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El cuento de la isla desconocida

[Cuento. Texto completo]

Jos Saramago

Un hombre llam a la puerta del rey y le dijo, Dame un barco. La casa del rey tena muchas ms puertas, pero aqulla era la de las peticiones. Como el rey se pasaba todo el tiempo sentado ante la puerta de los obsequios (entindase, los obsequios que le entregaban a l), cada vez que oa que alguien llamaba a la puerta de las peticiones se haca el desentendido, y slo cuando el continuo repiquetear de la aldaba de bronce suba a un tono, ms que notorio, escandaloso, impidiendo el sosiego de los vecinos (las personas comenzaban a murmurar, Qu rey tenemos, que no atiende), daba orden al primer secretario para que fuera a ver lo que quera el impetrante, que no haba manera de que se callara. Entonces, el primer secretario llamaba al segundo secretario, ste llamaba al tercero, que mandaba al primer ayudante, que a su vez mandaba al segundo, y as hasta llegar a la mujer de la limpieza que, no teniendo en quin mandar, entreabra la puerta de las peticiones y preguntaba por el resquicio, Y t qu quieres. El suplicante deca a lo que vena, o sea, peda lo que tena que pedir, despus se instalaba en un canto de la puerta, a la espera de que el requerimiento hiciese, de uno en uno, el camino contrario, hasta llegar al rey. Ocupado como siempre estaba con los obsequios, el rey demoraba la respuesta, y ya no era pequea seal de atencin al bienestar y felicidad del pueblo cuando peda un informe fundamentado por escrito al primer secretario que, excusado ser decirlo, pasaba el encargo al segundo secretario, ste al tercero, sucesivamente, hasta llegar otra vez a la mujer de la limpieza, que opinaba s o no de acuerdo con el humor con que se hubiera levantado. Sin embargo, en el caso del hombre que quera un barco, las cosas no ocurrieron as. Cuando la mujer de la limpieza le pregunt por el resquicio de la puerta, Y t qu quieres, el hombre, en vez de pedir, como era la costumbre de todos, un ttulo, una condecoracin, o simplemente dinero, respondi. Quiero hablar con el rey, Ya sabes que el rey no puede venir, est en la puerta de los obsequios, respondi la mujer, Pues entonces ve y dile que no me ir de aqu hasta que l venga personalmente para saber lo que quiero, remat el hombre, y se tumb todo lo largo que era en el rellano, tapndose con una manta porque haca fro. Entrar y salir slo pasndole por encima. Ahora, bien, esto supona un enorme problema, si tenemos en consideracin que, de acuerdo con la pragmtica de las puertas, slo se puede atender a un suplicante cada vez, de donde resulta que mientras haya alguien esperando una respuesta, ninguna otra persona podr aproximarse para exponer sus necesidades o sus ambiciones. A primera vista, quien ganaba con este artculo del reglamento era el rey, puesto que al ser menos numerosa la gente que vena a incomodarlo con lamentos, ms tiempo tena, y ms sosiego, para recibir, contemplar y guardar los obsequios. A segunda vista, sin embargo, el rey perda, y mucho, porque las protestas pblicas, al notarse que la respuesta tardaba ms de lo que era justo, aumentaban gravemente el descontento social, lo que, a su vez, tena inmediatas y negativas consecuencias en el flujo de obsequios. En el caso que estamos narrando, el resultado de la ponderacin entre los beneficios y los perjuicios fue que el rey, al cabo de tres das, y en real persona, se acerc a la puerta de las peticiones, para saber lo que quera el entrometido que se haba negado a encaminar el requerimiento por las pertinentes vas burocrticas. Abre la puerta, dijo el rey a la mujer de la limpieza, y ella pregunt, Toda o slo un poco. El rey dud durante un instante, verdaderamente no le gustaba mucho exponerse a los aires de la calle, pero despus reflexion que parecera mal, aparte de ser indigno de su majestad, hablar con un sbdito a travs de una rendija, como si le tuviese miedo, sobre todo asistiendo al coloquio la mujer de la limpieza, que luego ira por ah diciendo Dios sabe qu, De par en par, orden. El hombre que quera un barco se levant del suelo cuando comenz a or los ruidos de los cerrojos, enroll la manta y se puso a esperar. Estas seales de que finalmente alguien atendera y que por tanto el lugar pronto quedara desocupado, hicieron aproximarse a la puerta a unos cuantos aspirantes a la liberalidad del trono que andaban por all, prontos para asaltar el puesto apenas quedase vaco. La inopinada aparicin del rey (nunca una tal cosa haba sucedido desde que

