+i panta abrupt! sub t!lpi $i '$i ridic! pri0irile ostenite5 'n clipa aceea 0!2u, eAact cu# 'i spusese <ollu#, cetatea .u6urilor Inelului* Se g6e#ui 'nsp!i#"ntat pe bolo0ani* &nspre #un+i se 2!rea o 0ale lung!, po0"rnit!, ca un golf ad"nc de 'ntuneric* .easupra, 'n dep!rtare, ca# pe la #i4locul 0!ii, pe un t!p$an st"ncos $i #ai sus de pintenul 'ntunecat care pornea din Ep6el .iiat6, se 'n!l+au 2idurile $i turnul din )inas )orgul* '#pre4ur, cerul $i p!#"ntul erau 'ntunecate, 'ns! turnul str!lucea de lu#in!* .ar nu de str!lucirea lunar!, ad"nc! $i b!laie din c!u$ul colinelor, care $iroia odinioar! printre 2idurile de #ar#ur! de la )inas It6il, 'n Turnul Lunii* ,!ci, 'ntr% ade0!r, #ai palid! ca luna ce sc!pat! era lu#ina aceea acu#, tre#ur!toare $i colc!itoare ca o +"$nire ur"t! a putre2iciunii 7 o lu#in! 6oit, o lu#in! care nu ar!ta ni#ic* -t"t 'ntre 2iduri, c't $i 'n turn, se c!scau ni$te ferestre 7 nenu#!rate g!uri negre ce d!deau spre un pustiu l!untric5 dar partea de sus a turnului se roti 'ncet, 'nt"i 'ntr%o parte, apoi 'n cealalt! 7 un cap uria$, 'nfior!tor, pri0ind pie2i$ 'n noapte* O clip!, cei trei to0ar!$i de dru# 'ncre#enir! de spai#!, uit"ndu%se 'ntr%acolo f!r! s!%$i cread! oc6ilor* <ollu# '$i 0eni pri#ul 'n fire* &i trase iar de poalele #antiilor, f!r!

'ns! s! scoat! 0reo 0orb!* )ai%#ai c!%i t"r' pe a#"ndoi dup! el* P!$eau f!r! nici o tragere de ini#!, iar ti#pul p!rea c!%$i 'ncetine$te trecerea, a$a 'nc"t se scurgeau #inute grele p"n! i2buteau s! fac! un pas* -stfel a4unser!, $ont"c%$ont"c, p"n! la pode+ul alb* -ici, dru#ul, care sclipea palid, trecea peste un p"r"u din #i4locul 0!ii $i continua $erpuitor p"n! la por+ile cet!+ii5 un 6!u 'ntunecat se desc6idea 'n cercul 2idurilor dinspre #ia2!noapte* Pe a#bele #aluri se 'ntindeau lunci u#broase, s#!l+uite cu flori albe, care r!sp"ndeau $i ele o lu#in! li0id!* -0eau for#e fru#oase $i 6idoase 'n acela$i ti#p, ca pl!s#uirile s#intite dintr%un 0is c6inuitor, $i un 0ag #iros de carne, care '+i 'ntorcea sto#acul pe dos5 'n aer plutea i2ul putre2iciunii* Pode+ul se arcuia de la o lunc! la alta* La a#bele capete se 'n!l+au ni$te siluete sculptate iscusit, ce0a 'ntre o#enesc $i ani#alic, dar sc"rba0nice $i 4osnice* -pa de dedesubt curgea colc!ind f!r! 2go#ot, 'ns! aburii care se ridicau $i 'n0!luiau $erpuitor podul a0eau o r!ceal! de le$* Pe Frodo 'l lu! a#e+eala $i si#+i c! i se 'ntunec! #intea* -poi deodat!, ca $i cu# o for+! #ai presus de 0oin+a lui l%ar fi #"nat din ur#!, 'ncepu s! gr!beasc! pasul, b!l!b!nindu%se, b"4b"ind cu #"inile 'ntinse $i cl!tin"ndu%$i capul dintr%o parte 'ntr%alta* ,eilal+i doi alergar! dup! el* Sa# '$i prinse st!p"nul 'n bra+e c6iar 'n pragul pode+ului, toc#ai c"nd s%a poticnit, gata%gata s! cad!* 7 Nu pe%aici9 Nu, nu pe%aici9 $opti <ollu#, dar aerul ce i se strecura printre din+i p!ru s! sf"$ie neclintirea grea, ca un $uier, f!c"ndu%l pe Frodo s! se ciuceasc! 'nsp!i#"ntat la p!#"nt* 7 Ridica+i%0!, do#nu@ Frodo9 'i #ur#ur! Sa# la urec6e* &ntoarce+i%0!9 Nu pe%aici9 <ollu# 2ice c! nu e bine $i pentru pri#a oar! 