Sei sulla pagina 1di 1369

1

PETER F. HAMILTON s-a nscut n Anglia, n 1960. La vrsta de douzeci i opt de ani a debutat cu o povestire n revista Fear. Au urmat alte texte publicate n revista Interzone i n antologiile In Dreams i New Worids. n 1993, a publicat primul roman, Mindstar Rising, iar pn n 2004, cnd i-a aprut al zecelea roman, Steaua Pandorei; crile lui se vnduser n dou milioane de exemplare n toat lumea. n anul 2001, a ctigat premiul British SF pentru nuvela The Suspect Genome. ntre 1996 i 1999 a publicat trilogia Zorii nopii considerat renaterea genului space-opera. Void Trilogy este cea mai recent creaie a sa, aprut ntre 2007 i 2010. Din 2008, Peter F. Hamilton locuiete n Rutland cu soia i cei doi copii ai si.

Cuprins
Volumul 1 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 Volumul 2 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 Volumul 3 21 22 23 24 25 26 27 28
3

29 TABEL CRONOLOGIC

Volumul 1

Peter F. Hamillon

Alchimistul Neutronic
Traducere din limba englez: Mihai-Dan Pavelescu

1
Louisei Kavanagh i se prea c temuta cldur de la mijlocul-verii persistase sptmni interminabile i mohorte, nu doar cele patru zile-Duce trecute de la ultima ploaie srccioas. Zduf din cuhnia diavolului, aa numeau rncile btrne nemicarea aceasta teribil i irespirabil ce acoperea dealurile aidoma unei pturi. Completa perfect dispoziia sufleteasc a Louisei, fiindc n zilele acestea fata parc nici nu simea mare lucru. Se prea c destinul alesese ca ea s-i petreac orele de trezie fr s fac absolut nimic, doar s atepte. n mod oficial i atepta tatl, care plecase n fruntea miliiei din comitatul Stoke s ajute la nbuirea insureciei declanate n Boston de Uniunea Terenurilor Democrate. Ultima dat telefonase cu trei zile n urm; fusese un apel scurt i sumbru, n care anunase c situaia era mai rea dect i lsase s cread lordul-adjunct. Conversaia o ngrijorase teribil pe mama Louisei. Asta nsemna c cele dou surori erau nevoite s se furieze prin conacul Cricklade ca nite oricei, pentru a nu-i nruti starea de spirit. Iar de atunci nu mai primiser nicio veste, nici despre tata, nici despre alt membru al miliiilor. Bineneles, tot comitatul vuia de zvonuri despre btlii teribile i acte de slbticie bestial comise de membrii Uniunii. Louise se strduia din rsputeri s nchid urechile naintea zvonurilor, convins c nu era dect propagand pervers lansat de simpatizanii Uniunii. n realitate, nimeni nu tia nimic. Dup cte cunoteau locuitorii comitatului Stoke, Bostonul putea s fi fost pe o cu totul alt planet. Pn i relatrile seci despre tulburri, difuzate n buletinele de tiri de sear, ncetaser dup ce miliiile comitatului ncercuiser oraul. Fuseser cenzurate de guvern.
7

Tot ce puteau face era s atepte neajutorate ca miliiile s triumfe, aa cum avea cu siguran s se ntmple. Louise i Genevieve petrecuser nc o diminea plimbndu-se fr int n jurul conacului, dei le venea destul de greu. Era incredibil de plictisitor s stea fr s fac nimic, ns dac ar fi atras atenia asupra lor, li s-ar fi repartizat cine tie ce corvezi umile, ntruct brbaii tineri plecaser, slujnicele i servitorii vrstnici trudeau la ntreinerea uzual a cldirii uriae. Iar fermele domeniului, cu fora de munc redus la minimumul necesar, rmneau tot mai n urm cu pregtirile pentru a doua recoltare de var a cerealelor. Pn la ora prnzului plictiseala ncepuse s-o afecteze realmente pe Louise, aa c-i propusese surorii ei s se plimbe clare. Fuseser nevoite s-i neueze singure caii, totui merita, pur i simplu pentru a evada cteva ore din conac. Calul Louisei nainta grijuliu. Razele fierbini ale Ducelui scorojiser solul, producnd o reea zbrcit de crpturi. Plantele aborigene, care nfloriser la unison la mijloculverii, muriser de mult. Cu numai zece zile n urm, fneele fuseser stropite de stelue delicate alb i roz, pentru ca acum petale mici i zbrcite s fluture precum frunze minuscule de toamn. n unele adncituri din pmnt, se adunaser n dune nalte de peste treizeci de centimetri. De ce crezi c ne urte aa mult Uniunea? ntreb Genevieve pe un ton plngre. Chiar dac-i iute la mnie, tati nu-i un om ru. Louise etal un zmbet nelegtor spre sora ei mai mic. Toat lumea spunea c ele dou semnau foarte mult, ca nite gemene care se nscuser ns la patru ani deprtare una de cealalt. i ntr-adevr, uneori era ca i cum s-ar fi privit n oglind; aceleai trsturi, pr des i negru, nas delicat i ochi aproape orientali. Genevieve era totui mai micu i ceva mai buclat. Iar n clipa de fa, teribil de
8

posomort. Genevieve fusese nelegtoare fa de indispoziia Louisei din ultima sptmn i nu dorise s spun nimic care s sporeasc iritarea inexplicabil a surorii ei mai mari. Ct m idolatrizeaz, gndi Louise. Pcat c nu i-a putut alege un model mai bun n via. N-are nicio legtur cu tata, nici mcar cu familia Kavanagh, zise ea. Uniunii nu-i place pur i simplu felul n care merg lucrurile pe Norfolk. Dar de ce? Toi cei din Stoke sunt fericii. Toi cei care au un rost. Asta-i o diferen important. Ce ai simi tu, dac ar trebui s lucrezi pe cmp ct e ziua de lung, toate zilele vieii tale, i ne-ai vedea pe noi dou clrind, fr nicio grij? Genevieve pru derutat. Nu tiu Nu i-ar plcea deloc i ai dori s facem schimb de locuri. Probabil c da. Mezina surse viclean: Atunci eu a fi cea creia nu i-ar plcea deloc. Exact. Asta-i problema. Dar ceea ce zic oamenii c ar face Uniunea ncepu Genevieve nesigur. Am auzit dou cameriste vorbind azidiminea. Spuneau lucruri oribile. Am fugit de acolo dup un minut. Mineau! Dac n comitatul Stoke ar exista cineva care s tie ce se petrece n Boston, atunci ar fi familia Kavanagh. Cameristele ar afla ultimele. Genevieve radie un zmbet de veneraie spre sora ei. Ce inteligent eti tu, Louise. i tu eti inteligent, Gen. Nu uita c avem aceleai gene. Genevieve surse iari, apoi ddu pinteni calului i o lu nainte, rznd ncntat. Merlin, cinele lor ciobnesc, pomi n fug dup ea, ridicnd trmbe rotitoare de petale cafenii n jurul labelor.
9

n mod reflex, Louise i ndemn calul la trap, pornind spre Pdurea Wardley, aflat la mai bine de un kilometru i jumtate n fa. n verile trecute fusese terenul de joac i aventur al surorilor, ns n vara aceasta cptase o picanterie suplimentar. n vara aceasta locul cuprinsese i amintirea lui Joshua Calvert. Joshua i nebuniile pe care le fcuser ei doi cnd se nsoriser pe malurile bazinelor stncoase. Actele sexuale scandaloase pe care nicio adevrat lady de familie bun de pe Norfolk nu le-ar fi comis vreodat. Acte pe care abia atepta s le repete cu el. i n acelai timp, acte care o fcuser s vomite n ultimele trei diminei. n primele dou, Nanny se alarmase aa cum obinuia, dar Louise izbutise din fericire s-i ascund greurile din dimineaa aceasta, altfel ar fi fost anunat mama ei. Iar mama era destul de ager. Louise fcu o grimas disperat. Totul va fi bine dup ce se va-ntoarce Joshua. Recent, devenise aproape o mantra. Iisuse, ct ursc ateptarea asta! Genevieve ajunsese la cinci sute de metri de pdure, cu Louise la o sut de metri n urma ei, cnd auzir trenul. Fluieratul insistent se desluea din deprtare n vzduhul linitit. Trei ignale scurte, urmate de unul lung. Semnalul de avertizare c se apropia de pasajul feroviar de la Collyweston. Genevieve i struni calul i o atept pe Louise s i se alture. Vine-n ora! exclam ea. Amndou tiau pe dinafar mersul trenurilor locale. Colsterworth avea dousprezece curse de pasageri pe zi, totui aceasta nu era una dintre ele. Se-ntorc! chiui Genevieve. Tati se-ntoarce! Merlin i simi agitaia i alerg n jurul calului, ltrnd entuziast. Louise i muc buza. Nu tia ce altceva ar fi putut s fie.
10

Aa cred. Asta-i. Asta-i! Bine, haide, atunci. Din mijlocul plcului de cedri uriai modificai genetic, conacul Cricklade era o cldire impuntoare din piatr, construit ca omagiu adus reedinelor impuntoare dintr-o Anglie pe att de ndeprtat n timp, pe ct era n spaiu. Pereii din sticl ai oranjeriei bogat mpodobite care mrginea aripa estic reflectau n unduiri geometrice lumina solar strlucitor de galben a Ducelui, cnd cele dou surori traversar peluza din faa conacului. Dup ce trecu de inelul de arbori, Louise zri jeepul de ferm verde-albstrui, care suia pe drumul de acces lung i acoperit cu prundi. ip rsuntor i-i mboldi calul ntr-un galop nc i mai rapid. Puini aveau dreptul s conduc mainile de teren ale domeniului. i nimeni nu ofa la fel de repede ca tatl ei. n scurt timp o ls mult n spate pe Genevieve; epuizat, Merlin le urma la aproape o jumtate de kilometru. Louise zri ase siluete nghesuite pe locurile vehiculului. Iar la volan se gsea, clar, tata. Dintre ceilali nu recunotea pe nimeni. Alte dou jeepuri intrar pe drumul de acces, chiar n clipa n care primul opri n faa conacului. Mai muli membri ai personalului i Marjorie Kavanagh se grbir s coboare treptele late pentru a-i ntmpina. Louise sri n grab de pe cal i se repezi spre tatl ei. l cuprinse n brae nainte ca el s-i dea seama. Purta aceeai uniform militar ca n ziua n care plecase. Tati! Eti bine! i frec obrazul de estura verde-kaki grosolan a vestonului lui, simindu-se iari ca la cinci ani. Lacrimile ameninau s-o npdeasc. Brbatul se ncord n mbriarea ei nvalnic i cobor ncet capul, s-o priveasc. Cnd fata ridic ochii, adorator,
11

zri o privire de uoar nenelegere pe chipul rocovan, cu trsturi pronunate. Pentru o clip oribil se gndi c el aflase despre prunc. Dup care pe buzele lui Grant apru caricatura rutcioas a unui zmbet. Bun, Louise. M bucur s te revd. Tati? Fata se retrase un pas. Ceva era n neregul cu el. Se uit nesigur la mama ei, care tocmai i se alturase. Marjorie Kavanagh cuprinse ntreaga scen dintr-o uittur rapid. Grant arta realmente teribil: obosit, palid i straniu de nervos. Dumnezeilor, ce se-ntmplase n Boston? Ignor mhnirea evident a Louisei i se apropie de el. Bine ai revenit acas, murmur cu sfial i-i atinse obrazul cu buzele. Bun, scumpo, rosti Grant Kavanagh. Judecnd dup lipsa oricrei emoii din glas, putea s fi fost un strin absolut. Dup aceea Grant se ntoarse, aproape cu respect, gndi Marjorie tot mai consternat, i fcu o semiplecciune spre unul dintre brbaii care-l nsoeau. Toi erau necunoscui i nici mcar unul nu purta uniforma miliiei din comitatul Stoke. Celelalte dou jeepuri frnau napoia primului, pline de asemenea cu indivizi necunoscui. Marjorie, vreau s i-l prezint pe Quinn Dexter. Quinn este un preot. El va sta aici cu civa dintre adepii lui. Tnrul care naint avea genul de mers legnat pe care Marjorie l asocia cu adolescenii necioplii pe care-i ntrezrea ocazional n Colsterworth. Preot, pe m-sa! gndi ea. Quinn purta o mantie dintr-un material negru, incredibil de fluid; prea genul de vemnt al unui clugr milionar. Nu se zrea niciun crucifix. Faa care-i surdea din interiorul glugii voluminoase era rece i vulpeasc. Femeia observ c toi ceilali erau foarte grijulii s nu se apropie prea mult de el.
12

Sunt fascinat, printe, rosti ea cu ironie evident. El clipi, apoi ncuviin gnditor, parc recunoscnd faptul c niciunul dintre ei nu-l amgea pe cellalt. De ce ai venit aici? ntreb Louise cu rsuflarea ntretiat. Cricklade va fi refugiul pentru secta lui Quinn, rspunse Grant. n Boston s-au petrecut multe distrugeri i de aceea i-am pus la dispoziie domeniul. Ce s-a-ntmplat? ntreb Marjorie. Anii de disciplin necesar pentru a-i consolida poziia i ngduir s-i pstreze glasul egal, cu toate c ar fi vrut s-l prind pe Grant de gulerul vestonului i s-i urle n fa. Cu coada ochiului, o zri pe Genevieve desclecnd i alergnd s-i ntmpine tatl, cu faa delicat inundat de o fericire simpl. nainte ca Marjorie s fi putut spune ceva, Louise ntinse fulgertor un bra i o opri. Slav Domnului pentru asta! gndi Marjorie; era imposibil de spus n ce fel ar fi reacionat strinii aceia distani fa de nite feticane surescitate. Chipul Genevievei deveni instantaneu trist, privindu-i tatl intangibil cu ochi mari, rzvrtii. Louise i pstr ns ferm braul protector n jurul umerilor ei. Rebeliunea s-a terminat, spuse Grant. Nici mcar nu observase apropierea mezinei. I-ai arestat pe cei din Uniune? Rebeliunea s-a terminat, repet sec Grant. Marjorie nu tia ce s fac. l auzi pe Merlin ltrnd n deprtare, cu agresiune neobinuit. Btrnul cine ciobnesc nainta greoi spre grupul din faa conacului. O s-ncepem imediat, anun brusc Quinn. Pomi n sus pe trepte, ctre uile duble, largi, i faldurile lungi ale mantiei i se nvolburar lent, parc ngreunate de plumb, n jurul gleznelor. Personalul conacului, care se adunase curios pe treptele de sus, se despri cu iueal agitat. Tovarii lui Quinn l urmar ca un talaz.
13

Chipul lui Grant se crisp aproape ntr-o grimas de scuz ctre Marjorie, cnd nou-sosiii coborr din jeepuri, pentru a se grbi pe trepte dup preotul lor neobinuit. Majoritatea erau brbai i toi aveau pe fee aceleai expresii agitate. Parc s-ar ndrepta spre propria lor execuie, gndi Marjorie. Iar hainele pe care le purtau doi dintre ei erau foarte bizare. Aduceau cu uniforme militare strvechi: mantale gri cu revere late, stacojii, i metri ntregi de fireturi aurii. Femeia se strdui s-i aminteasc leciile de istorie nvate cu muli ani n urm; imaginile de ofieri teutoni i erau neclare n minte. Ar fi mai bine s intrm, rosti Grant ncurajator. Ceea ce era absurd! Grant Kavanagh nici nu ntreba, nici nu sugera nimic n pragul casei sale el ddea ordine. Marjorie aprob din cap fr chef i i se altur. Voi dou rmnei aici, le spuse fiicelor ei. Vreau s avei grij de Merlin, apoi s ducei caii n grajd. n timp ce eu voi afla ce dracu se-ntmpl-aici, complet n gnd. Cele dou surori erau practic mbriate la baza scrii, cu feele crispate de ndoieli i de stupoare. Da, mam, zise Louise supus. Trase de mneca jachetei negre de clrie a Genevievei. Quinn se opri n pragul conacului i privi pentru ultima dat domeniul. Presimiri rele ncepeau s-i tulbure mintea. n Boston pruse perfect firesc ca el s fac parte din avangarda care s aduc evanghelia Fratelui Domnului pe insula Kesteven. Nimeni nu putea sta n faa sa cnd fiara arpe i era desctuat. Existau ns foarte multe suflete pierdute ce reveneau din lumea de dincolo; n mod inevitabil, unele cutezau s nu se supun, n vreme ce altele oviau dup ce el transmisese cuvntul. De fapt, se putea bizui doar pe discipolii cei mai apropiai pe care-i strnsese. Acoliii sectei pe care-i lsase n Boston pentru a domestici sufletele revenite, pentru a le nva motivul
14

adevrat pentru care fuseser aduse napoi, fuseser de acord s-i urmeze poruncile pur i simplu de fric. De aceea venise n regiunile rurale, pentru a le impune crezul tuturor sufletelor, att morilor, ct i viilor, de pe planeta aceasta nenorocit. Dac atrgeau mai muli discipoli care s cread n mod real n sarcina pe care le-o ncredinase Fratele Domnului, atunci doctrina lor urma s triumfe n cele din urm. ns trmul acesta pe care Luca Comar l descrisese n termeni strlucitori era pur i simplu pustiu: kilometri ntregi de fnee i ogoare, presrate cu ctune adormite, locuite de rani fricoi o versiune de climat temperat a Lalondei. Pentru scopul lui, trebuia s fie mai mult dect att. Fratele Domnului nu l-ar fi ales niciodat pentru o asemenea lucrare simpl. n Confederaie existau sute de planete care aveau nevoie s aud cuvntul Su, s-L urmeze n btlia final mpotriva zeilor calpi ai religiilor Pmntului, unde Noaptea urma s rsar pentru vecie. Dup noaptea aceasta va trebui s m cercetez pentru a vedea ncotro m cluzete El; trebuie s-mi gsesc rolul cuvenit n planul Su. Privirea i poposi finalmente asupra surorilor Kavanagh care se holbau la el, ambele ncercnd s fie curajoase n faa stranietii ce pogora peste cminul lor, lent i inexorabil, aidoma zpezii de la mijlocul-iernii. Cea mai mare dintre ele ar fi fost o rsplat meritorie pentru discipolii care dovedeau loialitate, iar mezina putea fi de folos pentru un suflet revenit. Fratele Domnului gsea cte o utilitate pentru fiecare. Mulumit pentru moment, Quinn ptrunse n holul de la intrare i savur opulena care-l ntmpin. n seara aceasta, cel puin, se putea lsa n voia splendorii decadente, strnindu-i fiara arpe. Fiindc cine nu aprecia luxul absolut? Discipolii i cunoteau destul de bine ndatoririle i nu
15

necesitau supraveghere. Aveau s vneze slujitorii conacului i s le deschid trupurile pentru posedare. O sarcin care fusese repetat la nesfrit n ultima sptmn. Misiunea lui urma s nceap ulterior: selectarea celor care meritau a doua ans la via, care aveau s mbrieze Noaptea. Ce! ncepu Genevieve furioas, cnd ultimul dintre adulii ciudai dispru pe ua conacului. Palma Louisei i acoperi gura. Haide! O smuci puternic de bra, aproape dezechilibrnd-o. Genevieve ngdui fr tragere de inim s fie ndeprtat. Ai auzit-o pe mama, spuse Louise. Trebuie s-avem grij de cai. Da, dar Nu tiu! Clar? Mama va pune totul la punct. Cuvintele aduser prea puin linite. Ce se-ntmplase cu tata? Probabil c evenimentele din Boston fuseser cu adevrat teribile, dac-l afectaser n asemenea hal. Louise i desfcu panglica plriei de clrie i o vr sub un bra. Pe neateptate, conacul i domeniul nconjurtor deveniser foarte tcute. nchiderea uilor duble acionase ca un semnal pentru psri de a nceta orice ciripeli. Pn i caii erau mai docili ca oricnd. Senzaia funebr fu ntrerupt de Merlin, care ajunsese n cele din urm la drumul de acces cu prundi. Ltr destul de jalnic n vreme ce se nvrtea n jurul picioarelor Louisei, cu limba atrnnd mult afar, gfind. Louise prinse drlogii ambilor cai i porni cu ei ctre grajduri. Genevieve l apuc pe Merlin de zgard i-l trase dup ele. n cldirea grajdurilor, aflat n spatele aripii vestice, nu era nimeni, nici chiar cei doi flci rndai pe care i lsase domnul Butterworth. Copitele cailor rpir asurzitor pe
16

caldarmul curii mici i zgomotele reverberar din ziduri. Louise, rosti Genevieve cu glas jalnic, nu-mi place Oamenii ia care au venit cu tati erau tare ciudai. tiu. Dar mama ne va spune ce s facem. Ea a intrat cu ei n conac. Da. Louise nelesese ct de ngrijorat fusese mama lor, ndeprtndu-le imediat pe ele de prietenii tatei. Privi n jurul curii, netiind cum s procedeze n continuare. Trebuia oare s o atepte pe mama s le cheme, sau ar fi trebuit s intre singure n conac? Ar fi fost firesc ca tata s doreasc s stea de vorb cu ele. Tata cel vechi, i aminti ea trist. Decise s amne luarea unei decizii. Erau destule de fcut n grajduri: s scoat eile, s esale caii, s-i adape Ea i Genevieve i scoaser jachetele de clrie i se apucar de treab. Peste douzeci de minute, cnd puneau eile n cmara harnaamentelor, auzir primul strigt. ocul fu cu att mai mare, cu ct zbieretul aparinuse unui brbat. Un rcnet rguit de durere, care se stinsese ntr-un scncet suspinat. Genevieve o cuprinse fr niciun cuvnt cu braul pe dup mijloc. Louise o putea simi tremurnd i-i mngie uor braul cu palma. E-n regul, opti ea. Cele dou fete se apropiar pe furi de fereastr i se uitar afar. n curtea interioar nu se vedea nimic. Ferestrele conacului erau ntunecate i oarbe, absorbind lumina Ducelui. M duc s vd ce s-a-ntmplat, spuse Louise. Nu! o smuci cu putere Genevieve. Nu m lsa singur. Te rog, Louise! Era pe punctul de a izbucni n lacrimi. Strnsoarea Louisei se ntri n mod reflex. Bine, Gen, n-o s te las. Promii? Promii pe cuvntul tu?
17

Promit! i ddea seama c ea nsi era la fel de speriat ca sora ei. Trebuie totui s aflm ce vrea mama s facem, adug. Genevieve ncuviin cu un aer dezndjduit. Dac tu zici aa Louise se uit la zidul nalt din piatr al aripii vestice. Ce ar fi fcut Joshua ntr-o asemenea situaie? Se gndi la planul aripii, la apartamentele familiei, la pasajele utilitare ale servitorilor. Odi i coridoare pe care le cunotea mai bine ca oricine, cu excepia majordomului-ef i, poate, a tatei. O prinse pe Genevieve de mn. Haide! O s-ncercm s-ajungem fr s fim vzute n budoarul mamei. Odat i odat, trebuie s vin i ea acolo. Ieir ncetior n curte i se strecurar pe lng zid, spre uia verde care ducea la o cmar din spatele buctriilor. Louise se atepta n orice clip la un strigt care s le someze. Gfind, aps clana masiv de fier i se furi nuntru. Cmara era plin cu saci de fin i lzi de lemn cu legume, stivuite pe nlime. Dou ferestruici nguste, aflate aproape sub tavan, proiectau o lumin sur, srccioas, prin ochiurile de geam acoperite cu pnze de pianjen. Louise rsuci comutatorul electric imediat ce Genevieve nchise ua. Dou lumisfere simple de sub plafon plpir slab, apoi se stinser. La naiba! O apuc pe Genevieve de mn i naint cu grij printre lzi i saci. Coridorul utilitar avea perei simpli, vruii n alb, i dale galben-pal. Pe plafon, din ase n ase metri, lumisferele plpiau aleatoriu. Efectul o fcu pe Louise s se simt uor ameit, de parc pardoseala s-ar fi legnat. De ce face aa? opti Genevieve, agitat. Habar n-am Un fior groaznic de singurtate strbtu fr avertisment
18

sufletul Louisei. Cricklade nu le mai aparinea, acum o tia sigur. Merser prin coridorul dttor de vertij ctre anticamera din capt. O scar spiralat din fier se rsucea n sus, disprnd prin tavan. Louise se opri pentru a asculta dac nu cobora cineva. Dup aceea, satisfcut c erau tot singure, ncepu s urce. Coridoarele principale ale conacului contrastau evident cu zona utilitar simpl, a servitorilor. Fii late de mochet groas verde-auriu erau ntinse peste parchetul din lemn auriu bine lustruit, iar pe perei atrnau uriae tablouri n ulei, tradiionale, n rame ostentativ poleite. La intervale regulate existau sipeele vechi, n care se aflau fie obiecte de art delicate, fie vaze din cristal cu flori parfumate ale unor plante terestre i xenoce crescute chiar n sera conacului. Exteriorul uii din vrful scrii spiralate era camuflat de un panou mural. Louise ntredeschise ua i trase cu ochiul afar. n captul ndeprtat al coridorului, o fereastr mare cu vitralii trimitea evantaie largi de lumin colorat ce zugrveau pereii i tavanul cu configuraii ntretiate. Lumisferele de pe plafon sclipeau chihlimbariu stins. Toate emiteau un bzit nesntos. Nu-i nimeni, zise Louise. Cele dou fete nir afar i nchiser panoul n urma lor. naintar precaut spre budoarul mamei. Se auzi un ipt ndeprtat. Louise nu-i ddu seama de unde rsunase. Nu era totui din apropiere. Mulumescui, Iisuse! Hai s ne-ntoarcem, spuse Genevieve. Te rog, Louise! Mami tie c ne-am dus la grajduri. O s ne gseasc acolo. Doar s vedem mai nti dac-i aici. Dac nu-i, nentoarcem imediat. Auzir din nou strigtul chinuit, de data aceasta mai docil. Pn la ua budoarului mai erau apte metri. Louise i ntri sufletul i fcu un pas ntr-acolo.
19

Oh, Doamne, nu! Nu, nu, nu! Oprete-te, Grant! Doamne Dumnezeule, ajut-m! Muchii fetei se blocar, ca terorizai. Glasul mamei iptul mamei se auzise din spatele uii budoarului. Grant, nu! Oh, te rog! Te rog, nceteaz! Urm un zbieret prelung i ascuit de durere. Genevieve i strngea braul ngrozit i bolborosea scncete stinse. Lumisferele aflate imediat n exteriorul uii budoarului sporir n intensitate. n cteva secunde, luminar mai arztor dect Ducele la amiaz. Ambele explodar cu un pocnet slab, expediind cioburi de sticl lptoas ce zornir pe mochet i parchet. Marjorie Kavanagh zbier iari. Mami! se tngui Genevieve. Strigtul lui Marjorie se ntrerupse. Din spatele uii se auzi un bufnet nfundat, inexplicabil. Apoi: FUGI! FUGI, IUBITO! FUGI, IMEDIAT! Louise se mpleticea deja napoi ctre ua camuflat a scrii, susinnd-o pe Genevieve, care suspina. Ua budoarului zbur n lturi, cu lemnul spintecndu-se sub fora loviturii care o izbi. Un snop compact de raze de un verde-smarald bolnvicios iei pe coridor. Umbre subiratice se micau prin el, sporindu-i densitatea. Aprur dou siluete. Louise icni. Una dintre ele era Rachel Handley, o camerist. Prea normal. Cu excepia prului, care devenise rou crmiziu, cu uviele ncolcindu-se i rsucindu-se una n jurul celeilalte n micri lente, fluide. Iar tata sttea lng fata scund i ndesat, mbrcat tot n uniforma miliiilor. Pe chip avea un zmbet straniu, mai degrab un rnjet dispreuitor. Hai la tata, feti, mormi el ncntat i fcu un pas nainte. Louise nu reui dect s scuture din cap cu disperare. Genevieve se prbuise n genunchi, urlnd i tremurnd
20

violent. Hai, feti. Glasul i se preschimbase ntr-un gngurit mtsos. Louise nu-i putu stpni suspinul care-i scp de pe buze. n curnd avea s devin un ipt nebun, fr sfrit. Tata rse ncntat. O form se mic prin lumina verde lichid n spatele lui i al lui Rachel. Louise era att de amorit, nct nu izbuti s scoat nici mcar un icnet slab de surprindere. Era doamna Charisworth, doica lor. Deopotriv tiran i surogat de mam, confident i trdtoare. O femeie rotofeie, de vrst mijlocie, cu pr nspicat prematur i chip altfel acru, totui ndulcit de sute de riduri de bunicu. Ea mpinse o andrea de tricotat drept ctre faa lui Grant Kavanagh, intindu-i ochiul stng. Las-mi fetele-n pace, ticlos nenorocit! rcni provocator. Louise nu-i aminti niciodat cu exactitate ce se ntmplase n continuare. Snge i fulgere miniaturale, ramificate. Rachel Handley emise un zbieret de trmbi. Pe jumtate din lungimea coridorului, cioburi de sticl erupser din ramele tablourilor, n vreme ce fulgere sclipitor de albe se aprinser i se stinser violent. Fata i aps palmele peste urechi, fiindc zbieretul amenina s-i despice easta. Fulgerul se stinse. Cnd ridic ochii, n locul tatlui ei, lng Rachel, sttea o siluet umanoid mthloas. Purta o plato ciudat, alctuit integral din ptrele de metal ntunecat, tanate cu rune stacojii i prinse laolalt cu srme din bronz. Curvo! mugi silueta spre doamna Charisworth, care-i pierduse curajul. Jeturi groase de fum portocaliu-strlucitor i se revrsau din fantele ochilor. Braele lui Rachel Handley devenir incandescente, i repezi degetele rchirate peste obrajii doamnei Charisworth, cu dinii dezgolii de efort cnd aps. Pielea
21

sfri i se carboniz sub vrfurile degetelor. Doamna Charisworth schelli de agonie. Camerista i ddu drumul i doica se cltin napoi, cu capul blbnindu-se ntr-o parte, i o privi pe Louise, zmbind cnd lacrimile se prelinser pe obrajii distrui. Du-te, rosti fr sunet. Rugmintea disperat pru s izbeasc direct n sistemul nervos al Louisei. Fata se aps cu umerii de perete, ndreptndu-se. Doamna Charisworth surse trist cnd camerista i rzboinicul masiv se apropiar de ea pentru a-i desvri rzbunarea. Ridic iari andreaua jalnic. Panglici de foc alb erpuir n jurul braelor lui Rachel cnd rnji ctre victima ei. Globulee din acelai foc i picurar din vrfurile degetelor i zburar orizontal spre femeia rnit, devornd cu nesa uniforma cenuie scrobit. Un rset bubuitor rsun din armura clincnitoare, contopindu-se cu glgielile de durere ale doicii. Louise i strecur braul sub umrul Genevievei i o ridic. Plpieli de lumin i sunetele torturrii doamnei Charisworth inundar coridorul n urma lor. Nu trebuie s m-ntorc s m uit. Nu trebuie. Degetele gsir clema uii camuflate i aceasta se deschise silenios. Aproape c o mbrnci pe Genevieve n penumbrele scrii, fr s-i mai pese dac pe trepte se afla cineva. Ua se nchise. Gen? Gen! o zgli pe fata mpietrit. Gen, trebuie s plecm de aici. Nu cpt niciun rspuns. Iisuse Simea cum crete imboldul de a se strnge ghem i de a plnge pentru a-i alunga necazurile. Dac-o s fac asta, o s mor. i pruncul odat cu mine. i spori strnsoarea pe mna Genevievei i se grbi n jos pe scara n spiral. Cel puin picioarele surorii ei
22

funcionau. Dei nu tia ce avea s se ntmple dac se ntlneau cu vreun altul dintre oamenii-creaturi. Ajunseser n anticamera micu de la piciorul scrii, cnd de deasupra ncepur s se aud bocnituri sonore. Louise pomi n fug pe coridorul spre cmar i Genevieve se mpletici alturi de ea. Bocniturile ncetar i se auzi bufnetul metalic al unei explozii. Tentacule albstrui de electricitate static unduir n jos pe scara spiralat i se descrcri prin podea. Dalele din piatr rocat vibrar i crpar. Lumisferele palide de pe plafon revenir la intensitate complet. Mai repede, Gen! strig Louise. Nvlir n cmar i apoi prin ua verde care ddea n curte. Merlin sttea n ua larg deschis a grajdurilor i ltra necontenit. Louise merse direct acolo. Dac ar fi putut lua un cal, ar fi scpat. Ea putea clri mai bine dect oricine din conac. Mai aveau cinci metri pn la grajduri, cnd dou siluete ieir din cmar. Erau Rachel i tatl ei. Att doar c, de fapt, nu-i el, gndi fata, disperat. ntoarce-te, Louise, rosti cavalerul ntunecat. Haide, scumpo. Tati vrea s-l strngi n brae. Louise i Genevieve se npustir prin u. Merlin se holb pentru o clip la artrile ivite din conac, dup care se ntoarse iute i le urm nuntru. Globule de foc alb izbir n uile grajdului i se sparser n plase complexe, ce testar lemnria cu tenacitatea unor degete de fantom. Vopseaua neagr strlucitoare fcu bici i se vaporiz, iar scndurile ncepur s ard cu furie. Deschide uile boxelor! strig Louise peste vuietul incendiar al focului i nechezturile cailor agitai. Trebui s mai strige o dat, nainte ca Genevieve s bjbie la primul bol. Calul din box ni afar, n coridorul de legtur care se ntindea pe toat lungimea grajdului.
23

Louise se repezi ctre captul ndeprtat al grajdului. Merlin hmia isteric n urma ei. Focul se ntinsese de la ui la snopurile de fn din iesle. Scntei portocalii zburau ca picturile de ploaie ntr-un uragan. Tentacule groase de fum negru se ncolceau insidios n lungul tavanului. Glasurile de afar strigar din nou, dnd ordine i fcnd promisiuni n cantiti egale. Niciuna dintre ele nu era adevrat. Minciuni la scara cea mai mare. Vacarmului din curte i se adugau acum zbierete. n mod inevitabil, discipolii lui Quinn cptaser superioritate numeric; puinii servitori rmai liberi din Cricklade erau hituii i posedai n mod deschis. Louise ajunse la boxa din captul grajdului n care se afla superbul armsar negru al tatei, o ras modificat genetic pn la perfeciune, la care regii din secolul al XIX-lea ar fi putut doar s viseze. Bolul uii glis lin i fata prinse hul nainte ca animalul s fi avut posibilitatea s ias pe coridor. Calul nechez furios, dar i ngdui s-l in n loc. Louise fu nevoit s urce pe un balot de fn pentru a-l putea ncleca. Focul se ntinsese cu o vitez oribil. Cteva boxe ardeau acum, iar pereii lor robuti din lemn vechi degajau flcri slbatice, sulfuroase. Merlin se retrgea dinaintea lor i ltrturile i deveniser temtoare. ase cai se ngrmdiser n mijlocul coridorului, unde forniau jalnic. Flcrile i izolaser de uile grajdului, iar infernul asurzitor i ndeprta treptat de unica lor ieire. Louise n-o putea zri pe Genevieve. Unde eti? strig ea. Gen? Aici. Sunt aici. Vocea se auzea dintr-o box goal. Louise ndemn armsarul nainte pe coridor, zbiernd slbatic la caii panicai din faa ei. Doi se cabrar, speriai de ameninarea nou i neateptat. Pornir s nainteze n mas ctre flcri. Repede! strig Louise.
24

Genevieve ntrezri ocazia i sprint, ieind n coridor. Louise se aplec i o prinse. La nceput crezu c apreciase greit greutatea surorii ei, deoarece simi cum ncepe s lunece n jos, dup care Genevieve nfc coama calului, fcndu-l s necheze ascuit. n clipa n care Louise fu sigur c spinarea i se va rupe sau c va cdea n cap pe lespezile de piatr ale coridorului, Genevieve se trase n sus i nclec peste grumazul armsarului. Uile grajdului fuseser aproape complet arse de focul straniu de fierbinte. Scndurile rmase n ram se ndoir i se rsucir pe nile incandescente, apoi czur bubuind pe pietrele caldarmului. Cu intensitatea vpilor redus pentru moment, caii se npustir ctre ieire i libertate. Louise vr clciele adnc n flancurile armsarului, ndemnndu-l, i acesta acceler ameitor. Limbi galbene de foc i se sparser peste braul i piciorul stng, fcnd-o s ipe. Genevieve chii n faa ei, lovindu-i disperat bluza cu palmele. Izul de pr prlit i se solidific n nri. Straturile subiri de fum ce se ntindeau pe coridor i fichiuir faa, nepndu-i ochii. Dup aceea trecur prin gaura cscat a uii, cu ghirlanda de flcri ce lingeau cadrul distrus, i gonir dup ceilali cai. Aerul proaspt i lumina solar slab se revrsar peste ele. Cavalerul uria n armur-mozaic ntunecat sttea naintea lor. Fuioare de fum portocaliu-viu continuau s i se reverse prin fantele oculare ale coifului. Scntei de foc alb dansau peste mnuile-i ridicate. ncepu s ndrepte spre fete un deget arttor rigid, iar focul alb se cumul. ns plcul de cai nnebunii nu putea fi deviat. Primul fulger pe lng el la numai civa centimetri distan. nelegnd pericolul pe care-l prezentau, chiar i pentru cineva cu puteri energistice, cavalerul ddu s sar ntr-o parte. Aceea fu greeala lui. Poate c dac ar fi rmas nemicat, al doilea cal nu l-ar fi atins. Aa ns, l izbi aproape n plin. Necheznd cumplit, calul se urc pe el i
25

picioarele anterioare i trosnir atroce, mnat nainte de ineria masei sale impresionante. Cavalerul fu azvrlit n lateral, rostogolindu-se prin aer. Ateriz ca un le fr oase i sri aproape treizeci de centimetri deasupra caldarmului nainte de a se opri. Armura i dispru imediat, dezvluind trupul lui Grant Kavanagh, nc nvemntat n uniforma miliiei. estura era rupt ntr-o duzin de locuri i ptat stacojiu de sngele care nea din rni deschise. Louise icni i trase instinctiv de h pentru a opri armsarul. Tata era rnit! Dar curgerea sngelui se opri iute. Marginile zdrenuite ale rnilor din came ncepur s se nchid. Uniforma se cusu la loc. Pantofii prfuii din piele zgriat devenir cizme metalice. El cltin din cap i mri cu un soi de iritare ameit. Louise l privi o secund, ct el se ridic pe coate, apoi ddu pinteni calului. Tati! strig Genevieve alarmat. Nu-i el, uier Louise printre dini. Acum nu-i el. la-i altcineva. Un monstru al diavolului. Rachel Handley sttea n faa intrrii n arcad a curii. inea minile n olduri, iar pletele-viermi erau ridicate i se zvrcoleau nerbdtor. Frumoas-ncercare, hohoti ea batjocoritor. Ridic palma ctre surori. ngrozitorul foc alb i se aprinse n jurul ncheieturii, ca un mnunchi de gheare nite din degete. Rsetul i spori la vederea spaimei Louisei i acoperi ltrturile jalnice ale lui Merlin. Fulgerul-glon de foc alb care o lovi pe Rachel Handley la doi centimetri deasupra ochiului stng sosi de undeva din spatele Louisei. Sfredeli craniul cameristei i deton n centrul creierului. Ceafa femeii explod ntr-o jerb de esut organic carbonizat i flcri violete ce se disipar iute. Trupul rmase vertical pentru o secund, dup care muchii mai zvcnir o dat nainte de a-i pierde ncordarea. Czu n fa. Snge arterial strlucitor se revrs din easta
26

distrus, fumegtoare. Louise se rsuci imediat. Curtea interioar era pustie, cu excepia siluetei nesigure a tatei, care abia acum se ridica n picioare. O sut de ferestre oarbe o priveau de sus. ipete slabe reverberau peste acoperiuri. Panglici lungi de foc se nvolburau zgomotos prin uile largi ale grajdului. Genevieve rencepuse s tremure violent, hohotind n icnete convulsive. Grija fa de surioara ei depi deruta total a Louisei, care mboldi iari armsarul, conducndul pe lng cadavrul oribil, afar din curte. Din locul n care se afla, la fereastra apartamentului pentru oaspei de la etajul al doilea, Quinn Dexter privi fata care clrea superbul cal negru ca pana corbului peste peluza conacului, ndreptndu-se ctre dealuri. De la deprtarea aceasta nici chiar impresionanta lui putere energistic nu le putea ajunge pe surorile fugare. i uguie buzele, nemulumit. Cineva le ajutase. Nu-i putea imagina niciun motiv pentru care ar fi fcut-o. Cu siguran trdtorul trebuia s fi tiut c n-avea s scape nepedepsit. Fratele Domnului vedea tot. n cele din urm, toate sufletele aveau s fie trase la rspundere. Se vor ndrepta spre Colsterworth, rosti el. Nu fac altceva dect s amne inevitabilul cu vreo dou ore. Cea mai mare parte a trguorului la amrt este deja-n minile noastre. Da, Quinn, spuse biatul care sttea lng el. i-n curnd, ntreaga planet, murmur Quinn. Iar dup aceea? Se ntoarse i zmbi mndru. M bucur tare mult s te revd. Nu crezusem c s-ar putea ntmpla. Dar El trebuie s fi decis s m rsplteasc. Te iubesc, Quinn, zise simplu Lawrence Dillon. Corpul rndaului pe care-l posedase era complet gol, cicatricele cauzate de actul posedrii nemaifiind deja dect
27

linii trandafirii, ce pleau acum pe pielea armie. Pe Lalonde a trebuit s fac ceea ce am fcut. O tii. Nu te puteam lua cu noi. tiu, Quinn, spuse Lawrence pios. Eram o povar. Pe atunci eram slab. ngenunche la picioarele lui Quinn i surse ctre trsturile dure ale siluetei n mantie neagr: Dar nu mai sunt aa. Acum te pot ajuta din nou. Va fi ca nainte, dar mai bine. ntregul univers se va pleca n faa ta. Da, rosti Quinn Dexter ncetior, savurnd gndul acela. Lbarii n-o s-aib-ncotro. Alerta datavizat l detept pe Ralph Hiltch din somnul fragmentat. n calitate de ef de staie ASE, i fusese alocat un spaiu temporar n careul ofierilor Marinei Regale. Ambientul straniu i impersonal, precum i destinderea emoional care urmase aducerii lui Gerald Skibbow la Guyana i nvolburaser gndurile cnd se ntinsese noaptea trecut n cuet, dup sesiunea de interogare de trei ore. n cele din urm sfrise prin a accesa un program tranchilizant uor, pentru a-i relaxa corpul. Cel puin nu suferise de comaruri; cu toate c Jenny nu fusese nicio clip prea departe de suprafaa minii. Un ultim stop-cadru al misiunii: Jenny acoperit de un morman de oameni-maimu, dataviznd un cod kamikaze n celula energetic de pe propriul ei flanc. O imagine care nu trebuia s fie stocat ntr-o celul de memorie nanonic neural pentru a-i pstra claritatea. Ea crezuse c sinuciderea era preferabil alternativei. Dar avusese dreptate? Era o ntrebare pe care brbatul i-o pusese ntruna n voiajul spre Ombey. i cobor picioarele peste marginea cuetei i-i trecu degetele prin prul pe care uitase de cnd nu-l mai splase. Procesorul reelei de comunicaii l inform c asteroidul Guyana tocmai ridicase starea de alert la cod III. Bga-mi-a i acum, mai ce? De parc n-ar fi putut ghici el nsui.
28