candidatos, sino tambin entre la vecindad que, atrada por el alborozo repentino, se asom a las ventanas de las casas, en el otro lado de la calle. La nica persona que no se sorprendi fue el hombre que vino a pedir un barco. Calculaba l, y acert en la previsin, que el rey, aunque tardase tres das, acabara sintiendo la curiosidad de ver la cara de quien, nada ms y nada menos, con notable atrevimiento, lo haba mandado llamar. Dividido entre la curiosidad irreprimible y el desagrado de ver tantas personas juntas, el rey, con el peor de los modos, pregunt tres preguntas seguidas, T qu quieres, Por qu no dijiste lo que queras, Te crees que no tengo nada ms que hacer, pero el hombre slo respondi a la primera pregunta, Dame un barco, dijo. El asombro dej al rey hasta tal punto desconcertado que la mujer de la limpieza se vio obligada a acercarle una silla de enea, la misma en que ella se sentaba cuando necesitaba trabajar con el hilo y la aguja, pues, adems de la limpieza, tena tambin la responsabilidad de algunas tareas menores de costura en el palacio, como zurcir las medias de los pajes. Mal sentado, porque la silla de enea era mucho ms baja que el trono, el rey buscaba la mejor manera de acomodar las piernas, ora encogindolas, ora extendindolas para los lados, mientras el hombre que quera un barco esperaba con paciencia la pregunta que seguira, Y t para qu quieres un barco, si puede saberse, fue lo que el rey pregunt cuando finalmente se dio por instalado con sufrible comodidad en la silla de la mujer de la limpieza, Para buscar la isla desconocida, respondi el hombre. Qu isla desconocida, pregunt el rey, disimulando la risa, como si tuviese enfrente a un loco de atar, de los que tienen manas de navegaciones, a quien no sera bueno contrariar as de entrada, La isla desconocida, repiti el hombre, Hombre, ya no hay islas desconocidas, Quin te ha dicho, rey, que ya no hay islas desconocidas, Estn todas en los mapas, En los mapas estn slo las islas conocidas, Y qu isla desconocida es esa que t buscas, Si te lo pudiese decir, entonces no sera desconocida, A quin has odo hablar de ella, pregunt el rey, ahora ms serio, A nadie, En ese caso, por qu te empeas en decir que ella existe, Simplemente porque es imposible que no exista una isla desconocida, Y has venido aqu para pedirme un barco, S, vine aqu para pedirte un barco, Y t quin eres para que yo te lo d, Y t quin eres para no drmelo, Soy el rey de este reino y los barcos del reino me pertenecen todos, Ms les pertenecers t a ellos que ellos a ti, Qu quieres decir, pregunt el rey inquieto, Que t sin ellos nada eres, y que ellos, sin ti, pueden navegar siempre, Bajo mis rdenes, con mis pilotos y mis marineros, No te pido marineros ni piloto, slo te pido un barco, Y esa isla desconocida, si la encuentras, ser para m, A ti, rey, slo te interesan las islas conocidas, Tambin me interesan las desconocidas, cuando dejan de serlo, Tal vez sta no se deje conocer, Entonces no te doy el barco, Dars. Al or esta palabra, pronunciada con tranquila firmeza, los aspirantes a la puerta de las peticiones, en quienes, minuto tras minuto, desde el principio de la conversacin iba creciendo la impaciencia, ms por librarse de l que por simpata solidaria, resolvieron intervenir en favor del hombre que quera el barco, comenzando a gritar. Dale el barco, dale el barco. El rey abri la boca para decirle a la mujer de la limpieza que llamara a la guardia del palacio para que estableciera inmediatamente el orden pblico e impusiera disciplina, pero, en ese momento, las vecinas que asistan a la escena desde las ventanas se unieron al coro con entusiasmo, gritando como los otros, Dale el barco, dale el barco. Ante tan ineludible manifestacin de voluntad popular y preocupado con lo que, mientras tanto, habra perdido en la puerta de los obsequios, el rey levant la mano derecha imponiendo silencio y dijo, Voy a darte un barco, pero la tripulacin tendrs que conseguirla t, mis marineros me son precisos para las islas conocidas. Los gritos de aplauso del pblico no dejaron que se percibiese el agradecimiento del hombre que vino a pedir un barco, por el movimiento de los labios tanto podra haber dicho Gracias, mi seor, como Ya me las arreglar, pero lo que ntidamente se oy fue lo que a continuacin dijo el rey, Vas al muelle, preguntas por el capitn del puerto, le dices que te mando yo, y l que te d el barco, llevas mi tarjeta. El hombre que iba a recibir un barco ley la tarjeta de visita, donde deca Rey debajo del nombre del rey, y eran stas las palabras que l haba escrito sobre el hombro de la mujer de la limpieza, Entrega al portador un barco, no es necesario que sea grande, pero que navegue bien y sea seguro, no quiero tener remordimientos en la conciencia si las cosas ocurren mal. Cuando el hombre levant la cabeza, se supone que esta vez ira a agradecer la ddiva, el rey ya se haba retirado, slo estaba la mujer de la limpieza mirndolo con cara de circunstancias. El hombre baj del peldao de la puerta, seal de que los otros candidatos podan avanzar por fin, superfluo ser explicar que la confusin fue indescriptible, todos queriendo llegar al sitio en primer lugar, pero con tan mala suerte que la puerta ya estaba