'ncu0iin+e2* Frodo '$i trecu pal#a peste frunte $i '$i de2lipi oc6ii de la cetatea de pe colin!* Turnul lu#inat 'l atr!gea $i el se c!2ni s!%$i 'nfr"ng! dorin+a #istuitoare= 'i 0enea s%o ia la goan! 'n sus, pe calea aceea sclipitoare, c!tre por+ile cet!+ii* P"n! la ur#!, se 'ntoarse ane0oie5 si#+i 'ns! Inelul '#potri0indu%i%se, tr!g"ndu%l de lan+ul din 4urul g"tului5 p"n! $i oc6ii, c"nd $i%i desprinse de turn, p!rur! o clip! cuprin$i de orbire* .inaintea lui se l!sase 'ntunericul de nep!truns* <ollu# se pierduse de4a 'n be2n!, t"r"ndu%se pe p!#"nt ca o fiar! 'nsp!i#"ntat!* Sa# o lu! pe ur#ele lui c"t putu de iute, spri4inindu%$i st!p"nul, care abia se #ai +inea pe picioare* Nu departe de #alul apropiat al p"r"ului se c!sca un 6!u 'n peretele de piatr! de l"ng! dru#* Pe%acolo trecur! ei $i Sa# 0!2u c! p!$eau pe o potec! 'ngust! care, la 'nceput, str!lucea stins, la fel ca dru#ul* -poi 'ns!, c"nd a4unser! deasupra luncilor s#!l+uite cu florile acelea cu#plite, p!li $i se 'ntunec!, urc"nd p"n! spre po0"rni$urile de #ia2!noapte ale 0!ii* .e%a lungul acestei poteci '$i t"rau 6obbi+ii picioarele grele, unul l"ng! altul, $i nu% l #ai 0!2ur! pe <ollu# dec"t c"nd acesta se 'ntoarse s! le fac! se#n s! 0in! #ai repede* -bia atunci 'i 2!rir! oc6ii sclipind 'ntr%o lu#in! 0er2uie%l!ptoas!, reflect"nd, probabil, str!lucirea palid! a )orgulului sau cine $tie ce si#+!#inte dinl!untrul lui* Frodo $i Sa# 0edeau tot ti#pul str!lucirea aceea cu#plit! $i oc6ii din g!0anele 'ntunecate, a c!ror pri0ire 'nsp!i#"nt!toare o si#+eau tot ti#pul 'n spate* .e c"te ori 'ntorceau 'ns! capul, nu 2!reau dec"t c!rarea care se tot 'ntuneca* &naintau cu #are greutate* Pe #!sur! ce se dep!rtau de du6oarea aceea $i de aburii p"r"ului otr!0it, respirau tot #ai u$or $i #intea li se lu#ina5 dar '$i si#+eau acu# #!dularele f!cute 2ob, ca $i cu# ar fi c!rat po0eri toat! noaptea sau ar fi 'notat '#potri0a unui curent puternic de ap!* P"n! la ur#!, nu #ai fur! 'n stare s! #earg! #ai departe* Frodo se opri $i se a$e2! pe un bolo0an* -4unseser! pe cocoa$a uria$! a unei st"nci ple$u0e* 'naintea lor se c!sca o r"p! pe partea cu 0alea, $i poteca o ocolea5 nu era #ai lat!

dec"t o ti0itur!, 'nso+it! 'n dreapta de o pr!pastie5 o lua de%a cur#e2i$ul po0"rni$ului abrupt al #untelui de la #ia2!2i $i suia c!tre 'n!l+i#i, p"n! se f!cea ne0!2ut! 'n be2na de pe cul#e* 7 Trebuie s! #! odi6nesc pu+in, $opti Frodo* )! cople$e$te po0ara, Sa#, fl!c!ule* Tare #! #ai cople$e$te* )!%ntreb c"t oi #ai fi 'n stare s%o duc* Oricu#, trebuie s!%#i trag sufletul 'nainte s%o lu!# iar la dru#* -r!t! spre poteca 'ngust! din fa+a lor* 7 Ssst9 Ssst9 s"s"i <ollu#, 'ntorc"ndu%se 'n fug! la ei* Ssst9 &$i dusese degetele la bu2e $i le f!cea se#n din cap s! se gr!beasc!* Tr!g"ndu%l pe Frodo de #"nec!, ar!t! spre potec!5 dar acesta nici nu se g"ndea s! se #i$te* 7 &nc! nu, 2ise Frodo* &nc! nu* Era cople$it de sl!biciune5 #ai #ult, se p!rea c! #intea $i trupul 'i erau ferecate de%o 0ra4! grea* 7 Trebuie s! #! odi6nesc, #ur#ur! el* La au2ul acestora, spai#a $i nelini$tea puser!