Nanonicele neurale raportar un apel din partea oficiului ASE de pe Ombey; potrivit etichetei, provenea chiar de la directorul Roche Skark. Ralph deschise un canal protejat ctre reeaua de comunicaii, simind o inevitabilitate nendurtoare. Nu trebuia s fii mediu psihic pentru a ti c n-avea s urmeze ceva bun. mi pare ru s te readuc la statut activ la aa de puin timp dup ce ai sosit, dataviz Roche Skark, ns rahatul tocmai a dat pe afar. Avem nevoie de experiena ta. Da, domnule? Se pare c trei membri din personalul ambasadei care au sosit aici la bordul lui Ekwan au fost sechestrai de virus. i au cobort pe planet. Poftim? Panica nvli n mintea lui Ralph. Nu abominaia aceea, nu n stare de libertate aici, n Regat. Te rog, Doamne! Suntei siguri? Da. Tocmai am sosit de la conferina de securitate a Consiliului de Coroan cu Prinesa. Acesta este motivul pentru care ea a autorizat starea de alert de cod III. Umerii lui Ralph se grbovir. Dumnezeule, eu sunt cel care i-a adus aici N-aveai de unde s tii. Sarcina mea este s tiu. La naiba, m-am nmuiat pe Lalonde! M ndoiesc c vreunul dintre noi ar fi putut face altceva. Da, domnule. Pcat c nu puteai transmite sarcasmul prin datavizare. n tot cazul, suntem la un pas n urma lor. Amiralul Farquar i buna mea coleg Jannike Dermot de la ASI au fost remarcabil de rapizi n implementarea procedurilor de limitare a daunelor. Estimm c avansul celor trei din ambasad nu este de nici apte ore fa de voi. Ralph se gndi la nenorocirile pe care le putea cauza doar una dintre creaturile acelea n apte ore i-i ls
29

capul n palme. Asta nseamn foarte mult timp pentru a infecta ali oameni. Implicaiile ncepeau s-i rzbat prin crusta de stupoare. Efectul va fi exponenial. Posibil, admise Roche Skark. Dac nu-i restricionat foarte rapid, este posibil s fim nevoii s abandonm ntregul continent Xingu. Procedurile de carantin au fost deja transmise i poliia a fost ntiinat despre modul de abordare a situaiei. Vreau ns ca tu s fii acolo, s insufli energie, s dai nite uturi n fund. Da, domnule. Statutul acesta activ nseamn c va trebui s plec personal pe urmele lor? Da. Vei cobori pe planet ca s consiliezi autoritile civile de pe continentul Xingu. Din partea mea, te poi implica n orict de mult munc de teren doreti, cu condiia de a nu te expune posibilitii de infectare. Mulumesc, domnule. Ralph, nu m sfiesc s-i spun c virusul acesta energetic m sperie de m cac pe mine. Trebuie s fie un precursor al ceva al unei forme de invazie. Iar protejarea Regatului de asemenea ameninri este sarcina mea. i a ta, dac tot veni vorba. Aa c, oprete-i, Ralph. Trage fr s-ntrebi i eu te voi acoperi dup aceea, dac va fi nevoie. Asta ar fi o problem, domnule Ne-am neles atunci. Amiralul a dispus ca o avionet s te coboare la spaioportul oraului Pasto pleac peste dousprezece minute. i va fi pregtit un pachet de date cu informarea complet asupra situaiei, ca s-l accesezi n timpul coborrii. Dac doreti altceva, orice, anun-m. A vrea s-i iau cu mine pe Will Danza i Dean Folan i s dispun de autorizaia de a utiliza armamentul pe suprafaa planetei. Ei tiu cum s se ocupe de oamenii care au fost sechestrai. i pe Cathal Fitzgerald; el a vzut virusul n aciune. Vor cpta autorizrile nainte de asolizarea ta.
30

Ducesa se ridicase deasupra orizontului, pn ce Colsterworth apru n raza vizual. Steaua roie pitic se afla diametral opus fa de Duce i cei doi atri se strduiau s contamineze peisajul de dedesubt cu propriul lor spectru unic. Ducesa ctiga btlia, ridicndu-se simultan cu cderea Ducelui din naltul cerului. Versanii estici ai dealurilor treceau lent de la verde luxuriant la un burgund-splcit. Pinii-analogi aborigeni plantai printre gardurile vii de mcei modificai genetic deveneau coloane cenuii de cositor. Pn i pielea de abanos a armsarului se ntuneca. Strlucirea aurie a Ducelui se retrase naintea talazului rou tot mai intens. Pentru prima dat n viaa ei, Louise regret retragerea stelei primare. Noaptea-Duces era de obicei un moment fermecat, care transforma lumea familiar ntr-un trm de umbre misterioase i aer nmiresmat. De data aceasta, pata roiatic avea o caracteristic distinctiv amenintoare. Crezi c mtua Daphnie va fi acas? ntreb Genevieve, probabil pentru a cincea oar. Sunt sigur, replic Louise. Fusese nevoie de o jumtate de or pentru ca Genevieve s se opreasc din plns dup ce evadaser de pe domeniul Cricklade. Louise se concentrase att de intens asupra alinrii surorii ei, nct aproape c ncetase s-i mai fie team. Cu siguran era uor s-i tearg din minte cele ntmplate. Nu era ns tocmai sigur despre ce urma s-i spun mtuii Daphnie. Adevrul ar fi fcut-o s par c i-a pierdut realmente minile. Pe de alt parte, orice mai puin dect adevrul ar fi putut s fie insuficient. Forele de aprare a legii i justiiei care ar fi fost trimise la Cricklade trebuia s fie bine narmate i alerte. eriful comitatului i primarul trebuia s fie convini c se nfruntau cu ceva realmente letal, nu cu fanteziile unei adolescente pe jumtate isterice. Din fericire, ea era o Kavanagh. Oamenii ar fi ascultat-o.
31

i, te rog, Iisuse Hristoase, f-i s cread! la-i un foc? ntreb Genevieve. Louise ridic brusc fruntea. Colsterworth se ntindea pe trei kilometri de vale puin adnc, dezvoltndu-se de la intersecia dintre un ru i calea ferat. Un trguor somnoros, cu iruri de case ordonate, aezate n grdini micue i frumoase. Locuinele mai mari ale familiilor importante ocupau versantul estic lin, care oferea panorama cea mai bun a regiunii. Un cartier industrial de antrepozite i fbricue ticsea zona din jurul cheiului. Trei coloane nalte de fum murdar se nlau rsucindu-se din centrul aezrii. La baza uneia dintre ele ardeau flcri. Nite flcri foarte strlucitoare. Indiferent ce ar fi fost cldirea aceea, strlucea ca fierul topit. Nu se poate, icni Louise. Nu se poate s fie i aici. Pe cnd privea, unul dintre lepurile lungi de pe ru pluti pe lng ultimul antrepozit. Punile i erau luminate i din cargoul acoperit cu prelate se ridicau ciuperci de fum maro. Louise bnui c butoaiele pe care le transporta explodau. Oamenii sreau de pe bord i notau ctre mal. Ce facem acum? ntreb Genevieve cu glas jalnic. Las-m s m gndesc. Louisei nu-i trecuse nicio clip prin minte c puteau fi afectate i alte locuri dect Cricklade. Dar, desigur, tata i preotul acela tnr i lugubru se opriser mai nti n Colsterworth. Iar mai nainte Un fior de mijlocul-iernii i strbtu spinarea. Era oare posibil ca totul s fi nceput n Boston? Toi spuneau c o insurecie depea capacitatea de organizare a Uniunii. Oare toat insula avea s fie cucerit de diavolii acetia deghizai n oameni? i dac aa vor sta lucrurile, noi unde o s ne ducem? Uite! art Genevieve drept nainte. Louise vzu o cru romany cu coviltir care gonea cu vitez apreciabil pe unul dintre drumurile de la marginea trgului de sub ele. Vizitiul sttea pe capr i fichiuia cu biciul crupa calului voinic, cu picioare scurte. Era o femeie a
32

crei rochie alb flutura n vnt. Fuge! strig Genevieve. nc n-au putut pune mna pe ea. Simpla idee c s-ar fi putut altura unui adult care s fie de partea lor constituia un tonifiant minunat pentru Louise. Chiar dac n-ar fi fost dect o romany simpl, gndi ea rutcios. Pe de alt parte, romany nu se pricepeau la vrji? Slujitorii de la conac spuneau c practicau tot soiul de magii negre. Poate c tiau chiar i cum s-i in la distan pe diavoli. Louise privi atent drumul din faa cruei, ncercnd s aprecieze unde i-ar fi putut iei n cale. Drept n faa cruei nu exista nimic, ns la vreun kilometru de aezare se afla cldirea mare a unei ferme. Animale disperate ieeau n fug pe poarta deschis a curii, revrsndu-se pe lunc: porci, juninci, trei cai de povar, ba chiar i un labrador. Ferestrele cldirii strlucir intens, emind raze solide de lumin alb-albastr ce preau de-a dreptul orbitoare sub cerul stacojiu. Merge drept spre ei, gemu Louise. Cnd privi din nou crua, aceasta tocmai trecuse de ultima cas din Colsterworth. Drumul din fa era mrginit de prea muli copaci i avea prea multe cotituri pentru ca vizitiul s poat zri ferma. Louise aprecie distana pn la drum i smuci cpstrul in-te bine! i spuse Genevievei. Armsarul se npusti nainte i iarba rou-ntunecat se nceo sub copitele sale. Sri peste primul gard practic fr s-i micoreze viteza. Louise i Genevieve fur trntite brutal pe spinarea sa i mezina scoase un ipt de durere. O mulime batjocoritoare ieise pe drum n urma cruei, strngndu-se sub plcurile gemene de mesteceni argintii modificai genetic care marcau limita oficial a localitii. Era aproape ca i cum n-ar fi dorit, sau n-ar fi fost n stare, s se aventureze pe cmpia deschis. Cteva fulgere de foc
33

alb fur expediate n urma cruei fugare, stele scnteietoare care se stinser dup cteva sute de metri. Louisei i veni s plng de frustrare cnd vzu cum din ferm ieir oameni care pornir pe drum spre Colsterworth. Femeia romany nc nu observase pericolul din faa ei. Strig la ea! Oprete-o! zbier ctre Genevieve. Parcurser ultimii trei sute de metri rcnind din rsputeri. Zadarnic. Erau ndeajuns de aproape de cru pentru a vedea spuma ce acoperea nrile calului pag, cnd le zri femeia romany. Ea nu opri nici atunci, dar trase de huri. Calul ncepu s-i ncetineasc galopul disperat, la nivelul unui trap mai rezonabil. Armsarul trecu dintr-o sritur nepstoare peste gardul viu i anul care mrginea drumul i Louise l aduse la viteza cruei. Din interiorul cadrului de lemn vopsit iptor rsunau zngnituri teribile, de parc nite clovni rutcioi ar fi fcut jonglerii cu tigile i cratiele dintr-o buctrie. Femeia romany avea pr lung i negru ca tciunele, carei flutura n urm, chip armiu i obraji rotunzi. Rochia alb de n era ptat de transpiraie. Ochi slbatici, sfidtori, le privir pe surori. Mna ei schi un semn n aer. Un descntec? se ntreb Louise. Oprete-te! o implor. Te rog, oprete-te. Ei sunt deja n faa ta. Sunt la ferma aceea, uit-te! Femeia romany se ridic n picioare i cercet terenul. Pn la ferm mai erau probabil cinci sute de metri. ns Louise i pierduse din vedere pe oamenii care ieiser din curte. De unde tii? strig femeia. Oprete! chii Genevieve. Pumniorii i erau strns ncletai. Carmitha se uit la feti, apoi lu o decizie. Aprob din cap i ncepu s trag de huri. Osia din fa a cruei se rupse cu un trosnet rsuntor. Carmitha abia izbuti s se prind de cadrul coviltirului,
34

dup care ntreaga cru se aplec nainte. Jerbe de scntei izbucnir de sub ea i imaginea lumii se nclin brusc. Un ultim trosnet groaznic i crua se opri. Una dintre roile din fa se rostogoli pe lng Olivier, calul ei, apoi czu n anul gol de lng drum. Rahat! Carmitha le privi cu ur pe fetele de pe armsarul mare i negru, cu bluze albe mnjite de funingine i chipuri murdare i dezolate. Ele trebuie s fi fost de vin. Crezuse c erau pure, dar era imposibil s-i dai seama. Nu acum. Delirrile bunicii ei despre lumea spiritelor nu fuseser dect poveti spuse n jurul focului de tabr pentru a-i ncnta i speria pe cei mici, dar ea i reamintea unele dintre cuvinte. Ridic braele aa cum i artase btrna i apel incantaia. Ce faci? i strig fata mai mare. Trebuie s fugim de aici. Imediat! Carmitha se ncrunt, derutat. Ambele fete preau ngrozite, aa cum ar fi fost firesc dac ar fi vzut mcar a zecea parte din ceea ce vzuse ea. Poate c erau nespurcate. Cine ns i distrusese crua, dac nu ele? Auzi un chicotit i se rsuci. Brbatul tocmai se ivise din plcul de copaci care se afla de cealalt parte a drumului, n fa. Literalmente se materializase din copaci. Crpturile de pe trunchi i dispreau de pe corp, dezvluind o tunic verde neobinuit. Brae de mtase ca de jad, hain din ln galben-verzuie, nasturi mari din alam n fa i o plrie de fetru ridicol de ascuit, din care se ridicau dou pene albe. Mergei undeva, frumoase domnie? Se plec adnc i-i scoase plria. Carmitha clipi repede. Haina lui era realmente verde. Totui, n-ar fi trebuit s fi fost aa, nu n lumina aceasta. Fugii! le strig fetelor. Oh, nu, se auzi vocea lui indignat, ca a unei gazde a crei ospitalitate se dovedise insuficient. Rmnei.
35

Unul dintre micuii porumbei-lingavi din arborele dinapoia sa i lu zborul cu un ipt indignat. Aripile lui pieloase se pliar pe spate i pasrea pic spre armsar. Scntei albastre i purpurii intense i sfrir din coad, lsnd n urm o dr de fum ca ofranul. Micuul proiectil organic vji pe lng botul calului i se nfipse n sol cu o bufnitur plescit. Att Louise, ct i Genevieve reacionar instinctiv, mngind i linitind armsarul, care se speriase. Ali cinci porumbei-lingavi erau cocoai pe ramurile pinului, dar nu mai ciripeau. De fapt, chiar insist s rmnei, rosti brbatul verde i surse fermector. Las fetele s plece, i spuse Carmitha calm. Simt doar nite copii. Ochii lui zbovir asupra Louisei. Dar care cresc splendid. Nu eti de acord? Louise se ncord. Carmitha era pregtit s pledeze, poate chiar s implore. Apoi ns vzu ali patru oameni care veneau pe drum dinspre ferm i se simi sectuit. Fuga pe jos n-ar fi ajutat-o cu nimic. Vzuse efectul globurilor de foc alb asupra crnii i oaselor. Avea s fie suficient de ru i fr s se mai gndeasc la durere. mi pare ru, fetelor, zise ea jalnic. Louise i zmbi scurt. Se uit ctre brbatul verde. Atinge-m, rane, i logodnicul meu te va pune s-i nghii coaiele. Genevieve se rsuci uluit pentru a-i privi sora. Dup aceea rnji fr putere. Louise i fcu cu ochiul. O sfidare de mucava, dar o fcea s se simt minunat. Brbatul verde chicoti. Vai de mine, i eu care crezusem c eti o domnioric delicat. Aparenele pot nela, replic ea glacial. mi va face plcere s te nv ce-nseamn respectul.
36

Voi avea grij personal ca posedarea ta s dureze multe zile. Louise arunc o uittur scurt n direcia celor patru brbai de la ferm, care stteau acum lng calul blnd. Eti absolut sigur c ai chemat suficiente ajutoare? Nu vreau s fii prea speriat de mine. Sursul fals al brbatului dispru, ca i aerul lui de voioie. tii ceva, curvo? O s te pun s te uii n timp ce o fut pe surioara ta de o rup n dou. Louise tresri, plind. Cred c s-a ajuns suficient de departe. Vorbise unul dintre cei sosii de la ferm, care naint acum ctre brbatul verde. Louise observ c avea picioarele foarte crcnate i din cauza aceasta legna uor umerii dintr-o parte n cealalt n timpul mersului. Trebuia s recunoasc totui c era artos, cu piele smead i pr ondulat i negru ca noaptea, strns la spate n codi. Coluros i musculos. Nu putea s fi avut mai mult de douzeci, douzeci i unu de ani aceeai vrst ca Joshua. Vestonul su bleumarin era teribil de demodat, cu cozi lungi la spate, care-i coborau pn mai jos de genunchi. l purta peste o vest galben i o cma din mtase alb cu gulera rsfrnt, n jurul cruia era legat o cravat neagr, ncreit. Nite haine stranii, ns elegante. Care-i problema ta, biete? ntreb dispreuitor brbatul verde. Nu este evident, domnule? mi vine greu s neleg cum pn i un gentleman de teapa dumitale se poate njosi ntr-att nct s amenine trei lady nspimntate. Gura brbatului verde se despic ntr-un rnjet larg. Serios, chiar aa? Foc alb i ni din degete. Izbi vestonul nou-sositului i se extinse larg n gheare scurmtoare. Tnrul rmase calm n vreme ce erpii incandesceni se trr ineficient
37

peste el, de parc ar fi purtat o mantie din sticl, impermeabil. Neperturbat de eecul su, brbatul verde repezi un pumn. Nu-i atinse inta. Oponentul su se eschiv surprinztor de rapid. Un pumn izbi n flancul brbatului verde i trei coaste se rupser sub lovitura amplificat. Rnitul fu nevoit s-i exercite o parte din puterea energistic pentru a opri durerea i a repara leziunile fizice. Bga-mi-a! scuip el, ocat de rezistena aceea inexplicabil din partea cuiva care ar fi trebuit s-i fie camarad. Ce dracu faci? A fi crezut c este evident, domnule, rspunse cellalt dindrtul pumnilor ridicai. Apr onoarea acestor lady. Nu pot s cred! exclam brbatul verde. Auzi, haide s le lsm pur i simplu s fie posedate i s dm uitrii chestia asta. OK? Scuze dac-am vorbit urt. Da fata asta are limba diavolului i mai multe nu! Nu, domnule. Nu voi uita cum ai ameninat-o pe copil. Poate c Domnul nostru m-a judecat nevrednic s m alturi Lui n Ceruri, totui m consider mai presus de un animal care ar silui o asemenea floare delicat. Delicat Cred c glumeti-n pula mea. Niciodat, domnule. Brbatul verde ridic braele n aer. Se ntoarse ctre ceilali trei, care-l nsoiser pe oponentul su de la ferm. Haidei mpreun-i putem fierbe creierul nebun i s-l trimitem napoi n lumea de dincolo. Sau le putei ignora rugminile de a fi lsate napoi n lume, adug el cu subneles. Cei trei brbai schimbar uitturi nesigure. S-ar putea ntr-adevr s m nvingei, rosti brbatul n veston albastru. Dar dac va fi s revin n acel blestemat niciunde, voi duce cu mine pe cel puin unul dintre voi, poate chiar pe mai muli. Aadar, v atept care dintre voi va fi?
38

N-am nevoie de aa ceva, murmur unul dintre cei trei. Trecu pe lng ceilali doi i pomi mai departe pe drum, spre Colsterworth. Brbatul n veston albastru i privi ntrebtor pe cei rmai. Ambii cltinar din cap i se ndeprtar pe drum. Ce-i cu tine? rcni furios brbatul verde. Bnuiesc c aceasta a fost o ntrebare retoric. OK, deci cine dracu eti? Pentru o clip, faa chipe tremur, pierzndu-i rezoluia. Durerea arse n ochi. Cndva mi spuneau Titreano, opti el. OK, Titreano. Ai ieit tu deasupra. Deocamdat. ns cnd o s dea de tine Quinn Dexter, o s vezi atunci censeamn s fii cu capul la fund! Se rsuci pe un clci i pomi pe drum. Carmitha i reaminti s respire din nou. Doamne Dumnezeule! Genunchii i cedar i se aez repede pe jos. Crezusem c-am i murit. Titreano zmbi elegant. Nu ai fi fost omort. Ceea ce aduc ei este mult mai ru. Adic? Posedarea. Femeia l privi ndelung i nencreztor. i tu eti unul dintre ei. Spre ruinea mea, stimat lady, da. Carmitha nu tia ce naiba s mai cread. V rog, domnule, rosti Genevieve, ce ar trebui s facem acum? Unde putem merge eu i Louise? Louise o btu uor pe mezin pe mn n semn de pruden. La urma urmelor, acest Titreano era unul dintre diavoli, indiferent ct de prietenos prea s fie. Nu cunosc locul acesta, spuse Titreano, totui v-a sftui s nu v aventurai n oraul de colo. tim asta, replic Genevieve vesel.
39

Titreano i zmbi. Aa este. Dar cum te numeti dumneata, micuo? Genevieve. Iar ea este sora mea, Louise. Suntem din familia Kavanagh, s tii. Carmitha ddu ochii peste cap. Hristoase, exact asta-mi mai trebuia acum, mormi ea. Louise se ncrunt, nedumerit. Regret c n-am auzit de familia voastr, spuse Titreano pe un ton care suna a regret sincer, ns din mndria dumitale, ndrznesc s cred c este una important. Familia noastr deine mare parte din Kesteven, zise Genevieve. ncepea s-i plac brbatul acesta. Se mpotrivise ororilor i era politicos. Puini aduli erau politicoi cu ea, niciodat nu preau s aib timp s-i vorbeasc. n acelai timp, folosea cuvinte alese. Kesteven? repet Titreano. Acesta ns este un nume pe care-l cunosc. Bnuiesc c este o parte din inutul Lincolnshire. M nel cumva? Aa era pe Pmntul cel vechi, da, zise Louise. Aa era pe Pmntul cel vechi, repet Titreano cu glas nencreztor. Privi Ducele, apoi i mut ochii spre Duces: Cum se numete lumea aceasta? Norfolk. Este o planet de etnie englez. Majoritar, preciz Carmitha. Louise se ncrunt din nou. Ce era cu femeia asta romany? Titreano nchise ochii, ca i cum ar fi simit o durere profund. Am navigat pe mri i oceane i nu am crezut c poate exista o ncercare mai mare, rosti el ncetior. Iar acum oamenii navigheaz pe neantul dintre stele. Oho, i cum mi le mai amintesc! Constelaiile care ard att de strlucitor noaptea! Cum a fi putut bnui vreodat? Mreia creaiei Domnului i las pe oameni umili i despuiai la picioarele
40

Sale. Ai fost marinar? ntreb Louise nesigur. Da, lady Louise. Am avut onoarea de a-mi sluji astfel regele. Rege? Statul englez de pe Pmnt nu mai are o familie regal. Apoi, Titreano deschise ncet ochii, dezvluind doar tristee. Nu mai exist rege? Nu. ns familia Mountbatten de pe Norfolk descinde din regalitatea britanic. Prinul e garantul Constituiei. Prin urmare nobilimea n-a fost nc rsturnat de tenebre. Asta ar trebui s m fericeasc Cum se face c nu tiai despre vechea Anglie? ntreb Genevieve. Vreau s zic, dac tiai c din ea fcea parte i Kesteven n ce an ne gsim, micuo? Genevieve se gndi s protesteze fa de apelativul micuo, dar se prea c brbatul n-o spusese cu rutate. Anul 102 de la colonizare. Dar aceia sunt ani Norfolk, iar un an Norfolk ine ct patru ai Pmntului. Deci pe Pmnt este anul 2611. 2611 de ani de la naterea Domnului, rosti Titreano copleit. Cerurilor! Att de mult? Dei chinurile pe care leam ndurat s-au simit ca i cum ar fi fost eterne. Ce chinuri? ntreb Genevieve cu curiozitate inocent. Chinurile pe care noi, toate sufletele blestemate, le suferim dup moarte, micuo. Falca Genevievei cobor ncetior i gura ei form un O mare. Tu ai fost mort? ntreb Louise, necreznd nici mcar un cuvnt. Da, lady Louise. Am fost mort vreme de peste opt sute de ani. Asta nelegi prin posedare? ntreb Carmitha. Da, lady, ncuviin el grav.
41

Carmitha se ciupi de vrful nasului, ncreindu-i fruntea. i cum anume exact te-ai ntors? Nu tiu, att doar c o cale a fost deschis n inima acestui trup. Vrei s zici c nu-i corpul tu? Nu. Acesta este un om muritor pe nume Eamon Goodwin, dei acum port propria-mi form peste a lui. l aud plngnd nluntrul meu. O fix pe Carmitha cu ochi ptrunztori: De aceea v urmresc ceilali. Milioane de suflete simt rtcite n chinurile lumii de dincolo. Toate caut trupuri vii, pentru a putea rsufla din nou. Pe noi? chii Genevieve. Da, micuo. Pe voi. mi pare ru. Uite care-i treaba, fcu Carmitha, toate astea-s foarte interesante. Aiureli absolute, dar interesante. Dar n caz c n-ai prins pilul, noi suntem pn peste cap n rahat. Nu tiu ce suntei voi, montrii, dac suntei zombi posedai sau ceva drgla i simplu ca nite xenoci cu puteri psihice, ns cnd blestematul la verde ajunge la Colsterworth, o s se-ntoarc c-o mulime de prieteni. Pn atunci trebuie s-mi desham calul i noi trei fcu un gest prin care le cuprindea i pe surorile Kavanagh s fim plecate de mult. Arcui o sprncean: Aa-i, domnioar Kavanagh? Da, aprob Louise. Titreano se uit la calul care trsese crua, apoi la armsarul fetelor. Dac vorbeti serios, atunci ar trebui s cltorii laolalt n crua ta. Niciuna dintre voi nu are a, iar bidiviul acesta mre pare s aib puterea lui Hercule. Pun rmag c poate merge multe ore fr oprire. Grozav! pufni Carmitha. Se trnti pe pmntul bttorit al drumului i pocni cu palma n latura cruei. O s-ateptm aici poate trece vreun rotar, da? Titreano surse. Merse ctre anul n care czuse roata.
42

Urmtoarea remarc usturtoare a Carmithei muri nerostit cnd el ridic roata i o rostogoli (cu o singur mn!) din an, tratnd-o ca pe un cerc pentru copii. Roata avea diametrul de un metru i jumtate i era fcut din lemn bun, rezistent, de tythom. Trei brbai puternici s-ar fi cznit s-o ridice. Dumnezeule Nu era sigur dac ar fi trebuit s fie recunosctoare sau ngrozit de demonstraia aceea. Dac toi posedaii erau la fel de puternici ca el, atunci sperana prsise de mult Norfolkul. Titreano ajunse la cru i se aplec. Doar n-o s-o El o ridic de colul din fa: o jumtate de metru, apoi un metru de la pmnt. Carmitha privi cum osia plesnit se ndrept ncet, de la sine. Ruptura cu achii din mijloc se nceo, dup care, pentru cteva clipite, lemnul pru s curg aidoma unui lichid. Se solidific i osia redeveni ntreag. Titreano fix roata napoi pe fusul osiei. Ce eti tu? murmur ea fr putere. Am explicat deja, lady, rosti Titreano. Nu voi putea ns niciodat s v conving s credei c sunt ceea ce simt cu adevrat. Credina aceea trebuie s vin de la sine, ca voina Domnului. Se apropie de armsar i ridic braele. Haide, micuo, s te cobor. Genevieve ovi. Du-te, spuse ncet Louise. n mod limpede, dac Titreano ar fi dorit s le fac vreun ru, n-ar fi ateptat pn acum. Cu ct vedea mai multe despre oamenii acetia stranii, cu att inima i se nnegura mai tare. Oare ce ar fi putut lupta mpotriva unei astfel de puteri? Genevieve zmbi pozna i trecu un picior peste spinarea armsarului. Se ls s lunece pe flancul lui n braele lui
43

Titreano. Mulumesc, rosti ea cnd o ls jos. i mulumesc i pentru c ne ajui. Cum a putea s n-o fac? Poate c sunt damnat, dar nu sunt lipsit de onoare. Louise cobor aproape complet de pe armsar, nainte s accepte braul lui ferm. Izbuti un zmbet iute i stingher de mulumire. M dor toate, se plnse Genevieve, frecndu-i funduleul cu palmele. ncotro? o ntreb Louise pe Carmitha. Nu sunt sigur, rspunse femeia. n peterile de mai sus de Holbeach ar trebui s fie muli din neamul meu. ntotdeauna ne strngem acolo, dac apar necazuri n alte pri. Peterile alea pot fi aprate mult timp; sunt sus n stnci i-i greu de ajuns la ele. M tem c de data aceasta ar fi un asediu scurt, rosti Titreano. Ai vreo idee mai bun? se rsti femeia Nu putei sta pe insula asta, n niciun caz dac dorii s scpai de posedare. Pe lumea aceasta exist corbii? Da, ncuviin Louise. Atunci, ar trebui s ncercai s plecai la bordul lor. Unde? ntreb Carmitha. Dac cei ca tine ne doresc cu adevrat corpurile, unde am putea fi n siguran? Aceasta va depinde de iueala cu care se vor ralia conductorii votri. Va fi rzboi i vor fi multe btlii teribile. Nu poate fi vorba despre altceva. Ambele tabere lupt pentru nsi existena lor. Atunci, trebuie s mergem la Norwich, la capital, anun decis Louise. Trebuie s avertizm i guvernul. Pn la Norwich sunt opt mii de kilometri, spuse Carmitha. Un vapor ar face pn acolo cteva sptmni. Nu ne putem ascunde aici fr s facem nimic. Fato, eu nu-mi risc pielea ntr-o nebunie! i oricum, de mare folos ne-ar fi grozavii ti moieri! Ce-ar exista pe
44

Norfolk care s lupte cu unii ca el? art ea ctre Titreano. Escadrila Marinei Confederaiei nc n-a plecat, rosti Louise, ridicnd acum vocea. Ea are arme fabuloase. Pentru distrugere n mas. n ce fel o s-i ajute asta pe cei care sunt posedai? Noi trebuie s anulm posedarea, nu s-i mcelrim pe cei afectai. Cele dou se fulgerar din priviri. La Bytham exist o aeroambulan, spuse Genevieve energic. n cinci ore ar putea ajunge la Norwich. Louise i Carmitha o privir fix. Dup aceea Louise zmbi larg i-i srut sora. Cine-i acum cea istea? Genevieve le surse cu ndrzneal. Titreano fcu o grimas spre ea i mezina chicoti. Carmitha privi n lungul drumului. Bytham este cam la apte ore de mers de aici. Asta presupunnd c nu mai dm peste alte necazuri. N-o s dm, zise Genevieve i-l prinse pe Titreano de mn. Nu, dac-o s ne-nsoeti. El zmbi fr tragere de inim. N-o s ne lai singure!? ntreb Genevieve, brusc ndurerat. Bineneles c nu, micuo. Atunci, asta-i! Carmitha cltin din cap. Trebuie s fiu nebun de legat ca mcar s m gndesc s fac asta. Louise, leag-i calul de cru. Fata se conform. Carmitha urc pe cru, o privi bnuitoare i dup aceea se aez pe capr. Ct va rezista reparaia asta? Nu sunt tocmai sigur, rspunse Titreano pe un ton de scuz. O ajut pe Genevieve s urce lng Carmitha, apoi o urm. Dup ce veni i Louise, pe bancheta ngust era deja nghesuial. Ea sttea practic lipit de Titreanoi nu tia
45

cum s reacioneze fa de asemenea apropiere. Dac ar fi fost Joshua gndi melancolic. Carmitha smuci de huri i Olivier pomi la trap mrunt. Genevieve i ncruci braele mulumit i ridic brbia ca s-l priveasc pe Titreano. Tu ne-ai ajutat i la Cricklade? Ce vrei s spui, micuo? O posedat a ncercat s ne opreasc s fugim, explic Louise, dar a fost lovit de foc alb. Altfel n-am mai fi fost aici. Nu, lady Louise. N-am fost eu acela. Louise se ls pe spate pe capra tare, nemulumit c misterul nu fusese rezolvat. Pe de alt parte, dac l judeca prin prisma celor petrecute pn acum, era doar una dintre problemele minore cu care se confrunta. Olivier tropi pe drum, iar Ducele dispru n cele din urm napoia dealurilor. n spatele cruei cu coviltir, mai multe dintre cldirile din Colsterworth ncepuser s ard. Spaioportul Guyanei era o sfer goal din traverse, cu diametrul de aproape doi kilometri. Se ridica perpendicular pe axa de rotaie a asteroidului, pe o tulpin foarte subire, aidoma unei ciuperci alb-argintii globulare; lagrele magnetice masive de la captul fusului conector i ngduiau s rmn staionar, n timp ce bolovanul imens se rostogolea pe ruta sa orbital. Suprafaa era alctuit din silozuri circulare de andocare, legate printr-un filigran de traverse i tuburi de tranzit. n interstiiile dintre silozuri erau ngrmdite rezervoare, generatoare, staii pentru echipaj, mainrii de ntreinere ambiental i panouri de termopurjare ce semnau cu nite aripioare de rechin, aparent fr nicio tentativ de logic a unui design de ansamblu. Ruri nguste de stelue plpitoare curgeau de jur mprejur, ngemnndu-se n opturi complicate care se mbucau. Rurile aveau cureni, ntruct toate punctele
46

luminoase pluteau n aceeai direcie i cu aceeai vitez; lepuri de cargo, navete personale i VSM-uri care-i declanau propulsiile reactive pentru a menine vectorii precii ce le fuseser alocai de controlul traficului. Starea de alert de cod III pentru Ombey declanase o activitate frenetic n spaioport, pentru a doua oar n douzeci i patru de ore. Acum ns nu se pregteau s primeasc o singur nav, ci era vorba despre plecarea unor fregate i crucitoare. La fiecare cteva minute, una dintre uriaele nave sferice ale Marinei Regale Kulu se lansa din silozul su de andocare, ridicndu-se prin coridoarele de trafic ale vehiculelor de susinere mai mici, nsoit de strlucirea orbitoare a propulsiilor secundare de fuziune. Navele goneau ctre orbite mai nalte, fiecare de alt nclinaie; Comandamentul Defensiv Strategic le poziiona astfel nct s asigure acoperire complet de interceptare a ntregii planete pn la distana de un milion de kilometri. Dac vreo nav neidentificat se materializa prin salt TTZ n interiorul regiunii respective, avea s fie angajat n maximum cincisprezece secunde. Printre navele acelea de rzboi, de pe spaioport se ridic i o avionet singuratic a Marinei. Un fuzelaj ovoidal turtit din aliaj siliciu-litiu cenuiu-albastru, lung de cincizeci de metri i lat de cincisprezece. Cmpuri magnetice coerente l nvluiau ntr-o strlucire aurie cald, de particule de vnt solar capturate. Rachete ionice pornir, ndeprtndu-l de fregatele mari. Dup aceea tubul de fuziune din coad declan i mpinse avioneta spre planeta aflat la aptezeci i cinci de mii de kilometri mai jos. Acceleraia de un ge l trase uor pe Ralph Hiltch napoi n scaunul su i ridic podeaua n poziie vertical. Pe scaunul de alturi, geanta cu echipamente se rsturn i rmase la mbinarea sptarului cu ezutul. Vectorul acesta ne va duce n aizeci i trei de minute la spaioportul Pasto, dataviz Cathal Fitzgerald de pe locul pilotului.
47

Mulumesc, rspunse Ralph i lrgi canalul ca s-i includ i pe cei doi soldai G66. Vreau s accesai toi informarea primit de la Skark. Informaiile de genul sta pot fi eseniale i avem nevoie de toate datele utile pe care putem pune mna. Vorbele acelea i ctigar un rnjet i o fluturare de bra din partea lui Dean Folan, alturi de o strmbtur indiferent de la Will Danza. Amndoi stteau de cealalt parte a culoarului. Cabina cu aizeci de locuri prea pustie, numai cu ei patru nuntru. Nimeni din echipa lui micu nu se vicrise i nu refuzase s mearg. ntre patru ochi, Ralph le sublimase destul de clar c se puteau retrage fr ca n dosar s le fie consemnat vreun act de indisciplin. Toi fuseser ns de acord, cu grade diferite de entuziasm pn i Dean, care ar fi avut scuza cea mai bun dintre toi, deoarece n noaptea trecut sttuse apte ore n sala de operaii din clinica Marinei, unde i fusese reconstruit aizeci la sut din bra. Musculatura amplificat, distrus de loviturile ncasate n jungla Lalondei, fusese complet nlocuit cu esut artificial, alturi de vase sangvine, piele i nervi. Reparaiile erau nc nvelite ntr-o teac verde de pachete nanonice medicale, ns brbatul anunase cu glas voios c abia atepta s egaleze scorul n meciul cu sechestraii. Ralph nchise ochii i ls informarea s-i invadeze mintea, tabulat de nanonicele neurale ntr-o matrice iconografic precis definit. Detalii ale continentului Xingu: o suprafa de patru milioane i jumtate de kilometri ptrai pe emisfera nordic, aproximativ de form rombic, i un lan muntos prelung care se extindea din colul su sudic. Lanul traversa Ecuatorul, iar zonele tropicale largi ale lui Ombey nsemnau c ntregul continent era o regiune agricol ideal, cu unica excepie a semideertului care ocupa centrul. Deocamdat, numai dou cincimi din regiune erau locuite, dar, avnd o populaie de aptezeci de milioane, era al doilea continent ca prosperitate dup
48

Esparta, unde se gsea capitala Atherstone. Dup datele despre Xingu venir cele despre trioul din ambasad: Jacob Tremarco, Savion Kerwin i Angeline Gallagher. Dosarele lor profesionale nu conineau nimic excepional personal obinuit din ministerul de Externe Kulu, birocrai loiali i plictisitori. Imagini i videouri, istoria familiilor, rapoarte medicale. Totul se gsea acolo, ns nimic nu era prea util, cu excepia imaginilor. Ralph le stoc ntr-o celul de memorie nanonic neural i le asocie cu un program de identificare a caracteristicilor generale. Nu uitase strania abilitate de metamorfozare a aspectului pe care o demonstraser sechestraii pe Lalonde. Era posibil ca programul de identificare s-i ofere un uor avantaj dac vreunul dintre ei ncerca s se deghizeze, dei el nu nutrea prea multe sperane. Partea cea mai promitoare din pachetul de date o constituia seria de msuri implementate de amiralul Farquar i de Leonard Deville, ministrul Afacerilor Interne al Xingu, pentru a impune carantin continentului i a urmri trioul din ambasad. ntregul trafic civil era nchis n mod sistematic. n nucleele de date ale continentului erau ncrcate programe de cutare, care urmreau eventuale trasee de defeciuni temporare inexplicabile ale procesoarelor i circuitelor energetice. Videocamerele de monitorizare pentru securitatea zonelor publice cptaser ablonul vizual al trioului i patrulele de poliie fuseser de asemenea informate. Poate c vor avea noroc, gndi Ralph. Lalonde fusese o colonie napoiat de la captul lumii, fr mijloace de comunicaii moderne i aproape complet lipsit de autoritate civil. Dar Ombey fcea parte din Regat, societatea pe care el jurase s-o apere, sacrificndu-i viaa la nevoie, ntruct cu ani n urm, la universitate, cnd i se oferise n mod discret un post n agenie, considerase Kulu o societate meritorie. Cea mai bogat din Confederaie, exceptnd sfera edenismului. Puternic economic i militar;
49

un lider al tehnologiei. Avea un sistem juridic care asigura securitatea ceteanului obinuit i era chiar rezonabil de corect, potrivit standardelor modeme. ngrijirea medical era asigurat de stat. Majoritatea oamenilor aveau locuri de munc. De acord, sub conducerea Saldanilor, nu era nici pe departe cel mai democratic dintre sisteme, dar la urma urmelor, cu excepia Consensului Edenist, puine societi democratice erau realmente reprezentative. i existau o sumedenie de planete care nici mcar nu pretindeau c sunt egalitariste. Aa nct Ralph i nghiise orice suspiciuni iritante de radicalism i fusese de acord s-i slujeasc Regele pn la moarte. Ceea ce vzuse din galaxie servise doar la a-i consolida convingerea c procedase corect. Regatul era un loc civilizat, n comparaie cu majoritatea celorlalte, i cetenii si erau ndreptii s-i duc vieile fr imixtiuni. Iar dac asta nsemna c ASE trebuia ocazional s-i murdreasc minile, atunci aa s fie, considera Ralph. Pe scurt, o societate care merita s-i protejeze valorile. i graie propriei sale naturi, Ombey ar fi trebuit n mod clar s se poat descurca mai bine dect Lalonde, dei sistemele care o fcuser mai capabil oferiser de asemenea inamicului o oportunitate mai mare de a-i rspndi subversiunea. Pe Lalonde, deplasarea purttorilor virusului fusese lent. Aici, ei nu aveau s sufere de asemenea restricii. Cathal Fitzgerald opri propulsia cu fuziune cnd ajunser la dou sute de kilometri deasupra lui Xingu. Fora gravitaional intr n aciune, trgnd avioneta n jos. Cmpul su magnetic se extinse i aplic presiuni subtile asupra gazelor rarefiate ce apsau fuzelajul. Plutind n centrul unei perne scnteietoare de ioni, avioneta se nclin la tribord i ncepu o lin spiral glisant ctre spaioportul de dedesubt. Se aflau la o sut cincizeci de kilometri altitudine, cnd calculatorul de zbor dataviz un semnal prioritar protejat de
50

la Roche Skark spre nanonicele neurale ale lui Ralph. S-ar putea s avem o problem latent, anun directorul ASE. O curs de pasageri de la Pasto la Atherstone are necazuri cu sistemele electronice, nimic critic, dar defeciunile sunt constante. A dori s te aduc pentru consiliere n Comitetul de Securitate al Consiliului de Coroan. Da, domnule, ncuviin Ralph. Datavizarea se lrgi la o conferin senzambiental cu nivel de securitate I. Ralph prea s stea la o mas oval ntr-o sal emisferic alb, simpl, ai crei perei se gseau la distan nedeterminat. Amiralul Farquar era aezat n capul mesei, flancat de Roche Skark i Jannike Dermot. Nanonicele neurale ale lui Ralph identificar celelalte trei persoane prezente. Lng directorul ASI era comandorul Deborah Unwin, eful reelei de defensiv strategic a lui Ombey, iar alturi sttea Ryle Thorne, ministrul Afacerilor Interne al Ombey. Ralph se gsea pe aceeai latur a mesei cu Roche Skark, vizavi de Leonard Deville. Avionul se afl la apte minute de Atherstone, rosti Deborah Unwin. Trebuie s lum o decizie. Care-i statutul curent al avionului? ntreb Ralph. Ca parte a procedurilor de carantin, controlorii mei de zbor au instruit pilotul s revin la Pasto. Atunci a comunicat dificultile. A spus c-i va pune n pericol pasagerii dac va trebui s zboare napoi tocmai pn la Pasto. i are ntr-adevr dreptate, dac este vorba despre defeciuni reale. Nu putem utiliza platformele DS asupra aparatelor de zbor civile doar pentru un procesor cu probleme, spuse Ryle Thorne. Dimpotriv, domnule, replic Ralph. n situaia aceasta trebuie s meninem politica de tip vinovat pn la dovedirea inocenei. n circumstanele actuale, nu putei permite asolizarea avionului acela n capital. Nu acum.
51