%ntr%at"t st!p"nire pe <ollu#, 'nc"t 0orbi iar, s"s"ind cu #"na la gur!, de parc! ar fi 0rut ca sunetul 0orbelor sale s! nu a4ung! la urec6ile cine $tie cui din 0!2du6* 7 Nu aici, nu9 Nu odi6ni+i aici9 >!naticilor9 Oc6ii ne 0!d* ,"nd au s%a4ung! la pod, au s! ne 0ad!* .a+i%i 2or9 Urca+i, urca+i9 /ai odat!9 7 :eni+i, do#nu@ Frodo9 2ise Sa#* -re iar dreptate* N%a0e# cu# s! ne opri# aici* 7 8ine, f!cu Frodo cu glas #olco#, de parc! ar fi fost pe 4u#!tate ador#it* -# s!%ncerc* Se urni cl!tin"ndu%se* .ar fu prea t"r2iu* &n clipa aceea, st"nca 'ncepu s! tre#ure $i s! se 2guduie sub ei* 8ubuitul tunetului, #ai puternic ca oric"nd, se '#pr!$tie 'n ad"ncuri $i ecoul lui se risipi 'n #un+i* -tunci brusc i2bucni o flac!r! ro$ie, uria$!* Se 'n!l+! la cer, sus de tot, dincolo de #un+ii de la #ia2!2i, 'nec"nd norii 'ntr%o lu#in! staco4ie* &n 0alea be2nei $i%a str!lucirii reci, ca de 6oit, flac!ra p!rea cu#plit!* Steiurile $i crestele +"$nir! ca ni$te la#e crestate de cu+it, neclintite $i negre, 'n u#bra p!l!laiei* -poi tunetul sf"$ie 0!2du6ul* Iar )inas )orgul 'i r!spunse cu o flac!r! p"lp"itoare, li0id!5 li#bi de fl!c!ri albastre i2bucnir! din turn $i din colinele din 4ur, str!pung"nd norii #o6or"+i* P!#"ntul ge#ea5 iar din cetate se porni un c6iot* -#estecat cu glasuri aspre, p!trun2!toare ca ale p!s!rilor de prad!, $i cu nec6e2atul ascu+it al cailor 'nnebuni+i de spai#! $i #"nie, se 'n!l+! un sc"r+"it cutre#ur!tor, care era tot #ai t!ios $i p!trun2!tor, asur2ind pe cine%l au2ea* /obbi+ii se r!sucir! $i se aruncar! la p!#"nt, acoperindu%$i urec6ile cu #"inile* .e 'ndat! ce strig!tul acela se do#oli, sf"r$ind 'ntr%un 0aier cutre#ur!tor, p"n! se stinse de tot, Frodo '$i ridic! 'ncet fruntea= de%a lungul 0!ii 'nguste ce se afla acu# ca# 'n dreptul oc6ilor lui, se 'n!l+au 2idurile cet!+ii bleste#ate $i poarta ca0ernoas! ca o gur! c!scat! larg, cu din+i sclipitori* Iar pe poarta aceea ie$ea o o$tire* To+i solda+ii purtau 0e$#inte s#olite, 'ntunecate ca noaptea* Frodo 'i 0edea foarte bine pe fundalul pere+ilor stin$i $i al caldar"#ului aprins al dru#ului= siluete #ici, negre, care #!r$!luiau iute r"nduri%r"nduri, 'n t!cere, re0!rs"ndu%se 'ntr%un $u0oi nesf"r$it* &n fa+! se 2!reau c!l!re+ii ca ni$te u#bre, iar 'n fruntea lor #ergea unul #ai #!re+ dec"t to+i ceilal+i= un c!l!re+ negru din cap p"n!%n picioare, 'n afar! de un coif ca o coroan! sc!p!r"nd a#enin+!tor, a$e2at! pe cre$tetul capului, peste glug!* -cu# se apropia de pod* Frodo se 6olba, f!r! s! #ai fie 'n stare s!%$i ia oc6ii de la el sau s! clipeasc!* S! fi fost, oare, St!p"nul celor Nou! ,!l!re+i re0enit pe

p!#"nt, ca s!%$i c!l!u2easc! oastea cu#plit! la lupt!; .a, desigur, era regele s!lbatic care 'l 'n4ung6iase cu pu#nalul lui 'nfior!tor pe Purt!torul Inelului* :ec6ea ran! 'i 20"cni dureros $i prin ini#! 'l s!geta un fior de g6ea+!* Pe c"nd 'i treceau prin #inte aceste g"nduri care 'l 'ncre#eneau de spai#!, de parc! s%ar fi aflat sub o 0ra4!, 'l 0!2u pe c!l!re+ oprindu%se c6iar dinaintea podului, iar oastea din ur#a lui 'ncre#eni $i ea ca la un se#n* Totul 'ng6e+!* Poate c! Inelul 'i tri#itea o solie St!p"nului .u6, descu#p!nindu%l5 si#+ea, pese#ne, o putere str!in! 'n 0alea sa* &ncolo $i%ncoace se roti capul negru al c!l!re+ului, iar coiful lui p!rea 'ncoronat de o cunun! de spai#!* Oc6ii lui ne0!2u+i scrutar! be2na* Frodo 'ncre#enise ca o pas!re ce nu #ai putea s! fac! 0reo #i$care la apropierea unui $arpe* i cu# a$tepta a$a, si#+i #ai ar2!tor ca oric"nd i#boldul de a%$i pune Inelul* &n ciuda acestei porunci l!untrice, nu se supuse* tia nu nu#ai c! Inelul a0ea s! 'l tr!de2e, dar $i c! nu a0ea 'nc! for+a s!%l 'nfrunte pe regele%)orgul, c6iar dac! $i l%ar fi pus pe deget* &n 0rerea lui, aceast! porunc! nu #ai tre2ea nici un ecou, cu toate c! era '#pietrit de spai#!5 ceea ce si#+ea nu era dec"t ap!sarea unei puteri din afar!* &n 0re#e ce Frodo ur#!rea totul cu oc6ii #in+ii, 'ncordat, dar f!r! s! fac! ni#ic Dca $i cu# ar fi dep!nat o po0este str!0ec6e, dep!rtat!E, aceast! putere 'l apuc! de #"n! $i i%o 'ndrept! 'nceti$or c!tre lan+ul din 4urul g"tului* -tunci 'ns! 0rerea lui se r!20r!ti, silindu%$i #"na s! se trag! la fel de 'ncet 'nd!r!t $i s! ating! altce0a 7 ce0a ascuns la piept* &l si#+i rece $i dur= era $ipul de la <aladriel, p!strat de at"ta a#ar de 0re#e cu sfin+enie, 'nc"t aproape c! uitase de el* ,u# 'l atinse, g"ndul la inel p!ru c! 'i piere din #inte cu des!0"r$ire* Oft! plec"ndu%$i fruntea* &n clipa aceea, Regele%.u6 se 'ntoarse $i, d"nd pinteni calului, porni peste pod, ur#at de oastea lui 'ntunecat!* Pese#ne c! glugile elfe$ti 'i st"rniser! pri0irile ne0!2ute $i si#+!#"ntul puternic al #icilor lui 0r!4#a$i 'i tulburaser! g"ndul* .ar era prea gr!bit* 8!tuse de4a ceasul $i la porunca #!re+ului s!u st!p"n trebuia s!%$i 'nceap! #ar$ul r!2boinic c!tre apus* ,ur"nd a4unse o u#br! 'ntre u#bre, 4os, pe dru#ul $erpuitor5 'nd!r!tul lui, $irurile 'ntunecate nu #ai conteneau s! treac! podul* O ar#at! at"t de nu#eroas! nu #ai ie$ise din 0alea aceea de pe 0re#ea st!p"nirii lui Isildur5 p"raiele -nduinului nu #ai fuseser! asaltate de o ase#enea o$tire 'nar#at! p"n!%n din+i5 $i )ordorul nu%$i tri#isese la b!t!lie dec"t un p"lc5 $i nici acela dintre cele de frunte9 Frodo se foi $i brusc g"ndul 'i 2bur! la Fara#ir* 1&n sf"r$it, a i2bucnit furtuna, '$i 2ise el* irul acesta nesf"r$it de l!ncii $i spade se 'ndreapt! spre Osgiliat6* O s! soseasc!, oare, Fara#ir la ti#p; i%a dat sea#a de ce%o s! fie, dar o fi $tiind c"nd; ,ine%o s! apere :adurile de Regele celor Nou! ,!l!re+i; :or #ai 0eni $i alte o$tiri* -# sosit prea t"r2iu* Totu%i pierdut* -# 2!bo0it prea #ult pe dru#* Totu%i pierdut* ,6iar de%#i 0oi '#plini #isia, ni#eni n%o s! afle* Nu 0oi #ai a0ea cui po0esti* >adarnice%s toate93 &ncepu s! pl"ng!, cople$it de sl!biciune* i o$tenii )orgul nu conteneau s! treac! peste pod* -tunci, din a#intirile dep!rtate, 0enind parc! toc#ai din ,o#itat ca o gean! de lu#in! 'n 2ori, c"nd te c6ea#! 2iua $i se desc6id u$ile, au2i glasul lui Sa#= 1Tre2i+i% 0!, do#nu@ Frodo9 Tre2i+i%0!93 Nu l%ar fi #irat defel de%ar fi #ai au2it $i= 1)asa de di#inea+! e gata93 Sa# p!rea tare nelini$tit* 7 Tre2i+i%0!, do#nu@ Frodo9 -u plecat9 Se au2i un scr"$net ur"t* Por+ile de la )inas )orgul se 'nc6iser!* Ulti#ul $ir de l!ncii se f!cuse ne0!2ut 'n negura dru#ului* Turnul le r"n4ea 'nc! bat4ocoritor de