Dac trebuie s zboare napoi la Xingu, ar putea muri toi pasagerii de la bord, protest ministrul. Avionul ar putea s se prbueasc n ocean. Atherstone are un numr important de baze militare n districtul nconjurtor, rosti amiralul Farquar. Dac va fi necesar, avionul poate s stea pur i simplu pe pist, nconjurat de pucaii marini, pn cnd gsim o metod satisfctoare de detectare a virusului. Pilotul i utilizeaz nanonicele neurale pentru comunicarea cu controlul zborului? ntreb Ralph. Da, rspunse Deborah. Perfect, atunci se poate presupune n mod rezonabil c n-a fost sechestrat. Dac putei garanta paza strict a unei piste de asolizare, eu simt de prere s-o utilizai. ns avionul trebuie s rmn nchis ermetic pn cnd aflm ce s-a ntmplat cu cei trei din ambasad. Mi se pare destul de bine, zise amiralul Farquar. Voi trece imediat pe statut activ pucaii marini de la baza Sapcoat, zise Deborah. Baza este la vreo sut de kilometri de Atherstone. Avionul poate ajunge acolo fr probleme. O sut de kilometri este o distan destul de sigur, rosti Ryle Thorne. Lui Ralph nu-i plcea atitudinea ministrului; prea s trateze situaia ca i cum ar fi fost un incident natural minor, un uragan sau poate un seism. La urma urmelor ns, el trebuia s apar n faa alegtorilor si la fiecare cinci ani i s-i conving c aciona n interesul lor. Ordinul dat platformelor DS de a deschide focul asupra concetenilor lor ar fi fost greu de explicat n termenii relaiilor cu publicul. Acela era unul dintre motivele pentru care familia regal Saldana avea un Parlament care s-o consilieze. Un strat izolator n jurul vinovailor. Politicienii alei erau ntotdeauna culpabili i nlocuibili. A sugera de asemenea ca dup asolizarea avionului s utilizai un satelit senzorial orbital pentru monitorizarea
52

sa permanent, zise Ralph. Pentru eventualitatea vreunei tentative de evadare. n felul acesta putem utiliza platformele DS ca ultim msur: sterilizarea ntregii zone. Mi se pare o msur cam excesiv, rosti Ryle Thorne cu politee grijulie. i de data aceasta v voi contrazice, domnule. Pe Lalonde, inamicul i-a putut utiliza capacitile de bruiaj electronic pentru a interfera de pe sol cu satelitul de observaii CDL, nceond imaginile ntr-un grad destul de mare. A zice c aceast opiune de rezerv este minimumul pe care ar trebui s-l avem asigurat. Ralph a fost adus pentru experiena sa n combaterea virusului, zmbi Roche Skark ctre ministru. El a scpat de pe Lalonde tocmai pentru c a implementat genul acesta de msuri protectoare. Ryle Thome ncuviin scurt din cap. Pcat c nu ne-a protejat i de virus, murmur Jannike. Att doar c ntr-un context senzambiental, nimic nu era realmente sotto voce; orice afirmaie era clar deliberat. Ralph o privi, dar imaginea sintetizat de calculator a chipului ei nu trda nimic. Chapman Adkinson se simea extrem de obosit de fluxul continuu de datavizri pe care le recepta de la controlul traficului aerian. i n acelai timp era ngrijorat. Deja nu mai avea de-a face cu controlul traficului civil de la Atherstone, din raza cruia ieise cu opt minute n urm. Acum erau implementate protocoalele militare i ntregul control al traficului planetar era direcional prin centrul de operaii al Marinei Regale de pe Guyana. Iar cei de acolo nu erau tocmai comptimitori fa de starea lui. Esparta se derula pe sub avion; actualmente trecea peste unul dintre luxuriantele parcuri naionale din jurul capitalei. O jungl care era ntrerupt doar de ocazionalele osele rectilinii i de daele aristocrailor. Oceanul se afla la cinci minute n spatele lor.
53

Nanonicele lui neurale accesau senzorii exteriori, dar imaginea vizual era analizat doar n mod secundar, n principal pentru a susine sistemul de ghidare inerial n care brbatul nu mai avea de acum ncredere. Se concentr asupra diagramelor sistemelor avionului: douzeci la sut din procesoarele de la bord sufereau de defectri temporare aleatorii. Unele se reactivaser dup cteva secunde, altele rmseser moarte. Programele de diagnoz pe care le rula nu puteau pur i simplu identifica problema. Chiar mai nelinititor nc era faptul c n ultimele cincisprezece minute nregistrase oscilaii violente n circuitele de putere. Acela fusese motivul pentru care se certase cu controlorii militari. Perturbrile procesoarelor reprezentau o ameninare acceptabil, fiindc n arhitectura electronic a avionului era ncorporat atta redundan, nct putea s supravieuiasc unei ntreruperi cvasitotale; pe de alt parte ns, pierderea puterii de zbor se ncadra ntr-o categorie de risc complet diferit. Chapman Adkinson decisese deja c, dac aveau s ncerce s-l sileasc s zboare napoi peste ocean, el avea s asolizeze forat imediat, bgndu-i picioarele n penalizrile pe care aveau s i le ncarce n licen. Ce naiba, riscurile biologice de pe Xingu nu puteau fi letale! Chapman, rmi n standby pentru actualizarea coordonatelor de asolizare, dataviz controlorul de zbor de pe Guyana. V abatem. ncotro? ntreb brbatul sceptic. La baza Sapcoat. V elibereaz o zon pentru coborre i staionare. Se pare c pasagerii vor trebui s rmn o vreme la bord, dup asolizare. Mcar de am asoliza Coordonatele sosir i Chapman le introduse direct n calculatorul de zbor. Dousprezece minute pn la Sapcoat. Asta putea s accepte. Avionul se nclin lin la tribord i ncepu s se ndeprteze de oraul aflat undeva dincolo de
54

tremurul negru-argintiu cauzat de cldur la orizont. Fu un semnal pentru ca defeciunile s se mptreasc. Circuitele pornir s cad cu o vitez nspimnttoare. Un sfert din schema sistemelor plpi scurt i deveni amenintor de negru, lsnd doar contururi incolore spectrale n locul hardware-ului funcional cu o clip n urm. Alimentarea energetic a celor dou compresoare posterioare de la tribord ncet complet. Chapman auzi cum iuitul ascuit de fundal deveni mai grav, pe msur ce palele ncetinir. Programul de compensare al calculatorului de zbor trecu n mod primar, ns fuseser decuplate prea multe suprafee de control pentru a fi cu adevrat eficient. Mayday, Mayday, dataviz Chapman. ncetase s mai funcioneze chiar i transmitorul primar. Fur activate procesoarele de rezerv. Fuzelajul ncepu s vibreze i s se zglie, cnd avionul strbtu o zon de turbulene. Ce este? ntreb controlul traficului. Pierd putere i altitudine. Rata defectrii sistemelor crete. Bga-mi-a! Tocmai am pierdut magistrala de date pe direcia cozii. Dataviz un cod de urgen n calculatorul de zbor. Din potcoava consolei din faa lui glis un piston argintiu, avnd la capt un pat ca de pistol, placat cu crom rou-mat. Ajunse n poala brbatului i se roti silenios cu nouzeci de grade. Chapman l nh. Comand manual. Hristoase, n-am mai utilizat-o niciodat n afara simulrilor Autoritii Aviatice! Limea de band a datavizrii spre calculatorul de zbor ncepu s se reduc. Trecu prioritatea schemei pe afiarea elementelor absolut eseniale. Display-urile holografice de pe consol nviar, duplicnd informaiile. Gsii-mi un teren plat s-asolizez imediat, fir-ar al dracu! Nici nu voia s se gndeasc n ce fel avea s coboare avionul n configuraie VTOL, lipsit de ambele compresoare
55

tribord. Poate o osea, pe care s-o utilizeze ca pist? Solicitare refuzat. Poftim? Nu poi asoliza dect la coordonatele autorizate. n pizda m-tii, o s ne prbuim! mi pare ru, Chapman, nu poi asoliza nicieri n afar de Sapcoat. Nu pot s-ajung la Sapcoat. Legtura de datavizare de comenzi ctre calculatorul de zbor ncepu s dea rateuri. Mana i se mic uor n mn i simi cum avionul se nclin imediat. Uurel! i spuse. Exercit o presiune ferm asupra manei i botul aparatului ncepu s se ridice. Grafica holografic a orizontului arta c pica n continuare. Aps mai tare i rata coborrii ncetini. Ua cockpitului glis, deschizndu-se. Chapman era prea surescitat ca s-i pese. Ar fi trebuit s fi fost blocat codificat, dar dup cum se defecta hardware-ul De ce ai modificat cursul? Chapman arunc o privire scurt peste umr. Individul era mbrcat ntr-un costum ieftin, demodat de vreo cinci ani. Nu era doar calm, ci senin. Incredibil! Nu putea s nu s fi simit zguduiturile avionului. O problem tehnic, izbuti s icneasc. Asolizm pe cea mai apropiat pist care poate primi o urgen. Mana aproape c i se mpotrivea micrilor, iar acum i display-urile holografice ncepuser s unduiasc. Nu era sigur dac se mai putea ncrede n ele. ntoarce-te la locul tu, amice. Brbatul veni ns pur i simplu n spatele scaunului su i ntinse capul peste umrul lui Chapman, privind afar prin parbrizul ngust i curb. Unde-i Atherstone? Uite care-i trea Durerea i strpunse adnc coapsa. Chapman icni rguit din cauza ocului. Degetul arttor stng al brbatului i
56

atingea uor piciorul i un cercule din estura pantalonului de uniform ardea n jurul su. Chapman lovi iute cu palma flcruile albastre i ochii i clipir repede, alungnd lacrimile. Muchiul din coaps l durea ngrozitor. Unde-i Atherstone? repet brbatul. Trebuie s-ajung acolo. Calmul su i se prea lui Chapman mai descurajam dect defectarea avionului. Uite care-i treaba, n-am glumit cnd am spus c-avem probleme tehnice. S zicem mersi dac reuim s trecem de nenorocita asta de jungl. Nici vorb de Atherstone. O s te rnesc din nou, dar mai ru. i te voi rni ntruna pn-o s m duci la Atherstone. Simt deturnat! nelegerea faptului respectiv era tot att de ameitoare, pe ct de improbabil. Chapman se holb la el. Cred c glumeti! Nu glumesc defel, cpitane. Dac n-asolizezi n capital, voi avea grij s n-o faci nicieri. Iisuse Hristoase! Atherstone. Spune unde este. Undeva spre vest. Hristoase, nu-s sigur unde anume. Ghidarea inerial s-a dus. Un surs lipsit de veselie apru pe faa brbatului. Atunci, ndreapt-te ctre vest. Este un ora mare. Sunt sigur c-l vom vedea de la altitudinea asta. Chapman nu schi niciun gest. Dup aceea fcu o grimas, cnd brbatul se ntinse pe lng el i-i lipi de parbriz palma cu degetele rchirate. Fisuri albe oribil de profunde se ntinser n toate direciile, ca razele unei stele. Atherstone. Fusese un ordin. n regul, numai ia-i mna aia blestemat de acolo! Parbrizul era din safir artificial, pentru numele lui Dumnezeu! Nu-l puteai fisura prin simpla rezemare de el.
57

O verificare a statutului nanonicelor neurale i art c-i czuse jumtate din augmentarea sinaptic i practic toate celulele de memorie se nchiseser. Exista totui suficient capacitate pentru o datavizare. Urgen cod F! rcni el la calculatorul de zbor, rugndu-se simultan s nu se fi defectat complet. Ofierul de serviciu ASI, se auzi rspunsul. Ce sentmpl? Chapman utiliz ultimele resurse de capacitate ale nanonicelor neurale pentru a emite o comand metabolic prioritar, care s-i menin chipul perfect neutru. Nu trebuia s trdeze prin niciun fior de emoie conversaia silenioas. Tentativ de deturnare. n plus, avionul se dezagreg n jurul meu. Ci teroriti? Doar unul, cred. N-am acces la videocamerele cabinei Ce dorete? S-ajung la Atherstone. Ce fel de arm utilizeaz? Nu sunt sigur. Nimic vizibil. Un soi de implant. Poate un generator de camp de inducie termic. Mi-a ars piciorul i a avariat parbrizul. Mulumesc. Rmi pe legtur, te rog. De parc-a putea face altceva, gndi sarcastic Chapman. Arunc o privire curioas ctre brbatul care continua s stea n picioare lng scaunul lui. Chipul i era la fel de inexpresiv ca al pilotului. Avionul se legn alarmant. Chapman ncerc s-l domoleasc, deplasnd mana pentru a compensa micrile dezordonate. Aa ceva ar fi avut succes la un avion cu suprafee control complet funcionale, dar aici nu obinu dect oscilarea cozii. Chapman observ c botul se nclinase din nou n jos cu cteva grade. Dac nu te superi c te-ntreb, ce naiba-i att de important n Atherstone ca s fie nevoie s recurgi la
58

chestia asta nebuneasc? Oameni, rspunse sec brbatul. Ceva din calmul su se infiltra n mintea lui Chapman. Trase mana spre el, ridicnd botul pn cnd redeveni orizontal. Nicio problem. Cel puin nu mai cdeau alte sisteme; se prea c defeciunile atinseser un platou. ns asolizarea avea s fie criminal. Chapman, dataviz ofierul de serviciu ASI. Te rog, ncearc s ne transmii o imagine a teroristului. Este foarte important. Am picat pn la aproape doi kilometri altitudine, aptezeci la sut din sisteme mi-au czut i voi nu dorii dect s vedei cum arat individul? Ne va ajuta s evalum situaia. Chapman l privi piezi pe brbat i ncrc imaginea ntruna dintre cele trei celule de memorie care-i rmseser funcionale. Rata de bii a datavizrii i era acum att de mic, nct avu nevoie de o secund ntreag pentru a transmite fiierul. Ralph Hiltch privi pixelii coagulndu-se ncetior deasupra mesei din sala sferic. Savion Kerwin, rosti el fr surprindere n glas. Fr ndoial, ncuviin amiralul Farquar. Avionul acela a plecat din Pasto la nouzeci de minute dup asolizarea avionului lor spaial, spuse Jannike Dermot. n mod evident, ei intenioneaz s rspndeasc virusul ct mai mult posibil. Aa cum v-am spus, zise Roche Skark. Ralph, crezi c-a mai infectat pe altcineva din avion? Foarte posibil, domnule. n mod evident, calculatorul de zbor i nanonicele neurale ale lui Chapman sunt asaltate de un cmp de bruiaj electronic foarte intens. S-ar putea s fie chiar mai muli, care acioneaz la unison, ori s-ar putea s fie vorba doar despre apropierea lui Savion Kerwin de sistemele electronice la urma urmelor, calculatorul de zbor se afl sub puntea cockpitului. Nu ne putem asuma
59

ns riscul respectiv. De acord, spuse amiralul Farquar. Chapman Adkinson atept cincisprezece secunde dup ce datavizase fiierul cu imaginea. Calculatorul de zbor dereglat anun c meninea deschis canalul de comunicaii. Nu se ntmpl nimic, nicio actualizare de la ofierul ASI. Fiind el nsui ofier n rezerv a Marinei Regale Kulu, Chapman tia de existena procedurilor de rspuns n cazul urgenelor care implicau civili. Regula era simpl: cu ct luarea unei decizii ntrzia mai mult, cu att problema era trimis mai sus prin structura de comand. Probabil c problema aceasta ajungea chiar pn n vrf. La persoanele autorizate s ia decizii de via i de moarte. Intuiia sau pur i simplu senzaia strivitoare de condamnare l fcu pe Chapman Adkinson s izbucneasc ntr-un hohot de rs vesel. Teroristul se ntoarse i-l privi straniu. Ce-i? O s vezi n curnd, amice. Ia zi-mi, eti un risc biologic? Dac sunt Laserul cu raze X izbi avionul cu optzeci de kilometri nainte de Atherstone. Platformele de armament DS pe orbit joas a Ombeyului puteau lovi viespi de lupt de la o deprtare de dou mii cinci sute de kilometri. Avionul se afla la numai trei sute de kilometri sub platforma pe care o activ Deborah Unwin. Atomii de oxigen i azot din atmosfera inferioar se dezintegrar pur i simplu n constituenii lor subatomici cnd raza X strbtu aerul un fulger purpuriu prjolitor, lung de optzeci de kilometri. n vrful su, avionul deton ntr-o cea ionizat care se dilat aidoma unui ciclon de neon miniatural. Fragmente radioactive n flcri czur ca o ploaie peste jungla virgin de dedesubt.
60

2
Se nscuse de fapt n Statele Unite ale Americii, dei puini erau cei crora le plcuse s-o recunoasc vreodat, atunci sau ulterior. Prinii i erau din Napoli, iar italienii din sud erau privii peste tot cu condescenden i dispreuii chiar i de alte grupuri de imigrani sraci, i cu att mai mult de intelectualii superiori ai epocii, care-i afirmau deschis ura fa de neamul acela inferior. Drept urmare, puini biografi i istorici au admis vreodat adevrul simplu. El era, mai presus de orice, un monstru autentic made n America. S-a nscut n Brooklyn, n ziua geroas de 17 ianuarie 1899, al patrulea fiu al lui Gabriele i al Teresinei. n vremea aceea cartierul era cminul unei mase clocotitoare de asemenea familii de imigrani care ncercau s-i cldeasc viei noi pe noul trm al fgduielilor. Munca era aspr, fora de munc era ieftin, infama mainrie politic a oraului era puternic, iar gangsterii i bandele de strad erau notorii. n mijlocul tuturor dificultilor, tatl lui a izbutit totui s ctige ndeajuns pentru a-i ntreine familia. Iar ca brbier, a fcut toate acestea n mod independent i onest, ceva destul de rar n epoca i n locul acela. Fiul lui Gabriele n-a urmat niciodat drumul respectiv; ansele rnduite mpotriva lui erau pur i simplu prea numeroase. ntregul mediu din Brooklyn prea special conceput pentru a-i deturna pe tinerii si brbai de la calea spre bine. Dup ce a fost exmatriculat din coal la paisprezece ani pentru c-i btuse profesoara, a nceput s fac comisioane pentru eful local al Asociaiei locale. Unul dintre cei mai de jos dintre cei de jos. El ns a nvat despre viciile oamenilor i despre ce ar fi fost ei n stare pentru a i le satisface, despre banii ce puteau fi ctigai,
61

despre loialitatea fa de ai si i, mai mult ca orice, despre ceea ce oamenii acordau efului Asociaiei: respect. Ceva ce nimeni nu-i artase vreodat lui sau tatlui su. Respectul era cheia. Un brbat respectat avea totul, era un prin printre oameni. n decursul acelei ucenicii infracionale au fost sdite seminele distrugerii sale; ca o ironie a sorii, de ctre el nsui. A contractat sifilis ntr-unul dintre numeroasele bordeluri jalnice pe care le vizitau n mod regulat bieii de vrsta i condiia sa. Ca majoritatea brbailor, a supravieuit primului stadiu de evoluie; furunculele de pe organele genitale i s-au vindecat n dou sptmni. Nici al doilea stadiu nu l-a deranjat prea mult; o perioad la fel de scurt de suferin, despre care s-a convins singur c fusese o form acut de grip. Dac ar fi vizitat un medic, i s-ar fi spus c stadiul teriar era cel care se dovedea letal pentru o cincime dintre cei infectai, distrugndu-i lobii frontali ai creierului. Dar odat ce trecuse al doilea stadiu, boala perfid devenea latent mult timp, uneori decenii, amgindu-i victima ntr-o fals impresie de siguran. El n-a vzut niciun motiv pentru care s afle realitatea umilitoare. n mod paradoxal, tocmai boala aceea a contribuit la ascensiunea lui inexorabil din urmtorii cincisprezece ani. Din cauza naturii atacului su asupra creierului, a amplificat trsturile de personalitate ale victimei. Trsturi care n cazul su fuseser forjate n Brooklynul de la nceputul secolului i includeau dispreul, ostilitatea, furia n tandem cu violena, lcomia, trdarea i neltoria. Caliti de supravieuire excelente pentru fundtura aceea de cartier, dar care l scoteau n relief ntr-un ambient mai civilizat. Un barbar n metropol. n 1920 s-a mutat n Chicago. n cteva luni era puternic implicat ntr-una dintre mafiile majore. Pn atunci mafiile conduseser afacerile ilegale, bordelurile i slile de jocuri i greblaser bani frumoi. i ar fi putut s fi rmas la
62

nivelul respectiv, relativ insignifiant. ns acela a fost anul n care prohibiia a intrat n vigoare n toat ara. Barurile clandestine s-au deschis, distileriile ilegale au nflorit. Banii au curs n cuferele mafiilor, milioane i milioane de dolari murdari, uor ctigai. Le ddea o baz de putere la care nu visaser niciodat pn atunci. Au cumprat poliia, i aveau la degetul mic pe primar i pe majoritatea funcionarilor din primrie, intimidau ziarele care porniser cruciade i rdeau n nasul legii. ns banii au adus propria lor problem, aparte. Toi puteau vedea ct de vast era piaa, ct de profitabil. Toi doreau o cotparte. i acela a fost domeniul n care, n cele din urm, a intrat n drepturile sale. Cartiere ntregi din Chicago au degenerat n zone de rzboi, cu bandele, mafiile i boii luptndu-se aidoma leilor pentru teritoriu. Cu neurosifilisul erodndu-i treptat raiunea, el a ieit n relief printre contemporanii si ca fiind cel mai nemilos, cel mai de succes i cel mai temut ef de band. Capriciile au devenit excentriciti nfumurate: a deschis cantine pentru sraci; a organizat parade funerare pentru camarazii ucii, care au blocat ntregul ora; tnjind dup publicitate, a inut conferine de pres pentru a-i promova generozitatea de a le drui oamenilor ceea ce-i doreau cu adevrat, a sponsorizat cntrei falii. Stilul lui flamboaiant a devenit la fel de legendar ca brutalitatea sa. La apogeu, tirania sa a fost suficient pentru a fi menionat de Casa Alb. Nimic din ceea ce au ntreprins vreodat autoritile n-a prut vreodat s nsemne ceva. Arestri, anchete, acuzaii el i-a cumprat scparea cu bani, n timp ce reputaia i asociaii lui asigurau tcerea martorilor. De aceea guvernul a fcut ceea ce fac ntotdeauna guvernele cnd se confrunt cu o opoziie care nu poate fi dobort prin mijloace cinstite i legale. A triat. Procesul su pentru evaziune fiscal a fost descris
63

ulterior ca o linare legal. Trezoreria a formulat reguli noi i a dovedit c el se fcuse vinovat de nclcarea lor. Un brbat care era responsabil, att direct, ct i indirect, pentru moartea a sute de oameni a fost condamnat la unsprezece ani de nchisoare pentru neplata unor taxe n valoare de 215.080 dolari. Domnia lui atroce a luat sfrit, dar viaa a avut nevoie de ali aisprezece ani ca s se ofileasc. n ultimii si ani, cu neurosifilisul mugindu-i n cap, a pierdut complet contactul cu realitatea, avnd viziuni i auzind voci. Mintea i rtcea acum printr-un stat complet imaginar. Corpul ncetase s-i funcioneze ntr-un mod ndeajuns de panic pe 25 ianuarie 1947, ntr-o cas mare din Florida, nconjurat de familia ndurerat. ns atunci cnd eti deja dement, diferena este prea puin sesizabil ntre propriul tu univers iluzoriu i torturile distorsionate ale lumii de dincolo, n care-i lunec sufletul. Au trecut peste ase sute de ani. Entitatea care a ieit din lumea de dincolo n corpul fracturat i nsngerat al lui Brad Lovegrove, manager asistent de gradul IV (divizia ntreinere salubritate urban) din grupul metamecanic Tarosa din Noua Californie, nici mcar nu i-a dat seama c revenise n realitatea vieii. Oricum, nu imediat. Prima fiin posedat a ajuns la Noua Californie ntr-o nav de marf plecat de la Norfolk unul dintre cei douzeci i doi de insurgeni pe care Edmundrigby i crease n Boston. Se numea Emmet Mordden i imediat ce a ajuns pe suprafaa planetei a nceput procesul de cucerire, rpind oameni de pe strzi i autostrzi, cauznd rni dttoare de agonie care s le slbeasc spiritul i s le deschid mintea pentru a primi sufletele din lumea de dincolo. n zilele ce urmar, o band mic de posedai se strecur neobservat pe bulevardele din San Angeles, sporindu-i ncetior rndurile. Aidoma tuturor posedailor ce apreau n toat Confederaia, ei nu aveau o strategie distinct, ci
64

doar un impuls unic care-i mboldea s aduc mai multe suflete din lumea de dincolo. ns acesta nu era de niciun folos pentru cauz. Cu mintea spulberat, nu se asocia niciunui stimul extern. El rcnea avertizri isterice adresate fratelui su Frank, plngea, inea monologuri interminabile despre fabrica lui de pantofi, unde promitea c le va asigura tuturor locuri de munc, emitea fr avertizare rafale mici de energie, chicotea constant, defeca n pantaloni i ncepuse s-i arunce excrementele n jur. Ori de cte ori i aduceau mncare, abilitatea lui energistic o transforma n paste fierbini i picante, ce emanau o duhoare nspimnttoare. Dup dou zile, cabala aflat n cretere l abandon pur i simplu n magazinul scos din uz pe care l utilizase drept baz. Dac s-ar fi sinchisit s-i arunce o privire nainte de plecare, ar fi observat c vorbirea i era mai coerent i comportamentul ceva mai moderat. abloanele de gndire psihopate ce se formaser la nceputul anilor 1940 i rulaser necontrolat vreme de ase secole ncepuser finalmente s opereze din nou n interiorul unei structuri neuronale sntoase. Nu existau dezechilibre chimice, nici spirochete, nici mcar urme de uoar toxicologie alcoolic, deoarece Lovegrove nu bea. Sntatea mintal i reveni treptat, pe msur ce procesele de gndire ncepur s se mite n cicluri mai naturale. El simi cum mintea i amintirile i revenir laolalt, ca i cnd ar fi ieit din cea mai groaznic experien cu cocain pe care o ncercase vreodat (viciul su de demult, din anii 1920). Multe ore zcu pur i simplu pe podea, tremurnd, pe cnd evenimentele se revrsau prin contiina sa aflat n extindere. Evenimente care-i ngreoau inima, dar care-i aparineau. Nu auzi deschiderea uii de serviciu a magazinului, icnetul de surprindere al agentului imobiliar, paii greoi care tropiau spre el. O mn i strnse umrul i-l scutur puternic.
65

Hei, gagiu, cum ai ajuns aici? El tresri violent, ridic ochii i vzu un brbat cu o casc stranie, de parc elitre verde-strlucitor de gndac i se pliaser peste east. Ochi bulbucai, aurii, inexpresivi, l fixau de sus. Url i se rsuci. La fel de surprins, agentul imobiliar se retrase un pas i duse mna la paralizatorul cortical ilegal din buzunarul jachetei. n ciuda a ase sute de ani de progres tehnologic, brbatul nc putea s recunoasc o arm individual atunci cnd o vedea. Bineneles, adevratul indicator era expresia de superioritate i uurare nervoas de pe faa agentului imobiliar; cea a oricrui om speriat, atunci cnd o arm a readus n mod brusc ansele de partea sa. El i scoase propria sa arm. Att doar c, de fapt, n-o scoase nu exista un toc din care s-o fi scos. ntr-o secund i dori o arm i n secunda urmtoare degetele i strngeau o puc-mitralier Thompson. Trase. Iar mugetul cndva familiar al armei poreclite mtura traneelor i rpi iari n urechi. O flam ciudat de alb iei din eav, cnd o ndrept ctre agentul imobiliar care se ghemuise, luptndu-se cu reculul. Iar apoi nu mai rmase dect un trup distrus, care zvcnea, pompnd litri de snge pe podeaua goal de beton-carbon. Rnile ca nite cratere fumegau, de parc gloanele ar fi fost incendiare. Oripilat i cu ochii bulbucai, se holb la cadavru pentru un moment, dup care vomit neajutorat. Capul i se nvrtea, ca i cum eternul comar revenea pentru a-l nha o dat n plus. Hristoase, nu! gemu el. Nu mai vreau rahaturile astea. Te rog! Puca-mitralier Thompson dispruse la fel de misterios precum apruse. Ignornd greaa care-i trimitea fiori violeni prin toate membrele, se mpletici pe u i iei n strad. Imagini nebuneti l asaltar. Capul i se nclin lent pe spate pentru a vedea imaginile desprinse din reviste
66

pulp fantasy n care nimerise. Fuioarele de nori joi care pluteau dinspre ocean erau spintecate de zgrie-norii ca nite lame de spad din crom i sticl ce formau centrul lui San Angeles. Pe fiecare suprafa sclipeau i scnteiau lumini prismatice. Un ora alctuit dintr-o sut de oglinzi multicolore, nalte cat turnurile. Apoi vzu secera simpl a unei luni micue i roiatice chiar deasupra capului. Jeturile navelor stelare roiau neglijent pe cerul de cobalt, aidoma unor licurici incandesceni. Gura i se csc de uimire total. S fiu al naibii, da ce dracu-i locu-sta? ntreb Alphonse Capone. Rotirea lui Ombey adusese continentul Xingu n centrul prii ntunecate cnd avioneta Marinei Regale n care se afla Ralph Hiltch trecu peste periferia lui Pasto. Oraul era situat pe coasta vestic i se dezvolta din portul Falling Jumbo ntr-o extindere susinut, care dura de o sut de ani. Terenul era plat, ideal pentru urbanizare, ridicnd minimum de probleme ambiioilor ingineri civili. Majoritatea districtelor aveau configuraii geometrice, gzduind domenii care alternau cu parcuri mari i cartiere comerciale complexe. Puinele coline existente fuseser revendicate de locuitorii mai bogai, pentru castelele i conacele lor. Accesnd suita senzorial a avionetei, Ralph le vedea ridicndu-se mndre n propriile lor oaze luminoase, n centrul unor domenii ntinse, complet ntunecate. Drumurile nguste i puternic iluminate care erpuiau printre coline erau singurele curbe n reeaua vast de linii portocalii strlucitoare ce se ntindea sub el. Pasto arta minunat de funcional i de modern, un simbol mre al iscusinei economice a Regatului, o insign de merit prins pe planet. Iar undeva jos, prin arhitectura sclipitoare i dinamismul uman, existau oameni care puteau nrui complet ntregul
67

edificiu. Probabil n dou zile, cu certitudine n mai puin de o sptmn. Cathal Fitzgerald orient avioneta ctre cldirea cubic mare ce adpostea sediul Forei Poliieneti Xingu. Asolizar pe platforma special de pe acoperi, la captul unui ir de avioane hipersonice mici, cu forme de planoare i boturi ca nite vrfuri de sgei. La piciorul scrii, Ralph era ateptat de dou persoane. Comisarul de poliie Landon Mecullock, un brbat viguros de aptezeci i doi de ani, nalt de aproape doi metri, cu pr rocovan des, tuns periu, n uniform albastru-nchis cu trese argintii pe braul drept. Era nsoit de Diana Tieman, efa Diviziei Tehnologie din Departamentul de Poliie, o femeie fragil, mai vrstnic, dominat de statura superiorului ei, un contrast care tindea s-i reliefeze aspectul studios. Apreciez realmente faptul c ai cobort pe planet, rosti Landon cnd i strnse mna lui Ralph. Este imposibil s-i fi fost uor s fii de acord s revezi creatura asta. Pachetul de date cu informarea amiralului Farquar m-a zguduit neplcut. Oamenii mei nu sunt tocmai pregtii s fac fa genului acestuia de incidente. De fapt, cine este? coment Ralph acid. Noi am fcut totui fa pe Lalonde i intenionm s ne comportm chiar mai bine aici. M bucur s-aud asta, zise Landon cu un aer morocnos. i salut scurt din cap pe ceilali trei ageni ASE care coborau scara avionetei i buzele i zvcnir ntr-un surs admirativ indus de amintire, privindu-i pe Will i Dean, care i crau echipamentele de lupt n dou geni voluminoase. A trecut ceva timp de cnd n-am mai acionat n partea de teren a unei operaiuni, murmur el. Ceva actualizri despre avionul care a fost dobort? ntreb Ralph dup ce pornir ctre liftul care-i atepta.
68

N-a supravieuit nimeni, dac la asta te refereai, zise Diana Tiernan i-l privi ntrebtor. La asta te refereai? Sunt nite ticloi rezisteni, coment scurt Will. Femeia strnse din umeri. Am accesat o nregistrare a datavizrii lui Adkinson. Abilitatea aceea de manipulare a energiei pe care a demonstrat-o Savion Kerwin a prut cu totul extraordinar. Nu v-a artat nicio zecime din ce poate s fac, spuse Ralph Uile liftului se nchiser i coborr spre centrul de comand. Sala fr ferestre care ocupa jumtate din nivelul respectiv fusese conceput pentru a trata orice urgen civil imaginabil, de la prbuirea unui avion n centrul unui ora, pn la rzboiul civil. Douzeci i patru de noduri separate de coordonare erau dispuse n trei rnduri, cercuri de console cu cte cincisprezece operatori fiecare. Autoritatea lor de acces la reeaua continental era absolut, asigurndu-le acoperire senzorial i legturi de comunicaii fr egal. Cnd Ralph intr acolo, toate locurile erau ocupate i aerul prea un corp solid din cauza petelor de lumin ale laserelor, aruncate de sutele de coloane proiectoare AV. l vzu pe Leonard Deville aezat la Nodul 1, un inel de console n centrul ncperii. Strngerea de mn a ministrului Afacerilor Interne nu avu sinceritatea lui Mecullock. Ralph fu prezentat iute celorlali de la Nodul 1: Warren Aspinal, prim-ministrul parlamentului continental Xingu, Vicky Keogh, adjuncta lui Mecullock, i Bernard Gibson, comandantul Escadronului Tactic Armat al poliiei. O coloan AV proiecta o imagine a amiralului Farquar. ntregul trafic aerian a fost nchis acum douzeci de minute, anun Landon Mecullock. Pn i zborurile de patrulare ale avioanelor poliiei au fost reduse la minimul absolut. Iar echipajelor celor care se mai afl nc n vzduh li
69

s-a cerut s ne datavizeze fiiere din nanonicele neurale, zise Diana. n felul acesta putem fi rezonabil de siguri c niciunul n-a fost infectat de Tremarco sau Gallagher. Cnd am cobort cu avioneta, am vzut un trafic masiv pe drumuri i osele, rosti Ralph. A dori s fie nchis. Nu pot sublinia suficient de apsat c trebuie s restricionm micrile populaiei. n Pasto este abia ora zece seara, rosti Leonard Deville. Oamenii nc se ntorc la casele lor, alii ies s-i petreac seara n ora i doresc s revin mai trziu. Dac nchidei acum traficul la sol, vei cauza un nivel incredibil de confuzie, mai presus de capacitatea forei poliieneti de ari soluiona, pentru multe ore. Iar noi trebuie s meninem poliia n rezerv pentru a se ocupa de cei din ambasad, atunci cnd i vom detecta. Am considerat c ar fi mai logic s le ngduim tuturor s mearg acas ca de obicei, dup care s instituim starea de asediu. n felul acesta marea majoritate vor fi restricionai n locuinele lor pn mine diminea. Iar dac Tremarco i Gallagher au nceput s-i infecteze, orice epidemie va fi localizat, ceea ce nseamn c ar trebui s-o putem izola relativ uor. Fii discret i obine rezultate, de ce nu? gndi Ralph acru. Eu ar trebui s ascult i s consiliez, nu s m bag peste ei i s m comport ca o goaz glgioas. La naiba, dar Kerwin i avionul m-au surescitat prea tare. ncercnd s ascund ct de penibil se simea, ntreb: La ce or vei institui starea de asediu? La unu noaptea, zise prim-ministrul. Atunci vor mai fi afar doar adevratele psri de noapte. Slav cerului c nu este smbt! Atunci chiar c-am fi avut probleme serioase n regul, pot s accept asta, spuse Ralph. Pe chipul lui Deville licri un zmbet iute de victorie pe care opt s-l ignore. Cum stau lucrurile cu celelalte aezri i, mai important, cu oselele? ntreb el apoi. Starea de asediu se va decreta la ora unu n toate
70

zonele urbane de pe Xingu, rosti Mecullock. Continentul are trei fusuri orare, aa c va fi introdus dinspre est. Ct despre osele, nchidem deja traficul, astfel nct aezrile vor fi izolate. Asta n-a fost o problem, fiindc toate vehiculele de pe osele sunt supervizate de calculatoarele pentru managementul rutelor i fluxului ale Departamentului de Transport. Vehiculele de pe drumurile secundare sunt cele care ne dau bti de cap; toate sunt comutate pe procesoare de control autonome. i mai rele sunt vehiculele de la fermele din zonele rurale, fiindc jumtate din blestemiile alea au comenzi manuale. Estimm c vor fi necesare alte trei ore pentru nchiderea complet a ntregului trafic de la sol, zise Diana. n clipa aceasta stabilim o interfa ntre Comandamentul Defensiv Strategic i Divizia Trafic a poliiei noastre. n felul acesta, cnd sateliii cu senzori DS de pe orbit joas localizeaz un vehicul care se deplaseaz pe un drum secundar, vor efectua o baleiere de identificare i-l vor cataloga. Dup aceea Divizia Trafic va dataviza oprirea procesorului de comand. Pentru vehiculele operate manual va fi nevoie s trimitem un echipaj de patrulare. Oricum, asta-i n teorie. O operaie de detectare i identificare la nivel continental va implica enorm de mult putere de procesare, de care nu ne prea putem lipsi n clipa aceasta. Dac nu suntem foarte ateni, vom sfri cu deficit de procesare. Crezusem c aa ceva este imposibil n epoca asta, interveni blnd Warren Aspinal. Diana i pierdu orice urm de amuzament. n condiii normale, da. ns ceea ce ncercm s facem nu are precedent. Ridic din umeri n semn de scuz ctre ceilali din Nodul 1: Echipa mea are trei IA n subsol i dou la universitate, care ncearc s acceseze i s analizeze simultan toate procesoarele din ora. Este o rafinare a ideii amiralului Farquar de a urmri virusul energetic prin intermediul distorsiunii electronice pe care o
71

genereaz. Am vzut-o demonstrat n avionul lui Adkinson, aa nct cunoatem natura aproximativ a fiarei. Tot ce ne rmne de fcut este s ntreprindem cel mai masiv exerciiu de corelare ncercat vreodat: s aflm care procesoare au suferit defeciuni n ultimele opt ore i s facem referiri ncruciate la or i coordonate geografice. Dac s-a ntmplat la cteva procesoare neasociate din aceeai zon n acelai moment, atunci exist o posibilitate serioas ca defeciunea s fi fost cauzat de cineva virusat. Toate procesoarele? ntreb Vicky Keogh. Absolut toate. Pentru o clipit, faa smochinit a Dianei fu luminat de un surs adolescentin. De la procesoarele reelei publice, la temporizatoarele felinarelor stradale, reclamele AV, uile automate, automatele pentru vnzri, mecanoizii, blocurile comunicatoare personale, matricele supervizoare gospodreti Totul. i va merge? ntreb Ralph. Nu exist niciun motiv pentru care s nu mearg. Aa cum am spus, exist o posibil problem de capacitate de procesare i se poate ca IA-urile s nu reueasc formatarea programului de corelare n interiorul cadrului temporal de care avem nevoie. ns cnd programul se va activa, ar trebui s ne ofere echivalentul electronic al unor urme lsate n zpad. i dup aceea? ntreb ncetior Warren Aspinal. Acesta este motivul real pentru care ai fost adus aici, Ralph. Ce facem cu oamenii acetia dac-i gsim? Utilizarea sistemelor DS de fiecare dat cnd localizm una dintre persoanele afectate va implica o dimensiune politic. Nu contest necesitatea eliminrii avionului lui Adkinson. Iar oamenii vor fi cu certitudine de acord s utilizm fora n scopul nimicirii ameninrii. Dar finalmente va trebui s gsim o metod pentru eradicarea virusului energetic n sine, fr a vtma victima. Nici chiar Prinesa nu poate autoriza de-a pururi asemenea distrugeri, n niciun caz cnd sunt orientate mpotriva supuilor Regatului.
72

Lucrm n direcia aceasta, zise amiralul Farquar. Gerald Skibbow intr chiar acum n interogarea de personalitate. Dac putem descoperi felul n care a fost infectat i cum a fost apoi purificat, ar trebui s putem veni cu o soluie, un soi de contramsur. Ct timp va dura asta? ntreb Leonard Deville. Informaiile sunt insuficiente, rspunse amiralul. Skibbow nu este foarte puternic. Vor trebui s-l ia cu uurelul. Cu toate acestea, spuse Landon Mecullock, pentru ca pregtirile noastre s nsemne ceva, va trebui s-i prindem pe cei doi din ambasad n noaptea aceasta sau cel trziu mine diminea. i nu numai pe ei, ci i pe toi cei cu care au intrat n contact. Situaia ar putea escalada dincolo de capacitatea noastr de a o restriciona. Trebuie s avem pregtit o politic pentru a ne ocupa de ei. Deocamdat singurul lucru despre care tim c ar funciona este o putere de foc copleitoare. Eu pot oferi dou lucruri, spuse Ralph. Se uit la Bernard Gibson i-i zmbi cu un aer cit: Echipele tale vor fi nevoite s duc tot greul, mai ales la nceput. Comandantul ETA rnji larg. Pentru asta suntem pltii. Perfect, atunci, iat-le: Mai nti, contactul cu un purttor al virusului energetic nu nseamn neaprat contractarea virusului. Will i Dean sunt dovezi excelente n privina asta. El l-au capturat pe Skibbow, l-au inut cu minile, au fost ore la rnd n imediata lui proximitate i amndoi se simt perfect. De asemenea, eu am fost n Ekwan timp de o sptmn cu cei trei din ambasad i nam fost infectat. n al doilea rnd, n ciuda puterii lor, pot fi intimidai s se supun. Trebuie s fii ns pregtii s folosii mpotriva lor violen extrem, iar ei trebuie s tie asta. Un singur indiciu de slbiciune, o unic ezitare i v vor lovi cu tot ce au. De aceea, cnd l vom gsi pe primul, eu i echipa mea vom conduce asaltul. n regul?
73

Deocamdat nu am nimic mpotriv, spuse Bernard Gibson. Perfect. Preconizez rspndirea experienei unui atac n acelai fel n care este rspndit virusul. Toi cei care vor participa alturi de mine la primul asalt se vor putea familiariza cu ceea ce trebuie fcut. Dup aceea i vei repartiza la conducerea propriilor lor grupe, pentru urmtoarea etap de capturi, i aa mai departe. n felul acesta ntreaga ta divizie va fi pus n tem ct mai rapid posibil. n regul. i ce vom face cu ei dup ce i-am capturat? i bgai n tau-zero. Crezi c asta a eliminat virusul lui Skibbow? ntreb prompt Farquar. Consider c este o posibilitate bun, domnule amiral. El s-a mpotrivit cu disperare s intre n incinta din Ekwan. Pn n clipa aceea fusese destul de docil. Cnd a aflat c-l vom bga n modul, a devenit aproape isteric. Cred c era speriat. i n tot cazul, cnd a ieit, virusul dispruse. Excelent, zmbi Warren Aspinal ctre Ralph. Cursul acesta de aciune este oricum mai acceptabil dect niruirea lor cu spatele la zid pentru a fi mpucai. Chiar dac tau-zero n-ar fi responsabil pentru tergerea virusului, tim c-i poate restriciona n acelai fel n care o face cu oamenii obinuii, spuse Ralph. i putem ine n staz pn cnd gsim o soluie permanent. Cte module tau-zero avem disponibile? o ntreb Landon pe Diana. efa Diviziei Tehnologie clipi prelung, n timp ce nanonicele ei neurale cutar fiierele relevante. n cldirea asta sunt trei. n ora exist alte zece sau cincisprezece. Sunt utilizate aproape exclusiv de industria aerospaial. n Ekwan exist n clipa de fa cinci mii de module neutilizate, rosti Ralph. Ele ar trebui s fie suficiente, dac va funciona acest program de corelare IA. S fiu sincer,
74

dac vom avea nevoie de mai multe, nseamn c am pierdut. Echipele de ntreinere vor ncepe s le deconecteze imediat, zise amiralul Farquar. Vi le putem trimite jos n avionete de cargo pe pilot automat. Rmne atunci doar problema de a-i sili pe cei infectai s intre n ele, rosti Ralph i-l privi deschis pe Bernard. Iar asta va fi nc i mai ru dect capturarea lor. Urm posibil! anun brusc Diana cnd primi o datavizare de la o IA. Toi cei din Nodul 1 i ntoarser atenia asupra ei. Un taxi care a prsit spaioportul la douzeci de minute dup sosirea avionului spaial cu cei trei din ambasad. Peste cinci minute, matricea de procesoare a vehiculului a nceput s sufere defeciuni stranii. Contactul a fost pierdut dup alte dou minute. Nu poate s fi fost totui o decuplare total, deoarece controlul traficului nu are nregistrarea vreunei defeciuni generalizate n sectorul respectiv n dup-amiaza aceasta. A disprut pur i simplu din bucla de control rut i flux. Antrepozitul care gzduia Mahalia Engineering Supplies era sigilat i etanat ermetic, fiind una dintre cele douzeci de cldiri identice care se niruiau pe latura sudic a parcului industrial, separat de vecina ei prin fii de beton vechi i rnduri de arbori subiratici plantai n tentativa de a alunga rigoarea zonei. Era lung de aptezeci de metri, lat de douzeci i cinci de metri i nalt de cincisprezece, cu zidurile din panouri din compozit cenuiu-nchis, fr nicio fereastr. Din exterior arta inert, inofensiv, ba chiar abandonat. Smocuri de vegetaie aborigen din Ombey i fixaser rdcinile n rigole. asiurile despuiate ale unor vehicule de ferm vechi erau stivuite pe trei-patru rnduri n lungul unui perete, iroind rugin pe beton. Ralph i concentr senzorii ctii-cochilie asupra uii late care culisa vertical n centrul peretelui din capt, la
75

cincizeci de metri n faa lui. El i echipa avuseser nevoie de patru minute ca s ajung aici de la sediul poliiei, ntrunul dintre hipersonicele forelor de intervenie, pe urmele procesoarelor disprute din controlul de rut i flux, care fuseser localizate de Diana i IA-uri. Trei grupe de poliie ETA fuseser de asemenea trimise la parcul industrial, n conformitate cu ordinele lui Bernard Gibson. Opt avioane micue asolizaser, ncercuitul antrepozitul de la cinci sute de metri deprtare. n jurul uii nu rzbtea nici mcar o singur raz de lumin. Niciun semn de via. Nici infraroiile nu dezvluiau mai multe. Brbatul scan din nou n lungul cldirii. Unitatea de condiionare funcioneaz, observ Ralph. Vd cldura emanat de motor, iar grila degaj aer. Cineva este nuntru. Vrei s infiltrm un senzor nanonic? ntreb Nelson Akroid. Era cpitanul plutonului ETA, un brbat solid, care se apropia de patruzeci de ani i care abia ajungea la umrul lui Ralph. Nu tocmai imaginea la care s te fi ateptat din partea cuiva cu profesiunea lui, dei Ralph era obinuit cu soldaii G66 mai voluminoi. n acelai timp ns bnuia c Nelson Akroid era un oponent serios n orice nfruntare corp la corp, deoarece avea exact genul respectiv de competen controlat. Este o cldire mare i exist multe posibiliti pentru ambuscade, zise Nelson Akroid. Am avea de ctigat dac le-am putea repera exact. Iar operatorii mei tehnici sunt pricepui. Ostilii nici mcar n-ar ti c ne-am strecurat printre ei. Prea dornic s intre n aciune, ceea ce putea fi o deficien n situaia aceasta. Ralph nu-i putea imagina c plutonul su avea parte de cine tie ce misiuni reale pe Ombey. Activitile lor nsemnau probabil interminabile exerciii i antrenamente, blestemul oricrui agent de teren.
76