dincolo de 0ale, dar lu#ina 'ncepuse s! scad!* &ntreaga cetate c!dea iar 'ntr%un con de u#br! colc!itoare $i 'n t!cere* i totu$i, si#+ir! c! 0eg6ea celor de%acolo nu contenise* 7 Scula+i%0!, do#nu@ Frodo9 -u plecat $i%ar fi bine s%o lu!# $i noi din loc* - #ai r!#as ce0a 0iu acolo 7 ce0a cu oc6i*** cu# s! 0! spun;*** o #inte 0ie5 $i cu c"t o s! st!# #ai #ult 'ntr%un loc, cu at"t #ai iute%o s! dea de noi* /aide+i, do#nu@ Frodo9 Frodo '$i ridic! fruntea, iar apoi se ridic! 'n picioare* Nu%l p!r!sise de2n!de4dea, dar se 'ntre#ase* Reu$i c6iar s! 2"#beasc! c6inuit, si#+ind acu#, la fel de li#pede cu# si#+ise cu o clip! 'nainte eAact pe dos, c! trebuia s! fac! ce%a0ea de f!cut, de%o fi 'n stare, $i asta f!r! s! +in! sea#a dac! Fara#ir, -ragorn, Elrond, <aladriel, <andalf sau oricine altcine0a a0ea s! afle 0reodat!* &$i lu! toiagul 'ntr%o #"n! $i $ipul 'n cealalt!* .up! ce 0!2u lu#ina li#pede $iroindu%i printre degete, 0"r' $ipul 'napoi 'n s"n, aproape de ini#!* -poi 'ntoarse spatele cet!+ii )orgul, care a0ea acu# o str!lucire #o6or"t! dincolo de pr!pastie, $i se preg!ti s%o ia pe dru#ul 'n pant!* .in c"te se p!rea, <ollu# se t"r"se de%a lungul pragului st"ncos, p"n! 'n locul u#bros dinapoi, c6iar c"nd se desc6iseser! por+ile )inas )orgulului, l!s"ndu%i pe 6obbi+i acolo unde 2!ceau lungi+i* Se 'ntoarse acu# furi$at, cu din+ii cl!n+!nind $i pocnind din degete* 7 Pro$tilor9 Nepricopsi+ilor9 $uier! el* .a+i%i 2or9 Nu trebuie s!%$i 'nc6ipuie c! pri#e4dia a trecut* N%a trecut deloc* .a+i%i 2or9 Nu%i r!spunser!, dar 'l ur#ar! sus, pe prag* Nu prea%i tr!gea ini#a, de$i trecuser! prin at"tea5 'ns! nu dur! #ult* ,ur"nd c!rarea coti pe l"ng! o ie$itur! a peretelui #untos $i p!trunse 'n st"nc!, 'ntr%o 0!g!un! 'ngust!* -4unseser! la pri#a scar! de care le 0orbise <ollu#* &ntunericul era aproape de nep!truns $i nu 0edeau dec"t la o arunc!tur! de b!+5 dar c"nd <ollu# se 'ntoarse spre ei, 'i 0!2ur! oc6ii lic!rind stins, la o 'n!l+i#e de c"te0a picioare* 7 -0e+i gri4!, $opti el* Trepte* O #ul+i#e de trepte* Trebuie s%a0e+i gri4!* -$a $i era* Frodo $i Sa# se si#+ir! #ai 'n largul lor la 'nceput, cu pere+ii de%o parte $i de alta, dar scara era aproape dreapt! $i urc"nd a$a, f!r! preget, '$i d!dur! sea#a din ce 'n ce #ai bine de pr!pastia care se c!sca 'nd!r!tul lor* Iar treptele tocite $i lunecoase la #argini erau 'nguste $i adesea 'n$el!toare* Unele se sp!rseser! #ai de#ult, altele se cr!pau c"nd puneau piciorul pe ele* /obbi+ii se c!+!rar! f!r! s!%$i trag! sufletul, p"n! a4unser! s! se aga+e cu degetele de treptele de deasupra lor, c!2nindu%se s!%$i 'ndoaie genunc6ii5 $i pe #!sur! ce scara 'nainta 'n 6!urile #untelui pr!p!stios, pere+ii de piatr! se ridicau tot #ai 'nal+i deasupra capetelor lor* &ntr%un t"r2iu, c6iar c"nd si#+ir! c! nu #ai puteau 'ndura, 2!rir! sus oc6ii lui <ollu#, 'ntorc"ndu%se spre ei* 7 -# a4uns, $opti el* Pri#a scar!%i urcat!* .e$tep+i 6obbi+i, s! urce ei at"t9 Tare de$tep+i9 .oar c"te0a trepte $i gata9 Sa# $i Frodo 'l ur#ar! 0l!gui+i $i a#e+i+i* Se c!+!rar! pe ulti#a treapt! $i se a$e2ar!, frec"ndu%$i picioarele $i genunc6ii* Se aflau 'n trecerea care, dup! c"t se p!rea, urca 'n continuare dinaintea lor, de$i #ai pu+in abrupt $i f!r! trepte* <ollu# nu%i l!s! prea #ult s!%$i trag! sufletul* 7 )ai e o scar!, 2ise el* )ult #ai lung!* Trage+i%0! sufletul c"nd a4unge# 'n 0"rf, nu acu#* Sa# ge#u* 7 -i 2is #ai lung!; 'l 'ntreb! el* 7 .a, da, #ai lung!, 'ncu0iin+! <ollu#* .ar nu a$a grea* /obbi+ii au urcat Scara

.reapt!* -cu@ 0ine Scara erpuit!* 7 i dup! asta; 'ntreb! Sa#* 7 O s! 0ede#, 2ise <ollu# 'ncet* .a, da, o s! 0ede# noi9 7 Parc! 2iceai ce0a de un tunel, spuse Sa#* Nu e nici o cale prin care s! pute# a4unge dincolo; 7 O, ba da, e un tunel, rosti <ollu#* .ar 'nainte s! 'ncerce 6obbi+ii s! urce, se pot odi6ni* .ac! reu$esc s!%l str!bat!, a4ung aproape la 0"rf* Foarte aproape, dac!%l str!bat* .a, da9 Pe Frodo 'l trecu un fior* Urcu$ul 'l f!cuse s! asude, dar acu# 'i era frig $i u#e2eala 'i p!trundea 'n oase5 iar prin 6ornul acela +"$nea un curent rece, supt 'n!untru dinspre 'n!l+i#ile ne0!2ute de deasupra* Se ridic! $i se scutur!* 7 P!i, 6ai s! #erge# #ai departe9 2ise el* sta nu%i loc de stat* /ornul p!rea c! se 'ntinde pe #ile 'ntregi $i curentul rece de aer nu%i sl!bea* )ai #ult, pe #!sur! ce urcau, se transfor#! 'ntr%un 0"nt t!ios* ,u suflarea lor cu#plit!, #un+ii 'ncercau parc! s!%i descura4e2e, s!%i +in! departe de tainele 'n!l+i#ilor sau s!% i a20"rle 'nd!r!t, 'n 6!urile 'ntunecate* &$i d!dur! sea#a c! a4unseser! la cap!t, c"nd nu #ai si#+ir! peretele din dreapta* <ollu# '$i croia dru# lipit pe sub st"nc!* Pentru #o#ent, nu #ai urcau, dar p!#"ntul pe care c!lcau era acu# #ai bolo0!nos $i plin de pri#e4dii 'n 'ntuneric, iar calea le era astupat! de pietroaie $i de blocuri pr!bu$ite de st"nc!* )ergeau ane0oie, cu #ult! gri4!* Nici Sa#, nici Frodo nu%$i d!deau sea#a c"te ceasuri trecuser! de c"nd p!trunseser! 'n :alea )orgul* Noaptea p!rea f!r! cap!t* P"n! la ur#!, deslu$ir! un perete $i dinaintea lor pornea alt $ir de trepte* F!cur! iar popas, apoi 'ncepur! s! urce* Sui$ul era lung $i obositor, dar scara aceasta nu era s!pat! 'n piatra #untelui* St"nc! se po0"rnea 'nd!r!t, iar poteca se unduia de%a cur#e2i$ul ei, ca un $arpe* La un #o#ent dat, o lu! pie2i$, p"n! la #arginea genunii, iar Frodo '$i arunc! pri0irile 'n 4os $i 0!2u pr!pastia de la cap!tul :!ii )orgul, ca un pu+ uria$* &n ad"ncurile ei lucea ca un licurici abia 0!2ut dru#ul du6urilor, care pornea din cetatea #oart!, spre Trec!toarea f!r! Nu#e* Se trase iute 'nd!r!t* Scara urca 'n continuare, unduindu%se c6inuit* -4unser! la un $ir 'ngust $i scurt de trepte $i trecur! de alt prag* Poteca se desp!r+ise de trec!toarea #are care str!b!tea pr!pastia $i '$i ur#a acu# propriu%i dru# pri#e4dios pe la poalele unei cr!p!turi #ai #ici ce se c!sca 'ntre 'n!l+i#ile Ep6el .uat6* /obbi+ii deslu$ir! cu greu, pe a#bele p!r+i, st"lpi 'nal+i $i foi$oare crenelate de piatr!