Fr nanonice, spuse Ralph. Oricum nu vom putea depinde de ele. Vreau ca echipa de penetrare s foloseasc procedurile standard pentru cutare i reinere. Nu putem avea ncredere n informaiile senzorilor, aa c vreau ca oamenii s intre cu maximum de alert. Da, domnule. Diana? dataviz el. Ce-mi pot spune IA-urile? Nicio schimbare. Nu pot accesa nicio defeciune detectabil n procesoarele antrepozitului. Pe de alt parte n zona aceea activitatea electronic este oricum foarte restrns, deoarece sistemele de administraie i birouri sunt decuplate, aa c asta nu-nseamn mare lucru. Care-i capacitatea maxim a taxiului? ase persoane. Iar Departamentul Industrie spune c Mahalia are cincisprezece angajai, care asigur service i distribuie pentru componente de utilaje agricole pe tot continentul. Perfect, vom pomi de la varianta cea mai pesimist. Minimum douzeci i unu de ostili posibili. Mulumesc, Diana. Ralph, IA-urile au descoperit alte dou trasee posibile de defeciuni n reeaua rut i flux a oraului. Le-am instruit s se concentreze asupra traficului vehiculelor din jurul spaioportului n perioada de dup sosirea trioului de la ambasad. Este vorba despre un alt taxi care a suferit o mulime de probleme i despre un vehicul de marf. Bga-mi-a! Unde sunt ele acum? IA-urile ruleaz rutine de cutare, dar acestea dou se dovedesc mai greu de gsit dect primul taxi. Te in la curent. Canalul se nchise. Ralph privi grupa ETA care se apropia de antrepozit, siluete negre ce preau mai degrab umbre mobile, dect oameni. i cunosc meseria", admise el fr chef. Toi sunt pe poziii, domnule, dataviz Nelson Akroid, iar IA-urile au preluat controlul videocamerelor de
77

securitate. Ostilii nu tiu c suntem aici. Bine. Ralph nu-i spuse c dac Tremarco sau Gallagher ar fi fost nuntru, ar fi tiut cu certitudine c grupa ETA era afar. i dorea ca membrii ei s fie mobilizai i profesioniti, nu s nceap s trag n fantome. Stai pe loc, dataviz el spre grup. Care este statutul mecanoizilor de asalt? On-line, raport tehnicianul grupei ETA. Ralph mai scan o dat ua glisant. Precum Cutia Pandorei, odat ce avea s fie deschis nu mai exista drum de ntoarcere. i doar el, Roche Skark i amiralul Farquar tiau c, dac purttorii virusului treceau pe lng plutonul ETA, parcul industrial urma s devin inta platformelor DS. Aproape c simea senzorii sateliilor de pe orbit joas focalizndu-se pe el. Bun, se adres grupei. ncepei! Mecanoidul de asalt utilizat de echipele ETA de pe Ombey lsa impresia c designerii si s-ar fi inspirat din prea multe senzavizri horror. nalt de trei metri la extindere maxim, avea apte picioare plasmatice, care semnau cu nite tentacule cu copite ce se puteau deplasa pe terenul cel mai accidentat cu o vitez imposibil de egalat chiar de oamenii amplificai. Corpul i era un butoia segmentat, ceea ce-i conferea o flexibilitate serpentin. Existau de asemenea mufe pentru pn la opt membre specializate ce puteau fi adugate, de la gheare pentru crare, pn la carabine-gauss de calibru mijlociu. Controlul era fie autonom, opernd pe baza unui program prencrcat, fie cu telecomand prin datavizare direct. Cinci mecanoizi se repezir peste parcarea antrepozitului, acoperind ultimii treizeci de metri n dou secunde. Corzi lungi aidoma unor bice fichiuir din prile superioare ale corpurilor lor ctre ua din materiale compozite groas de un centimetru. Acolo unde o atinser, se lipir, alctuind o gril la patru metri deasupra solului.
78

Peste o milisecund, corzile detonar; ncrctura exploziv cumulativ cu electroni era ndeajuns de puternic pentru a strpunge un strat de beton gros de un metru. Ua distrus nici mcar nu avu timp s cad. Toi cei cinci mecanoizi de asalt o izbir ntr-o demonstraie superb de devastare sincronizat. Ceea ce mai rmsese din u se curb i explod, expediind seciuni neregulate s se rostogoleasc i s ricoeze prin coridorul central al antrepozitului. Dup ce-i stabilir un cmp liber pentru tragere, mecanoizii expediar un baraj brutal i rapid de proiectile de suprancrcare senzorial pe distan scurt, care fulger pe toat lungimea cldirii. Instantaneu senzorii depistar oamenii desemnai ca ostili, care ipau n panic, i-i concentrar focul. Grupa ETA nvli napoia mecanoizilor, prin ua care fumega. Membrii ei se repezir s se adposteasc ntre stive de lzi i scanar ungherele ndeprtate ale antrepozitului n cutare de ostili ascuni. Dup aceea, cu mecanoizii ocupnd coridorul central, ncepur s se rsfire n formaia de cutare i reinere. Mixi Penrice, proprietarul de la Mahalia Engineering Supplies, se chinuia s demonteze motorul liniar de pe osia din spate a taxiului furat, cnd mecanoizii de asalt se npustiser prin ua antrepozitului. Vacarmul ncrcturilor explozive cumulative cu electroni fusese att de puternic, nct crezuse c trsnise chiar lng el. ocul l fcu s sar o jumtate de metru n aer, ceva nu chiar att de simplu, innd seama de faptul c era supraponderal cu douzeci de kilograme. Linii orbitoare de lumin alb fulgerar n captul ndeprtat al antrepozitului i ua se curb spre nuntru pentru o fraciune de secund nainte de a se dezintegra. Brbatul nu era ns att de stupefiat, nct s nu recunoasc siluetele distinctive ale mecanoizilor care sprintau prin volburile de fum i ndrile de compozit. Mixi zbier i se arunc la podea, acoperindui capul cu braele. Puterea proiectilelor de suprancrcare
79

senzorial l izbi nemilos. Lumini stroboscopice prur c-i ptrund prin east. Zgomote se strduir din rsputeri s-i zglie toate articulaiile pn le rupeau. Aerul se transform n gaze de evacuare, arzndu-i limba, gtul, ochii. Vomit. i deert att vezica urinar, ct i intestinul gros, mnat de o combinaie de spaim pur i impulsuri de scurtcircuitare nervoas. Peste trei minute, cnd i reveni cunotina nnebunit de durere, se trezi zcnd ntins pe spate, tremurnd spasmodic, cu fluide dezgusttor de dense rcindu-se i nchegndu-i-se peste haine. Cinci siluete mthloase n costume de armur ntunecate stteau deasupra lui, aintindu-i asupra abdomenului arme oribil de mari. Mixi ncerc s-i ncleteze minile n rug. Era ziua despre care n adncul inimii tiuse mereu c va sosi, ziua n care regele Alastair al II-lea va trimite toate forele de impunere a legii i ordinii din Regatul su pentru a se ocupa de Mixi Penrice, ho de maini i combinator de piese furate. V rog bolborosi el slab. Nu-i putu auzi propriul glas; prea mult snge i curgea din urechi. V rog, o s pltesc totul Promit! Toate sistemele pe care le-am vndut, fiecare bnu pe care l-am obinut. O s v zic care mi-s tinuitorii. O s v dau numele tipului care a scris programul care belete procesoarele din reeaua rutier. Vi le dau pe toate. Numai, v rog, nu m-omori! ncepu s hohoteasc fr s se poat stpni. Ralph Hiltch i ridic ncet vizorul mulat al ctii-cochilie. Futu-i maica m-sii! rcni el. Interiorul din piatr i ipsos alb al capelei de familie Cricklade era confortabil i sobru, fr excesele exorbitante ce prevalau prin restul conacului. Avea o istorie fericit i oricine intra aici pentru prima dat i ddea seama imediat de lucrul acesta; era suficient s nchizi ochii pentru a
80

vedea nenumratele botezuri, mreele ceremonii nupiale ale motenitorilor, liturghiile de Crciun, serile de corale. Fcea parte din familia Kavanagh n aceeai msur ca i terenurile mnoase din jur. Acum ns sfinenia sa blnd fusese violat metodic. Iconostasele fuseser terse, vitraliile delicate fuseser sparte, statuetele lui Hristos i ale Fecioarei Maria fuseser zdrobite. Toate crucifixele fuseser ntoarse cu capul n jos; pentagrame negre i roii mnjeau pereii. Pngrirea l alin pe Quinn cnd ngenunche la altar. n faa lui, un co din fier fusese aezat pe lespedea groas de piatr. Flcri lacome consumau bibliile i crile de imnuri pe care le coninea. Cu patimile trupului satisfcute de Lawrence, ndopat cu delicatese i dup ce abuzase de sticlele cu Lacrimile Norfolk vechi din beci, se simea miraculos de calm. napoia lui, rndurile de novici stteau rigid n poziie de drepi, ateptnd s fie nrolai n sect. Aveau s stea aa, nemicai, o eternitate dac ar fi fost nevoie, ntr-att erau de speriai de el. Luca Comar era n faa lor aidoma unui sergent de instrucie nemilos. Armura de dragon i sclipea stins n lumina flcrilor i fuioare mici de fum portocaliu pufneau prin fantele oculare ale coifului. Purtase nfiarea aceea aproape permanent de cnd posedase corpul lui Grant Kavanagh. Quinn gndea c probabil compensa o fractur psihologic profund. La urma urmelor ns, toi cei care reveneau din lumea de dincolo erau mai mult sau mai puin sonai. Quinn ngdui dispreului s-i creasc pn ce emoia primar i bolborosi n creier. Poalele mantiei i fluturar uor. Pe Norfolk, mascaradele acestea jalnice aveau s triumfe, dar nu la fel urma s se ntmple pe multe alte planete. Majoritatea planetelor din Confederaie aveau s lupte mpotriva incursiunilor posedailor i acelea erau corpurile cosmice cu adevrat importante. Cele pe care
81

urma s fie dus rzboiul real, rzboiul universal pentru credin i devoiune ntre cei doi frai celeti. Norfolk era irelevant pentru ncletarea aceea, nu putea contribui cu nimic, nici cu arme, nici cu nave stelare. Ridic ochii deasupra vpilor care neau n sus din coul metalic. Cerul stacojiu era vizibil prin gurile cscate n fereastra spart. Mai puin de o duzin de stele de prim magnitudine clipeau deasupra dealurilor, iar restul universului fusese decolorat n strlucirea posac a piticei roii. Luminiele alb-albastre preau perfect pure i delicate. Quinn zmbi ctre ele. Vocaia i se releva finalmente. Avea s-i aduc darul divin al cluzirii la otile rtcite pe care Fratele Domnului le nsmnase n toat Confederaia. Avea s fie o cruciad, un mar glorios al morilor, care s nchid aripile Nopii n jurul tuturor scnteilor de via i speran i s le sting pentru vecie. n primul rnd trebuia s mobilizeze o armat i o flot care s transporte cruciada aceea. Un frison al propriei sale dorine, foarte personale, i nvpia mintea. Fiara arpe i vorbea direct n inim. Banneth! Banneth se gsea exact n centrul Confederaiei, acolo unde se afla cea mai mare concentraie de resurse i arme. Novicii obedieni nu se clintir cnd Quinn se ridic n picioare i se ntoarse la ei. Pe chipul lui alb ca neaua se zrea un rnjet amuzat. mpunse un deget n direcia lui Luca Comar. Ateptai aici, toi, spuse el i porni pe culoarul dintre bncue. Configuraii moarate de magenta-nchis i albastru i lunecar peste estura neagr a mantiei, reflexii ale hotrrii sale nou-gsite. Un pocnet din degete i Lawrence Dillon l urm. Trecur repede prin conacul jefuit i coborr treptele din piatr ale porticului, la jeepurile de pe prundi. O pat de fum lit peste orizont trda poziia lui Colsterworth.
82

Suie, zise Quinn. Se simea pe punctul de a izbucni n rs. Lawrence se aez n scaunul de lng ofer i Quinn pomi motorul. Vehiculul ni pe aleea de acces, azvrlind pietricele peste peluza de iarb care o mrginea. M-ntreb ct timp vor sta acolo aa, reflect Quinn. Nu ne mai ntoarcem? Nu. Planeta asta mic i de ccat e o fundtur, Lawrence. Pentru noi n-a mai rmas nimic aici, niciun scop. Trebuie s plecm i pe orbit nu mai sunt multe nave stelare. Trebuie s-ajungem la una dintre ele nainte s plece toate. n scurt vreme Confederaia se va detepta naintea ameninrii. i va rechema flotele pentru a proteja planetele importante. i ncotro o s ne ndreptm, dac reuim s-ajungem pe o fregat? Revenim pe Pmnt. Acolo avem aliai. n toate arcologiile majore exist secte. Putem roade Confederaia din interior, s-o corupem complet. Crezi c sectele ne vor ajuta? ntreb Lawrence curios. n cele din urm, da. S-ar putea ca la nceput s fie nevoie de puin convingere. Aia-mi va face plcere. Plutonul ETA nconjur complet magazinul exclusivist. Moyces Of Pasto se afla ntr-o seciune mai ospitalier a oraului dect antrepozitul Mahalia. Construit n stil neonapoleonian opulent, cldirea era orientat ctre unul dintre parcurile principale. Se adresa aristocraiei i celor avui, speculnd n principal valoarea snobismului. Magazinul n sine reprezenta doar o cincime din afacere, ntruct venitul principal al lui Moyces provenea din furnizarea de bunuri i delicatese domeniilor private i persoanelor aflate n ascensiune social de pe tot continentul. n spatele cldirii existau opt ui pentru marf, care s fac fa flotilei de camioane ncrcate n fiecare noapte. Cile lor de acces se contopeau ntr-un unic drum83

tulpin, care cobora ntr-un tunel, unde se altura uneia dintre cele trei osele subterane circulare principale ale oraului. La zece minute dup miezul nopii, centrul su de distribuie era de obicei ocupat s ncarce camioanele cu comenzile primite peste zi. Nimic nu ieise n cele patru minute ct avusese nevoie plutonul ETA pentru a se desfura. Un vehicul oprit n exteriorul ultimei rampe de ncrcare bloca ns drumul-tulpin: taxiul pe care IA-urile l urmriser de la aeroport. Toate circuitele sale electrice fuseser decuplate. Cincisprezece mecanoizi de asalt se repezir n sus pe panta spre uile celulelor de ncrcare, cu micrile coordonate de apte tehnicieni ai plutonului. Trei ui urmau s fie drmate, iar celelalte aveau s fie blocate i pzite. Un mecanoid fusese alocat taxiului. ase mecanoizi i lansar bicele de explozive cu electroni. Membrii plutonului alergau deja n urma lor pe cile de acces. Nu toate bicele i atinser inta. Cteva detonri mucar din pilonii de susinere i traversele uilor. Buci de piatr de dimensiunile unor crmizi zburar n jos pe cile de acces. Doi mecanoizi fur lovii i zburar napoi, dndu-se peste cap. Celula de ncrcare central colaps, purtnd cu ea o seciune mare din podeaua primului etaj. O avalan de lzi i module cilindrice de stocare se revrs pe drum, ngropnd ali trei mecanoizi. Acetia ncepur s trag aleatoriu proiectilele de suprancrcare senzorial, iar flamele i undele sonice rbufnir de sub containere n mijlocul unor arteziene imense de granule albe pentru protecia mrfurilor. Uniti de buctrie strivite i mobilier pentru patiouri se mprtiar peste mormane. Membrii plutonului ETA se aruncar pe jos, cutnd acoperire, cnd ali doi mecanoizi ncepur s se roteasc ntr-un dans slbatic. Proiectilele lor ieir ca din pulverizatoare, lovind pereii i arcuindu-se n deprtare,
84

peste parc. Doar trei dintre mecanoizii rmai trgeau realmente n cele dou celule de ncrcare ale cror ui fuseser sparte. Retragei-i! dataviz Ralph la tehnicieni. Scoatei de aici nenorociii ia de mecanoizi. Nu se ntmpl ns nimic. Proiectilele de suprancrcare senzorial neau de peste tot. Mecanoizii i continuau dansul lunatic. Unul fcu o piruet, i mpletici cele apte picioare i se prbui imediat. Ralph vzu o duzin de flame care se ridic pe vertical, iluminnd ntreaga zon. Siluete negre zceau rchirate pe cile de acces, oribil de expuse. O flam de suprancrcare senzorial izbi direct n una dintre ele; dup aceea se extinse n mod straniu, crend o plas de lumin alb unduitoare. Silueta n costum se zbtu pe loc. Rahat, mri Ralph. Nu era o flam, ci focul alb. Sechestraii se aflau n centrul de distribuie! nchidei imediat mecanoizii, dataviz el. Nanonicele neurale l anunar c unele sisteme ale costumului su sufereau cderi. Niciun rspuns, domnule, anun un tehnician. I-am pierdut complet, le-au czut pn i rutinele de rezerv. Cum au fcut asta? Mecanoizii sunt echipai cu electronice de grad militar i nicio megaton de impulsuri EM nu le-ar putea avaria procesoarele. Ralph i putea nchipui surprinderea tehnicianului; o cunoscuse el nsui pe Lalonde, cnd l izbise nelegerea teribil. Se ridic n spatele parapetului de deasupra intrrii n tunel i nl puca de calibru mare i fr recul. Elemente grafice de ochire se suprapuser peste imaginea format de senzorii ctii sale. Trase ntr-un mecanoid. Acesta explod violent, cu celulele energetice i muniia detonnd imediat ce proiectilul perforam i ptrunse n corpul care se flexiona. Unda de oc deplas jumtate din mormanul precar de sfrmturi din faa celulei de
85

ncrcare colapsate. i mai multe lzi czur bubuind de la primul etaj cocoat. Trei mecanoizi fur trimii cltinnduse napoi pe cile de acces, cu picioarele plasmatice trepidnd n unduiri rapide. Ralph schimb inta i dobor altul, tocmai cnd se pregtea s se ndrepte. Ctre tot plutonul, mpucai mecanoizii! ordon el. Blocul comunicator l inform c jumtate dintre canalele de comand fuseser nchise. Brbatul comut pe difuzorul extern al blocului i repet ordinul, rcnindu-l peste cile de acces la un volum ce putea fi auzit deasupra detonrilor mecanoizilor. Un jet de foc alb ni n jos de la una dintre ferestrele superioare din Moyces. Programul de rspuns fa de ameninri din nanonicele neurale ale lui Ralph i coplei muchii picioarelor cu impulsuri nervoase de comenzi prioritare. Se azvrli ntr-o parte nainte ca mintea contient s fi nregistrat atacul. Ali doi mecanoizi explodar cnd el atinse betonul dindrtul parapetului i i se pru c recunoate carabinagauss de calibru greu pe care o utilizau soldaii G66. Dup care un arpe insidios de foc alb i se ncolci n jurul genunchiului. Nanonicele neurale i ridicar instantaneu blocaje analgezice peste nervi, anulnd orice dureri. Un afiaj medical i art pielea i osul care erau consumate de focul alb. Articulaia genunchiului avea s fie distrus n cteva secunde dac nu-l putea stinge. Totui, att Dean, ct i Will spuseser c ncercarea de a-l nbui ca pe un foc obinuit aproape c nu conta. Ralph le aloc nanonicelor neurale controlul complet al musculaturii i indic pur i simplu fereastra prin care ieise focul alb. Cu interes detaat, observ cum corpul i se rotete odat cu eava putii. Elementele grafice de ochire retinal se fixar pe o fereastr. Treizeci i cinci de proiectile izbir n dreptunghiul negru, un baraj combinat de explozive de mare putere (chimice), rapnele i incendiare.
86

n dou secunde ncperea ncet s mai existe. Frontonul ei dltuit n piatr se dezintegr napoia eructaiei vaste de flcri i rpi ca grindina pe viermuiala de dedesubt. Focul alb din jurul genunchiului lui Ralph dispru. Brbatul trase de la centur un pachet nanonic medical i-l lipi peste rana carbonizat. Jos, pe cile de acces, cei mai muli membri ai plutonului ETA comutaser pe difuzoarele blocurilor lor comunicatoare. Ordine, avertizri i strigte de ajutor reverberau peste sunetele exploziilor multiple. O perdea de foc provenit de la putile de calibru greu izbea n celulele de ncrcare. Comete de foc alb se revrsau dinuntru n semn de rspuns. Nelson, dataviz Ralph, pentru numele lui Hristos, asigur-te c soldaii de la ui nu las pe nimeni s scape! Trebuie s-i menin poziiile i s trag acum exclusiv pentru a ucide. Se revoc misiunea de capturare; o vom ncerca doar noi i nimeni alii nu trebuie s dea dovad de cine tie ce iniiative pline de eroism Da, domnule, rspunse Nelson Akroid. Ralph reveni la emisia prin difuzor. Cathal, haide s-ncercm s intrm acolo. Procedur de izolare. i separm i-i radem cu nuclearele. Da, domnule! Strigtul se auzise de peste parapet. Cel puin este nc n via, gndi Ralph. Nu vrei s trecem la etapa a doua? dataviz amiralul Farquar. Nu, domnule amiral. Ei continu s fie restricionai, iar cordonul nostru defensiv rezist. De acord, dar trebuie s tiu imediat ce apare o modificare a situaiei. Da, domnule amiral. Nanonicele neurale i raportar c pachetul medical terminase fixarea de genunchi. Greutatea pe care o putea
87

susine acum se redusese la patruzeci la sut. Trebuia s se descurce i aa. Ralph i vr arma de calibru greu sub bra, dup care, aplecndu-se mult, alerg spre captul parapetului i spre treptele ce duceau la drumul-tulpin. Dean Folan le fcu semn membrilor echipei sale s-l urmeze i ocolir mormanul imens de containere, ptrunznd n zona celulelor de ncrcare. Flcrile ncepuser s se ridice printre fragmentele ngrmdite afar. La interior era ntuneric. Proiectilele de impact mucaser adnc din pereii goi de beton-carbon. Mnunchiuri de srme i cabluri de fibr optic atrnau ca nite cozi de obolan din plafonul fisurat, legnndu-se uor. Prin lentilele bulbucate ale vizorului ctii, se putea vedea foarte puin, chiar i cu retinele amplificate la sensibilitate complet. Dean i comut senzorii ctiicochilie la nivel de iluminare redus i infraroii. Imagini verzi i roii se contopir, alctuind tabloul palid al peretelui din captul celulei. Pete orbitoare iritante licrir, cnd flcrui linser stelajele de stocare niruite pe lng perei. Programele de discriminare se strduir s le elimine. De la peretele din captul celulei plecau trei coridoare rectilinii, formate din stelaje de stocare, grile metalice care conineau lzi i module pregtite pentru camioane i care semnau cu ziduri solide din crmizi uriae. Mecanoizi manipulatori de mrfuri ncremeniser pe inele lor ce se ntindeau pe lng stelaje, cu braele plasmatice atrnnd inert. Apa iroia din cinci-ase conducte rupte din tavan, se revrsa peste lzi i forma apoi bltoace pe podea. Nimic nu se clintea pe coridoare. Dean i ls carabina-gauss n captul coridorului din mijloc, tiind c avea s fie inutil din apropiere, ntruct cmpul de bruiaj electronic ar fi scos-o pur i simplu din funciune. n locul ei avea s foloseasc o carabin semiautomat; avea o bucl de alimentare conectat la rani, iar toate proiectilele erau chimice. Iniial plutonul
88

ETA mormise nemulumit despre armele acestea, punnd sub semnul ntrebrii nelepciunea abandonrii armelor de mare energie. Nimeni nu se mai plnsese dup ce mecanoizii nnebuniser i sistemele costumelor lor suferiser nenumrate cderi. Trei din echip l urmar cnd naint pe coridor, purtnd de asemenea carabine semiautomate. Restul se desfurar n jurul celulei de ncrcare i pornir pe celelalte dou coridoare. O siluet travers fulgertor coridorul prin captul ndeprtat. Dean trase i vuietul armei semiautomate rsun impresionant de sonor n spaiul nchis. Achii de plastic din lzi ricoar prin aer sub grindina gloanelor. Dean ncepu s alerge. Pe podea nu era absolut niciun cadavru. Radford, l-ai vzut? ntreb el. Se-ndrepta spre coridorul vostru. Nu, efu'. L-a mai vzut cineva? Nu cpt dect rspunsuri negative, unele strigate, altele datavizate. Nu ncpea nicio ndoial c ostilii erau n jur, blocurile costumului su continuau s fie profund afectate de cmpul de bruiaj electronic. n plus, simea mncrimi puternice n braul rnit. Ajunse la captul coridorului. Era o rspntie din care se desprindeau alte trei coridoare. La dracu! Aici e un afurisit de labirint. Radford ajunse la captul coridorului su i baleie cu semiautomata stelajele de stocare. Bun, anun Dean, aici ne-mprtiem. Ctre toat lumea: meninei permanent n cmpul vizual ali doi membri ai plutonului. Dac nu v mai zrii partenerii, v oprii imediat i restabilii contactul. Pomi pe unul dintre coridoarele ce intrau mai adnc n magazin i le fcu semn la doi oameni s-l urmeze. O creatur czu peste Radford; jumtate om, jumtate
89

leu negru, cu trsturile contopindu-se grotesc. Greutatea sa dobor imediat victima pe podea. Ghearele ca nite pumnale zgriar costumul-armur al lui Radford, ns generatoarele de valen integrate rigidizaser materialul chiar n momentul impactului, protejnd carnea uman vulnerabil dinuntru. Creatura url de furie, frustrat n momentul de triumf. Sistemele costumului lui Radford i nanonicele sale neurale ncepur s se nchid. Pn i rcnetul lui ocat fu ntrerupt, cnd difuzorul blocului comunicator amui. Materialul costumului ncepu s cedeze, nmuindu-se lent. Un vrf de ghear sfredeli nuntru, flmnd dup carne. Chiar i n toiul zbaterilor i rsucirilor sale disperate de a se descotorosi de creatur, Radford fu contient de un murmur aproape subliminal. Un murmur care existase cu certitudine acolo pe toat durata vieii sale, dar pe care abia acum, cu posibilitatea morii acutizndu-i percepiile, l contientiza complet. ncepu s se extind, nu n volum, ci n armonie. Un cor de oapte. Promind iubire. Promind nelegere. Promind s ajute, dar numai dac el Gloane izbir n flancurile creaturii, rupnd blana i benzile musculare prelungi. Dean nu-i clinti carabina semiautomat, n timp ce fptura se inea de corpul lui Radford. Vedea cum materialul costumului-armur rencepea s se ntreasc. Ghearele lunecau i patinau. Oprete! rcni cineva din echip. O s-l ucizi pe Radford! Dac n-o facem, va fi mai ru dect mort! zbier Dean drept rspuns. Tuburile de cartue erau scuipate din arma sa cu o vitez uluitoare, totui fiara nu voia s se desprind, iar capul masiv se legna ntr-o parte i alta, emind un tnguit permanent de durere. Plutonul nvlea n mas spre Dean prin coridoarele nguste dintre stelajele de stocare. Ali doi oameni urlau la el s se opreasc.
90

napoi! comand el. Fii cu ochii-n patru dup restul nenorociilor! ncrctorul i coborse la optzeci la sut. Carabina nu avea suficient putere s nfrng creatura, care nu trebuia s fac nimic altceva dect s se in strns. Sngele i iroia pe labele posterioare, iar poriunile lovite de gloane erau mase de came sfrtecat amestecat cu blan. Vtmarea nu era ns suficient, nici pe departe. Pentru Hristos, s mai trag cineva-n ea! strig Dean disperat. Alt carabin deschise focul i un al doilea jet de gloane lovi creatura n flancul craniului de licantrop. i ddu drumul lui Radford i fu proiectat n stelajul de stocare. Tnguiala turbat care mugea dintre colii cscai i dubl intensitatea. Dean i amplific la nivel maxim volumul blocului comunicator. Pred-te sau mori, i spuse. Poate c avea form de fiar, dar privirea de ur absolut provenea din ochi umani. Grenad! ordon Dean. Un cilindru gri micu se lovi de corpul nsngerat. Costumul-armur al lui Dean ncremeni pentru o secund. Senzorii gulerului su detectar detonarea. Explozie, urmat de implozie. Forma exterioar a creaturii colaps ntr-un brbat de vrst mijlocie, iar culorile disprur rapid. Pentru o milisecund, silueta brbatului fu perfect vizibil, rchirat pe stelajul de stocare. Dup aceea gloanele i reluar atacul. De data aceasta nu mai avea aprare. Dean vzuse i carnaje mai teribile, dei spaiul limitat dintre stelajele de stocare l accentu pe acesta pn la limitele groazei. n mod evident civa membri ai plutonului ETA nu aveau nici experiena, nici caracterul lui flegmatic. Radford fu ajutat s se scoale i bolborosi mulumiri stinse. Sunetele provenite de la alte grupe din plutonul ETA
91

care trgeau undeva prin cldire reverberau slab prin coridoare. Dean le mai acord un minut s-i revin, apoi relu baleierea. La nouzeci de secunde dup ce ncepuser, fu apelat de Alexandria Noakes. Ea descoperise un brbat ghemuit ntr-un spaiu dintre dou lzi. Dean se repezi ntr-acolo i o gsi nghiontindu-l pe captiv afar din ascunztoare, prin mpunsturi nervoase cu eava carabinei. Dean lipi eava propriei sale carabine de craniul brbatului. Pred-te sau mori, i spuse. Brbatul rse ncet i stins. Dar eu sunt mort, seor. Opt hipersonice ale departamentului de poliie asolizaser n parcul din exteriorul lui Moyces Of Pasto. Ralph chiopt obosit spre cel care era n acelai timp centrul mobil de comand al plutonului ETA. Nu diferea prea mult de celelalte, att doar c avea mai muli senzori i mai multe echipamente de comunicaii. Ar fi putut s fie mai ru, i spuse el. Cel puin amiralul Farquar i Deborah Unwin opriser platformele DS deocamdat. Trgi cu rnii din plutonul ETA erau niruite sub dou hipersonice. Medici se deplasau printre ele, aplicnd pachete nanonice. O femeie fusese introdus ntr-o capsul tau-zero, deoarece rnile ei necesitau spitalizare imediat. Numeroi ceteni curioi se adunaser, nghesuindu-se n parc i revrsndu-se pe cile de acces. Poliitii ridicaser baricade care s-i in la distan. Nou maini masive de pompieri fuseser oprite lng Moyces Of Pasto. Mecanoizi care trgeau dup ei furtunuri escaladaser zidurile cu tenacitate de pianjeni i pompaser spum i inhibitori chimici prin ferestrele distruse. Un sfert din acoperi lipsea. Flcri lungi se ridicau prin gaur ctre cerul nopii. Cldura din infernul acela
92

sprgea puinele panouri rmase, crend un influx i mai mare de oxigen. Avea s treac mult pn la redeschiderea lui Moyces. Nelson Akroid l atepta la baza scrii hipersonicului de comand. i scosese casca-cochilie, dezvluind un chip scoflcit; un om care vzuse necuratul n aciune. aptesprezece rnii i trei mori, domnule, rosti el cu glas pe punctul de a se frnge. Mna dreapt i era acoperit de un pachet nanonic medical. Pe costumul-armur erau vizibile urme de arsuri. i ostilii? Douzeci i trei ucii, ase capturai. ntoarse capul i privi cldirea n flcri: Echipele mele s-au descurcat bine. Ne antrenm s facem fa nebunilor. Am nvins creaturile alea. Hristoase S-au descurcat bine, ncuviin repede Ralph. Totui, Nelson, asta n-a fost dect runda nti. Da, domnule. Brbatul i ndrept spinarea. Baleierea final prin cldire a avut rezultate negative. Pn unde am putut ajunge A trebuit s-i retrag, cnd incendiul a luat proporii. Mai am trei echipe care acoper locul pentru eventualitatea n care nuntru mai exist ostili. Ele vor mai face o cercetare dup stingerea focului. Bun treab! Haide s-i vedem pe prizonieri. Plutonul ETA nu-i asumase niciun fel de riscuri: cei ase captivi erau inui n parc, la distan de o sut de metri ntre ei. Fiecare sttea ntre cinci soldai care-l ainteau cu carabinele. Ralph se apropie de cel pzit de Dean Folan i Cathal Fitzgerald. Dataviz blocului su comunicator s deschid un canal spre Roche Skark. Poate dorii s vedei asta, domnule. Am accesat senzorii din jurul lui Moyces cnd a intrat plutonul ETA, dataviz directorul ASE. Au opus foarte mult rezisten. Da, domnule
93

Dac aa se va ntmpla de fiecare dat cnd le localizm un cuib, vei sfri prin a rade jumtate din ora. Nici perspectivele pentru decontaminarea lor nu sunt prea grozave. Se lupt ca nite mecanoizi. Supunerea lor este dificil. Acetia ase reprezint excepii. Voi aduce i restul Comitetului s asiste la interogare. Putem avea imagini, te rog? Nanonicele neurale ale lui Ralph l informar c i alte persoane intrau on-line pentru a observa interviul; Comitetul de Securitate al Consiliului de Coroan din Atherstone i autoritile civile din sediul poliiei din Pasto. Instrui blocul comunicator s lrgeasc limea de band a canalului pentru senzavizare total, ngduindu-le acces la ceea ce putea s vad i s aud. Cathal Fitzgerald l salut scurt din cap cnd se apropie. Brbatul pe care-l pzeau sttea pe iarb, ignornd armele semiautomate ce-l inteau. inea n gur un tub subire, alb. Captul tubului ardea, strlucind stins. Sub ochii lui Ralph, brbatul supse din tub i sclipirea ca de tciune se ntei. El scoase tubul din gur i expir un jet subire de fum. Ralph schimb o ncrunttur derutat cu Cathal, care se mulumi s ridice din umeri. Nu m-ntreba, efu, i spuse. Ralph rul un program de cutare prin celulele de memorie nanonice neurale. Seciunea general de enciclopedie produse un fiier intitulat Nicotin, inhalare. Hei, tu! Brbatul ridic privirea i trase iari din tub. Si, seor. sta-i un obicei ru i de aceea nimeni nu l-a mai respectat de cinci secole. Guvcentralul a refuzat chiar o licen de export pentru ADN-ul nicotinei. Un zmbet ursuz, totui iret. Asta a fost dup vremea mea, seor. Cum te numeti?
94

Santiago Vargas. Mincinos nenorocit, rosti Cathal Fitzgerald. Am rulat o verificare de identitate. Este Hank Doyle, supervizor de distribuie la Moyces. Interesant, coment Ralph. i Skibbow pretindea c era altcineva cnd a fost prins: Kingsford Garrigan. Asta-i programat virusul s fac? Nu tiu, seor. Nu cunosc niciun virus. De unde vine? De unde vii tu? Eu, seor? Eu vin din Barcelona. Un ora minunat. Poate o s i-l art cndva. Am trit acolo muli ani. Unii au fost ani fericii, iar alii au fost alturi de soia mea. Am murit acolo. Strlucirea igrii ilumin ochi apoi, care-l priveau viclean pe Ralph. Ai murit acolo? i, seor. Astea-s ccaturi. Noi avem nevoie de informaii, rapid. Care-i raza maxim de aciune a armei cu foc alb? Nu tiu, seor. Atunci i sugerez s-i examinezi rapid memoria, rosti Ralph tios. Fiindc altfel nu eti de niciun folos pentru mine. O s-ajungi direct n tau-zero. Santiago Vargas i strivi igara pe iarb. Vrei s-i art ct de departe l pot arunca? Da. Bine. Se ridic n picioare cu o ncetineal indolent. Ralph fcu semn ctre ntinderile pustii ale parcului. Santiago Vargas nchise ochii i ntinse braul. Mna i se nvpie de lumin i un fulger de foc alb sfri, ndeprtndu-se. Goni peste iarb, lsnd n urm o sumedenie de scntei minuscule. Dup o sut de metri ncepu s se leasc i s-i diminueze strlucirea, ncetinind. La o sut douzeci de metri, era o pcl luminescent rarefiat. Nu mai ajunse pn la o sut
95

treizeci de metri, ci se evapor n aer. Santiago Vargas afi un surs fericit. Asta-i! Binior, nu, seor? Dac exersez, poate c-o s fiu i mai bun. Crede-m, n-o s ai ocazia, i spuse Ralph. Bine. Nu prea ngrijorat. Cum l generezi? Nu tiu, seor. M gndesc pur i simplu la el i sentmpl. Atunci, s-ncercm alt direcie. De ce tragi cu el? Nu trag. Asta a fost prima dat. Prietenii ti nu aveau inhibiiile tale. Nu. Atunci, de ce nu te-ai alturat lor? De ce nu te-ai luptat cu noi? N-am dihonii cu voi, seor. Cei pasionali se lupt cu soldaii votri. Ei aduc napoi mai multe suflete, pentru a fi puternici laolalt. I-au infectat i pe alii? Si. Ci? Santiago Vargas deschise braele, cu palmele n sus. Nu cred c cineva din magazin a scpat posedrii. mi pare ru, seor. Ccat! Ralph privi din nou ctre cldirea care ardea, exact la timp pentru a vedea cum colapsa alt seciune a acoperiului. Landon? dataviz el. Vom avea nevoie de lista complet a personalului care a lucrat n schimbul de noapte. Ci au fost Unde locuiesc Imediat, replic comisarul. Ci infectai au plecat nainte s fi ajuns noi? l ntreb pe Santiago Vargas. Nu sunt sigur, seor. Erau multe camioane. Au plecat n camioanele de livrare? Si. Au stat n spate. n ziua de azi nu mai exist loc
96

pentru ofer. Totu-i mecanic. Foarte detept. Ralph se holb disperat la brbatul posac. Ne-am concentrat asupra opririi vehiculelor cu pasageri, dataviz Diana Tieman. Traficul mrfurilor a fost o preocupare secundar. Hristoase, dac au ajuns la autostrad ar putea fi deja la jumtatea continentului! zise Ralph Reprogramez chiar acum prioritatea de cutare a vehiculelor pentru IA-uri. Dac gseti vreun camion al lui Moyces nc n micare, intete-l cu platformele DS. N-avem de ales. De acord, dataviz amiralul Farquar. Ralph, ntreab-l, te rog, care dintre cei doi rmai din ambasad a fost n Moyces, dataviz Roche Skark. Ralph scoase de la centur un bloc procesor i-i comand s afieze imaginile lui Jacob Tremarco i Angeline Gallagher. l ntinse ctre Vargas. L-ai vzut pe vreunul dintre oamenii acetia n magazin? Brbatul nu se grbi cu rspunsul. Pe el. Aa cred. Deci mai avem s-o gsim pe Angeline Gallagher, zise Ralph. S-a mai semnalat trafic urban cu procesoare defecte? Trei posibiliti, dataviz Diana. Dou au fost deja localizate. Ambele sunt taxiuri de la spaioport. Bun, aloc cte o grup ETA pentru fiecare taxi. i asigur-te c din ambele fac parte oameni cu experien. i a treia posibilitate? Un autobuz Longhound, care a plecat de la aeroport la zece minute dup asolizarea trioului din ambasad pe un traseu predeterminat spre sud, care ajungea chiar pn n capt, n extremitatea lui Mortonridge. Ne strduim s-i determinm poziia actual. Perfect, m-ntorc la sediul poliiei. Aici am cam terminat.
97