* Printre ele, ierni f!r! de nu#!r roseser! $i s!paser! ad"ncituri 'ntunecate ca noaptea, 'n st"nca ne#"ng"iat! 0reodat! de soare* Iar acu# str!lucirea ro$iatic! a cerului p!rea $i #ai puternic!, de$i nu%$i putur! da sea#a dac! se f!cuse di#inea+! 'n aceste tenebre, sau dac! ceea ce 0edeau nu era dec"t o flac!r! iscat! de Saru#an 'n fr!#"ntatul <orgorot6* &n fa+a lor, 'nc! sus, departe, Frodo 2!ri, ridic"ndu%$i pri0irile, 'ncununarea acestui dru# a#ar* Pe cerul #o6or"t $i 'ns"ngerat de r!s!rit se deslu$ea o cr!p!tur! 'n creasta cea #ai 'nalt!, 'ngust! $i s!pat! ad"nc 'ntre cei doi u#eri st"nco$i5 $i pe fiecare dintre ace$tia se 'n!l+a c"te un stei* Se opri $i pri0i cu #ai #are gri4!* Steiul din st"nga era 'nalt $i sub+ire, iar 'n!untrul lui ardea o lu#in! ro$ie, dac! nu cu#0a str!lucirea aceea s"ngerie nu 0enea dinspre +inutul de dincolo, printr%o gaur!* &l atinse u$or pe Sa# $i 'i ar!t! $i lui* 7 Nu%#i place cu# arat! asta, 2ise Sa#* P"n! la ur#!, dru#ul !sta tainic al t!u e str!4uit, #or#!i el a#enin+!tor, 'ntorc"ndu%se spre <ollu#* Socot c%ai $tiut asta de

la%nceput, nu%i a$a; 7 Toate dru#urile sunt str!4uite5 da, da, 2ise <ollu#* ,u# s! nu fie; .ar 6obbi+ii trebuie s!%ncerce o cale sau alta* sta s%ar putea s! nu fie at"t de p!2it* Poate%au plecat cu to+ii la #area b!t!lie, cine $tie9 7 Poate, scr"$ni Sa#* Oricu#, se pare c! #ai a0e# #ult de #ers $i de urcat p"n%o# a4unge acolo* i #ai e $i tunelul* ,red c! s%ar cu0eni s! 0! trage+i un pic sufletul, do#nu@ Frodo* Nu $tiu ce or! o fi acu# 7 2i sau noapte 7 dar nu ne%a# oprit din #ers de ceasuri f!r! nu#!r* 7 .a, trebuie s! ne odi6ni#, 2ise Frodo* /ai s! c!ut!# un ung6er ferit de 0"nturi, unde s! ne adun!# iar puterile pentru ulti#ul 6op* ,!ci a$a si#+ea el* Spai#ele $i cele ce a0eau s! se 'nt"#ple dincolo p!reau prea dep!rtate ca s!%l #ai tulbure de%acu#* Toate g"ndurile i se adunau ca s!%l a4ute s! 0ad! cu# s! treac! prin sau peste 2idul de nep!truns $i de str!4i* .ac! putea s! 'nf!ptuiasc! lucrul acesta, atunci socotea, 'ntr%un fel, #isia 'ndeplinit!5 cel pu+in a$a i se p!rea lui la ceas de%ntuneric, c"nd 'nc! se #ai c!2nea 0l!guit pe sub u#brele reci ca piatra de la poalele cet!+ii ,irit6 Ungol* Se a$e2ar! 'ntr%o ad"ncitur! dintre doi st"lpi uria$i de st"nc!= Frodo $i Sa# 'n!untru, iar <ollu# c6ircit 4os, la intrare* -colo '$i luar! 6obbi+ii ceea ce socotir! a fi ulti#a #as! 'nainte s! coboare 'n T!r"#ul F!r! Nu#e, poate ulti#a pe care a0eau s%o ia '#preun!* )"ncar! ce0a din #erindele din <ondor $i pes#e+ii elfe$ti5 dar b!ur! pu+in, c!ci 0oiau s! p!stre2e apa5 abia de%$i udar! un pic gura uscat!* 7 Oare c"nd o s! #ai g!si# ap!; 'ntreb! Sa#* ,red c! $i !lora de%acolo li se face sete* Orcii beau $i ei, nu%i a$a; 7 .a, beau, 'i r!spunse Frodo* .ar #ai bine s! nu 0orbi# de asta* 8!uturile lor nu%s pentru noi* 7 -tunci, cu%at"t #ai #ult trebuie s! ne u#ple# butelcile, spuse Sa#* Nu#ai c! pe%aici nu%i pic de ap!5 n%a# au2it nici un clipocit* i, oricu#, Fara#ir a 2is s! nu be# ap! 'n )orgul* 7 -pa care curge din I#lad )orgul, a$a a 2is, preci2a Frodo* -cu# nu ne afl!# 'n 0alea aceea, iar i20oarele pe care le%a# putea 'nt"lni 'n cale se 0ars! 