Ce facem cu el? ntreb Nelson Akroid, artnd cu degetul mare ctre captiv. Ralph privi napoi. Santiago Vargas gsise de undeva alt igar i o fuma n tcere. Brbatul i surse. Acum pot s plec, seor? ntreb el plin de speran. Ralph i ntoarse zmbetul cu aceeai onestitate. Modulele tau-zero au sosit de la Ekwan? dataviz el. Primul lot urmeaz s ajung n dousprezece minute la spaioportul Pasto, rspunse Vicky Keogh. Cathal, rosti Ralph cu glas tare, vezi dac domnul Vargas va mai coopera niel cu noi. A dori s aflu limitele cmpului de bruiaj electronic i al efectului lor de iluzie. Da, efu'. Dup aceea l duci mpreun cu ceilali ntr-o vizit la spaioport. Nu se face nicio excepie. Plcerea va fi de partea mea. Complexul Sala Loyola era unul dintre cele mai prestigioase locuri dedicate spectacolelor live din San Angeles. Putea adposti douzeci i cinci de mii de spectatori sub un acoperi retractabil n form de cupol, care era ndeprtat cnd vremea era favorabil, aa cum se ntmpla att de frecvent n oraul acela. Existau rute excelente de acces pn la cea mai apropiat autostrad suspendat, staia de metrou era un nod pentru ase dintre liniile ce treceau pe sub ora, i avea chiar i apte platforme de asolizare pentru aparatele de zbor VIP. Complexul era dotat cu restaurante de cinci stele i snackbaruri, i cu sute de toalete. Stewarzii erau experimentai i prietenoi. Anual, poliia i organizatorii se ocupau aici de peste dou sute de evenimente. Complexul era o operaie care funciona cu eficiena unui procesor. Pn azi. Putii nerbdtori sosiser nc de la ora ase dimineaa. Acum era apte i jumtate seara. Se nghesuiau n jurul pereilor pe adncime de douzeci de rnduri; aglomeraiile
98

din faa uilor spaiilor publice necesitaser mecanoizi de poliie care s menin o ordine aproximativ, dar chiar i acetia se aflau n pericol de a fi copleii. Putii se distrau copios, mprocndu-i cu buturi rcoritoare i mnjindu-le senzorii cu ngheat. Toate locurile din sal erau ocupate, biletele fiind cumprate cu luni n urm. i coridoarele de trecere erau ticsite, dei era greu de neles n ce fel trecuser oamenii aceia de turnichetele controlate de procesoare. Biniarii deveneau milionari peste noapte cei care nu erau arestai sau jefuii de bande de puti decii de paisprezece ani. Era ultimul spectacol al turneului Faliment Moral, susinut de Jezzibella. Sistemul Noua Californie ndurase cinci sptmni de saturaie media nencetat, pe msur ce vedeta trecuse prin aezrile asteroidale, pentru ca dup aceea s coboare pe planet. Zvon: coloane proiectoare AV emit configuraii activatoare ilegale n timpul concertelor pentru a stimula orgasmele n rndul publicului (neadevr, susinea comunicatul oficial de pres, Jezzibella are propriai sexualitate abundent i nu necesit asisten artificial pentru amplificarea Mood Fantasy-ului pe care-l exhib). Hiperbol: mezina preedintelui devenise obsedat s-o ntlneasc pe Jezzibella i se furiase afar din Palatul Albastru, pentru a merge n culise la concertul ei (Jezzibella a fost ncntat i profund onorat s-i ntlneasc pe toi membrii Primei Familii i nu tim despre vreo intrare neautorizat la un concert). Scandal: doi membri ai formaiei, Bruno i Busch, au fost arestai pentru nclcarea legilor de comportament decent n public n faa unui grup de pensionari aflai n excursie i cauiunea le fusese fixat la 1.000.000 de dolari Noua Californie (Bruno i Busch erau angajai ntr-un act de iubire minunat, sensibil i foarte intim, iar grupul de btrni neruinai i perveri se folosise de retine amplificate pentru a-i spiona). Publicitate direct: Jezzibella vizitase (n calitate de cetean privat de aceea, v rugm, fr senzavizri) un leagn de copii dintr-un
99

cartier srman al oraului i donase o jumtate de milion de fuzidolari pentru fondul de tratament cu celule stem al spitalului. oc editorial: felul n care ea i expusese ano companionul de treisprezece ani, Emmerson (domnul Emmerson este verior de gradul al doilea cu Jezzibella, iar n paaportul su figureaz clar vrsta de aisprezece ani). Distracie non-stop a publicului i avertizri oficiale din partea poliiei, cauzate de ncierrile extraordinar de violente dintre echipa de securitate a Jezzibellei i reporterii liber-profesioniti. Cascada de acionri n judecat pentru calomnie revrsat de Leroy Octavius, managerul ei, de fiecare dat cnd cineva sugera c Jezzibella ar fi avut mai mult de douzeci i opt de ani. i n toate acele cinci sptmni, ea nu acordase niciun interviu i nu fcuse nici mcar o singur declaraie public n afara spectacolelor de pe scen. Nici nu trebuia s-o fi fcut. n intervalul respectiv, sucursala regional a Warner Castle Entertainment datavizase treizeci i apte de milioane de exemplare ale noului ei album StF Via cinetic prin reeaua de comunicaii a planetei ctre fanii adoratori; albumele ei vechi se vnduser la fel de bine. Echipajele navelor stelare, care n mod obinuit i asigurau un profit frumuel din vnzarea unui exemplar dintr-un album StF unui distribuitor din sistemele stelare n care acesta nc nu fusese lansat oficial, i blestemau norocul cnd soseau pe planete pe unde Jezzibella trecuse n ultimele optsprezece luni. ns asta nsemna s fii artist n turneu. Un album nou la fiecare nou luni i vizitarea a cte zece sisteme stelare n fiecare an; era unicul fel n care-i puteai nvinge pe contrabanditi. Dac nu erai pregtit s procedezi aa, singurii bani pe care-i ncasai vreodat proveneau din sistemul stelar natal. Puini artiti fceau trecerea de la statutul de fenomen local la cel de megastar galactic. Cltoriile necesitau sume mari i companiile de divertisment oviau s investeasc. Artistul trebuia s demonstreze un grad imens de profesionalism i
100

determinare nainte de a merita riscul de multe milioane de fuzidolari. Desigur ns, odat ce trecea pragul acela se aplica perfect strvechea maxim a banilor care trag la bani. Mult deasupra recuzitei costisitoare i a stivelor de coloane AV puternice de pe scen, un senzor de band optic scana mulimea. Chipuri se contopeau ntr-o procesiune monoton, pe cnd baleiau etajele i lojile. Fanii se mpreau n categorii distincte: nflcrai i euforici, n majoritate cei tineri; turbuleni i incitai, cei aflai spre sfritul adolescenei; nerbdtori, deja hiperstimulai, nervoi, adoratori temtori, ba chiar i puini care n mod evident ar fi dorit s fi fost altundeva, dar care veniser de dragul partenerilor. Toate costumele n care Jezzibella interpretase vreodat un cntec StF se gseau pe undeva pe acolo, de la cele simple, la bizareriile mpopoonate. Senzorul focaliz pe un cuplu n haine de piele asortate. Biatul avea nousprezece-douzeci de ani, iar fata era niel mai tnr. Se ineau n brae i erau evident ndrgostii unul de cellalt. Amndoi nali, sntoi, plini de via. Jezzibella anul datavizarea de la senzor. Aia doi, i spuse lui Leroy Octavius. mi plac. Managerul supraponderal privi tija AV scurt care se ridica din blocul su procesor i examin cele dou fee extaziate. Gata, fata. Bag mare. Nicio eschivare, nici cel mai vag indiciu de dezaprobare. Jezzibellei i plcea asta; de aceea era un manager att de bun. O nelegea, nelegea lucrurile de care avea ea nevoie pentru a funciona. i trebuiau puti ca aceia doi. i trebuia ceea ce aveau ei: naivitatea, nesigurana, ncntarea fa de via. Jezzibellei nu-i mai rmsese nimic din toate acestea, n niciun caz din latura frumoas a naturii umane. Turneul nesfrit o sectuise undeva printre stele; unica energie care se putea scurge afar dintr-un cmp tau-zero.
101

Totul devenea secundar fa de turneu, sentimentelor nu le era ngduit s interfereze. Iar sentimentele suprimate destul de mult timp dispreau pur i simplu. Ea ns nu putea ngdui asta, fiindc avea nevoie de o nelegere a emoiilor pentru a putea interpreta. Cercuri Viaa i era alctuit numai din cercuri. Aa c n locul propriilor ei emoii se familiariza cu ale altora, examinndu-le ca i cum ar fi compilat o tez de doctorat. Absorbea ceea ce putea, iar degustarea scurt i permitea s ias din nou pe scen, s simuleze cu succes pe durata altui spectacol. Mie nu-mi plac, rosti bosumflat Emmerson. Jezzibella ncerc s surd spre el, dar de acum ntreaga fars a satisfacerii lui o plictisea. Sttea, goal-puc, n mijlocul vestiarului, n timp ce Libby Robosky, consultanta personal de imagine, se ocupa de solzii ei dermici. nveliul de bitek era mai subtil dect un strat cameleonic, ngduindu-i s-i modifice ntreaga textur extern a corpului n loc de a-i schimba pur i simplu culoarea. Pentru unele numere trebuia s aib o piele moale, sensibil, o adolescent care se nfiora sub atingerile primului iubit; era apoi aspectul pur, un corp graios n mod natural, fr exerciii fizice i diete alimentare la mod (ca fata pe care o vzuse prin senzorul slii); i, desigur, corpul de balerin sportiv, suplu, puternic i musculos foarte apreciat printre biei. Toi spectatorii din sal doreau s o simt pe ea: Jezzibella n came i oase. ns solziorii aveau o durat de via scurt i fiecare trebuia fixat n mod separat pe piele. Libby Robosky era nendoios o expert n privina aplicrii lor, utiliznd un pachet nanonic medical modificat. Nu trebuie s te-ntlneti cu ei, i spuse rbdtor Jezzibella biatului. O pot face i singur. Nu vreau s rmn singur toat noaptea. Eu de ce nu pot s-aleg pe cineva din public pentru mine? Aa cum reporterilor li se ngduise s descopere, el nu
102

avea, ntr-adevr, dect treisprezece ani. Jezzibella l adusese n anturaj de pe Borroloola, considerndu-l o jucrie interesant. Acum, dup dou luni de toane i morocneli zilnice, valoarea noutii se epuizase. Fiindc aa trebuie s se desfoare lucrurile. Am nevoie de ei pentru un motiv anume. i-am spus de o sut de ori. Bine, i atunci de ce n-o facem acum? Spectacolul meu ncepe peste un sfert de or. Ai uitat? i ce dac? o provoc Emmerson. Nu te prezenta. Asta o s declaneze o adevrat furtun de publicitate. i nici n-o s-aib efecte rele, fiindc plecm Leroy, dataviz femeia, ia-l de aici n pizda m-sii pe putiul sta pn nu-i crp capul, s vd unde i-a disprut creierul. Leroy Octavius se ntoarse spre ea cu mers legnat. Statura mthloas i era mbrcat ntr-o jachet uoar din piele de arpe, prea mic cel puin cu o msur i jumtate. Pielea dur, dei subire, scria la fiecare micare. Haide, fiule, rosti el cu glas sever. Trebuie s-i lsm pe artiti singuri cnd a mai rmas aa de puin pn la nceperea spectacolului. tii ct de sensibili sunt n momentele astea. Ce-ai zice s-aruncm o privire la bufetul pe care-l pregtesc alturi? Biatul ngdui s fie condus, cu braul imens al lui Leroy pus n jurul umerilor si, neglijent, dar ferm. Jezzibella gemu. Rahat! De ce am crezut vreodat c vrsta lui l face excitant? Ochii indigo ai lui Libby se deschiser brusc i o privir ntrebtor. Dintre toi sicofanii, paraziii i membrii eseniali ai echipei de turneu, Jezzibella o plcea pe Libby cel mai mult. Gentil de bunicu care se mbrca ntotdeauna pentru a-i sublinia vrsta. Avea stoicismul i rbdarea de a absorbi orice toane sau crize printr-o vag
103

ridicare din umeri neinteresat. Hormonii ti au luat-o razna la vederea cocoelului lui de bieel, ppuic, spuse Libby. Jezzibella mormi, tiind c restul anturajului l detesta pe Emmerson. Leroy, dataviz ea, i-am pltit spitalului luia pe care lam vizitat un cclu de bani. N-au pe acolo vreo arip de maxim securitate n care l-am putea lsa pe minorul sta de doi bani? Leroy flutur din bra fr s se ntoarc, pe cnd ieea din vestiar. Vorbim mai trziu despre ce-o s facem cu el, i rspunse. N-ai mai terminat dracului? o ntreb Jezzibella pe Libby. Gata, ppuic. Jezzibella se concentr i comand nanonicelor neurale s-i expedieze o suit de impulsuri codificate n lungul nervilor. Urm o senzaie stranie de piele umed care-i luneca pe partea de sus a cutii toracice i toate membrele i se nflorar. Umerii i se ndreptar de la sine, muchii pntecului i se tensionar, linii sinuoase se rigidizar sub pielea care cpt o nuan mai pronunat de bronz. Femeia se afund mult n memorie, gsind senzaia potrivit de mndrie i ncredere. Combinat cu fizicul, era sinergism curat. Era adorabil i o tia. Merrill! strig ea. Merrill, unde pizda m-sii e costumul meu de deschidere? Asistenta se grbi ctre valizele mari niruite n lungul unui perete i ncepu s extrag obiectele necesare. i voi, ccailor, de ce n-ai nceput nici pn-acum nclzirea? zbier Jezzibella spre muzicieni. Vestiarul deveni brusc un vrtej de activitate i toi cei dinuntru i gsir de lucru. Datavizri silenioase private fulgerar prin aer, ntruct toi discutau despre amenintoarea fragilitate a viitorului lui Emmerson. Le
104

alunga gndurile legate de propria lor situaie precar. Ralph Hiltch acces diversele rapoarte pe cnd zbura napoi peste ora. Cutarea prioritar iniiat de departamentul Dianei Tieman producea rezultate. Potrivit reelei de procesoare rutiere de control rut i flux, cincizeci i trei de camioane plecaser n noaptea aceea din Moyces. IA-urile erau acum pe urmele lor. La apte minute dup ce Diana alocase prioritate absolut pentru cutarea camioanelor, dousprezece fuseser localizate. Toate ieiser din ora. Coordonatele fur datavizate la Comandamentul Defensiv Strategic din Guyana, iar sateliii senzori triangular intele pentru platformele de armament de pe orbit joas. O duzin de explozii stelare violete cu via scurt nflorir n cvadrantul sudic al lui Xingu. Pn la asolizarea hipersonicului lui Ralph, alte opt camioane fuseser adugate la total. n avion brbatul i scosese costumul-armur avariat i mprumutase un combinezon bleumarin de poliie. Era ndeajuns de larg pentru a-l trage fr probleme peste pachetul nanonic medical; totui, n ciuda susinerii asigurate de pachet, el continua s chiopteze cnd se ndrept ctre Nodul 1. Bine ai revenit, rosti Landon Mecullock. Ai fcut treab bun, Ralph. i sunt recunosctor. Toi i suntem, zise Warren Aspinal. i nu-s doar simple cuvinte de politician. Familia mea locuiete n ora i am trei copii. Mulumesc, domnule. Ralph se aez lng Diana Tiernan, care-i surse scurt. Am verificat schimbul de noapte din Moyces, spuse ea. Au fost patruzeci i cinci de persoane. Grupele ETA au identificat douzeci i nou n decursul atacului, ucise i capturate. Futu-i! izbucni Bernard Gibson. aisprezece nemernici care sunt n libertate.
105

Nu, rosti Diana ferm. Noi credem c este posibil s fi avut noroc. Am cuplat IA-urile la mecanoizii departamentului de pompieri, care au senzorii profilai pentru explorarea mediilor cu temperaturi ridicate. Pn acum au localizat alte cinci corpuri n cldire i a mai rmas de cercetat nc treizeci la sut din ea. i aa ns mai rmn unsprezece persoane din schimbul de noapte despre care nu tim nimic. Prea multe, coment Landon. tiu. Avem ns certitudinea c ase dintre camioanele distruse pn acum conineau o persoan din schimbul de noapte. Procesoarele lor i circuitele auxiliare au suferit defeciuni aleatorii, similare celor din avionul lui Adkinson. Ar mai fi rmas cinci, opti Warren Aspinal. Da, domnule, ncuviin Diana. Sunt destul de sigur c cei cinci se afl n celelalte camioane. M tem c destul de sigur nu-i suficient de bun cnd ne confruntm cu o ameninare ce ne-ar putea distruge n mai puin de o sptmn, spuse Leonard Deville. Domnule, rosti Diana, fr s se oboseasc s-l priveasc, nu fceam afirmaii fr acoperire. n primul rnd, IA-urile au confirmat c, dup sosirea taxiului lui Jacob Tremarco, nu s-a consemnat alt trafic la Moyces. Este posibil ca indivizii aceia s fi plecat pe jos. Realmente nu cred c aa au stat lucrurile, domnule. Toat zona din jurul lui Moyces este complet acoperit de senzori de securitate, att ai notri, ct i ai sistemelor private ale companiilor din cldirile vecine. Am accesat toate memoriile relevante. Din Moyces n-a ieit nimic. Doar camioanele. Ceea ce am vzut n noaptea asta este un ablon permanent de tentativ de rspndire pe raz larg, spuse Landon Mecullock. Trioul din ambasad a ncercat ntruna s distribuie ct mai mult virusul energetic. Aciunea este perfect logic. Cu ct virusul este mprtiat pe o zon mai
106

mare, cu att vom avea nevoie de mai mult timp pentru a-l restriciona i cu att mai muli oameni pot fi infectai, ceea ce va spori n continuare dificultatea noastr de a-l restriciona. O escaladare n spiral foarte pctoas. Ei au un timp limitat de operare n ora, interveni Ralph, iar oraul este locul unde noi dispunem de principalele avantaje n gsirea i eliminarea lor. De aceea vor ti c-i o risip de efort s ncerce s rspndeasc aici contaminarea, cel puin n faza iniial. Pe cnd regiunea rural nclin balana n favoarea lor. Dac vor ctiga acolo, principalele zone urbane de pe Xingu vor deveni pn la urm ceti asediate. Din nou o situaie n care probabil c vom pierde pe termen lung. Aa s-a ntmplat pe Lalonde. Bnuiesc c Durringham a czut de acum. Leonard Deville ncuviin scurt. Al doilea aspect, spuse Diana, este c infectaii nu par n stare s stopeze camioanele. Cu excepia cazului n care folosesc arma focului alb pentru a le distruge n mod fizic motoarele sau sistemele energetice, camioanele nu se opresc naintea primului punct de livrare programat. Iar dac asupra unui camion se folosete violena, procesoarele autostrzii vor detecta imediat evenimentul. Din dovezile acumulate pn acum, se pare c ei nu-i pot utiliza nici cmpul de bruiaj electronic pentru a modifica destinaia unui camion. Ca instrument, cmpul respectiv este puternic, dar nesofisticat, n niciun caz ntr-att nct s intre n procesoarele de comand reale ale propulsiei i s acioneze asupra programelor active. Vrei s spui c sunt captivi n interiorul camioanelor? ntreb Warren Aspinal. Da, domnule. i pn acum niciun camion n-a ajuns la destinaie, surse Vicky Keogh ctre ministrul Afacerilor Interne. Aa cum zice Diana, se pare c-am avut noroc. S mulumim Domnului c nu sunt omnipoteni, zise prim-ministrul.
107

Dar nu sunt nici foarte departe de aa ceva, observ Ralph. Descrierea situaiei curente fcut de Diana nu-i ridicase moralul. Criza era prea ncins, prea actual. Emoiile nu avuseser timp s ajung evenimentele din urm; urmrirea trioului din ambasad semna cu btliile spaiale, unde totul se petrecea prea rapid pentru a ngdui altceva dect rspunsuri simpliste nu existau oportuniti de examinare a situaiei i gndire. Ce-i cu Angeline Gallagher? ntreb el. IA-urile au gsit i alte piste? Nu. Doar cele dou taxiuri i autobuzul Longhound, rspunse Diana. Grupele ETA au pornit ntr-acolo. Avur nevoie de alte dousprezece minute pentru a tia taxiurile de pe list. n timpul derulrii operaiilor de interceptare, Ralph rmase la Nodul 1, mulumindu-se s primeasc datavizri de la cei doi comandani de grupe. Primul taxi staiona lng unul dintre rurile ce erpuiau prin Pato. ncetase s mai interfaeze cu procesoarele de control rut i flux pe cnd se apropia de un hangar pentru brci. De unsprezece minute videocamerele de monitorizare a drumului erau aintite asupra vehiculului cenuiu, dar nu vzuser nicio micare nici n el, nici n hangar. Membrii grupei ETA se apropiar, utiliznd tactica standard de naintare prin salturi grupate. Luminile interioare ale taxiului nu ardeau, portierele rmseser pe jumtate deschise i nuntru nu era nimeni. Un tehnician deschise un panou de acces la sisteme i-i cupl blocul procesor. IA a poliiei test circuitele i celulele de memorie ale vehiculului. Totu-i curat, raport Diana. Un scurtcircuit a pus asiul sub tensiune, ceea ce a ars majoritatea procesoarelor i a belit sistemele. Nu-i de mirare c-a aprut ca i cum ar fi fost deturnat de un ostil.
108

Al doilea taxi fusese abandonat ntr-un garaj subteran de sub o strad rezidenial. Grupa ETA sosi exact n clipa n care echipa de service a companiei de taxiuri ncrca vehiculul pe transportorul su. Membrii ETA nu-i asumar niciun risc cu cei trei mecanici din echipa de service i toi cei din Nodul 1 asistar la scene de isterie i furie. Dup rularea unei diagnoze instantanee, echipa de service descoperi c vinovat era matricea electronic a taxiului, care expedia vrfuri uriae de tensiune prin circuitele de la bord. Gallagher trebuie s fie n autobuz, spuse Landon Mecullock dup ce-i anul datavizarea ctre grupa ETA i njurturile inventiv de obscene ale echipei de service disprur din percepia sa mprumutat. Pot s confirm asta, zise Diana. Blestemia nu rspunde la comenzile de oprire pe care le transmitem prin procesoarele de control rut i flux. Mi se pruse c-ai spus c ei nu pot altera programele cu tehnica lor de bruiaj electronic, rosti Leonard Deville Autobuzul nu i-a modificat ruta, dar pur i simplu nu rspunde, replic fnos femeia. Cele trei ore aproape nentrerupte petrecute n interfa cu IA-urile ncepeau s-o istoveasc nervos. Warren Aspinal se ncrunt n semn de avertizare spre colegul su politic. Grupele ETA vor fi la autobuz n nouzeci de secunde, zise Bernard Gibson. Atunci vom vedea exact ce sentmpl. Ralph dataviz o solicitare de situaie tactic n matricea de procesoare a nodului. Nanonicele lui neurale vizualizar o hart a lui Xingu, o form aproximativ rombic, din care cobora o extensie curbat la capt ca o coad de pisic. Patruzeci i unu dintre camioanele de livrare Moyces fuseser de acum localizate i anihilate, iar simboluri verzi i purpurii le afiau micrile i coordonatele n care fuseser intite. Autobuzul era chihlimbariu-aprins i se
109

deplasa pe autostrada M6, care mergea n lungul lui Mortonridge, limba prelung de teren muntos ce cobora ctre sud, traversnd Ecuatorul. Comut pe accesarea suitei de senzori din hipersonicul aflat n frunte. Avionul tocmai decelera n zbor subsonic i programele de filtrare discriminatorie nu puteau face absolut nimic n privina vibraiilor cauzate de frnarea atmosferic. Ralph trebuia s atepte acum, iar nerbdarea fcea s-i clocoteasc sngele. Dac Angeline Gallagher nu era n autobuz, atunci probabil c pierduser continentul. M6 se ntindea sub el n aerul tropical limpede. Scuturturile hipersonicului se diminuar i vzu sute de maini, dube, autobuze i camioane oprite pe benzile de serviciu ale autostrzii. Farurile iluminau vegetaia luxuriant de pe margini i sute de oameni se ngrmdeau n jurul vehiculelor, unii chiar instalndu-se comod pentru un picnic la miezul nopii. Procesiunea aceea ncremenit uura observarea autobuzului, unica surs mictoare de lumin de pe autostrad, care se deplasa spre sud cu viteza de dou sute de kilometri pe or. Vuia pe lng spectatorii nlemnii ce se niruiau n lungul barierei dintre benzi, imun la codurile prioritare care-i erau lansate n circuite de procesoarele de control rut i flux ale autostrzii. Ce dracu-i chestia aia? formul Vicky Keogh ntrebarea nerostit din minile tuturor celor care accesau suita de senzori a hipersonicului. Compania de autobuze Longhound avea o flotil de vehicule standard cu cte aizeci de scaune, construite pe continentul Esparta, n culori verde-purpuriu distincte. Erau utilizate pe tot Ombeyul, legnd ntre ele aezrile continentului, cu servicii extinse, rapide i frecvente. Principatul nu dispunea nc de economia sau populaia care s justifice legarea zonelor urbane prin tuburi cu trenuri de vid, ca pe Pmnt sau Kulu, aa c autobuzele Longhound constituiau o imagine familiar pe autostrzi;
110

aproape toi cei de pe planet cltoriser n unul la un moment sau altul al vieii lor. ns vehiculul care gonea pe M6 nu semna deloc cu un Longhound normal. Pe cnd caroseria Longhoundului era rezonabil de neted i elegant, acesta avea genul de profil asociat cu industria aerospaial. Botul conic curbat se contopea lin n partea posterioar cu corpul de seciune oval, dotat cu aripioare triunghiulare de tip spoiler ce se ridicau din cvadrantul posterior. Finisajul era argintiu mai, cu geamuri strlucitor de negre. Fum sur, unsuros, se revrsa dintr-o fant circular dispus napoia setului de roi din spate. A luat foc? ntreb derutat Warren Aspinal. Nu, domnule, rspunse Diana cu glas ridicol de fericit. Ceea ce vedei sunt gazele lui de eapament Diesel. Eapament cum? Diesel. Este un Ford Nissan model Omnirover; arde combustibilul ntr-un motor cu ardere intern de tip Diesel. Prim-ministrul rulase propria sa cutare enciclopedic cu nanonicele neurale. Un motor care arde combustibil din hidrocarburi? Da, domnule. Este absolut ridicol ca s nu mai zic c-i ilegal. Nu era aa la momentul construirii acestui aparat, domnule. Potrivit fiierelor mele, ultimul a ieit de pe linia de producie din Torino n anul 2043. M refer la oraul Torino de pe Pmnt. Deii vreo consemnare c vreun aparat ar fi fost importat de un muzeu sau un colecionar privat de vehicule? ntreb Landon Mecullock rbdtor. IA-urile n-au putut gsi niciuna. Jenny Harris a raportat un fenomen similar pe Lalonde, interveni Ralph. Cnd am trimis-o n acea ultim misiune, ea a vzut o ambarcaiune fluvial neobinuit. i modificaser aspectul, astfel nct prea de mod veche, ceva din epoca pretehnologic a Pmntului.
111

Hristoase murmur Landon Mecullock. Este logic, urm Diana. Continum s receptm din partea procesoarelor sale codul de identificare corect. Probabil c au proiectat iluzia asta n jurul Longhoundului. Hipersonicul se apropie de autobuz, plannd la numai o sut de metri peste autostrad. Dedesubt, Fordul Nissan se legna dintr-o parte n alta, ignornd complet marcajele benzilor. Micarea nencetat i aleatorie ngreuna sarcina pilotului de a-i menine poziia deasupra lui. Ralph i ddu seama ce anume i nemulumise subcontientul i solicit transfocarea unui senzor vizual. Asta-i mai mult dect o simpl iluzie holografic, rosti dup ce studiase imaginea. Uitai-v la umbra autobuzului de sub luminile acelea este n concordan cu conturul. Cum fac asta? ntreb Diana cu glas plin de curiozitate, prin care se strecura o und de incitare. ncearc s-l ntrebi pe Santiago Vargas, replic apsat Vicky Keogh. Nici mcar nu m pot gndi la o teorie care ne-ar permite s manipulm n felul sta suprafeele solide, rosti Diana pe un ton de scuz. Ralph mormi vulgar; purtase o conversaie similar pe Lalonde, cnd ncercaser s neleag cum era bruiat satelitul de observaii CDL. Nu se aplica. A niciun principiu cunoscut. n sine, conceptul virusului energetic era absolut radical. Posedare, aa i spusese Santiago Vargas. Ralph se nfior. Credina lui cretin nu avusese niciodat rdcini foarte adnci, dar ea exista ntotdeauna ntr-un supus loial al Regatului. Preocuparea noastr imediat o reprezint autobuzul. Ai putea cobor membrii grupei ETA pe capota lui, dac ar fi echipai cu ranie de zbor individual, ns este imposibil s sar din hipersonic. Utilizai platformele DS pentru a distruge autostrada din faa autobuzului, suger amiralul Farquar. n felul acela
112

l silim s se opreasc. tim ci oameni erau la bord? ntreb Landon Mecullock. M tem c toate locurile erau ocupate la momentul plecrii de la spaioportul Pasto, anun Diana. La naiba! aizeci de oameni Trebuie s ncercm mcar s-l oprim. Asta nseamn mai nti mrirea forelor ETA, zise Ralph. Trei hipersonice nu sunt suficiente. i va trebui s oprii autobuzul exact n mijlocul unui cordon. Cu aizeci de ostili posibili la bord, va trebui s fim foarte siguri c niciunul nu va rzbate prin cordon. Relieful din jur pare destul de accidentat i o urmrire va fi dificil. Fore ETA suplimentare pot ajunge acolo n apte minute, zise Bernard Gibson. Ccat Fusese o datavizare de la pilot. O lance mare de foc alb ni n sus din autobuz i lovi partea ventral a hipersonicului. Avionul se cutremur, apoi se ndeprt rapid, aproape fcnd un tonou de nouzeci de grade. Picturi strlucitoare de ceramic topit fur mprocate din gaura ce se csca n fuzelaj i arser pe suprafaa autostrzii. Cu aerodinamica afectat, aparatul vibra ntruna, pierznd din nlime. Pilotul se strdui cu disperare s-l redreseze, totui coborse deja prea mult. Ajunse i el la concluzia calculatorului de zbor i activ sistemul de protecie la prbuire. Spum sub presiune uria irupse n cabin, ngropndu-i pe membrii grupei ETA. Generatoarele de valen o solidificar ntr-o secund. Avionul izbi solul, deschiznd o brazd uria prin vegetaie i solul negru, moale. Botul, aripile i coada se boir i se rupser, iar fragmentele zimate se rostogolir n noapte. Cilindrul masiv al cabinei parcurse nc aptezeci de metri, descotorosindu-se de traverse structurale i module auxiliare strivite. Se opri cu un zguduit puternic,
113

lovind surd un mal abrupt de pmnt. Generatoarele de valen decuplar i spuma se scurse din epav, amestecndu-se cu noroiul. La interior, siluete se micar slab. Bernard Gibson expir dureros. Cred c nimeni n-a pit nimic. Unul dintre celelalte dou hipersonice revenea ctre locul prbuirii. Al doilea rmsese respectuos la un kilometru napoia autobuzului. Hristoase! gemu Vicky Keogh. Autobuzul ncetinete. Vor cobor. Ce facem acum? ntreb prim-ministrul cu glas care se auzi speriat i furios. O singur grup ETA nu-i poate restriciona, rosti Ralph. Era ca i cum i-ar fi mrturisit trdarea. Am nelat ateptrile oamenilor stora. Sunt eecul i vina mea. n autobuzul acela simt aizeci de persoane! exclam ngrozit Warren Aspinal. Poate am reui s-i vindecm. Da, domnule, tiu asta. Ralph i nspri expresia, camuflnd sentimentul de inutilitate pe care-l ncerca, i se uit la Landon Mecullock. n mod evident, eful poliiei ar fi dorit s argumenteze; i privi adjunctul, care ridic din umeri neajutorat. Amiral Farquar? dataviz Landon Mecullock. Da. Eliminai autobuzul. Prin suita de senzori a hipersonicului, Ralph vzu cum rafala laser de pe orbit joas izbi vehiculul fantasmagoric. Pentru o clipit zri silueta adevratului Longhound n interiorul nveliului iluzoriu, de parc adevratul scop al armei ar fi fost demascarea adevrului. Dup aceea barajul de energie inciner autobuzul odat cu un cerc cu diametrul de treizeci de metri din autostrad. Cnd se uit n jur, Ralph zri propria sa spaim i oroare oglindit pe chipurile celor din Nodul 1.
114

Diana Tieman fu cea care-i susinu privirea, iar faa ei vrstnic i blnd se cut de simpatie plin de nelegere. mi pare ru, Ralph, rosti ea. N-am fost ndeajuns de rapizi. IA-urile tocmai m-au anunat c autobuzul s-a oprit n primele patru orae de pe ruta programat.

3
Al Capone se mbrca aa cum se mbrcase dintotdeauna: cu stil. Costum la dou rnduri din serj albastru, cravat din mtase cu imprimeu oriental, pantofi negri de lac i plrie gri-perlat, nclinat mecherete ntro parte. Inele din aur cu pietre preioase multicolore i sclipeau pe toate degetele, iar pe degetul mic avea un diamant ct un ou de ra. Nu avusese nevoie de mult timp pentru a decide c oamenii din aceast lume a viitorului nu erau prea stilai din punctul de vedere al modei. Toate costumele pe care le vedea erau largi i din mtase, dei imprimeurile lor din linii subiri, colorate, le fceau s semene mai degrab cu nite pijamale japoneze lli. Cei care nu aveau costume purtau variante de veste i cmi sport mulate pe corp, cel puin pentru cei sub treizeci i cinci de ani. Al se holbase din capul locului la ppuele, convins c toate erau prostituate. Ce fel de fat decent s-ar fi mbrcat n felul acela, dezgolindu-i o parte att de mare a corpului? Fuste care aproape nici nu le acopereau fundurile orturi care nu erau cu nimic mai bune Totui, nu! Erau pur i simplu fete obinuite, normale, zmbitoare i vesele. Locuitorii oraului acesta nu erau obsedai de moralitate i decen. Lucrurile care ar fi cauzat apoplexia unui preot catolic de acas nu ridicau aici nici mcar o sprncean. Cred c-o s-mi plac viaa asta, declar Al. Era ns o via ciudat. Fusese rencarnat n calitate de
115

magician; un magician adevrat, nu unul dintre scamatorii aceia scumpi pe care-i angajase pentru cluburile lui din Chicago. Aici, orice i-ar fi dorit aprea ca din senin. Pentru a se obinui cu asta, avusese nevoie de ceva mai mult timp. Te gndeti i pac! Aprea imediat totul, de la o Thompson n stare perfect de funcionare, la un dolar din argint care scnteia sub soarele fierbinte. Era o chestie al dracului de bun pentru haine. Brad Lovegrove purtase o salopet din material rou-nchis strlucitor, ca un gunoier de tot rahatul. Al l putea auzi pe Brad Lovegrove scncind nluntrul su, ca i cnd ar fi avut un spiridu cuibrit n centrul creierului. Urla ca un nebun absolut i era la fel de iraional. Prin maldrele de steril exista totui i ceva aur, pepite de douzeci i patru de carate. De pild dup ce-i reveniser minile, Al crezuse c planeta aceasta era poate Marte sau Venus. Nici vorb! Noua Californie nu se afla nici mcar pe orbita aceluiai soare ca Pmntul. Nici nu mai era n secolul XX! Iisuse, era nevoie s dai ceva pe gt, ca s nu-i explodeze capul de la chestiile astea! Dar de unde s iei butur? Al i imagin c-l strngea cu putere pe micul spiridu, ca i cum creierul su ar fi fost un muchi gigantic. l contract lent. Un macromall la intersecia dintre Longwalk i Sunrise, chii silenios Lovegrove. Acolo exist un magazin specializat, cu buturi alcoolice de pe toate planetele Confederaiei, probabil c au i bourbon de pe Pmnt. Buturi din toat galaxia! I-auzi ce mai chestie! Aa c Al porni la drum. Era o zi minunat. Trotuarul era att de lat, nct constituia practic un bulevard n sine; nu existau dale de pavaj, ci totul era o fie unic, fr mbinri, dintr-un material ce prea o ncruciare ntre marmur i beton. La fiecare vreo patruzeci de metri, prin cratere din suprafaa trotuarului se ridicau arbori luxuriani, ale cror mnunchiuri largi de
116

peste o jumtate de metru de flori ovale aveau o nuan imposibil de purpuriu metalic. Zri cteva mainrii de mrimea unor pubele, ce se micau placid printre pietonii care se bucurau de strlucirea soarelui de la sfritul dimineii, mai grozave dect orice visase vreodat Henry Ford. Mecanoizi utilitari, i spuse Lovegrove, care cur trotuarul, culegnd gunoaiele i frunzele czute. Baza fiecrui zgrie-nori era ocupat cu magazine de delicatese, baruri, restaurante i cafenele; mesele se revrsau pe trotuar ca n oraele europene. Pasaje ptrundeau adnc n cldiri. Din cte putea s vad Al, acelai gen de cartier pentru bogai se afla i de cealalt parte a strzii, probabil la vreo sut cincizeci de metri deprtare. Desigur ns c nu puteai ajunge acolo, fiindc nu aveai cum s ocoleti bariera nalt de doi metri i jumtate din sticl i metal care mrginea drumul. Al rmase o vreme cu faa apsat de sticl, privind mainile silenioase care goneau ntr-o parte i alta. Semnau cu nite gloane mari cu roi. Toate erau strlucitoare, aidoma cromului colorat. Nici mcar nu mai trebuie s le virezi din volan, i spuse Lovegrove, fiindc o fac singure. Aveau motoare electrice complicate, nu cu ardere intern. Iar viteza peste dou sute de kilometri pe or. Al tia ce erau kilometrii; aa le ziceau francezii la mile. Nu era ns foarte sigur n privina folosirii unui automobil pe care s nu-l poat conduce el nsui, mai ales unul care s goneasc cu asemenea vitez. i, oricum, electricitatea prea afectat n prezena sa. De aceea continu s mearg pe jos. Zgrie-norii l ameeau prin nlimea lor, iar cnd priveai n sus nu puteai vedea dect reflexiile altor zgrie-nori. Preau s se aplece peste strad, ntemnind lumea de dedesubt. Lovegrove i spuse c erau att de nali, nct
117

vrfurile le fuseser proiectate s se legene n vnt, balansndu-se douzeci-treizeci de metri nainte i napoi n ralanti. Gura, mri Al. Spiriduul se ghemui i mai strns, ca un arpe nnodat. Oamenii se uitau la Al la mbrcmintea lui. Al se uita la oameni, fascinat i radios. l oca s vad negri i albi laolalt, ca i alte rase, mediteraneeni mai deschii la culoare, ca el nsui, chinezi, indieni. Unii preau s-i fi vopsit prul n culori complet nepotrivite. Uimitor! i toi preau relaxai, avnd parc un acelai surs interior. Etalau o nonalan i o siguran pe sine pe care nu le mai vzuse pn atunci. Diavolul care-i mnase pe atia oameni n anii 1920 lipsea, ca i cum edilii oraului aboliser complet grijile. Aveau de asemenea o sntate uluitor de bun. Dup ce mersese un cvartal i jumtate, Al nc nu zrise pe nimeni nici mcar pe departe supraponderal. Nu era de mirare c purtau haine scurte. O lume n care toi se antrenau permanent, pn i btrnii de aptezeci de ani. Mai avei nc baseball, nu? murmur Al ncet. Da, confirm Lovegrove. Mda, Paradisul adevrat. Dup o vreme, i scoase haina i o purt pe umr. Mergea de un sfert de or i nu se prea c ar fi ajuns undeva. Bulevardul masiv dintre zgrie-nori nu se modificase defel. Hei, amice! strig el. Negrul care arta ca un lupttor profesionist se ntoarse i surse larg i amuzat cnd vzu straiele lui Al. inea pe dup umeri o fat cu piele de indian i pr blai de prime. Picioarele lungi i erau puse n eviden de fustapantalon bufant. Drguic bucic, gndi Al i-i zmbi. O adevrat bombonic. Brusc, i ddu seama c nu se mai culcase de ase secole cu o femeie.
118

Ea i rspunse la zmbet. Cum pot s chem un taxi pe aici? Datavizeaz la procesoarele oselei, amice, spuse negrul exuberant. Oraul are un milion de taxiuri. N-are profit de pe urma lor. Dar pentru asta suntem buni noi, contribuabilii proti, ca s compensm pierderile, nu? Nu pot face chestia aia cu data fiindc nu-s de pe aici. Fata chicoti. Numa ce-ai cobort dintr-o nav stelar? Al i atinse marginea plriei cu dou degete. Aa ceva, doamn. Aa ceva. Marf! De unde eti? Chicago. De pe Pmnt. Hei, uau! Pn-acum n-am mai ntlnit pe nimeni de pe Pmnt. Cum este? Zmbetul lui Al i pierdu strlucirea. Iisuse, da femeile de aici erau directe, nu glum! Iar braul solid al negrului continua s-o in dup umeri. Nu prea s-l deranjeze c puicua lui fcea conversaie cu un brbat complet necunoscut. Toate oraele seamn-ntre ele, rosti Al i schi un gest jalnic spre zgrie-norii argintii, de parc aceea ar fi fost o explicaie suficient. Orae? Triam cu impresia c pe Pmnt avei doar arcologii. Auzii, vrei s-mi spunei cum s-opresc un ccat de taxi, sau nu? O dduse-n bar. tiu asta n clipa n care vzu cum expresia brbatului se nsprete. Vrei s-i apelm unul, amice? Brbatul privea mai atent, mai pe ndelete, hainele lui Al. Sigur c da, risc Al. Bine. Nicio problem. S-a fcut. Un surs fals. Al se ntreb ce fcuse de fapt brbatul. N-avea niciun
119

radio-brar ca Dick Tracy sau altceva n felul acela, ca s cheme un taxi. Sttea pur i simplu locului, rnjea i-l lua pe Al de fraier. Lovegrove i mpuia capul cu rahaturi despre telefoane miniaturale n creier. El nsui avea unul, i spuse, dar ncetase s mai funcioneze cnd l posedase Al. Acum o s-mi spui despre Chicago? ntreb fata. Al putea s vad ct de ngrijorat era. Glasul ei, postura corpului, felul n care se topise n braele cuprinztoare ale brbatului ei Toate i telegrafiau teama i el tia s citeasc semnele. Teama din alii i era perfect familiar. i apropie brusc faa de negru i mri ctre nemernicul cel mecher. Pentru o clip, trei cicatrice lungi i pulsar arztor pe obrazul stng. O s te in io minte, muistule. O s te gsesc io. O s te-nv io ce-nseamn respectu i, biete, o s-nvei n modul cel mai usturtor. Furia cea veche i ardea acum n trup, membrele i tremurau, iar glasul i se ridic la un muget asurzitor. Nimeni nu se cac pe Al Capone! Ai neles? Nimeni nu m trateaz ca pe un ccat de cine n care ai clcat! Io am condus Chicago-n pula mea! Oraul la a fost proprietatea mea. Nu-s un boschetar neters la cur pe care-l poi lua la mito! Trebuie. S-mi. Ari. RESPECT. Retro-mpuit! Brbatul repezi un pumn spre el. Probabil c Al l-ar fi btut chiar dac trupul lui Lovegrove n-ar fi fost amplificat de puterea energistic pe care sufletele posedatoare o degajau n universul natural. Anii petrecui n Brooklyn l aruncaser n nenumrate ncierri i oamenii nvaser repede s se fereasc de temperamentul lui. Al se eschiv instinctiv, cu pumnul drept deja pornit. Lovitura era focalizat, mintal i fizic. l izbi pe brbat perfect n partea lateral a maxilarului. Se auzi un trosnet hidos de os sfrmat. Tcere
120

apstoare. Brbatul zbur ndrt cinci metri prin aer i se prbui pe trotuar, unde rmase cu membrele rchirate. Lunec nc doi metri pe compozitul carbon-beton, nainte de a se opri, complet nemicat. Sngele ncepu s-i neasc din gur, acolo unde osul serat i gurise obrazul i buza. Al se holb, surprins. S dea dracii! ncepu s rd ncntat. Fata ip. ip i iar ip. Al privi n jur, brusc nelinitit. Toi oamenii de pe trotuarul lat se uitau la el i la negrul rnit. Taci! uier el spre gagica isteric. Taci! Ea ns nu tcea. Continua s zbiere, s zbiere i iar s zbiere. De parc aceea i-ar fi fost profesia. Apoi se auzi alt sunet, care rsuna prin urletele ei, crescnd n intensitate de fiecare dat cnd fata i trgea rsuflarea. i Al Capone i ddu seama c, dup ase sute de ani, putea recunoate nu numai zgomotele armelor de foc. Nici sirenele poliiei nu se schimbaser prea mult. ncepu s alerge. Oamenii se mprtiau din faa lui, aa cum pisoii fug de un dulu. Urlete i rcnete izbucnir de jur mprejur. Oprii-l! Mic Retro-mpuit. L-a omort pe gagiul la. Dintr-un singur pumn. Nu! Nu-ncerca s Un brbat se repezi ctre el. Voinic i decis, uor aplecat, pentru un placaj de rugbi. Al flutur dintr-o mn, aproape cu nepsare, i foc alb mproc faa eroului. Petale negre de carne se defoliar de pe os, sfrind. Prul castaniu des lu foc, transformndu-se n cenu. Icnetul surd de agonie ncet cnd durerea suprancrc contiina brbatului i acesta colaps. Iar apoi se declan adevratul infern. Oamenii speriai
121

devenir o gloat ngrozit. Alergau tropind din faa lui. Privitorii de pe margini fur prini de nval i clcai n picioare. Al privi peste umr i vzu cum se pliaz o seciune a barierei strzii. Maina de poliie lunec spre el. Un fuzelaj neted ca de avion, cu aspect periculos de vrf de lance negru-albastru. Deasupra lui fulgerau lumini orbitor de puternice. Stai pe loc, Retro! bubui un glas din main. Al reduse viteza. n faa lui se deschidea un pasaj, dar intrarea arcuit era ndeajuns de larg pentru maina de poliie. La dracu! Viu iari, de patruzeci de minute, i deja fugea de poliiti. Ce altceva mai era nou? Se opri i se rsuci cu o sut optzeci de grade pentru a-i nfrunta, cu Thompsonul placat cu argint strns n mini. Alte dou futu-i! maini de poliie veneau de pe strad, ndreptndu-se direct ctre el. Ui mari, ca nite plci, se ridicar aidoma unor aripi n spatele lor i de acolo ieir n goan creaturi. Nu erau nici oameni, nici animale. Animalemaini? Indiferent ce ar fi fost, nu preau linititoare. Din corpurile solide de metal mai ieeau evi butucnoase de arme. Aveau prea multe picioare i toate erau din cauciuc, fr genunchi sau glezne. Mecanoizi de asalt, spuse Lovegrove i n glasul mintal se simea o und de incitare. Lovegrove se atepta ca fpturile acelea s-l nving. Sunt electrici? ntreb Al. Da. E bine. l privi pe cel din fa i-i azvrli primul descntec vrjitoresc. Sergentul de poliie Alson Loemer i anticipa deja promovarea cnd ajunse la locul incidentului. Loemer fusese ncntat cnd nanonicele lui neurale receptaser actualizrile de la secie. Cu hainele sale bizare, brbatul
122

arta realmente ca un Retro. Banda de teroriti ce purtau haine din alte epoci istorice nnebunise de trei zile departamentul de poliie, obstrucionnd sistemele oraului prin arme cu plasm de stil nou i cmpuri de bruiaj electronic. i cu alte chestii. Majoritatea poliitilor auziser zvonuri intense despre rpiri, despre oameni care dispreau aleatoriu de pe strzi, noaptea. i nici mcar un singur Retro nu fusese reinut. Companiile de tiri datavizau tone de speculaii nebuneti pe reeaua de comunicaii: un grup religios o band de mercenari extraplanetari ba chiar i noiuni mai smintite. Primarul i ieise din mini i-l presa iritat pe eful poliiei. Pe coridoarele seciei apruser indivizi cu aspect profesional dintr-o agenie de contrainformaii guvernamental nenumit, dar nici ei nu tiau mai multe dect poliitii de teren. Acum el, sergentul Loemer, avea s pun mna pe unul dintre jegoii ia. Trecu maina de patrulare peste bariera pliat i sui pe trotuar. Delincventul era chiar n fa i fugea spre baza Turnului Uorestone. Alte dou maini erau alturi de Loemer, apropiindu-se de delincvent, ncadrndu-l. Loemer i lans ambii mecanoizi de asalt ai mainii i le dataviz instruciunile de izolare i reinere. n clipa aceea maina lui ncepu s aib probleme, accelernd pe neateptate. Senzorii i artar ceteni speriai, care alergau ca s scape; un mecanoid se legn pe lng el, trgnd fr discernmnt. Sergentul lans comenzi de dezactivare n procesorul propulsiei. Nu avur niciun efect. i apoi Retro ncepu s trag n mainile de poliie. Indiferent ce ar fi fost arma pe care o folosea, proiectilele ei treceau prin blindaj, lovind osiile i butucii de roi. Lagrele scrnir i iuir n tonul unic i imediat recognoscibil care anuna distrugerea iminent. Loemer aps prompt pe decuplarea manual de urgen, oprind instantaneu energia.
123