'n I#lad )orgul, 'n nici un ca2 nu 0in dintr%acolo* 7 Eu unul n%a$ a0ea 'ncredere s! beau, nici s! $tiu c! #or de sete, 2ise Sa#* Locurile acestea #i se par rele, ad!ug! el, tr!g"nd ad"nc aer 'n n!ri* i #iroase a ce0a* Nu si#+i+i; ,e0a ciudat, 'nec!cios* Nu%#i place deloc* 7 ,! e laie, c!%i b!laie, #ie nu%#i place ni#ic aici, spuse Frodo* P!#"ntul, aerul $i apa 7 toate par bleste#ate* .ar !sta ne e dru#ul* 7 .a, a$a e, 2ise Sa#* i dac! $tia# ce ne%a$teapt! c"nd a# plecat, nu punea# piciorul 'n locurile astea* .ar a$a se%nt"#pl! adesea5 0orbesc de ispr!0ile din po0e$tile $i din c"nt!rile str!0ec6i, do#nu@ Frodo5 de p!+anii, cu# le 2icea# eu #ai de#ult* ,redea# c! sunt lucruri pe care se#in+iile #inunate din bas#e le c!utau cu lu#"narea, pentru c! $i le doreau ca pe%o 'n0eselire, cu# s%ar 2ice, c!ci 0ia+a era ca# plicticoas!* .ar treburile nu stau toc#ai a$a 'n po0e$tile 0rednice de luat 'n sea#! $i de +inut #inte* Se pare c! se po#eneau cu to+ii 'n belea de la bun 'nceput, a$a le era a$ternut dru#ul, cu# 2ice+i du#nea0oastr!* .ar cred c!, la fel ca noi, au a0ut $i ei o groa2! de oca2ii s! se 'ntoarc!, nu#ai c! n%au f!cut%o* Iar de s%ar fi 'ntors, noi n%a# #ai fi $tiut, pentru c! ar fi fost uita+i* -u2i# de ispr!0ile lor care n%au a0ut totdeauna un sf"r$it fericit5 cel pu+in, a$a socoteau cei din po0este* )! g"ndesc la clipa c"nd se 'ntorceau acas! $i%$i g!seau acareturile 'n bun! ordine, de$i nu toc#ai cu# le l!saser! la plecare5 a$a, ca do#nu@ 8ilbo, b!tr"nu@* .a@ acelea nu%s totdeauna cele #ai fru#oase po0e$ti de ascultat, de$i e bine s! le afli* )!%ntreb noi

'n ce po0este%o# fi ni#erit* 7 .a, $i eu #!%ntreb, rosti Frodo* .ar nu g!sesc r!spuns* -$a se 'nf!+i$ea2! o po0este ade0!rat!* S! lu!#, bun!oar!, una care%+i place* S%ar putea s! $tii sau s! b!nuie$ti ce fel de po0este este, cu sf"r$it fericit sau trist5 dar cei din ea nu $tiu* i nici +ie nu +i%ar pl!cea ca ei s! $tie* 7 Nu, do#nu@ Frodo, bine'n+eles c! nu #i%ar pl!cea* Lui 8eren, bun!oar!, nici nu i%a trecut 0reodat! prin #inte c! a0ea s! pun! #"na pe Sil#arilul ,oroanei de Fier din T6angorodri#5 $i totu$i, a f!cut%o* Iar locul acela era #ai r!u $i pri#e4dia #ai 'ntunecat! ca a noastr!* &ns!, bine'n+eles, aceasta%i o po0este lung!, care trece din fericire 'n #"6nire $i dincolo de ea, iar Sil#arilul a a4uns la Earendil* ti+i, st!p"ne, c! nu #%a# #ai g"ndit la asta p"n%acu#; -0e#*** a0e+i ce0a din lu#ina lui 'n $ipul cu ciobul de stea, acela pe care 0i l%a dat .oa#na din Lorien* ,!ci, dac! #! g"ndesc bine, ne afl!# 'n aceea$i po0este* Ea continu!* Oare #arile po0e$ti nu se sf"r$esc niciodat!; 7 Nu, ca po0e$ti nu se sf"r$esc, 2ise Frodo* .ar cei din cuprinsul lor 0in $i pleac!, atunci c"nd '$i ter#in! rolul* i%al nostru o s! se sf"r$easc!, #ai de0re#e sau #ai t"r2iu* 7 -tunci o s! pute# $i noi s! ne trage# sufletul $i s! dor#i#, spuse Sa#, r"2"nd a#ar* ,!ci eu c6iar asta 0oia# s! 2ic, do#nu@ Frodo, s! #! odi6nesc, s! dor# $i s! #! tre2esc di#inea+a ca s! lucre2 'n gr!din!* )! te# c! la asta #i%e g"ndul #ereu* Planurile #ari $i 'nse#nate nu%s de #ine* Totu$i, oare%o# fi 0reodat! $i noi pu$i 'n c"nt!ri $i 'n po0e$ti; 8in