Maina de poliie derap i rico din bariera strzii, pentru a se izbi n unul dintre arborii regree plantai n lungul trotuarului. Alarma intern de accident se declan, asurzindu-l pe jumtate pe Loemer, care era deja ameit, iar chepengul lateral de urgen eject. Scaunul-bul lunec pe inele telescopice. Segmentele groase, ranforsate, ale bulei translucide se desfcur ctre spate aidoma unor petale, ngduindu-i brbatului s cad, plngnd, n genunchi, cnd aerul din jur revrs o rafal teribil de impulsuri de suprancrcare senzorial. Nanonicele lui neurale nu izbutir s datavizeze un cod de nchidere spre mecanoizii care-i pierduser controlul. Ultimul lucru pe care-l vzu cnd se prbui pe sol fu copacul regree rupt, care ncepea s se ncline direct deasupra lui. Pn i Al fu afectat de atacul slbatic al proiectilelor de suprancrcare senzorial. Rnjetul dement cu care urmrise derapajele i ciocnirile mainilor de poliie fu stopat rapid de asaltul de lumin, sunete i mirosuri. Abilitatea lui energistic putu s devieze doar grosul impactului, dup care brbatul se ntoarse i alerg mpleticit ctre intrarea pasajului. napoia lui mecanoizii continuau s inunde strada cu putere de foc aleatorie, cltinndu-se ca nite beivi. Doi se lovir unul de cellalt i ricoar, cznd. Picioarele li se zvrcolir haotic, precum gndacii rsturnai pe spate. Trotuarul era presrat cu trupuri inerte. Oamenii nu erau mori, gndi Al, ci doar teribil de lovii. Ii-suse, da mecheriile astea de soldai mecanici erau nite chestii al naibii de nasoale! i spre deosebire de poliitii adevrai, pe ele nu le-ai fi putut mitui. Poate c Noua Californie nu era chiar un paradis. Al se poticni prin pasaj, prins n torentul de oameni disperai s scape din haos. Costumul i dispru treptat, iar culorile vii i tietura revenir la salopeta cafenie original a lui Lovegrove.
124

Ridic n brae o feti cu obrajii scldai n lacrimi i o purt. Se simea bine s fie de ajutor. Porcii ia blestemai i fr creier ar fi trebuit s se fi asigurat c-n jur nu existau copii nainte s-l fi atacat, trgnd cu toate armele. Aa ceva nu s-ar fi ntmplat pe timpuri n Chicago. La dou sute de metri dup intrarea n pasaj se opri ntrun grup de oameni speriai i obosii. Ajunseser suficient de departe pentru ca efectele proiectilelor de suprancrcare senzorial s nu-i ating. Familiile se strngeau laolalt, alii i strigau prieteni sau persoane dragi. Al o ls pe feti din brae. Ea continua s plng, probabil din cauza gazelor lacrimogene, pentru c nu se vedea nicio ran, pe nicieri. Apoi mama ei apru n goan i o strnse cu disperare la piept. i mulumi din tot sufletul lui Al. O doamn drgu. inea la copiii i la familia ei. Asta era bine, era cuvenit. Lui Al i prea ru c nu mai avea plria, ca s-o salte n direcia ei. i de fapt, cum exprim oamenii de pe planeta asta genul acela de politee protocolar? Lovegrove fu derutat de ntrebare. Al continu prin pasaj. Peste cteva minute, poliaii aveau s roiasc aici. Dup nc o sut cincizeci de metri, reveni pe strad. Merse calm. Direcia nu conta, ci doar s se ndeprteze. De data aceasta pstr pe el salopeta lui Lovegrove. Nimeni nu-l bg n seam. Al nu era sut la sut sigur cum s procedeze n continuare. Totul era foarte straniu planeta aceasta, dar i situaia lui. Dei straniu nu era tocmai cuvntul potrivit, pentru c se simea mai degrab copleit. Sau pur i simplu nfiorat. Era destul de neplcut s te gndeti c popii avuseser dreptate despre lumea de apoi, rai i iad. El nu mergea prea des la biseric, spre nemulumirea maic-sii. M-ntreb dac am fost mntuit i dac mi-am pltit datoriile cereti. De aceea sunt napoi n lume? Dar dac te rencarnezi, n-ar trebui s-ncepi s retrieti ca prunc?
125

Nu tocmai genul de gnduri cu care era obinuit. Un hotel, i spuse lui Lovegrove, trebuie s m odihnesc i s m gndesc pe ndelete la ce-i de fcut. Se prea c majoritatea zgrie-norilor dispuneau de un soi de cazri, ns trebuia s plteti pentru ele. Mna lui Al se ndrept cu un gest reflex ctre un buzunar de pe cracul salopetei. Scoase un disc de credit Banca Jovian, o moned groas i mare, argint strlucitor pe o parte, magenta pe cealalt. Lovegrove explic supus cum funciona i Al i puse degetul mare pe centrul ei. Pe partea argintie undui o reea de linii verzi. La dracu! ncerc iari, concentrndu-se, dorind. Fcnd magia. Liniile verzi ncepur s alctuiasc cifre, grosolane la nceput, apoi distincte i regulate. Lovegrove i spusese c ntr-unul dintre discurile acestea puteai depozita toat trezoreria unei planete. Al ciulise urechile la auzul acelor cuvinte. Apoi simi c ceva nu era tocmai n regul. n apropiere exista o prezen. El nu se gndise mai deloc la ceilali. La cei care fuseser deja aici, cnd el sosise n corpul lui Lovegrove. Aceiai care-l abandonaser n magazinul scos din uz. Totui dac nchidea ochii i alunga sunetele oraului, putea s aud vacarmul ndeprtat de Babel. Sosea din trmul de comar, rugmini i fgduieli de a fi adui aici, de a tri i respira din nou. Aceeai percepie i oferea o viziune cu totul aparte asupra oraului. Ziduri de umbre negre, dense, n mijlocul unui cenuiu universal. Oameni se micau pe aici, oapte distorsionate care rsunau peste tot, fantasme audibile. Unele difereau de celelalte. Erau mai puternice, mai clare. Nu prea multe. Al deschise ochii i privi pe strad. O seciune a barierei cobora, pliindu-se cu elegan precis. O main-glon se opri lng ea. Portiera ca o arip glis n sus, iar la interior se gsea un automobil adevrat, o decapotabil american
126

autentic, care purta imaginea aerodinamic a vehiculului din Noua Californie ca pe o mbrcminte. Era joas, cu capot lat i o sumedenie de ornamente cromate. Al nu recunoscu modelul, care era mai modern dect orice existase n anii 1920, iar amintirile sale din anii 1930 i 1940 nu erau chiar grozave. Brbatul din fotoliul capitonat n piele roie al oferului ncuviin amabil spre el. Ar fi mai bine s urci, i spuse. Poliaii or s te prind, dac rmi pe strad. Sunt cam pornii mpotriva noastr. Al privi n sus i n jos pe trotuar, apoi ridic din umeri i sui n main. La interior, imaginea mainii-glon colora aerul aidoma irizaiilor de pe pelicula unei bicue de spun. M numesc Bemhard Allsop, zise brbatul de la volan i iei cu maina pe strad. n urma lor, bariera se ridic lin. Dintotdeauna mi-am dorit un Oldsmobile ca frumuseea asta, dar nu mi l-am putut permite pe cnd triam n Tennessee. i sta-i real? Cine poate ti, biete? Da-n tot cazul, se simte real. i eu sunt extrem de recunosctor pentru ocazia de a ofa unul. Ai putea spune c crezusem c ansa aia trecuse definitiv pe lng mine. Da. tiu ce vrei s spui. Ai strnit ceva agitaie acolo, biete. Porcii sunt furioi i pui pe treab. Noi le monitorizm frecvena radio aa cum se numea pe vremea mea. Eu n-am dorit dect un taxi, atta tot. Cineva ancercat s fac pe deteptul. Exist o mecherie prin care te poi deplasa n oraul sta fr s tie poliia. O s fiu ncntat s i-o art cndva. Mulumesc anticipat. Unde mergem acum? Bemhard Allsop surse larg i-i fcu cu ochiul. Te duc s-ntlneti restul grupului. Voluntarii sunt
127

permanent bine-venii, fiindc nu-s uor de gsit. Rse ntr-o cascad de iodlere ascuite i ntretiate, care-i amintir lui Al de guiturile unui purcelu. Pe mine m-au abandonat. N-am nimic de discutat cu ei. Mda, m rog tii cum a fost Nu erai chiar cu minile ntregi, biete. Eu am spus c-ar fi trebuit s te fi luat cu noi. Neamurile-s neamuri, chiar dac aici nu-i tocmai o familie, tii ce vreau s spun M bucur totui c-ai rzbit n cele din urm. Mulumesc. Deci, cum te cheam, biete? Al Capone. Oldsmobile-ul vir brusc la tresrirea lui Bemhard, ncheieturile degetelor i se nlbir cnd i spori strnsoarea pe volan, dup care risc o privire nelinitit ctre pasagerul su. Dac nainte n scaun sttuse un tnr de douzeci de ani n salopet rou-nchis spre cafeniu, acum acolo era tolnit un personaj de etnie latinoamerican, binedispus, n costum bleumarin la dou rnduri i cu plrie gri-porumbel. Faci mito de mine? Al Capone vr mna n costum i scoase un baston miniatural de baseball. De-a dreptul ngrijorat, Bemhard Allsop vzu cum bastonul crescu pn la mrimea complet. Nu-i trebuia prea mult imaginaie ca s deduci ce erau petele ntunecate de pe captul su gros. Nu, rspunse Al politicos. Nu fac mito de tine. Iisuse Hristoase! ncerc s rd. Al Capone Da Iisuse Hristoase Al Capone n maina mea! Nu c-i tare? Da, cred c-i destul de tare. E o plcere pentru mine, Al. Hristoase, vorbesc serios. O plcere adevrat. Ce dracu, Al, tu ai fost cel mai bun mai mult de att nu se putea. Toi tiau asta. La
128

vremea mea am fcut i eu niic contraband cu alcool. Nu mare lucru, cteva butoiae. Da tu tu ai organizat-o pentru un ora ntreg. Hristoase! Al Capone! Izbi n volan cu ambele palme i chicoti: S dea dracii, abia atept s le vd mutrele cnd o s te aduc. S m-aduci unde, Bemhard? La grup, Al, la grup. Auzi, nu te superi c-i zic Al, nu? Nu vreau s te supr sau altceva. n niciun caz pe tine. E-n regul, Bemhard, toi prietenii mi spun Al. Prietenii Da, domle! Bemhard, cu ce anume se ocup exact grupul sta al vostru? Pi, s devin mai mare, normal. Asta-i tot ce putem face deocamdat. Unitatea nseamn putere. Eti comunist, Bemhard? Hei! Nici vorb, Al. Sunt american. i ursc pe-mpuiii de roii. Dup cum vorbeti, mie aa-mi pari. Nu, ai neles greit. Cu ct vom fi mai muli, cu att vom avea mai multe anse, cu att vom fi mai puternici. Ca o armat; o mulime mare de oameni are fora de a se face simit. La asta m refeream, Al. Pe cuvnt! i ce intenioneaz grupul s fac dup ce va deveni mare i puternic? Bemhard l privi din nou cu coada ochiului, de data aceasta derutat. S ne crm de aici. Ce altceva? Din oraul sta? Nu. S lum planeta. Ridic un deget mare drept n sus: De acolo. De pe cer. Al arunc o privire sceptic n sus. Zgrie-norii fulgerau pe lng ei de ambele pri. Mrimea lor nu-l mai tulbura acum n aceeai msur. Jeturi de la nave stelare continuau s brzdeze cerul azuriu, aidoma licririlor unor flash-uri foto. Luna micu i stranie nu mai era vizibil. De ce? ntreb el chibzuit.
129

La dracu, Al. Nu poi s simi? Pustietatea Nenic, este oribil! Tot neantul la uria care-ncearc s te absoarb n sus i s te-nghit cu totul. nghii un nod i glasul i reduse intensitatea. Cerul este ca acolo Este lumea de dincolo, din nou. Trebuie s ne-ascundem. ntr-un loc unde n-o s mai murim niciodat, undeva care s nu continue la nesfrit. Unde nu exist o noapte pustie. Acum vorbeti de parc-ai fi predicator, Bemhard. Pi, poate c sunt niel. Un om inteligent este cel care tie cnd este nvins. Nu mi-e ruine s i-o spun, Al. Mi-e fric de lumea de dincolo. N-o s m mai ntorc niciodat acolo. Nu, efu. Deci o s mutai planeta? Exact! Bemhard, asta-i o chestie dat dracului de ambiioas. V doresc mult baft. Acum, las-m la intersecia aia care vine. O s m descurc i singur prin ora. Vrei s zici c n-o s te bagi s dai o mn de ajutor? ntreb Bemhard cu glas nencreztor. Nu. Dar trebuie s-o fi simit i tu, Al. Pn i tu. Toi o simim. Ele nu-nceteaz nicio clip s te implore toate celelalte suflete pierdute. Nu i-e fric s te-ntorci acolo? Nu pot zice c mi-ar fi. De fapt, nu m-a deranjat niciodat ct am stat acolo prima dat. Nu te-a deranjat niciodat! Iisuse Hristoase, eti un gagiu superdur. Bemhard ddu capul pe spate i rcni ascuit: Ascultai, fir-ai ale dracului, pe Al Capone nu-l deranjeaz defel s fie mort! S dea dracii! i, oricum, unde-i locul la sigur unde vei duce planeta? Nu tiu, Al. Cred c-o s-o urmm pur i simplu pe Judy Garland dincolo de curcubeu. Oricare ar fi locul unde nu exist un cer. N-avei niciun plan, n-avei nicio idee despre unde s mergei. i tu voiai s intru n asta?
130

Dar se va-ntmpla, Al. i-o jur! Cnd vom fi destul de muli, o putem face. Acum ai vzut ce poi face tu singur, doar un om. Gndete-te ce pot face un milion, dou milioane Zece milioane! Nimic nu ne va putea opri O s posedai un milion de oameni? Bineneles. Oldsmobile-ul intr pe pant descendent lung, care-l duse ntr-un tunel. Bemhard suspin fericit cnd ajunser n lumina sa puternic, n tonuri oranj. N-o s posedai un milion de oameni, spuse Al. Poliaii v vor opri. O s gseasc ei o cale. Noi suntem puternici, totui nu suntem supereroi pe care nu-i pot atinge gloanele. Chestia aia pe care au tras-o mecanoizii aproape c m-a dobort atunci. Dac-a fi fost ceva mai aproape, a fi fost din nou mort. La naiba, exact asta-ncerc s-i spun! se plnse Bemhard. Trebuie s ne sporim numrul. Dup-aia ei nu ne vor mai putea face niciodat vreun ru. Al tcu. O parte din spusele celuilalt erau logice. Cu ct existau mai muli posedai, cu att poliailor le-ar fi fost mai greu s-i opreasc din a se rspndi. ns poliaii aveau s lupte. Ca urii slbatici, odat ce-i ddeau seama ct de serioas era problema, ct de periculoi erau posedaii. Poliaii, ceea ce treceau drept ageni FBI pe planeta asta, armata toi adunai laolalt. obolanii guvernamentali se adunau totdeauna n gac. Ei aveau i armele navelor stelare; Lovegrove bolborosise despre ct de puternice erau acelea, capabile s preschimbe ri ntregi n deerturi de sticl fierbinte n numai cteva secunde. i ce ar fi fcut Al Capone pe o planet pe care s-ar fi dus un asemenea rzboi? De fapt, ce ar fi fcut Al Capone pe orice planet modern? Cum i rpii pe oameni? ntreb el brusc. Probabil c Bemhard simise schimbarea tonului, a obiectivului. Deveni brusc agitat, se foi pe pielea roustrlucitor a scaunului, dar i pstr ochii ferm aintii pe
131

strada din faa lor. Pi i lum pur i simplu de pe strad. Noaptea, cnd este frumos i linite. Nimic brutal. Totui ai fost vzui, nu? Poliaiul la m-a numit Retro. Au deja un nume pentru voi. tiu c voi o facei. Da, aa-i, sigur c da. Este destul de greu cu ci suntem, nelegi? Cum i-am zis, avem nevoie de foarte muli. Uneori mai suntem vzui. Este inevitabil. Dar nu neau prins. Nu nc, rnji larg Al i-i trecu braul dup umerii celuilalt. tii ceva, Bemhard, cred c totui voi veni s cunosc grupul sta al vostru. Mi se pare c nu v-ai organizat prea bine. Fr suprare, m-ndoiesc c voi avei cine tie ce experien n domeniul sta. Pe cnd eu O havan groas i apru n mn. Trase prelung, cu extaz, primul fum dup ase sute de ani. Eu am avut o experien de o via-ntreag de partea rului. i-o s v ofer toate beneficiile cu care m-am ales. Gerald Skibbow intr trindu-i picioarele n odaia cald, cu perei albi, inndu-se strns de infirmier. La unele micri, halatul bleu-pal i larg de spital dezvluia cteva pachete nanonice medicale mici. Gerald se deplasa aa cum ar fi fcut-o un om foarte btrn ntr-un mediu cu gravitaie mare cu demnitate precaut. Avea nevoie de ajutor, de cluzire. Spre deosebire de persoanele normale, el nici mcar nui mic ochii ntr-o parte i alta, pentru a-i vedea noul interior. Nu pru s observe patul cu saltea groas din mijlocul camerei, nconjurat de aparate mari, vag medicale. Bun, bravo, Gerald, spuse infirmierul cordial. Haide acum s ne facem confortabili, da, ce zici? Aez cu grij fesele brbatului pe marginea patului, apoi i ridic picioarele i-l roti cu totul, pn ce ajunse pe spate pe saltea. Mereu foarte prudent. Pregtise o duzin de candidai pentru interogarea de personalitate aici, n
132

facilitatea de grad I de restricionare a Marinei din Guyana, i niciunul nu fusese tocmai voluntar. Era posibil ca Skibbow s-i dea seama pentru ce era pregtit. Ar fi putut s fie scnteia care s-l smulg din transa traumatic. Nu fu ns cazul. Gerald i ngdui infirmierului s-l fixeze cu plasa centurilor de siguran, care i se mul dup contururile corpului. Din gtlej nu i se auzi niciun sunet i nici mcar nu clipi, cnd plasa se strnse. Uurat, infirmierul ridic degetul mare spre cei doi brbai dinapoia panoului lung de sticl ncastrat n perete. Total imobilizat, Gerald se uit la casca masiv din plastic care-i cobor peste cap. Interiorul era pufos, o cptueal de blan mtsoas, care se rigidiza cumva. Dup aceea faa i fu complet acoperit i lumina dispru. Infuzii chimice asigurar absena oricror dureri sau disconforturi, cnd filamentele nanonice se strecurar n jurul celulelor dermice i-i strbtur oasele craniului. Poziionarea vrfurilor lor n sinapsele specificate dur aproape dou ore, fiind o operaie delicat, similar implantrii de nanonice neurale. Infiltrrile acestea ns ptrundeau mai adnc dect circuitele obinuite de augmentare, cutnd centrii memoriei pentru a se mperechea cu neurofibrilele din grupurile lor de celule. i ptrunderea era masiv, milioane de filamente se ngropau n lungul capilarelor, molecule superstring active cu funcii preprogramate, care tiau unde s mearg i ce s fac. Din multe puncte de vedere semnau chiar cu formaia dendritic de esut viu n care construiau o reea de informaii paralel. Celulele i ascultau ablonul ADN, iar structura filamentelor era formatat de IA-uri. Un proces conceput prin studierea celuilalt, dar niciodat complementar. Impulsuri ncepur s curg prin filamente pe msur ce vrfurile hipersensibile nregistrar descrcri sinaptice. Un montaj oribil de confuz de instantanee de gndire aleatorii i amintiri neordonate. IA a facilitii intr on-line, rulnd
133

comparaii, definind caracteristici, recunoscnd teme i esndu-le n scene senzoriale coerente. Gndurile lui Gerald Skibbow erau focalizate asupra apartamentului su din arcologia Marele Bruxelles. Trei camere de mrime respectabil la nivelul aizeci i cinci al piramidei Delores. Prin ferestrele cu trei rnduri de geamuri se vedea peisajul de geometrii austere. Domuri, piramide i turnuri, toate lipite ntre ele i nvluite de nclceala intestinal a bahn-tuburilor aeriene. Toate suprafeele vizibile erau cenuii, pn i sticla domului, acoperite cu mizerie acumulat n decenii. Era la doi ani dup ce se mutaser aici. Paula avea trei aniori, fugea de colo-colo ca toi ncii i cdea ntruna. Marie era un nodule energic de zmbete, care putea emite un spectru vast de sunete de incredulitate fa de lumea care-i producea minunile zilnice pentru ea. n seara aceea i inea n brae fetia (deja frumoas), n timp ce Loren se trntise ntr-un fotoliu i accesa emisiunea de tiri locale. Paula se juca cu un mecanoid Disney pe care i-l cumprase la second-hand cu dou sptmni n urm, un arici complet antropomorfizat care avea un rset incredibil de iritant. Era o familie care se simea confortabil, ntr-un cmin frumos. i erau mpreun, iar de asta erau fericii. Zidurile puternice ale arcologiei i protejau de pericolele din lumea exterioar. Gerald le asigura existena, le iubea i le proteja. Ele l iubeau la rndul lor; o putea vedea n zmbetele i n ochii lor adoratori. Tati era regele. Tati cnta cntece de leagn pentru copilele lor. Era foarte important s cnte; dac s-ar fi oprit, spiriduii ri i strigoii ar fi ieit din bezne i le-ar fi nhat pe copile Doi brbai intrar n camer i se aezar tcui pe sofaua din faa lui Gerald. El se ncrunt, nereuind s le asocieze vreun nume, ntrebndu-se ce cutau aici, de ce i invadau cminul. Invadau
134

Piramida tremur, parc sub un seism minor, i culorile se nceoar pentru o clipit. Apoi ncperea ncremeni, soia lui i fiicele nu se mai clintir i cldura lor dispru. Nu te speria, Gerald, rosti unul dintre brbai. Nu invadeaz nimeni. Nimeni nu v va face niciun ru. Gerald o strnse la piept pe micua Marie. Cine suntei? Eu sunt dr. Riley Dobbs, expert neurolog, iar el este colegul meu, Harry Eamshaw, tehnician de sisteme neurale. Ne aflm aici ca s te ajutm. Lsai-m s cnt! rcni Gerald disperat. Lsai-m s cnt! Ne vor nha dac m-opresc! Ne vor nha pe toi. Vom fi tri n mruntaiele pmntului. Niciunul dintre noi nu va mai revedea lumina zilei. Lumina zilei va exista de-a pururi, Gerald, spuse Dobbs. i-o promit. Tcu i dataviz o comand n IA. Zorile rsrir n exteriorul arcologiei. Zori limpezi, de felul celor pe care Pmntul nu le mai vzuse de secole, cu soarele uria i rou-auriu azvrlind raze strlucitoare peste peisajul ponosit. Strluceau direct n apartament, calde i pline de via. Gerald suspin ca un copila i ntinse minile spre ele. Ce frumoase sunt! Te relaxezi. Asta-i bine. Vrem s fii relaxat; i prefer s ajungi singur n starea aceasta. Tranchilizantele i inhib rspunsurile i dorim s fii cu mintea limpede. Ce vrei s spui? ntreb Gerald bnuitor. Unde eti acum? Acas. Nu, Gerald, asta s-a petrecut cu mult timp n urm. Acesta este un refugiu pentru tine, un adpost psihologic n trecut. l creezi pentru c i s-a ntmplat ceva destul de neplcut. Nu. Nimic! Nimic neplcut. Pleac! Nu pot s plec. Este foarte important pentru muli
135

oameni ca eu s rmn. Tu, Gerald, ai putea s salvezi o planet ntreag. Gerald scutur din cap. Nu v pot ajuta. Plecai. Nu plecm, Gerald. i tu nu poi s fugi de noi. Acesta nu este un loc, ci este nuntrul minii tale. Nu, nu, nu! mi pare ru, realmente, dar nu pot s plec pn cnd nu-mi ari ceea ce vreau s vd. Pleac! Eu cnt! Gerald rencepu s-i fredoneze cntecele de leagn. Apoi ns gtlejul i mpietri, blocnd muzica nuntru. Lacrimi fierbini pornir s-i iroiasc pe obraji. Gata cu cntatul, Gerald, spuse Harry Eamshaw. Vom juca alt fel de joc. Dr. Dobbs i cu mine o s-i punem nite ntrebri. Vrem s tim ce i s-a ntmplat pe Lalonde Apartamentul explod ntr-un vrtej orbitor de culori. Toate canalele senzoriale racordate la creierul lui Gerald Skibbow vibrar de suprancrcare. Riley Dobbs se scutur, cnd matricea de procesoare deconect legtura direct. n scaunul de alturi, Harry Eamshaw se mica de asemenea. Futu-i, mormi Dobbs. n camera pe care o vedea prin sticl, zrea corpul lui Skibbow ncordndu-se n centurile de siguran. Dataviz iute procesorului de control fiziologic o comand pentru un tranchilizant. Eamshaw privi scanarea neural a creierului lui Skibbow, cu vrful electric uria consemnat la menionarea planetei Lalonde. Asta-i o traum extrem de profund. Asociaiile sunt conectate la aproape toate cile neurale. IA a extras ceva din convulsia cerebral? Nu. A fost o dispersie complet aleatorie. Dobbs privi cum display-ul fiziologic al lui Skibbow revenea lent la valoarea medie.
136

Bun, haidem napoi. Tranchilizantul la ar fi trebuit s-i fi tocit nevrozele. De data aceasta ei trei se aflau ntr-o savan de iarb luxuriant, verde ca smaraldul, nalt pn la genunchi. Muni nali, ncununai de omt, pzeau orizontul. Soarele strlucitor coagula aerul, ngrondu-l i nbuind sunetele. n faa lor se afla o cldire care ardea: o caban robust din buteni, cu horn din piatr i perete comun cu un hambar. Loren! strig Gerald rguit. Paula! Frank! Porni n fug spre casa pe ai crei perei suiau flcri. Acoperiul din panouri de celule solare ncepu s se bombeze, fcnd bici din cauza temperaturii. Gerald alerg i alerg, dar nu se apropie deloc, napoia ferestrelor erau chipuri: dou femei i un brbat, care nu fcur nimic cnd vpile se nchiser n jurul lor, ci se mulumir s priveasc afar cu tristee infinit. Gerald czu n genunchi, hohotind. Soia Loren i fiica Paula, cu soul Frank, rosti Dobbs primindu-le identitile direct de la IA. Nici urm de Marie. Nu-i de mirare c nefericitul e-n oc dac a vzut asta ntmplndu-i-se familiei lui, remarc Eamshaw. Mda. i este prea devreme. nc n-a fost afectat de virusul energetic. Dobbs dataviz o comand n IA, activnd un program de suprimare orientat, i focul dispru odat cu oamenii. E-n regul, Gerald. S-a terminat. S-a sfrit. Ei i-au gsit pacea acum. Gerald se roti pentru a-l privi, cu chipul deformat de mnie. Pacea? Pacea! Idiot cretin i ignorant! Ei n-or s-i gseasc niciodat pacea. Niciunul dintre noi n-o s i-o gseasc vreodat. ntreab-m pe mine! ntreab-m pe mine, pulache. Haide! Vrei s tii ce s-a-ntmplat? Uite, uite ce s-a-ntmplat! Lumina zilei dispru de pe cer, nlocuit de o strlucire
137

firav dinspre Rennison, satelitul cel mai interior al Lalondei. Aceasta ilumina alt caban din buteni, care aparinea familiei Nicholls, vecinii lui Gerald. Mama, tata i fiul fuseser legai i bgai n arcul de animale mpreun cu Gerald. Un cerc de siluete ntunecate nconjur gospodria izolat, siluete umane deformate, altele bestial de hidoase. Dumnezeule murmur Dobbs. Dou siluete trau n caban o fat care se zbtea i zbiera. Gerald hohoti ameitor. Dumnezeu? Nu exist Dumnezeu! Dup aproape cinci ore de cltorie nencetat i din fericire lipsit de incidente, Carmitha tot nu se putuse convinge c fceau bine c mergeau la Bytham. Toate instinctele o ndemnau s se duc la Holbeach, s fie printre ai ei, s-i utilizeze ca pe un gard care s in la distan dumanul care rtcea peste meleaguri, s-o protejeze. Aceleai instincte care o fceau foarte sensibil fa de prezena lui Titreano. Totui, aa cum prezisese mezina Kavanagh, graie prezenei lui nimic nu se ntmplase cu crua. n cteva rnduri el indicase cte o ferm sau ctun, unde spusese c bntuiau ai lui. Indecizia era un blestem teribil. Acum ns femeia avea puine ndoieli c el era aproape ceea ce pretindea c ar fi. Un nobil de pe btrnul Pmnt, care poseda corpul unui zilier la fermele de pe Norfolk. n ultimele cinci ore vorbiser aproape nencetat i cu ct Carmitha auzise mai multe, cu att devenise mai convins. Brbatul tia foarte multe detalii, totui persista un mic neadevr care o tulbura. Dup ce vorbise despre viaa lui anterioar, spre fascinaia surorilor, Titreano devenise la rndul su doritor s afle despre Norfolk. Atunci Carmitha ncepuse finalmente s-i piard rbdarea cu tovarele ei de drum. Pe
138

Genevieve o putea tolera; lumea vzut prin ochii unei putoaice de doisprezece ani (teretri) era oricum destul de bizar, compus numai din entuziasm i nenelegeri. Louise ns era cu totul altfel. Louise explic felul n care economia planetei fusese cldit n jurul exportului de Lacrimi Norfolk, cum ntemeietorii aleseser n mod nelept o via pastoral pentru descendenii lor, despre ct de frumoase erau satele i oraele, ct de curat era aerul i peisajul rural prin comparaie cu planetele industrializate, ct de amabili oamenii, ct de bine organizate domeniile, ct de puini infractori existau. Sun ca i cum ai fi nfptuit multe lucruri preioase, spuse Titreano. Norfolk este o planet pe care este de invidiat s te fi nscut. Unora nu le place, zise Louise, dar acetia nu sunt foarte muli. Cobor ochii ctre capul Genevievei, pe care-l inea n poal, i surse cu blndee. Legnat de ritmul lin al cruei, surioara ei izbutise s adoarm n cele din urm. i ndeprt cteva fire de pr de pe frunte. Prul era murdar i nclcit, cu uvie mototolite i prlite de focul din grajd. Doamna Charisworth ar fi fcut o criz de nervi, dac l-ar fi vzut. Fetele latifundiarilor trebuia s fie permanent modele de inut, mai ales fetele Kavanagh. Simpla amintire a btrnei, a sacrificiului ei, amenin s declaneze lacrimile amnate atta vreme. De ce nu-i spui motivul pentru care disidenilor acelora nu le place aici? interveni Carmitha. Care disideni? ntreb Louise. Cei din Uniunea Terenurilor, negustorii aruncai n nchisori pentru c-au ncercat s vnd medicamente care sunt banale n restul Confederaiei, cei care muncesc pmnturile i toate celelalte victime ale clasei de moieri, printre care m numr i eu. Furia, oboseala i disperarea irupser laolalt n easta Louisei, ameninnd s nece puinul rmas din spiritul ei
139

fragil. Se simea extrem de obosit, dar trebuia s mearg mai departe, trebuia s aib grij de Gen. De Gen i de pruncul preios. Oare acum avea s-l mai revad vreodat pe Joshua? De ce spui asta? ntreb ea, epuizat. Fiindc este adevrul. Sunt convins c nu-i unul cu care s fie obinuit un membru al familiei Kavanagh. n niciun caz nu-i obinuit s-l aud din partea uneia ca mine. tiu c planeta asta nu-i perfect. Nu-s oarb, i nici proast. Nu, fiindc voi tii ce s facei pentru a v aga de privilegiile i de puterea voastr. i uite unde v-au adus! ntreaga planet este ocupat, v este luat din mini. Acum nu mai suntei aa de inteligeni, este? Nu mai suntei att de superiori i de puternici. Asta-i o minciun sfruntat. Serios? Acum dou sptmni ai trecut clare pe lng mine, pe cnd munceam ntr-o livad de trandafiri de pe domeniul vostru. Te-ai oprit s schimbm vreo vorb? Ai observat mcar c existam? Haidei, doamnelor, ncetai, interveni stnjenit Titreano. Louise nu putea s ignore ns provocarea, insulta i implicaia abject. M-ai rugat s m opresc? ntreb ea. Voiai s m auzi vorbind despre lucrurile pe care le iubesc i la care in cel mai mult? Sau erai prea ocupat pentru a te strmba la mine? Tu i srcia ta cinstit! Pentru c sunt bogat, sunt ticloas aa crezi, nu? Familia ta este ticloas, da. Strmoii ti s-au asigurat n privina asta, cu constituia lor oprimant. Eu mam nscut pe drum i voi muri pe drum. Nu m deranjeaz asta. ns voi ne-ai condamnat la un drum care merge-n cerc. Nu ne duce nicieri, ntr-o epoc n care exist ansa de a cltori pn-n inima galaxiei. Ne-ai nctuat cu tot atta strnicie pe ct ar face-o orice nchisoare. Eu nu voi
140

vedea nicicnd minunea rsritului i apusului de soare pe alt planet. Strmoii ti au tiut care era constituia cnd au venit aici, totui au venit. Ei au neles libertatea pe care v-o acorda, ca s hoinrii aa cum ai fcut dintotdeauna, aa cum nu mai putei face pe Pmnt acum. Dac asta-i libertate, spune-mi de ce nu pot pleca? Poi. Oricine poate. Ajunge s cumperi un bilet ntr-o nav stelar. Ce s-i zic, ce mai ans! Dac ar lucra toat vara, ntreaga mea familie n-ar putea strnge preul unui singur bilet. Voi controlai n acelai timp i economia. Ai conceput-o astfel nct noi s nu putem ctiga niciodat altceva dect praful de pe tob. Nu-i vina mea c nu v putei gndi s facei altceva dect s lucrai n livezi. Ai o cru, de ce nu comercializezi bunuri, ca un negustor? Sau de ce nu plantezi tu nsi trandafiri? Pe sute de insule exist terenuri nc nefolosite. Noi nu suntem un popor care s dein pmnt, nu vrem s fim legai de un loc anume. Exact! izbucni Louise. Aici v in nctuate doar propriile voastre prejudeci prosteti, nu noi, proprietarii de terenuri. Totui pe noi dai vina pentru imperfeciunile voastre, pur i simplu fiindc nu putei nfrunta adevrul adevrat. i s nu crezi c suntei unici. i eu vreau s vd Confederaia. O visez n fiecare noapte. Dar nu voi fi niciodat n stare s zbor ntr-o nav stelar. Nu mi se va permite, ceea ce-i mult mai ru dect n cazul vostru. Voi vai fcut singuri temnia. Eu m-am nscut n a mea. Obligaiile m leag de planeta asta i va trebui s-mi sacrific ntreaga via pentru binele insulei. Oh, da! Ct mai suferii voi, nobilii Kavanagh! Ce recunosctoare v sunt! O fulger cu privirea pe Louise, abia observndu-l pe Titreano i fr s mai bage n seam locul ctre care
141

tropia calul. Spune-mi, domnioar Kavanagh, ci frai i surori crezi c ai n familia ta de nobili? Nu am niciun frate, doar pe Genevieve. Dar cei vitregi? toarse Carmitha. Ce poi spune despre ei? Vitregi? Termin cu prostiile! N-am aa ceva. Femeia rse amar. Ce sigur eti pe tine! Sus i semea deasupra noastr, a tuturor. Ei bine, eu cunosc trei i nu sunt dect cei care s-au nscut n familia mea. Verioara mea a nscut unul dup ultimul mijlocul-verii. Un bieel osos imaginea leit a lui taic-su. Care-i chiar taic-tu. Vezi tu, pentru el viaa nu-nseamn numai munc. Mai este i plcerea. Mai mult dect poate gsi n patul mamei tale. Minciuni! ip Louise. Simea c-i vine s leine i s vomite. Serios? S-a culcat cu mine n ziua dinainte ca soldaii s plece la Boston. Am meritat banii pe care mi i-a dat. Mam asigurat de asta; eu nu-nel oamenii. Aa c nu-mi vorbi mie despre noblee i sacrificiu. Cei din familia ta nu sunt dect nite hoi cu titluri de proprietate. Louise cobor capul. Ochii Genevievei erau deschii i clipeau sub lumina roie. D, Doamne, s nu fi auzit, se rug Louise. Se ntoarse ca s-o priveasc pe femeia romany, nemaifiind n stare s-i opreasc tremurul maxilarului. Nu avea puterea s mai argumenteze. Ziua aceea o nvinsese, i capturase prinii, i invadase cminul, i incendiase inutul, i terorizase sora i distrusese ultimul fragment de fericire ce-i rmsese: trecutul cu amintirile sale de aur. Dac vrei s faci ru unui Kavanagh, rosti ea cu glas stins, dac vrei s m vezi n lacrimi pentru ceea ce pretinzi c s-ar fi ntmplat, atunci i poi satisface dorina. De acum nu-mi mai pas de mine. Dar cru-o pe sora mea, care a trecut azi prin multe. Niciun copil n-ar trebui s
142

ndure attea. Las-o s intre sub coviltir, unde nu-i poate auzi acuzaiile. Te rog! Erau mai multe cuvinte de spus, mult mai multe, ns prjolul din gtlejul ei nu le lsa s ias. Louise ncepu s suspine, detestndu-se fiindc o lsa pe Gen s-i vad slbiciunea. Pe de alt parte, era att de uor s le ngdui lacrimilor s curg! Genevieve i trecu braul n jurul surorii ei i o strnse cu putere. Nu plnge, Louise. Te rog, nu plnge. Chipul i se boi. Te ursc! scuip ea spre Carmitha. Sper c acum eti mulumit, lady, interveni sec Titreano. Carmitha se uit la cele dou surori mhnite, la faa nsprit i dezgustat a lui Titreano, apoi arunc hurile din mini i-i ls capul n palme. Ruinea era mai presus de orice. Rahat, s-i arunci propria-i fric patetic asupra unei putoaice de aisprezece ani nlemnit, care n-a fcut n viaa ei ru cuiva! Care i-a riscat realmente capul pentru a te avertiza despre posedaii din ferm. Louise, rosti ea i ntinse un bra ctre fata care continua s suspine, mi pare foarte ru. N-am vrut s spun ceea ce am spus. Simt att de idioat nu m gndesc niciodat la ce spun. Cel puin izbutise s se opreasc din a zice iart-m. Poart-i singur vinoviile, cea egoist, i spuse n gnd. Titreano i trecu i el un bra n jurul umerilor Louisei. Gestul nu cont deloc pentru fat. Pruncul meu! icni ea ntre hohote de plns. Dac-o s ne prind, o s-mi omoare pruncul. Titreano o prinse cu blndee de mini. Eti grea? Da! Suspinele i se nteir.
143

Genevieve se holb la ea. Eti nsrcinat? Louise ncuviin violent i prul lung i flutur n jur. Oh Un surs mic ncrei buzele mezinei: N-o s spun nimnui, i promit, adug ea serios. Louise nghii un nod uria i-i privi sora. Apoi izbucni n rs printre lacrimi i o strnse pe Genevieve la piept. Mezina i rspunse n acelai fel. Carmitha ncerc s nu-i trdeze surprinderea. Fata unui latifundiar ca Louise, cea mai nobil dintre nobili, gravid i nemritat! M-ntreb cine Bine, spuse ea cu fermitate i fr grab. Asta-i alt motiv pentru ca voi dou, fetelor, s prsii insula. De altfel, cel mai bun de pn acum. Surorile o priveau cu nencredere. Nu le pot nvinui pentru asta. Urm: V jur, aici i acum, c eu i Titreano ne vom asigura s suii n avion. Aa-i, Titreano? Da, chiar aa este, ncuviin grav brbatul. Bun. Carmitha prinse din nou hurile calului i le scutur scurt i brusc. Animalul i relu naintarea cu pas apsat. Un singur act bun, gndi ea, un singur act decent n holocaustul din ultimele ase ore. Pruncul la va supravieui. Bunico, dac eti cumva cu ochii pe mine i dac-i poi ajuta pe vii n orice fel posibil, acum ar fi un moment potrivit. i gndul acela nu-i ddea pace un biat care nu fusese intimidat de Grant Kavanagh, care cutezase s-i ating fiica preioas. De fapt, mult mai mult dect doar s-o ating. Un romantic nesbuit, ori un adevrat prin-erou? Carmitha risc o uittur scurt spre Louise. Oricare ar fi fost rspunsul, fata era norocoas. Duba lung care ptrunse n parcarea de la nivelul trei subteran al Primriei purta pe laturi logoul cu palmierul
144

stilizat i orbita electronic al corpului metamecanic Tarosa. Parc ntr-un spaiu rezervat de lng un elevator de serviciu i din ea coborr ase brbai i dou femei, toi n salopetele rou-mat ale companiei. Trei crucioare plane, ticsite cu lzi i echipamente de ntreinere, rular asculttor prin ua din spate a dubei. Un brbat se apropie de elevator i scoase din buzunar un bloc procesor. Tast ceva pe suprafaa blocului, atept, apoi tast din nou. Arunc o privire nervoas ctre colegii care-l urmreau impasibili. Matricea de procesoare pentru managementul cldirii accept instruciunea codificat care fusese datavizat de bloc i uile elevatorului uierar, deschizndu-se. Emmet Mordden nu-i putu controla destinderea uurat a umerilor, imediat ce uile pornir s se mite. n viaa anterioar suferise de probleme cu vezica urinar i se prea c adusese disfuncia aceea n corpul pe care-l poseda acum. n tot cazul, intestinele l ameninau de-a dreptul. Aa pea ntotdeauna cnd intra n aciune pe teren. El era strict un tehnician de culise; desigur, pn n ziua aceea din anul 2535 cnd eful bandei din care fcea parte devenise lacom i n plus neatent. Ulterior poliitii afirmaser c le oferiser delincvenilor oportunitatea de a se preda, dar la momentul respectiv lui Emmet Mordden nu-i mai psa de asta. ndes blocul procesor napoi n buzunarul salopetei i-i scoase trusa de instrumente de mrimea palmei. Fusese interesant s vad cum avansase tehnologia n cei aptezeci i cinci de ani scuri de atunci; principiile erau aceleai, dar circuitele i programele deveniser considerabil mai sofisticate. O cheie din trusa de instrumente deschise capacul de pe micul panou de control manual pentru cazuri de urgen al elevatorului. Emmet cupl un cablu optic n mufa interfeei i blocul procesor se aprinse cu un display simplu. Unitatea avu nevoie de opt secunde pentru a decoda comenzile
145

programului de monitorizare a elevatorului i pentru a dezactiva alarma. Am intrat, i anun pe ceilali i deconect cablul optic. Cu ct echipamentele electronice erau mai simple, cu att aveau mai multe anse de operare n proximitatea corpurilor posedailor. Emmet descoperise c putea utiliza blocul procesor, reducndu-i la minimum absolut funciile, dei continua s aib unele dubii n privina eficienei. Al Capone l pocni pe umr, cnd restul echipei de lucru i crucioarele se nghesuir n elevator. Bine lucrat, Emmet. Sunt mndru de tine, biete. Emmet afi un surs fragil de recunotin i aps butonul de nchidere a uii. Respecta determinarea pe care Al o conferise grupului de posedai. Anterior se certaser frecvent cu privire la felul n care s aduc i mai multe corpuri pentru a fi posedate. Practic i petrecuser nouzeci la sut din timp argumentnd ntre ei pe tonuri ridicate i strduindu-se s-i mbunteasc poziia n cadrul grupului. Singurele acorduri pe care le realizaser vreodat fuseser acceptate cu multe reprouri. Dup care apruse Al, care explicase, cu un calm incredibil, c prelua conducerea i le mulumea foarte mult pentru nelegere. Cumva Emmet nu fusese surprins c un brbat care etala atta claritate de scop i gndire dovedea i cea mai mare putere energistic. Doi indivizi obiectaser, iar beiorul pe care Al Capone l inea cu atta nonalan n mn crescuse brusc la dimensiunea unui baston de baseball. Dup aceea nimeni nu mai exprimase vreo disensiune. i frumuseea era c protestatarii nu prea se puteau plnge poliiei. Emmet nu era sigur de ce se temea cel mai mult de puterea sau de temperamentul lui Al. El nu era ns dect un simplu soldat care asculta ordinele i era perfect mulumit n postura respectiv. Att doar c n-ar fi vrut ca
146

Al s fi insistat s-i nsoeasc n dimineaa asta. Ultimul etaj, rosti Al. Emmet aps butonul cuvenit. Elevatorul se ridic lin. Bun, continu Al. Biei, nu uitai: cu puterea noastr, ne putem oricnd croi drum afar, dac ceva merge prost. Dar asta-i ocazia cea mare de a ne consolida stpnirea asupra oraului printr-o singur manevr simpl. Dac-o lum n barb, ne va fi foarte greu n continuare. Aa c, sncercm s urmm planul, s-a-neles? Absolut, Al, rosti zelos Bemhard Allsop. Sunt cu tine pn la capt. Civa i aruncar priviri de dezgust abia deghizate. Al i ignor pe toi i surse din toat inima. Iisuse, chiar c se simea bine; s nceap din nou practic de la zero, neavnd nimic, cu excepia ambiiei. De data aceasta ns tia din timp micrile pe care trebuia s le fac. Ceilali din grup i oferiser fragmente de istorie din ultimele secole. Administraia de pe Noua Californie era un descendent direct al vechiului guvern al SU ale A. Federalii Iar Al avea una sau dou rfuieli de pus la punct cu nemernicii ia. Uile elevatorului piuir melodios cnd se deschiser la nivelul o sut cincizeci. Dwight Salerno i Patricia Mangano ieir primii. Le zmbir celor trei oameni de pe coridor i-i uciser printr-o singur rafal coordonat de foc alb. Corpurile fumegtoare bufnir pe podea. E-n regul, n-au apucat s declaneze alarma, spuse Emmet consultndu-i blocul procesor. La treab, biei, se adres Al cu mndrie echipei sale. Nu era la fel ca pe timpuri, pe strzile din Cicero, cu soldaii lui, ca Anselmi i Scalise. Totui, tipii tia noi aveau snge-n instalaie i o cauz pentru care s lupte. i prea ndreptit ca el s fie din nou iniiatorul. Posedaii se rspndir prin ultimul nivel. Uniformele metamecanicilor Tarosa se transformar n vemintele din propriile lor epoci. O varietate surprinztor de neplcut de arme le apru n mini. Uile fur deschise prin rafale precis
147

aplicate de foc alb. Camerele fur scotocite potrivit listei. Toi i respectau sarcinile conform literei. Litera lui Capone. n San Angeles era ora ase dimineaa i puini din personalul Primriei veniser deja la lucru. Cei sosii mai devreme se pomenir cu Retro nvlind n birourile lor i trndu-i afar sub ameninarea armelor. Nanonicele neurale ncetar s le mai funcioneze, blocurile desktop czur, procesoarele reelei nu mai rspunser. Era imposibil s expedieze o alert spre exterior, imposibil s strige dup ajutor. Toi aptesprezece se pomenir mnai n biroul directorului-adjunct pentru Sntate, nghesuinduse unul n altul n panic i disperare comun. Crezuser c asta va fi cel mai ru, s stea nghesuii ntr-o singur ncpere ore la rnd, sau poate chiar vreo dou zile, n timp ce se desfurau negocierile cu teroritii pentru eliberarea lor. Apoi ns Retro ncepur s-i scoat din birou, unul cte unul, lundu-i mai nti pe cei mai duri. Zbieretele se auzeau limpede, n ciuda grosimii uii. Al Capone sttea lng peretele-fereastr lung din biroul primarului i privea peste ora. Era o panoram magnific. Nu-i putea aminti s mai fi fost vreodat la o asemenea nlime n viaa lui anterioar. Acest zgrie-nori fcea ca Empire State Building s par nensemnat, pentru Dumnezeu! i nu era nici mcar cel mai nalt din ora. Zgrie-norii ocupau doar poriunea central din San Angeles: cincizeci-aizeci de blocuri grupate laolalt pentru a forma cartierul afacerilor, finanelor i administraiei. Dincolo de ele, vasta lbrare urban urma relieful n general plat rnduri lungi i cenuii de cldiri i osele, ntre care se intercalau ptrate egale de parcuri verzi. Iar ctre est se vedea scnteierea puternic a oraului. Al, care ndrgise dintotdeauna vederea Lacului Michigan vara, era fascinat de ntinderea turcoaz sclipitoare ce reflecta primele raze ale unei zile noi. Iar oraul era minunat de curat i de plin de via! Cu totul diferit de Chicago. Acesta era un imperiu pe care l-ar fi invidiat att
148

Stalin, ct i Ginghis-han. Emmet ciocni la u, dup care, neprimind niciun rspuns, i strecur capul nuntru. Scuze, dac te deranjez, Al, ncepu el precaut. E-n regul, biete, spuse Al. Ia zi, ce ai pentru mine? I-am strns pe toi de la etajul sta. Electronica e complet futut, aa c nu pot anuna pe nimeni de afar. Bemhard i Luigi au nceput s-i aduc la posedare. Grozav, toi ai fcut o treab a naibii de bun. Mulumesc, Al. Ce-i cu restul electricelor: telefoanele i mainriile alea de socotit? Chiar acum mi conectez sistemele la reeaua cldirii. Mai las-m o jumtate de or i ar trebui s-o blochez. Bravo. Putem trece la etapa a doua? Sigur c da. Bine, biete, ntoarce-te la srmele tale. Emmet iei din birou cu spatele nainte. Al regret c nu tia el nsui mai multe despre electricitate. Lumea asta viitoare depindea foarte mult de mini-mainriile ei detepte. sta trebuia s fie un punct slab. Iar Al Capone tia totul despre exploatarea unor asemenea slbiciuni. Ls mintea s-i lunece n starea aceea distinctiv i-i cut pe ceilali posedai aflai sub comanda lui. Erau poziionai mprejurul Primriei, plimbndu-se nepstor pe trotuar, stnd n automobile staionate n apropiere, mncnd micul dejun n localuri din pasaje. Venii, le comand el. i uile mari de la parterul Primriei se deschiser larg. Primarul Avram Harwood n sosi la birou la ora nou fr un sfert. Se simea n dispoziie bun. Dup o sptmn, aceasta era prima zi n care subordonaii nu-l bombardaser dis-de-diminea cu datavizri despre criza Retro. Mai mult chiar, nu primise nicio comunicare de la Primrie. Putea vorbi despre un adevrat record.
149

Lu elevatorul expres de la boxa de parcare privat a mainii sale pn la ultimul etaj, i pi ntr-o lume nu tocmai normal. Nu putea pune degetul pe nimic, totui era n mod clar nefireasc. Oamenii alergau de colo-colo ca de obicei, abia oprindu-se pentru a-l saluta. Uile elevatorului rmaser deschise n spatele su, iar luminile din cabin se stinser treptat. Cnd ncerc s-i datavizeze procesorului de control, nu cpt niciun rspuns. ncerc s lanseze un apel de rutin spre mecanicii de ntreinere i descoperi c niciunul dintre procesoarele reelei nu funciona. La naiba, exact asta-i trebuia, o pan general a echipamentelor electronice! Cel puin se explica motivul pentru care nu primise niciun mesaj. Intr n birou i gsi tolnit n scaunul su un tnr cu piele mslinie, care inea n gur un b gros i moale al crui capt ardea. Iar hainele lui un Retro! Primarul Harwood se rsuci, gata s se repead ctre u. Zadarnic. Trei brbai apruser deja acolo, blocnd-o. Toi purtau acelai gen de costume antice la dou rnduri, plrii cafenii cu boruri late, i ineau carabine automate primitive, cu ncrctoare rotunde. Harwood ncerc s datavizeze un apel cetenesc de prim ajutor. ns nanonicele lui neurale czur i pictogramele perfect aliniate i se retraser din ochiul minii aidoma unor fantome lae. Stai jos, domnule primar, rosti Al Capone cu generozitate. Noi doi avem de discutat afaceri. Nu cred. Patul unui automat Thompson izbi ntre omoplaii lui Avram Harwood. Brbatul scoase un ipt de durere i pentru o secund lumea nconjurtoare se nnegur ameitor. Unul dintre fotoliile mari l lovi napoia genunchilor i el czu pe perne, inndu-se de ira spinrii. Vezi? rosti Al. Nu mai eti tu cel aflat la putere. Ar fi mai bine s cooperezi Poliia va sosi n curnd aici, domnule, i atunci te va
150

jupui pe tine i gaca ta. S nu crezi c-o s te ajut n negocieri, comisarul mi cunoate perfect politica n situaiile cu ostatici. Nu se cedeaz nimic. Al i fcu apsat cu ochiul. mi place de tine, Awy. Serios. Admir un brbat care st pe picioarele lui. tiam c n-o s fii un cccios. i trebuie minte ca s-ajungi n vrf ntr-un ora ca sta, i nu puin. Aa c, ce-ar fi s schimbi dou vorbe cu comisarul la al tu? S lmureti nite chestii. Fcu un semn din deget. Avram Harwood se ntoarse i-l vzu pe comisarul de poliie Vosburgh intrnd n birou. Hai noroc, dom primar, rosti Vosburgh vesel. Rod! Hristoase, te-au prins i pe tine Cuvintele se stinser cnd chipul familiar al lui Vosburgh se deform. Un necunoscut cu fa slbatic i rnji, cu pr rsrindu-i vizibil din obraji. Nu era o barb, ci mai degrab o blan deas i epoas. Da, m-au prins i pe mine. Vocea era distorsionat de dini prea lungi pentru o gur omeneasc. Izbucni ntr-un rs slbatic. Cine dracu suntei voi, Retro? ntreb Avram Harwood ngrozit. Morii, rspunse Al. Ne-am ntors. Rahat! Nu m cert cu tine. Cum i-am zis, sunt aici ca s-i fac o propunere. Unul dintre bieii mei vine din vremea de imediat dup mine zicea c oamenii obinuiau s-i zic o ofert pe care n-o poi refuza. mi place expresia asta, e grozav. Asta-i fac eu acum, Avvy, biete. O ofert pe care n-o poi refuza. Ce ofert? Uite cum st treaba: sufletele nu sunt singura chestie pe care o renvii azi. O s cldesc o Organizaie. Aa cum am mai avut, ns acum cu putere i influen, nu o jucrioar. Vreau s i te alturi, s mi te alturi. Aa cum
151

eti. Fr nicio mecherie, mi dau cuvntul. Tu, familia ta, poate civa prieteni apropiai, care nu vor fi posedai. tiu cum s rspltesc loialitatea. Eti nebun! Eti absolut truli la cap. S m-altur vou? O s fac tot ce pot ca s v vd distrui, pe voi toi, nenorocii aberani, i dup-aia o s v calc bucile-n picioare. Al se aplec nainte i-i rezem coatele pe birou, privindu-l deschis. mi pare ru, Awy. Asta-i o chestie pe care n-o s-o faci. N-ai cum, n pula mea. Vezi tu, oamenii mi aud numele i cred c nu-s dect un gangster celebru, un infractor care a dat lovitura. Greit! Am fost un ditamai regele. Regele Capone cel Dinti! Am descifrat politica. Aa c tiu ce sfori s trag n Primrie i-n seciile de poliie. tiu cum funcioneaz un ora. De aia sunt aici. Derulez cel mai mare jaf care a existat vreodat n istorie. Poftim?! O s v fur planeta, Awy. O s-i terpelesc pe toi de sub nasul tu. Tipii tia pe care-i vezi aici, cei crora le spui Retro, habar n-aveau ce Dumnezeu fceau pn-acum. Pentru c, ntre noi doi fie vorba, acoperirea cerului ca i cum ar fi o fereastr peste care s tragi o draperie groas, e o idee destul de soni, nelegi? Aa c i-am luminat. S-a terminat cu ccatu la. Acum jucm dur i direct. Avram Harwood plec fruntea. Hristoase Erau nebuni. Absolut demeni. ncepu s se ntrebe dac avea s-i mai revad vreodat familia. Las-m s-i explic cum st treaba, Awy. Nu preiei o societate de la baz n sus, aa cum au ncercat Retro s fac. Adic puin, cte puin, pn deii majoritatea. tii de ce asta-i o metod de ccat pentru a ajunge-n vrf? Fiindc nenorocita aia de majoritate a dracu de virtuoas o s se prind i-o s se lupte cu ghearele i cu dinii ca s teopreasc. Iar ea este condus de oameni ca tine, Awy. Voi
152

suntei generalii, cei periculoi, voi i organizai pe avocai, pe poliai i pe agenii federali speciali, ca s-opreasc s sentmple aa ceva. Ca s protejai majoritatea care v-alege, s-o aprai de orice v-ar amenina pe voi sau pe ea. Aa cn loc de o revoluie din asta, cu curu-nainte, faci aa cum fac eu. Porneti de sus i cobori. Al se ridic i se apropie de peretele-fereastr. Art cu trabucul spre strada aflat mult dedesubt. Oamenii vin la Primrie, Awy. Muncitorii, cpitanii de poliie, avocaii, funcionarii ti, colectorii de impozite. Toi; cei care ar conduce lupta-mpotriva mea, dac ar ti ce am fost. Da! Ei vin aici, intr, dar nu mai ies. Nu mai ies pn cnd nu le prezentm tuturor oferta noastr. Se ntoarse i-l vzu pe Avram Harwood holbndu-se la el oripilat. Asta-i treaba, Awy, rosti el ncetior. Bieii mei lucreaz acum de jos n sus, de la parter. O s suie pn o s-ajung aici. O s-i ia pe toi cei care stau n birourile lor i care-n mod normal ar lupta mpotriva mea. i s tii o chestie tocmai ei vor fi cei care ne vor conduce cruciada n lume. Nu-i aa, biei? Aa-i, Al, rosti Emmet Mordden, care era grbovit peste dou blocuri procesoare la un capt al mesei, monitoriznd operaia. Primele dousprezece niveluri sunt acum ale noastre. i-i convertim pe toi de la nivelurile treisprezece pn la optsprezece. Aproximez c pn-acum n dimineaa asta au fost posedai ase mii cinci sute de oameni. Vezi? flutur Al expansiv din trabuc. A-nceput deja, Awy. Nu poi face nimic n privina asta. Pn la prnz voi prelua toat administraia oraului. Ca-n zilele de demult, cnd l aveam la degetul mic pe Marele Bill Thompson. Iar pentru mine am planuri nc i mai mree. N-o s mearg, opti Avram Harwood, Nu poate s mearg. Ba sigur c-o s mearg, Awy. Nu uita c-i vorba
153

despre suflete revenite. Ele nu-s cu minile tocmai ntregi. Capisce? Eu nu construiesc aici doar o Organizaie. Ce mama dracului! Putem fi cinstii acum, tu i cu mine. Este vorba despre un guvern nou pentru noua Californie. Am nevoie de oameni care s m poat ajuta s conduc planeta. Am nevoie de oameni care pot opera mainile din fabrici. Am nevoie de oameni care s poat menine luminile aprinse i apa curent, i de oameni care s ridice gunoiul. Ce pizda m-sii, dac totu se duce dracu, propriii mei ceteni o s vin s-mi ia gtu, este? Eh, asta-i chestia la care nu s-au gndit Retro. Ce se va-ntmpla dupaia? Problema este c trebuie s ai grij ca totul s mearg perfect, ca-nainte. Al se aez pe braul fotoliului lui Avram Harwood i-i cuprinse umerii cu un bra prietenos. i aici intri tu-n scen, domnule primar. Muli vor s conduc treburile. Pi, numa-n camera asta, toi ar dori smi fie locoteneni. Asta-i ns o problem veche. tii vorba aia Nu-i place calului ce-i place mgarului"? Sigur c da, ei sunt plini de entuziasm, dar n-au talentul necesar. Tu ns, tu, biete, ai talentul la. Aa c ce zici? Rmi cu aceeai slujb ca-nainte. Capei un salariu mai bun. Plus avantaje. Vreo feti-dou-n plus, dac eti genul. Ia zi, Awy? Eh? Spune da. F-m fericit. Niciodat. Poftim? Ce-ai zis, Awy? N-am auzit prea bine. Am zis NICIODAT, psihopat dement ce eti! Foarte calm, Al se ridic n picioare. Te-am rugat. Am czut n genunchi, n pizda m-sii, i te-am rugat s m-ajui. Te-am rugat s-mi fii prieten. Da tu eti mecher, nene, un mecher cum n-am mai vzut. Miam deschis dracu inima-n faa ta. Am sngerat pe podea pentru tine. i tu zici nu? Nu! Mie? Trei cicatrice i ardeau fierbinte i strlucitor pe obraz. Toi cei din birou se cufundaser ntr-o tcere ngrozit. Asta zici, Awy? Nu?
154

Ai priceput, cap-de-miel! rcni nesbuit Avram Harwood. Ceva slbatic i gonea liber prin creier, o satisfacie nebuneasc de a-i nfrunta adversarul. Rspunsul este niciodat. Niciodat. Niciodat! Greit. Al i scutur trabucul pe covorul gros: Ai neles complet greit, amice. Rspunsul este da. Este ntotdeauna da, cnd vorbeti cu mine. Este da, n pizda m-sii, da, v rog, domnule Capone, da, domnule. i o s te aud, n pizda m-sii, spunnd-o. Un pumn i lovi pieptul, ca o subliniere surd. Azi este ziua-n care-mi vei spune da. Primarul Avram Harwood arunc o privire spre bastonul de baseball ptat care se materializase n minile lui Al Capone i tiu c va fi ru. Zorii-Duce nu aprur. Nu se zri nici urm din lumina alb i linititoare a soarelui primar care s mngie noaptea scurt nainte ca discul strlucitor s se nale deasupra dealurilor. n locul ei, o fosforescen roz bolnvicioas lunec peste orizont, ptnd vegetaia n bordo mai. Pentru un moment torturant de confuzie, Louise crezu c Ducesa revenise i gonea peste emisfera opus a planetei dup ce apusese cu numai cteva minute n urm, pentru a ni n faa cruei romany care nainta greoi. Dar dup un minut de scrutare, i ddu seama c efectul se datora unei pcle nalte de ceuri roietice. De fapt, Ducele rsrise. Ce-i asta? ntreb Genevieve plngre. Oare ce s-antmplat? Nu sunt sigur, rspunse sora ei i scan orizontul, aplecndu-se dup colul cruei ca s priveasc i n urm. Pare ca i cum acolo sus de tot ar fi un strat de cea, dar de ce are culoarea asta? N-am mai vzut niciodat aa ceva. Mie nu-mi place, anun Genevieve. i ncruci braele peste piept i privi furioas drept
155

nainte. tii ce anume produce asta? l ntreb Carmitha pe Titreano. Nu pe de-a ntregul, lady, rspunse el prnd tulburat. n acelai timp ns, simt ceva bun dinspre ceaa aceasta. Voi nu v simii alinate de prezena ei? Nici vorb! se rsti Carmitha. Nu-i ceva natural i o tii i tu prea bine. Da, lady. Acceptarea lui supus nu fcu nimic pentru a potoli agitaia femeii. Teroarea, incertitudinea, nesomnul, faptul c nu mncase nimic de douzeci i patru de ore, remucrile toate ncepeau s se cumuleze. Crua merse aproape un kilometru sub lumina roie strlucitoare. Carmitha o conduse pe un drum bine btut, pe sub o pdure. Aici unduielile line ale terenului sporeau treptat, formnd vi mai adnci i dealuri ondulatoare. Fgae secate de praie traversau versanii n toate direciile, spre viroagele mai adnci care coborau pe fundul tuturor vilor. Zonele mpdurite erau mai multe dect pe dealurile deschise, existau mai multe locuri unde s te ascunzi de ochii iscoditori. Nu aveau alt cale de orientare dect al aselea sim straniu al lui Titreano. Nimeni nu vorbea, erau fie prea obosii, fie prea temtori. Louise observ abia atunci c psrile lipseau din vzduh. Pdurea fr trsturi distinctive se ridica deasupra lor aidoma unei fee loase de stnc, la numai civa metri deprtare, mohort i respingtoare. Am ajuns, rosti Carmitha cnd ddur un cot al drumului. Durase mai mult dect crezuse ea. Cel puin opt ore. Nu fusese deloc uor pentru srmanul i btrnul Olivier. n faa lor panta cobora, artnd o vale larg cu versani masiv mpdurii. Fundul aluvionar era o tabl de ah de loturi ngrijite, perfect delimitate prin ziduri lungi din pietre fr mortar i garduri vii din mcei slbatici modificai
156

genetic. O duzin de praie ce bolboroseau din capul vii se adunau ntr-un ru micu care erpuia ndeprtndu-se. Lumina solar roie scnteia de pe o fie ngust de ap care curgea printre maluri de lut ars de soare. Bytham era situat la vreo cinci kilometri n jos pe vale: o ngrmdire de csue din piatr divizat n dou de ru. De-a lungul secolelor, comunitatea crescuse spre exterior, pornind de la un singur pod arcuit din piatr. n captul ndeprtat, o turl subire de biseric se ridica deasupra acoperiurilor din paie. Pare n regul, vorbi Louise precaut. Nu vd niciun foc. Destul de linitit, aprob Carmitha. Nu cuteza deloc s-l consulte pe Titreano, totui pn la urm l ntreb: Ai ti sunt pe acolo? El avea ochii nchii, dar capul i era mpins nainte, de parc ar fi adulmecat aerul din fa. Unii, rspunse cu regret. Dar nu tot satul a fost preschimbat. Nu nc. Oamenii ncep s neleag c un ru nsemnat bntuie meleagurile acestea. O privi pe Louise: Unde este ancorat maina ta zburtoare prin vzduh? Fata se nvpie la chip. Nu tiu. Pn acum n-am mai fost niciodat aici. Nu-i plcea s recunoasc faptul c, exceptnd cele dou ocazii anuale cnd i nsoea mama n cltoria cu trenul la Boston pentru a cumpra haine, nu prea se aventurase n afara hotarelor largi ale lui Cricklade. Carmitha indic un lumini rotund, aflat la opt sute de metri n afara aezrii, cu dou hangare modeste pe perimetru. la-i aerodromul. i slav Domnului c-i de partea asta a satului. Propun s ne grbim, spuse Titreano. Nencrezndu-se n continuare n el, Carmitha ncuviin ovielnic. Numai un minut. Se ridic i intr iute sub coviltir.
157

nuntru era o harababur de nedescris. n urma evadrii nebuneti din Colsterworth, toate obiectele i fuseser azvrlite peste tot: haine, cratie i tigi, mncare i cri. Oft, vznd cioburile porelanurilor alb-albastre peste care fu gata s calce. Dintotdeauna mama ei susinuse c serviciul acela de mas fusese adus de pe Pmnt odat cu familia. Sipetul de sub patul ei nu se clintise ns. Era prea greu. Carmitha ngenunche i rsuci combinaia ncuietorii. Louise i arunc femeii romany o privire alarmat cnd aceasta iei din cru. Purta o puc cu o singur eav i o centur cu cartue. Cu rencrcare rapid prin pompare, spuse Carmitha. Are magazia de zece gloane. i-am ncrcat-o deja. Are sigurana pus. ine-o, ca s te obinuieti cu greutatea. Eu? icni Louise surprins. Da, tu. Cine tie ce ne-ateapt acolo? Cred c-ai mai tras cu puca, nu? Da, sigur c da. ns numai n psri, n oareci de copaci i-n obiecte. M tem c nu-s o inta prea grozav. Nu-i face griji. ndreapt-o pur i simplu n direcia general a oricrui necaz i trage. Rnji fr veselie spre Titreano: i-a fi dat-o ie, dar este cam avansat fa de genul de arme pe care le aveai pe timpul tu. Mai bine s-o aib Louise. Cum doreti, lady. Ducele suise mai mult pe cer i se strduia din rsputeri s ard pcla roie care atrna deasupra pmntului. Ocazional cte o raz de lumin solar pur, alb, se revrsa peste cru, fcndu-i pe toi patru s mijeasc ochii sub strlucirea ei. ns n majoritatea timpului vlul rmnea impenetrabil. Crua ajunse pe fundul vii i Carmitha mn calul la trap mai rapid. Olivier se czni din rsputeri, totui era clar c rezervele de puteri i se epuizau. Cnd se apropiar mai mult de sat, auzir btnd
158

clopotul bisericii. Nu erau dangte vesele care s-i cheme pe credincioi la slujba de diminea, ci doar un ritm monoton, continuu. O avertizare. Stenii tiu, anun Titreano. Cei asemenea mie se grupeaz laolalt. n felul acesta sunt mai puternici. Dac tu tii ce fac ei, ei tiu despre noi? ntreb Carmitha. M tem c da, lady. Grozav! Drumul din faa lor se ndeprta acum de direcia n care se afla aerodromul. Carmitha se ridic n picioare pe capr i ncerc s-i dea seama pe unde s ias de pe el. Gardurile vii i zidurile despritoare dintre loturi se lbrau naintea ei aidoma unui labirint. Rahat, mormi ea n barb. Ambele hangare ale aerodromului erau clar vizibile la aproape un kilometru deprtare, dar trebuia s fii din partea locului pentru a ti cum s ajungi la ele. Ei tiu c suntem cu tine? ntreb Carmitha Probabil c nu. Nu de la o asemenea deprtare. Dar cnd ne vom apropia de sat, vor ti. Genevieve trase tulburat de mneca lui Titreano. N-o s ne gseasc, nu-i aa? Tu n-o s-i lai. Bineneles c nu, micuo. Mi-am dat cuvntul c nu v voi prsi. Nu-mi place deloc, rosti Carmitha. Suntem prea expui. i cnd i vor da seama c-n crua asta suntem patru, cei asemenea ie vor ti c eti cu non-posedai, sfri ea acuzator spre Titreano. Acum nu ne mai putem ntoarce, insist Louise cu glas ascuit i ncordat. Suntem foarte aproape. Nu vom mai avea alt ans. Carmitha ar fi vrut s adauge c era posibil ca la aerodrom s nu existe nici mcar vreun pilot; la urma urmelor, nu zrise deocamdat nici forma distinctiv a aeroambulanei nsei. Se putea s fi fost ntr-un hangar,
159

ns dup cum li se schimba norocul n mod evident, ambele surori se aflau aproape de captul puterilor i al rbdrii. Artau jalnic, murdare i ostenite, pe punctul de a izbucni n lacrimi n ciuda fermitii pe care Louise o afia la exterior. Carmitha fu surprins s-i dea seama ct de mult ncepuse s-o respecte pe sora mai mare. Nu, ncuviin ea, acum nu v mai putei ntoarce. Dar eu o pot face. Dac duc crua napoi spre pdure, posedaii vor crede c fugim de Titreano. Nu! exclam Louise ocat. Acum suntem mpreun. Nu ne avem dect unii pe alii. Doar noi am rmas n toat lumea Nu suntem chiar singurii rmai. S nu mai gndeti aa! Dincolo de Kesteven, oamenii i duc viaa ca i pn acum. Iar dup ce vei ajunge la Norwich, ei vor fi avertizai. Nu, murmur Louise, dar cu mai puin convingere de data aceasta. tii c trebuie s plecai, continu Carmitha. Pe cnd eu Ce dracu, de una singur o s m descurc mai bine. tiu destule ca s m pot ascunde n pduri fr ca posedaii s m gseasc vreodat. Nu pot face ns acelai lucru nsoit permanent de voi trei. Fato, tii doar c noi, romany, ne nfrim cu pmntul. Colurile gurii Louisei se curbar n jos. tii? insist Carmitha nenduplecat. nelegea c era vorba despre egoism; pur i simplu nu dorea s admit c n-ar fi putut rezista s vad cum speranele lor delicate aveau s se transforme n tciuni dup ce ajungeau la aerodrom. Da, ncuviin Louise docil. Bravo! Bun, partea asta din drum este destul de larg ca s-ntorc crua. Ar fi mai bine ca voi trei s cobori. Eti sigur n privina aceasta, lady? ntreb Titreano. Absolut. n acelai timp ns i reamintesc de
160

promisiunea pe care ai fcut-o, de a avea grij de ele dou. Brbatul ncuviin sincer i sri din cru. Genevieve? Fetia ridic sfios ochii, strngnd uor ntre dini buza de jos tiu c noi dou nu ne-am neles prea bine i-mi pare ru. De aceea, vreau s-i druiesc asta. Carmitha ridic braele la ceaf i desfcu lniorul pandantivului. Bulbul argintiu care scnteia n lumina trandafirie era fcut dintr-o plas fin, destul de turtit acum, prin care se ntrevedea un filigran de firioare maronii, foarte subiri. A fost a bunicii, care mi-a dat-o pe cnd aveam vrsta ta. Este o amulet care s alunge spiritele rele. nuntru e troscot norocos, vezi? Troscot autentic, care cretea pe Pmnt naintea armadei de furtuni. Acolo e magie adevrat de pe Pmnt. Genevieve ridic pandantivul i-l studie cu atenie. Un surs iute i lumin trsturile delicate, dup care se ntinse n fa i o mbri pe Carmitha. Mulumesc, opti ea. Mulumesc pentru toate. Cobor dup aceea n braele lui Titreano. Carmitha i zmbi nesigur Louisei. mi pare ru de felul n care au mers lucrurile. E-n regul. Nu prea. S nu-i pierzi ncrederea n tatl tu din cauza cuvintelor mele. N-o s-o fac. l iubesc pe tata. Da, m atept s-l iubeti. Asta-i bine, este ceva de care s te agi. S tii ns c-o s mai ai de nfruntat cteva zile ntunecate. Louise ncepu s-i trag un inel de pe mna stng. Ia-l. Nu-i mare lucru. Nu-i nici norocos, nici altceva special, dar e din aur, iar diamantul este autentic. Dac vei avea nevoie s cumperi ceva, o s-i fie de ajutor.
161

Carmitha privi cu surprindere inelul. Chiar aa! Data viitoare cnd voi avea nevoie de un conac, o s-mi amintesc. Amndou surser stingherite. Ai grij de tine, Carmitha. Vreau s te gsesc cnd o s m-ntorc, cnd se va termina toat nebunia asta. Louise se ntoarse i se pregti s coboare. Louise Nelinitea din glas era att de evident, nct fata ncremeni. Ceva nu-i n regul cu Titreano, vorbi ncetior Carmitha. Nu tiu dac nu sunt doar paranoic, dar trebuie s i-o spun nainte de a continua alturi de el. Peste un minut, Louise cobor cu grij pe o latur a cruei, innd arma n mn, cu centura cu cartue atrnndu-i inconfortabil de grea n jurul oldurilor. Cnd ajunse pe drumul de pmnt, flutur din bra ctre Carmitha. Femeia romany i rspunse printr-un gest similar i smuci hurile calului. Louise, Genevieve i Titreano privir crua care se ntoarse i porni napoi pe drumul cu fgae. Te simi bine, lady Louise? ntreb Titreano curtenitor. Degetele ei se strnser n jurul putii. Dup aceea, inspir adnc i-i zmbi. Aa cred. Pornir spre aerodrom, croindu-i drum peste gardurile vii i anuri. Ogoarele erau n majoritate arate, pregtite pentru a doua nsmnare de cereale, i se nainta cu greu. La fiecare pas ridicau noriori de colb. Louise arunc o cuttur ctre Genevieve, care purta pandantivul Carmithei peste bluza ei rupt i prfuit, strngnd tare ntr-o mn bulbul din argint. N-a mai rmas mult de acum, spuse ea. tiu, rspunse mezina prompt. Crezi c-n aeroambulan vor avea de mncare? Aa ar fi de ateptat. Grozav! Mor de foame. Continu civa pai, apoi i
162

ls capul pe un umr: Titreano, tu nu eti deloc murdar! exclam pe un ton iritat. Louise se uit i ea. Era adevrat; pe haina albastr a brbatului nu se prinsese nici mcar un fir de praf sau murdrie. El se examin de asemenea, trecndu-i palmele peste viputile pantalonilor cu un gest nervos. mi pare ru, micuo, probabil c este din cauza esturii. Dei trebuie s mrturisesc c nu-mi amintesc ca nainte s fi fost imun la astfel de lucruri. Poate c trebuie s m nclin naintea fatalitii. Louise privi consternat cum pete de noroi suir de pe gleznele lui, murdrindu-i pantalonii mai jos de genunchi. Vrei s zici c-i poi schimba nfiarea oricnd doreti? ntreb ea. Aa s-ar prea, lady Louise. Oh Genevieve chicoti. Vrei s zici c tu nsui vrei s-ari n felul sta prostesc? Mi se pare confortabil, micuo. Da. Dac te poi transforma cu atta uurin, cred c-ar trebui s adopi ceva care s se potriveasc niel mai bine, rosti Louise. Vreau s spun c eu i Gen artm ca dou vagaboande, n timp ce tu eti n haine elegante, impecabile i n acelai timp stranii. Ce ai crede despre noi, dac ai face parte din echipajul aeroambulanei? O argumentaie excelent, lady. n urmtoarele cinci minute, pe cnd traversau cmpul, Titreano trecu printr-o serie de modificri. Genevieve i Louise l bombardar cu un uvoi de sugestii, contrazicndu-se agitat i explicndu-i despre texturi i stiluri tovarului lor de drum uor derutat. Cnd terminar, el era mbrcat n stilul unui tnr manager de domeniu, cu pantaloni din velur cafeniu, cizme pn la jumtatea gambei, hain de tweed, cma n carouri i apc gri.
163

Perfect, declar Louise. Mulumesc, lady. i scoase apca i fcu o plecciune adnc. Genevieve btu ncntat din palme. Louise se opri n faa altuia dintre zidurile interminabile i gsi o gaur n care s-i strecoare vrful cizmei. O aciune cu totul nedemn de o lady, dar pe care o practica de acum ca o expert. Clare pe muchia superioar a zidului, putea zri gardul de pe perimetrul aerodromului, la dou sute de metri deprtare. Aproape c-am ajuns, i anun voioas pe ceilali. Aerodromul Bytham prea abandonat. Ambele hangare erau nchise, iar n tumul de control nu prea s fie nimeni. De partea cealalt a gazonului tuns, irul de apte csue ale personalului de deservire erau tcut i ntunecat. Unicul sunet era dangtul permanent al clopotului bisericii din sat. Nu se oprise n tot timpul ct strbtuser ogoarele. Louise trase cu ochiul dup colul primului hangar, strngnd puternic puca n mini. Nu vzu nicio micare. n faa unei uie de acces staionau dou tractoare i un jeep de ferm. Exist posedai pe aici? murmur ea ctre Titreano. Nu, rspunse el tot n oapt. Dar oameni normali? Chipul lui armiu se ncrei de concentrare. Civa. i aud n casele voastre. Cinci sau ase sunt ascuni n al doilea hambar. Hangar, l corect Louise. n ziua de azi le numim hangare. Da, lady. Scuze. Schimbar ntre ei zmbete ncordate. Atunci, urm Louise, cred c-ar fi mai bine s ne ducem la ei. Vino-ncoace, Gen. ndrept eava putii spre pmnt
164

i-i prinse sora de mn, dup care pomi ctre al doilea hangar. i dorea realmente s nu fi luat arma de la Carmitha. n acelai timp ns i insufla o ncredere neateptat. Dei se ndoia c ar fi putut trage cu adevrat n cineva. Ne-au zrit, anun ncetior Titreano. Louise scan peretele din panouri ondulate al hangarului. Pe toat lungimea lui se ntindea un ir de ferestre nguste. ndrtul uneia i se pru c vede un tremur de micare. Alo? strig ea. Nu-i rspunse nimeni. Merse la u i ciocni cu putere. Alo, m-auzii? ncerc clana, doar pentru a descoperi c era ncuiat. Ce facem acum? l ntreb pe Titreano. Hei! strig Genevieve spre u. Mi-e foame! Clana cobor i ua se ntredeschise. Cine dracu suntei voi? ntreb un brbat. Louise se ndrept pe ct putu mai bine, tiind perfect cum arta n ochii celor dinuntru. Simt Louise Kavanagh, motenitoarea Cricklade, aceasta este sora mea Genevieve, iar el este William Elphinstone, unul dintre managerii domeniului. Genevieve deschise gura pentru a protesta, dar Louise o lovi uor cu vrful cizmei. Da? Chiar aa? se auzi din spatele uii. Da! Ea este, rosti alt voce mai groas. Ua se deschise larg, artnd doi brbai care i priveau. O recunosc. Am lucrat la Cricklade. Mulumesc, zise Louise. Pn cnd m-a concediat taic-tu. Louise nu tiu dac s izbucneasc n lacrimi, ori s-l mpute pur i simplu imediat. D-le drumu-nuntru, Duggen, se auzi glasul unei femei. Fetia pare rupt de oboseal. i nu-i tocmai ziua
165

potrivit ca s-nchei rfuieli vechi. Duggen strnse din umeri i se trase ntr-o parte. Unica surs de lumin din interior era irul de ferestre prfuite. Aeroambulana se desluea ca o form masiv i ntunecat, n mijlocul podelei din beton. Trei persoane stteau sub botul ngust i ascuit al avionului: femeia care vorbise i dou putoaice gemene, de cinci aniori. Femeia se numea Felicia Cantrell, iar pe fiicele ei le chema Ellen i Tammy; soul ei Ivan, brbatul care deschisese ua, pilota aeroambulana. Iar pe Duggen l cunoti deja, sau, cel puin, el te cunoate. Ivan Cantrell arunc o privire iscoditoare prin ua hangarului nainte s-o nchid. Aadar, vrei s ne spui ce cutai aici, Louise? i ce s-a ntmplat cu voi? Fata avu nevoie de mai bine de cincisprezece minute pentru a produce o explicaie care s-i satisfac. i-n tot acel timp trebui s fie foarte atent s nu rosteasc cuvntul posedare i s nu spun cine era de fapt Titreano. nelesese c asta ar fi dus la evacuarea ei instantanee din hangar. n acelai timp ns, era ncntat de minciunile ei nevinovate; vechea Louise, cea care ieridiminea se trezise ntr-o lume nc normal, ar fi spus pur i simplu ntregul adevr fr s clipeasc i ar fi cerut pe un ton imperios ca oamenii aceia s fac ceva n privina respectiv. Asta nsemna probabil s creti dintr-un punct de vedere. S aib Uniunea Terenurilor arme energetice moderne? reflect Duggen sceptic dup ce ea termin. Aa cred, ncuviin Louise. Aa au spus toi. Brbatul prea pe punctul de a obiecta, cnd Genevieve rosti: I-auzii! Louise nu putea s aud nimic. Ce-i? ntreb ea.
166

Clopotele bisericii s-au oprit. Duggen i Ivan se apropiar de ferestre i privir afar. Vin ei? mic Louise din buze, fr sunet, ctre Titreano. El aprob din cap pe furi. Te rog! l implor fata pe Ivan. Trebuie s ne scoi de aici cu avionul. Nu tiu, domnioar Kavanagh N-am autoritatea respectiv i noi nu tim de fapt ce se-ntmpl n sat. Poate c-ar trebui mai nti s m consult cu poliistul. Te rog! Dac-i faci griji n legtur cu slujba ta, n-are rost. Familia mea te va proteja. El inspir adnc, evident nefericit. Ivan, rosti Felicia i-l privi drept n fa artnd cu subneles spre gemene, indiferent ce se-ntmpl, sta nu-i un loc unde s stea nite copii. Dac exist vreun loc sigur, acela nu poate fi dect capitala. La dracu! Bine, domnioar Kavanagh. Ai ctigat. Urc. Plecm toi. Duggen ncepu s deschid uile mari glisante din captul hangarului, ngduind unei coloane groase de lumin solar cu tent trandafirie s ating aeroambulana. Avionul era o utilitar civil SCV-659 importat de la Corporaia Kulu, un supersonic VTOL cu zece locuri. Are esena unei psri, murmur Titreano cu chipul uor transpus. Dar vigoarea unui taur. Ce magie Sigur nu vom pi nimic nuntru? ntreb Louise nelinitit. Oh, nu, lady Louise. Aceasta este o cltorie preuit cu mult peste muni de aur. Pentru c mi s-a oferit un asemenea prilej, i voi mulumi Domnului din toat inima disear. Ea tui stnjenit. Da. n regul, ar fi mai bine s intrm; suim pe scara aceea, din partea cealalt o vezi? Le urmar pe Felicia i pe gemene pe scar. Cabina
167

ngust a avionului fusese modificat pentru rolul de ambulan, fiind dotat cu dou trgi i cteva dulapuri de echipamente medicale. Existau doar dou fotolii, pe care le ocupar gemenele. Genevieve, Titreano i Louise sfrir prin a se aeza laolalt pe o targ. Louise verific din nou sigurana armei i o strnse ntre genunchi. n mod surprinztor, nimeni nu obiectase fa de aducerea putii la bord. Asta ne mai lipsea! mormi Ivan din scaunul pilotului, cnd ncepu s verifice lista de control dinaintea decolrii. mi arat ase defeciuni de sisteme. Ceva esenial? ntreb Duggen, nchiznd trapa. N-o s murim. Felicia deschise un dulap i-i ntinse Genevievei un baton de ciocolat. Fata rupse ambalajul i ncepu s mestece cu un zmbet larg, mulumit. Dac se apleca mult nainte, Louise putea s vad parbrizul din faa lui Ivan. Avionul porni s ruleze afar din hangar. Cteva case ard n sat! exclam pilotul. i nite oameni alearg pe drum spre noi. inei-v bine. Zumzetul ca de albine al ventilatoarelor crescu brusc n intensitate i cabina se zgudui. n cteva secunde se aflau n aer, suind abrupt. Prin parbriz nu se ntrevedeau dect crmpeie de nori roz lipsii de materialitate. Sper s nu fi pit nimic Carmitha, rosti Louise cu un aer vinovat. Sunt sigur c va rmne nevtmat, lady. i m bucur faptul c ai pus capt vrajbei cu ea. Te admir pentru asta, lady Louise. Fata tia c obrajii i se vor nvpia; le putea simi deja dogoarea. Din fericire, petele de noroi i praf aveau s ascund reacia aceea. nainte de a pleca, rosti ea, Carmitha mi-a spus ceva. Ceva despre tine. A fost o ntrebare. O ntrebare bun. Aha! Am fost ntr-adevr curios despre ce s-a petrecut
168

ntre voi. Dac doreti s-mi pui ntrebarea aceea, i voi rspunde cu toat cinstea pe care o am. Ea voia s te ntreb de unde ai venit de fapt. Lady Louise, n privina aceasta nu v-am spus nimic altceva dect adevrul. Nu tocmai. Norfolk este o planet de etnie englez, aa c la coal am nvat cte ceva despre trecutul nostru. tiu c Anglia despre care zici c ar fi fost epoca ta era o cultur pur anglo-saxon. Da? Da. Iar Titreano nu este un nume englezesc. Nu la momentul acela. Este posibil s fi fost ulterior, n secolele urmtoare, cnd a nceput imigrarea. Dac ns te-ai nscut n Cumbria n anul 1764, aa cum susii, acela n-ar fi putut s fie numele tu adevrat. Lady, iart-mi orice nencredere pe care se poate s io fi strnit fr s vreau. Titreano nu este numele cu care m-am nscut. Pe de alt parte ns, este numele sub care am trit n ultimii mei ani. Este forma cea mai apropiat de numele meu de familie pe care o puteau pronuna insularii care m-au adoptat. i care era acela? Demnitatea dispru de pe trsturile lui chipee, lsnd numai tristee. Christian, lady Louise. Am fost botezat Fletcher Christian i am fost mndru de numele acela. Probabil ns c am fost singurul mndru, ntruct de atunci n-am abtut dect ruine asupra familiei mele. Vezi tu, eu sunt un rsculat.

4
Ralph Hiltch se simi mulumit i uurat de viteza cu care conducerea administrativ a Ombeyului reacion fa de
169

criza Mortonridge, aa cum o denumiser. Celor de la Nodul 1 li se altur ntregul Comitet de Securitate al Consiliului de Coroan. De data aceasta nsi prinesa Kirsten sttea n capul mesei din sala emisferic alb, avndu-l alturi pe amiralul Farquar. Tblia mesei se transformase ntr-o hart detaliat, care prezenta jumtatea superioar a Mortonridge; cele patru aezri pe care le vizitase periculosul autobuz Longhound Marble Bar, Rainton, Gaslee i Exnall strluceau n rou-sngeriu macabru deasupra poalelor neregulate ale dealurilor. Noriori de simboluri plpiau i clipeau n jurul fiecreia, ca nite armate electronice ce-i hruiau dumanii. Dup ce ultimul camion de livrri de la Moyces fusese detectat i eliminat, Diana Tiernan comutase ntreaga capacitate a IA-urilor spre analizarea i oprirea vehiculelor ce plecaser din cele patru aezri. Dintr-un punct de vedere aveau noroc c n Mortonridge era miezul nopii i traficul era mult redus fa de vrful din timpul zilei. Identificarea era rezonabil de simpl. Nu acelai lucru se putea spune despre decizia care trebuia luat n privina mainilor i a aezrilor n sine. Fur necesare douzeci de minute de dezbateri, mediate de Prines, nainte de a schia o tactic acceptat de toi. Factorul decisiv fusese pn la urm ncheierea interogrii de personalitate a lui Gerald Skibbow, care fusese datavizat din Guyana. Dr. Riley Dobbs apru naintea Comitetului pentru a-i adeveri proveniena; un brbat nfricoat care-i anun pe conductorii planetei c erau asaltai de mori renscui. El oferi totui pretextul, sau imboldul, necesar genului de aciune pentru care insista Ralph. Dar pn i Ralph i ascult raportul copleit de o stare de nencredere ngheat. Dac a fi fcut o greeal, dac a fi artat un dram de slbiciune Comitetul de Securitate lrgit decise ca toate vehiculele care plecaser din aezrile de pe Mortonridge s fie direcionate ctre trei zone de reinere separate, stabilite
170

de grupurile ETA n lungul lui M6. Refuzul de conformare la ordinul respectiv atrgea focul instantaneu al DS. Dup ce ajungeau n zonele de reinere, pasagerii nu-i prseau vehiculele pn ce autoritile nu erau pregtite s-i testeze pentru posedare. Refuzul de a rmne n vehicule atrgea deschiderea focului din partea poliiei. Ct despre aezrile respective, ele aveau s intre imediat sub incidena legii mariale, cu interzicerea complet a traficului de vehicule sau pietoni. Satelii cu senzori DS de pe orbit joas aveau s scaneze constant strzile, mpreun cu patrulele poliiei locale. Orice persoan despre care se descoperea c nclcase starea de asediu decretat avea s capete exact o singur ocazie de a se preda. Autorizarea de utilizare a armamentului se acorda tuturor poliitilor responsabili cu aplicarea i urmrirea respectrii legii mariale. A doua zi diminea, la prima raz de lumin avea s nceap operaiunea de evacuare a celor patru orae. Acum, cnd Diana Tieman i IA-urile erau rezonabil de satisfcute c niciun posedat nu mai rmsese pe continent, prinesa Kirsten accept trimiterea de trupe de pucai marini din Guyana, care s ajute la evacuare. Urmau s fie mobilizate toate rezervele de poliie de pe Xingu, care s ncercuiasc oraele, mpreun cu pucaii marini. Dup aceea urma s se treac la examinarea cas cu cas. Populaia non-posedat avea s fie evacuat i transportat cu vehicule militare la o baz de sol a Marinei Regale, la nord de Pasto, unde avea s fie cazat pentru viitorul imediat. Posedailor avea s li se ofere o alegere simpl: eliberarea corpului sau nchiderea n tau-zero. Fr excepii. Cred c asta acoper totul, rosti amiralul Farquar. Este bine s le precizai comandanilor pucailor marini c nu trebuie s utilizeze sub nicio form mecanoizi de asalt, spuse Ralph. Ba chiar, cu ct vor utiliza sisteme mai primitive, cu att va fi mai bine.
171

Nu tiu dac avem suficiente arme cu proiectile chimice pentru toi, observ amiralul, dar voi avea grij ca tot stocul actual s fie distribuit. N-ar fi prea greu pentru fabricile constructoare de maini din Ombey s nceap producia de noi arme cu proiectile i muniie, zise Ralph. A dori s vd ce se poate face n direcia aceasta. Demararea produciei ar dura minimum dou zile, coment Ryle Thome. Situaia noastr curent ar trebui s fie rezolvat pn atunci. Da, domnule, spuse Ralph. Dac ntr-adevr toi posedaii sunt pe Mortonridge. i dac pe planet nu se vor mai furia alii. Intercepia navelor stelare n sistemul Ombey s-a realizat n proporie de sut la sut n ultimele cinci ore, rosti Deborah Unwin. Iar nava voastr a fost prima sosit de la Lalonde, Ralph. Garantez c ali posedai nu vor mai ajunge de pe orbit pe planet. Mulumesc, Deborah, spuse prinesa Kirsten. Nu pun la ndoial competena personalului tu i nici eficiena reelei DS, dar trebuie s spun c apreciez c domnul Hiltch are dreptate n solicitarea unor planuri de rezerv pentru cazuri excepionale. Ce am vzut pn acum nu este dect primul contact cu posedaii, iar lupta cu ei ne absoarbe aproape toate resursele. Va trebui s presupunem c alte planete nu vor nregistra acelai succes n restricionarea cazurilor. Nu, problema aceasta nu va disprea n viitorul imediat, i nici chiar n viitorul pe termen mediu. i este foarte probabil s fi dovedit mai presus de orice ndoial rezonabil c exist via dup moarte i lumea de apoi, iar implicaiile filosofice sunt realmente extraordinare i profund tulburtoare. Ajungem n felul acesta la a doua problem, zise Ryle Thorne. Ce vom spune populaiei? La fel ca de fiecare dat, rspunse Jannike Dermot. n primul rnd, bineneles, ct mai puin cu putin. n clipa
172

de fa nu putem risca posibilitatea declanrii unei panici generale. A sugera s utilizm virusul energetic drept acoperire. Plauzibil, aprob Ryle Thome. Ministrul Afacerilor Interne, Prinesa i Marele Comis ntocmir declaraia care urma s fie difuzat a doua zi diminea. Pentru Ralph fu instructiv s-i vad pe politicienii Saldana la lucru. Nu se punea problema ca Prinesa s trimit ea nsi declaraia ctre companiile de tiri, ntruct asta era treaba prim-ministrului i a ministrului Afacerilor Interne. Un Saldana nu putea s anune asemenea veti ngrozitoare. Regalitatea avea funcia de a oferi ulterior comentarii de susinere i simpatie fa de victime, iar oamenii aveau s aib nevoie de toat alinarea posibil cnd tirea oficial urma s fie distribuit pe reea. Exnall se afla la dou sute cincizeci de kilometri sub gtul lui Mortonridge, locul unde peninsula fcea legtura cu corpul principal al continentului. Fusese fondat cu treizeci de ani n urm i de atunci crescuse mereu, plin de ncredere. Solul din jur era mnos, asigurnd cultivarea a numeroase specii de plante aborigene, dintre care multe erau comestibile. Fermierii veneau cu sutele pentru a cultiva speciile noi alturi de recolte terestre ce prosperau n climatul tropical umed. Exnall era o localitate dominat de agricultur; pn i industria uoar care fusese susinut de Consiliu se ocupa tot cu producerea i repararea utilajelor agricole. n niciun caz o aezare rural, gndi inspectorul-ef Neville Latham, cnd rula pe Maingreen, artera ce strbtea centrul oraului. Exnall se amalgamase cu pdurea local de harandrizi, n loc s-o defrieze pentru a crea terenuri pentru cldiri, aa cum procedaser alte localiti de pe Mortonridge. Chiar i la douzeci de minute dup miezul nopii, Maingreen arta superb, ntruct arborii
173

maturi confereau caselor un aer de antichitate rustic, lsnd impresia c ar fi coexistat de secole. Felinarele stradale suspendate de cabluri proiectau o lumin alb-oranj nceoat, deloc obositoare pentru ochi, colornd n gri spectral frunzele plngtoare ale harandrizilor. Numai dou baruri i cafeneaua non-stop erau deschise, iar sticla lichid a ferestrelor lor se nvolbura n configuraii abstracte din cauza crora era imposibil de vzut cu exactitate ce anume se ntmpla la interior. Asta nensemnnd ns c vreodat s-ar fi petrecut ceva violent; Neville Latham tia asta din vremea cnd patrulase el nsui pe aici ca poliist, cu douzeci de ani n urm. Alcoolicii aflai n ultimul stadiu i victimele stimurilor ticseau barurile, pe cnd lucrtorii din schimbul de noapte se refugiau n cafenea alturi de poliitii de serviciu. Procesorul de pilotare al mainii dataviz o solicitare de actualizare i Neville l direcion s ias de pe Maingreen i s intre n parcarea seciei de poliie. Aproape toi cei douzeci i cinci de poliiti din Exnall l ateptau n sala de management al situaiilor. Sergentul Walsh se ridic la intrarea lui i toate conversaiile ncetar. Neville se aez n capul mesei. V mulumesc pentru participare, ncepu el energic. Aa cum tii din datavizarea de nivel II de securitate pe care ai primit-o, prim-ministrul a decretat intrarea n vigoare a strii de asediu pe tot continentul ncepnd cu ora unu din aceast noapte. Sunt sigur c toi ai accesat zvonurile care au abundat azi pe reea, de aceea a dori s clarific situaia. n primul rnd, vetile bune: am discutat cu Landon Mecullock, care m-a asigurat c Ombey n-a fost contaminat de niciun risc biologic xenoc, aa cum a sugerat media. De asemenea, nu suntem supui vreunui asalt naval. n acelai timp ns, se pare c cineva a eliberat pe Xingu o tehnologie de sechestrare extrem de sofisticat. Neville privi chipurile familiare din faa sa, pe care apreau diverse niveluri de tulburare. Sergentul Walsh, un
174

individ pe care te puteai bizui oricnd, rmsese practic inexpresiv, cei doi detectivi, Feroze i Manby, erau circumspeci i cutau direcii de abordare, iar printre poliitii de patrulare se putea citi nelinite autentic ei tiau foarte bine c vor cpta sarcina neplcut de a iei cu mainile pentru a impune respectarea strii de asediu. Brbatul atept alte cteva momente, pentru ca mormielile s se diminueze, dup care urm: Din pcate, exist i o veste proast: Comitetul de Securitate al Consiliului de Coroan apreciaz c este posibil ca exemplare din aceast tehnologie s se afle deja n libertate aici, n Exnall. Ceea ce nseamn c acum ne gsim sub incidena complet a legii mariale. Starea de asediu trebuie impus la noi sut la sut, fr excepii. tiu c v va fi greu, toi avem rude i prieteni, dar credei-m c modul cel mai bun prin care-i putem ajuta acum este s asigurm aplicarea ordinului. Oamenii nu trebuie s intre n contact unii cu alii, deoarece experii notri consider c acesta este modul de rspndire a tehnologiei. Se pare c persoanele care au fost sechestrate simt foarte greu de detectat, i abia dup ce este prea trziu. Aadar stm pur i simplu n casele noastre i ateptm? ntreb Thorpe Hartshorn. Ct timp? i ce ateptm? Neville ridic mpciuitor o mn. Ajung i acolo, poliist Hartshorn. Eforturile noastre vor fi sprijinite de o echip combinat de pucai marini i poliiti care vor izola ntreaga zon. Ei ar trebui s ajung acolo peste nouzeci de minute. Dup ce vor ajunge, toate casele din ora vor fi percheziionate pentru a cuta victime ale sechestrrii i toat populaia va fi evacuat. Toat localitatea? ntreb suspicios Thorpe Hartshorn. Da, ncuviin Neville. Va sosi o escadr de transportoare militare care i va lua pe rezideni. Organizarea va mai dura totui cteva ore, aa c pn atunci noi va trebui s asigurm respectarea strii de
175

asediu. DataAxis, unica agenie de tiri din Exnall, se gsea la cellalt capt al lui Maingreen fa de secia de poliie: un modul de birouri drpnat, cu trei niveluri i acoperi plan, care fcea puine concesii meritorii caracterului silvestru al oraului. Agenia n sine era o sucursal provincial micu tipic, cu cinci reporteri i trei tehnicieni de comunicaii, care scotoceau tot inutul pentru orice brum de informaii. innd seama de natura regiunii, spectrul informaiilor de interes era larg, cuprinznd drame locale, evenimente oficiale, delicte (dei puine) i ngrozitor de banalele liste de preuri, de care procesoarele biroului se ocupau aproape fr nevoia unei supervizri umane. Din varietatea aceasta fascinant de articole, ei izbutiser n ultimele ase sptmni s vnd exact patru informaii ctre companiile media majore de pe Ombey. Situaia se schimbase ns cu certitudine azi, gndi jubilnd Finnuala OMeara, cnd blocul procesor desktop termin decriptarea datavizrii de nivel II de securitate de la Landon Mecullock ctre Neville Latham. Femeia petrecuse nu mai puin de zece ore pescuind prin fluxurile de pe reea i digernd toate zvonurile aprute dup alerta de ieri de pe Guyana. Flecuteele i comarurile paranoice la care contribuiser toate site-urile de tiri ale mptimiilor de pe planet o demobilizaser complet i fusese gata snchid prvlia. Pentru ca apoi, cu numai o or n urm, lucrurile s devin interesante. Grupele ETA acionaser n Pasto. Potrivit tuturor relatrilor, fuseser aciuni violente totui poliia nu difuzase deocamdat niciun comunicat oficial. oselele erau nchise pe tot continentul. Abundau rapoartele despre atacuri DS asupra vehiculelor, incluznd relatarea clar a vaporizrii unui autobuz la o sut cincizeci de kilometri sud de Exnall. Iar acum Comisarul poliiei de pe Xingu l informase personal pe Neville Latham c n Exnall se gsea
176

n libertate un virus de sechestrare necunoscut, dar probabil xenoc. Finnuala OMeara dataviz un ordin de nchidere spre blocul procesor desktop i deschise ochii. Dat dracului chestia asta, mormi ea. Finnuala avea puin peste douzeci de ani i terminase universitatea din Atherstone de numai unsprezece luni. ncntarea ei iniial legat de faptul c-i gsise o slujb la numai dou zile de la absolvire se transformase n disperare dup un sfert de or petrecut la birou. Agenia din Exnall nu se ocupa de tiri, ci de tratamente mpotriva insomniei. Disperarea se transformase n furie posac. Exnall avea din plin toate putregaiurile obinuite ale oraelor mici. Era condus de o clic, un mic grup elitist de consilieri, oameni de afaceri i cei mai bogai fermieri locali, care luau deciziile importante la dineuri i pe terenurile de golf. Nu diferea cu nimic de oraul n care ea se nscuse, pe continentul Esparta, unde prinii ei nu izbutiser niciodat s fac saltul final spre contractele cu bani serioi. Fiindc nu avuseser conexiunile necesare. Fuseser exclui de clas, de bani Finnuala nu fcu nimic vreme de o jumtate de minut dup ce datavizarea decriptat i lunec din minte, d rmase privind blocul procesor desktop. Accesarea arhitecturii poliiei de pe reea era i aa un act ilegal, iar deinerea unui program de decriptare de nivelul II era un motiv perfect pentru deportare. Totui nu putea ignora informaia aflat. Nu putea! Exact pentru aa ceva devenise reporter. Hugh? strig ea. Tehnicianul de comunicaii cu care mprea schimbul de noapte anul albumul Jezzibellei pe care-l rula i-i arunc o privire dezaprobatoare. Ce-i? Cum ar anuna autoritile o stare de asediu n care
177

niciun locuitor n-ar avea voie s-i prseasc locuina? Mai specific, o stare de asediu aici, n Exnall? Faci mito de mine? Nu. El clipi iute, alungnd halucinaiile flekului i acces un fiier de proceduri civile din nanonicele lui neurale. Hai c-am gsit: procedura-i destul de simpl. Inspectorul-ef i va folosi codul secret pentru a ncrca n reeaua oraului o comand universal ctre toate procesoarele casnice generale. Mesajul va fi redat la prima accesare a procesorului, indiferent ce funcie i-ai fi cerut chiar dac i-ai spus s-i pregteasc micul dejun ori s aspire podeaua, el te va ntiina mai nti asupra strii de asediu. Finnuala i atinse uor vrfurile degetelor de la cele dou palme i evalu opiunile. Prin urmare, oamenii nu vor afla despre starea de asediu dect mine diminea, dup ce se vor trezi. Exact. Dac nu cumva i anunm noi pn atunci. Acum chiar c m iei peste picior. Nici vorb, surse ea i afi pe chip o expresie de carnivor. tiu ce va face-n continuare prostul la de Latham. O s-i avertizeze prietenii naintea tuturor, se va asigura ca ei s fie pregtii s fie evacuai primii. E stilul lui, e stilul oraului stuia de doi bani. Nu fi paranoic, rosti tios Hugh Rosier. Dac evacuarea va fi condus de Mecullock, nimeni nu va putea face nicio mecherie din partea asta. Finnuala surse dulce i dataviz un ordin n blocul procesor desktop. Acesta acces iari arhitectura poliiei de pe reea i programele de monitorizare desemnate de ea intrar n mod primar. Rezultatele clocotir n mintea lui Hugh sub forma unui grup de pictograme gri, adimensionale. Din secia de poliie, cineva dataviza mai multor case din ora i din zonele imediat vecine. Erau apeluri personale i toate
178

aveau destinaii deprimant de familiare. O face deja, rosti Finnuala. Hugh, i tiu pe oamenii tia la fel de bine ca tine. Nimic nu se schimb, nici mcar cnd ne este atacat planeta. Ce vrei s faci? Exact ceea ce ar trebui s fac agenia asta: s-i informez pe oameni. O s asamblez un pachet care s-i avertizeze pe toi despre sechestrare, dar n loc s-l lansez pur i simplu pe circuitul media, vreau ca tu s programezi procesorul ageniei s-l datavizeze imediat tuturor celor din Exnall, codificat ca mesaj prioritar personal. n felul sta toi vom avea anse egale de evacuare cnd vor sosi transportoarele militare. Nu tiu ce s zic Poate c-ar trebui mai nti s discutm cu editorul Mai d-l n m-sa pe editor! se rsti ea. El tie deja. Uit-te i tu cine-i al aptelea pe lista lui Latham. Crezi c prioritatea lui este s ne apeleze pe noi? Ia spune! n clipa de fa o-mbrac pe grasa aia de nevast-sa i pe putiul lor rsfat i handicapat ca s-o tearg spre locul de asolizare. Nevasta i copiii ti au fost ntiinai, Hugh? Ei sunt pui la adpost? Hugh Rosier fcu aa cum fcea mereu i nu opuse nicio rezisten. Bine, o s modific programul procesorului. Dar, Finnuala, ar fi bine s nu te-neli n privina asta. Nu te teme. Fata se scul i-i lu jacheta de pe sptarul scaunului: M duc la secia de poliie, s vd dac pot obine vreun comentariu personal al omului aceluia de omenie, inspectorul-ef Latham, despre criza cu care se confrunt micul lui domeniu feudal. i forezi norocul, o avertiz Hugh. tiu, rnji ea sadic. A-ntia, nu? Ralph tia c nu mai trebuia s dovedeasc absolut nimic. Grupele ETA erau alertate fa de pericolul teribil,
179

fuseser mprocate direct cu snge. Nu exista aadar niciun motiv pentru ca el s ia un hipersonic al poliiei ctre Mortonridge. i totui exact asta fcuse, iar acum se ndrepta spre sud cu Mach 5 alturi de Cathal, Will i Dean. Justificarea lui pi, poate c brigada de pucai marini care cobora de la bazele orbitale avea nevoie s fie bgat n vitez. De asemenea, era posibil ca el s aib unele sfaturi preioase pentru cei de la sol. n realitate, trebuia s vad cu ochii lui izolarea aezrilor. Trebuia s vad ameninarea restricionat, identificat i gata pentru exterminare. Se pare c ideea ta cu tau-zero a fost eficient, dataviz Roche Skark. Toi cei ase prizonieri pe care i-am capturat la Moyces au fost plasai n modulele sosite de la Guyana. Patru dintre ei s-au luptat ca lunaticii nainte ca ETA s-i poat vr nuntru. Se pare c ceilali doi au fost vindecai nainte de a intra n module. n ambele cazuri cei care-i posedau au prsit pur i simplu corpurile, n loc s rite expunerea la staza temporal. Asta-i vestea cea mai bun pe care am primit-o n ultimele zece ore, replic Ralph. Ei pot fi nfrni, alungai fr a ucide corpul pe care-l posed. Asta nseamn c aciunile noastre nu sunt limitate la reinere i restricionare. Da. Oricum, felicitri, Ralph! Tot nu tim motivul pentru care posedaii nu pot tolera tau-zero, dar nendoios c rspunsul va sosi n urma unei interogri de personalitate. Ai nceput interogarea prizonierilor vindecai? nc n-am decis. Dei cred c n cele din urm va fi inevitabil. Nu trebuie i ne lsm abtui de la neutralizarea oraelor de pe Mortonridge. S fiu sincer, explicaiile tiinifice ale fenomenului pot s atepte. Prizonierii n ce stare se afl? n general prezint o stare similar cu cea a lui Gerald Skibbow sunt dezorientai i nchii n sine, totui cu
180

simptome mai puin severe ca ale lui. La urma urmelor, nau fost posedai dect cteva ore, pe cnd Skibbow fusese de cteva sptmni sub controlul lui Kingsford Garrigan. n tot cazul, nu simt clasificai ca periculoi. Deocamdat i plasm pentru orice eventualitate n saloane de izolare. Este prima dat cnd am czut de acord cu Leonard Deville n ziua asta. Ralph pufni, auzind numele. Chiar doream s v ntreb, domnule, care-i treaba cu Deville? Mda, mi pare ru n privina lui, Ralph. Astea-s pur i simplu rfuieli politice ntre noi i draga noastr agenie sor. Deville este una dintre marionetele lui Jannike. ASI i monitorizeaz pe toi politicienii majori din Regat, iar cei foarte curai simt mboldii nainte. Deville are o inim insuportabil de curat, chiar dac mintea i este nesincer. Jannike l pregtete ca posibil nlocuitor pentru Warren Aspinal, ca prim-ministru al Xingu. n mod ideal, ea l-ar dori la conducerea operaiunii de vntoare. n vreme ce dumneata ai determinat-o pe Prines s m numeasc consilier-ef Exact. O s discut cu Jannike despre el. Probabil c-i un act de erezie din partea mea, ns cred c problema pe care ne-o ridic posedaii poate fi niel mai important dect micile noastre rivaliti interne. Mulumesc, domnule. Ar fi bine s nu-l mai am n crc. Oricum, m-ndoiesc c el va fi o problem. Ralph, ai fcut o treab excepional n seara asta. S nu crezi c a trecut neobservat. De acum te-ai autocondamnat pentru venicie la biroul unui ef de divizie. Te pot asigura c plictiseala este cu adevrat de pe alt lume. Ralph izbuti s surd contemplativ n lumina slab din cabina hipersonicului. n clipa de fa, sun destul de atractiv. Roche Skark deconect canalul.
181

Avnd mintea liber, Ralph dataviz la Nodul 1 o solicitare de actualizare a situaiei. Escadra de avionete cu trupe ale Marinei Regale se afla deja la jumtatea drumului de la Guyana. Douzeci i cinci de hipersonice ale poliiei, transportnd grupe ETA, goneau peste continent, convergnd spre Mortonridge. Tot traficul de pe osele i autostrzi fusese oprit. Se estima c optzeci i cinci la sut din vehiculele de pe drumurile secundare fuseser localizate i oprite. Ordine pentru implementarea strii de asediu plecaser ctre toate procesoarele casnice generale de pe Xingu. n patru orae de pe Mortonridge poliia se pregtea s declare legea marial. Arta bine. Pe calculator, arta bine. Sub control. Trebuie totui s fi scpat ceva. Un element cu comportament neateptat. ntotdeauna exist aa ceva. Cineva ca Mixi Penrice. Cineva care-i abandonase pe pucaii marini ai Confederaiei n jungla de pe Lalonde. Care-i lsase pe Kelven Solanki i pe puinii lui oameni sortii pieirii s lupte singuri mpotriva talazului de posedai. Toate acelea fiind aciuni perfect justificabile pentru aprare. Poate c, la urma urmelor, nu m deosebesc chiar n asemenea msur de Deville. La douzeci de minute dup ce Neville Latham emisese ordinele de misiune, n sala de management al situaiilor din secie se instaurase o atmosfer de lucru confortabil. Sergentul Walsh i detectivul Feroze monitorizau deplasrile mainilor de patrulare, n timp ce Manby meninea legtura direct cu centrul DS. Orice micri de oameni pe strzi ar fi trebuit s declaneze n nouzeci de secunde reacia unui echipaj de poliie. Neville personal participase la emiterea ordinelor de deplasare ctre poliitii aflai n patrulare. Se simea bine s fie implicat, s le arate oamenilor si c eful nu se temea s-i suflece mnecile i s lucreze alturi de ei.
182

Acceptase n tcere faptul c Exnall era o fundtur profesional pentru cineva de vrsta i rangul lui. Asta nu nsemna c ar fi fost vreun amrt; cu douzeci i cinci de ani n urm, i dduse seama c nu era croit pentru funcii de vrf. Iar el se potrivea cu oamenii acetia, oraul era genul lui de comunitate. l nelegea. tia c dup pensionare avea s rmn aici. Sau cel puin aa crezuse pn azi. Judecnd dup unele dintre cele mai recente actualizri de informare primite de la Pato, era posibil ca dup ziua de mine din Exnall s nu mai rmn mare lucru pentru retragere. Neville decisese ns ntr-o privin. Chiar dac el nsui nu era dect o non-entitate, Exnall avea s fie protejat pe ct i sttea n puteri. Starea de asediu urma s fie aplicat dup litera manualului, cu o competen pe care ar fi invidiat-o orice comandant de poliie dintr-un ora mare. Domnule, rosti sergentul Walsh de lng irul de coloane AV butucnoase care-i mrgineau consola. Da, sergent? Trei persoane tocmai au datavizat la secie, dorind s tie ce se ntmpl i dac starea de asediu este o glum. Feroze se rsuci, ncruntndu-se. Acelai lucru m-au ntrebat pe mine cinci oameni. Toi au spus c au primit o datavizare personal care i-a anunat despre aplicarea strii de asediu. Le-am spus s-i consulte procesorul casnic pentru informaii. Deci opt persoane? ntreb Neville. i toate au primit mesaje personale la ora aceasta din noapte? Feroze reveni cu privirea la unul dintre displayurile sale. Ba chiar cincisprezece. Au sosit deja alte apte datavizri. Este absurd, rosti Neville. Ideea ordinului meu universal era tocmai s se explice ce se ntmpl Nu s-au sinchisit s-l acceseze, spuse Feroze. Prefer s ne apeleze direct pe noi. Alte optsprezece datavizri, anun Walsh. Dintr-un
183

minut n altul vor ajunge la cincizeci. Nu pot s-i datavizeze att de rapid avertizri unul celuilalt, murmur Neville pe jumtate pentru sine. efu, interveni Manby. Controlul DS raporteaz c n tot oraul se aprind lumini prin case. Poftim?! O sut douzeci datavizri, domnule, zise Walsh. Am greit cumva ordinul universal? ntreb Neville. n mintea lui cretea ideea teribil c ordinul fusese afectat de capabilitatea de bruiaj electronic despre care l avertizase Landon Mecullock. A fost direct din fiier, protest Feroze. Domnule, rosti Walsh, cu viteza aceasta nu vom mai avea canale de acces la reea. n clipa de fa sosesc peste trei sute de datavizri. Vrei s modific prioritile rutinelor de management al reelei? Deinei autoritatea respectiv. Dac nchidem traficul civil de date, ne vom putea restabili canalele de comand principale. Nu pot Ua slii de management al situaiilor glis, uor, deschizndu-se. Neville se rsuci naintea evenimentului neateptat (blestemata de u trebuia s fi fost ncuiat codificat!) i icni de surprindere la vederea unei tinere care trecu pe lng Thorpe Hartshorn, rou la fa. Un program de recunoatere a caracteristicilor din nanonicele lui neurale i furniz numele: Finnuala OMeara, unul dintre reporterii ageniei de tiri. Neville observ un bloc procesor subire, cu aspect dubios, pe care fata l strecura n poet. Un sprgtor de coduri? Iar dac tnra avusese tupeul s utilizeze aa ceva n interiorul unei secii de poliie, ce altceva mai deinea? Domnioar OMeara, perturbi o operaie oficial foarte important. Dac pleci n clipa imediat urmtoare, nu te voi acuza de nimic.
184

nregistrez i transmit, inspector-ef, rosti Finnuala cu o umbr de triumf; ochii ei cu implanturi retinale nu clipeau, urmrind fiecare micare a brbatului. i nu trebuie s-i mai spun c aceasta este o cldire public. Potrivit proclamaiei celei de-a Patra ncoronri, dreptul de a ti ce se ntmpl aici este de natur public. Domnioar OMeara, dac te-ai fi sinchisit s-i accesezi n mod complet fiierul juridic, ai fi tiut c n eventualitatea aplicrii legii mariale, toate drepturile sunt suspendate. Te rog s pleci imediat i s ncetezi retransmiterea. Aceeai suspendare i acord dreptul de a-i avertiza prioritar prietenii despre pericolul tehnologiei de sechestrare xenoc, inspectore-ef? Latham se nroi la fa. De unde dracu tia afurisita despre asta? Apoi nelese ce putea face cineva cu genul acela de acces la comenzi n reea. Degetul i se ridic acuzator spre fat. Tu ai datavizat avertizrile personale ctre cetenii din ora? Negi c i-ai avertizat mai nti prietenii, inspectoreef? Gura, vac idioat, i rspunde-mi! Tu ai emis apelurile alea personale de alarm? Finnuala zmbi indolent. Poate c da. Acum vrei s-mi rspunzi la ntrebare? Dumnezeule din ceruri! Sergent Walsh, cte apeluri sunt? O mie consemnate, domnule, ns asta-i tot ce a blocat canalele noastre. Pot fi mult mai multe. Nu pot preciza. Cte ai trimis, OMeara? ntreb Neville furios. Fata pli uor, totui i pstr cumptul. Inspector-ef, eu mi fac doar meseria. Dar tu? Cte? Ea arcui o sprncean, spernd s-i confere
185

superioritate. Le-am trimis tuturor cetenilor. Idioato Starea de asediu are scopul de a evita panica i ar fi avut rezultatul sta, dac n-ai fi intervenit tu. Unicul mod n care putem iei din situaia actual pstrndu-ne minile este ca oamenii s rmn calmi i s urmeze ordinele. Care oameni? replic ea prompt. Ai ti? Familia primarului? Poliist Hartshorn, evacueaz-o de aici. Utilizeaz fora dac este necesar i chiar dac nu este necesar, dac o doreti. Dup aceea, aresteaz-o. Da, domnule, rnji Hartshorn i o prinse pe Finnuala de bra. Haide, domnioar. Cu mna liber ridic un paralizator cortical mic. Nu cred c vrei s folosesc bastonaul sta. Finnuala l ls s-o trag afar din sala de management al situaiilor. Ua se nchise glisnd n urma celor doi. Walsh, rosti Neville. nchide reeaua de comunicaii a oraului. Imediat! Las funcional arhitectura poliiei, dar tot traficul civil de date va nceta imediat. Nu trebuie s li se permit s rspndeasc mai departe blestemata asta de panic. Da, domnule! Hipersonicul de poliie la bordul cruia se afla Ralph ncepuse deja s coboare peste aezarea Rainton, cnd i dataviz Landon Mecullock. O nenorocit de jurnalist a declanat panica n Exnall, Ralph. Inspectorul-ef face tot ce poate s o domoleasc, dar n etapa asta nu m atept la miracole. Ralph abandon suita de senzori ai hipersonicului. Imaginea primit de la Rainton era integral n spectrul infrarou i prezenta dreptunghiuri de sticl roz luminoase ntinse pe terenul negru. Puncte strlucitoare convergeau n vzduh deasupra lor, avionetele trupelor de pucai marini
186

i hipersonicele poliiei, pregtite s implementeze izolarea. innd seama de faptul c era fora de salvare, micrile de apropiere ale formaiei aduceau n mod straniu cu ocolurile unor psri gigantice care se hrneau cu strvuri. Domnule, sugerez ca dumneata sau prim-ministrul s intrai n legtur direct cu cetenii de acolo. S le cerei s respecte ordinul de stare de asediu. Cuvntul vostru ar trebui s aib mai mult greutate dect cel al unui funcionar local. Spunei-le despre sosirea pucailor marini; n felul acesta vor vedea c acionai n mod constructiv pentru a-i ajuta. Teoretic, ideea este bun, ns din pcate inspectorulef din Exnall a nchis reeaua oraului. n clipa de fa mai funcioneaz doar arhitectura poliiei. Singurii crora ne putem adresa sunt poliitii din mainile de patrulare. Trebuie s reactivai reeaua. tiu, totui acum se pare c-a aprut o problem cu unul dintre procesoarele de management local. Ralph nclet pumnii, nedorind s aud. Defeciuni inexplicabile? Aa se pare. Diana redirecioneaz IA-urile s interogheze electronica din Exnall. Nu exist ns suficiente canale deschise pentru ca ele s aib eficiena din Pasto. La dracu! n regul, domnule, pornim ntr-acolo. Dataviz o instruciune rapid pilotului i hipersonicul se ridic deasupra tovarilor si care descriau spirale i pomi ctre sud. La dou sute cincizeci de kilometri deasupra lui Mortonridge, satelitul cu senzori DS trecu pentru a patra oar peste Exnall de cnd statutul de alert al reelei fusese ridicat la cod III. Deborah Unwin i direcion senzorii de nalt rezoluie pentru scanarea oraului. Cteva echipe de specialiti, formate din analiti ai Consiliului de Securitate i consilieri tactici, erau disperate s afle ct mai multe informaii despre situaia din ora.
187

Nu aveau ns tabloul general. n cteva locuri imaginile de la satelii erau nceoate, cu marginile imprecis definite. Nu ajutase la nimic nici comutarea pe infrarou: unde roii care se legnau nainte i napoi, necontenit. La fel ca n Comitatele Quallheim, concluzion posac Ralph cnd acces datele. Da, ei sunt acolo. i n for. Se nrutete, dataviz Deborah. Nu putem obine o imagine clar despre ce se ntmpl sub blestemaii ia de arbori harandrizi nici chiar din zonele relativ neafectate. n niciun caz noaptea. Tot ce pot spune este c pe strzi sunt foarte muli oameni. Se deplaseaz pe jos? ntreb Ralph. Da. IA-urile au ncrcat comenzi de interzicere a deplasrilor n toate vehiculele controlate de procesoare din ora. Bineneles c unii vor fi n stare s sparg codul comenzii, dar n clipa de fa unicul mijloc de transport mecanic din Exnall rmne bicicleta. ncotro merg toi pietonii tia? Unii au plecat pe drumul principal de legtur cu M6, totui se pare c majoritatea se ndreapt ctre centrul oraului. A zice c par s convearg spre secia de poliie. La dracu, asta era exact ce ne trebuia! Dac se strng n mulime, va fi imposibil s oprim rspndirea posedrii. Va fi ca o molim. Frank Kitson era furios ntr-un chip n care nu mai fusese de muli ani. Furios i n acelai timp nielu alarmat. Mai nti, fusese trezit n toiul nopii de un mesaj prioritar din partea unei femei, OMeara, de care nu mai auzise pn atunci. Mesajul se dovedise a fi o fantezie paranoic despre preluri xenoce i legea marial. Dup aceea, cnd ncercase s datavizeze la secia de poliie pentru a se interesa, nu izbutise s ajung la ofierul de serviciu. Apoi vzuse c la vecini ardea lumina, aa c-i datavizase btrnului Yardly, ca s afle dac el tia despre ce era vorba. Yardly primise aceeai datavizare prioritar, ca i
188

unii dintre membrii familiei lui, i nici el nu putuse lua legtura cu poliia. Frank nu voia s se fac de rs prnd panicat, totui era clar c se petrecea ceva straniu. Dup aceea czuse reeaua de comunicaii. Cnd accesase procesorul casnic general, solicitnd un canal de urgen ctre secia de poliie, n memoria procesorului era un mesaj de la inspectorul-ef Latham, care anuna starea de asediu, i definea regulile i-i asigura pe toi cetenii c vor fi evacuai diminea. Realmente ngrijorat, Frank i anunase familia s se pregteasc, deoarece aveau s plece imediat. Procesorul automobilului refuzase s-i accepte datavizarea. Trecuse maina pe comand manual, ns zadarnic. Atunci pornise s caute un poliist i s solicite s i se spun ce naiba se-ntmpla! Mai erau cteva minute pn la ora unu, cnd urma s nceap n mod oficial starea de asediu. i oricum, el era un supus integru al Regelui i avea tot dreptul s ias pe strad. Starea de asediu nu putea fi aplicabil pentru el. Muli alii pruser s aib aceeai idee. Un grup destul de mare mergea pe strada larg, prsind linitita lor suburbie rezidenial i ndreptndu-se ano prin noapte spre centrul oraului. Unii i aduseser copiii, trezii din somn, i glasurile lor subiri nu se opreau din ntrebri. Se schimbau comentarii n toate direciile, totui nimeni nu avea rspunsuri despre ce se ntmpla de fapt. Frank auzi pe cineva strigndu-i numele i-l vzu pe Hanly Nowell ndreptndu-se ctre el. A dracu chestie, i spuse lui Hanly. Lucrau n aceeai companie agrochimic; n divizii diferite, dar n unele seri mai beau cte un phrel mpreun, iar ocazional familiile lor mergeau la picnicuri. Aa-i, zise Hanly cu un aer distras. Nu-i merge maina, este? Frank ncuviin, nedumerit de tonul sczut al celuilalt,
189

care parc nu dorea s fie auzit de altcineva. Da, n procesor a fost ncrcat nu tiu ce comand prioritar oficial a Diviziei Trafic. Nici mcar n-am tiut c poate s fac asta. Nici eu. Dar am o autorulot 4x4, la care pot unta procesorul i s trec direct pe comand manual. Amndoi se oprir din mers. Frank arunc priviri precaute spre restul membrilor grupului dezlnat din care fceau parte i care treceau acum pe lng ei. Ar fi loc i pentru tine i-ai ti, spuse Hanly dup ce i depir toi. Vorbeti serios? Poate c de vin erau umbrele arborilor groi i cenuii, care se legnau peste strad, crend micri confuze de lumini neclare, totui Frank avu certitudinea c faa brbatului era cumva schimbat. Hanly zmbea sau rnjea larg ntotdeauna, era mereu fericit. Nu ns i n noaptea asta. Probabil c l-a afectat i pe el. Altfel nu i-a fi fcut propunerea, rosti Hanly generos. Hristoase, mulumesc foarte mult! Nu-i vorba despre mine, dar mi-e fric pentru nevast i Tom, tii? tiu. M-ntorc s-i iau i venim dup-aia la voi. Nu-i nevoie. Iar acum Hanly zmbea. i trecu braul dup umerii lui Frank. Am maina imediat dup col. Haide, mergem cu ea la voi. Ajungem mult mai repede. Autorulot mare a lui Hanly se afla napoia unui plc des de harandrizi btrni ntr-un prcule. Era practic invizibil de pe strad. Te-ai gndit unde am putea merge ca s n-avem probleme? ntreb Frank. El nsui vorbea n oapt acum. Grupuri mici de oameni continuau s treac spre centrul oraului. Cei mai muli ar fi
190

dorit probabil s aib un mijloc de transport cu care s plece de acolo i n-ar fi fcut cine tie ce mofturi privind modul de a-l obine. Frank se simi nemulumit de ct de secretos i de egoist devenise. Probabil c focalizarea asupra supravieuirii i modifica n acelai fel pe toi oamenii. Nu tocmai. Hanly deschise portiera din spate i-i fcu semn lui Frank s intre: Dar m atept s-ajungem acolo oricum. Frank surse oarecum strmb i urc. Apoi portiera se trnti puternic, fcndu-l s tresar. nuntru era bezn. Hei, Hanly. Niciun rspuns. Frank mpinse portiera i aps clana, dar n zadar. Hanly, ce dracu faci, omule? n mod brusc i neplcut, Frank simi c nu era singur n autorulot. ncremeni, lipit de portier cu membrele rchirate. Cine-i acolo? murmur el. Noi, puiorii, efu'. Frank se rsuci iute, cnd o lumin alb-verzuie teribil nflori n autorulot. Intensitatea ei l fcu s strng din ochi, temndu-se pentru retin. Nu ns nainte de a vedea creaturile suple cu aspect de glutoni care se npusteau spre el, cu coli uriai din care picura snge. Din locul su n sala de management al situaiilor, Neville Latham putea auzi mulimea adunat n exteriorul seciei. Producea talazuri de vacarm neplcut ce se apropiau i se deprtau de cldire, al cror ton furios era lesne audibil pentru toi. Imposibilitatea final: o gloat rsculat n Exnall! i tocmai cnd el ar fi trebuit s urmreasc aplicarea strii de asediu. Doamne Dumnezeule! Trebuie s-i mprtiai, dataviz Landon Mecullock. Nu li se mai poate permite s rmn grupai, va fi un dezastru. Da, domnule.
191

Cum? ar fi dorit s-i urle superiorului su. n toat secia nu mai am dect cinci poliiti. Ct mai dureaz pn la asolizarea pucailor marini? Aproximativ patru minute. Dar, Neville, nu le voi permite accesul n ora. Prioritatea lor este stabilirea unui cordon de securitate. Trebuie s m gndesc la tot continentul. Nu se poate tolera ieirea a ceea ce acioneaz n libertate n Exnall. neleg. Privi proiectorul AV al blocului procesor desktop, care afia statutul aezrii. Satelitul de senzori DS nu oferea att de multe detalii pe ct ar fi dorit, totui rezumatul general era destul de corect. Aproximativ ase sute de oameni se ngrmdeau pe Maingreen n faa seciei i alii soseau ntruna. Neville lu decizia i dataviz blocului comunicator, cernd canale separate pentru echipajele de poliie de pe teren. Oricum, totul se terminase: cariera, speranele de pensionare, probabil i prietenii. Ordinul adresat poliitilor de a deschide focul cu sonice asupra concetenilor si nu ar fi nrutit apreciabil incriminrile. i i-ar fi ajutat pe oameni, chiar dac ei n-ar fi apreciat-o niciodat. Eben Pavitt ajunsese de zece minute la secia de poliie i tot nu izbutise s se apropie de ui ntr-att nct s-i poat depune reclamaia. Pe de alt parte, probabil c n-ar fi avut cine tie ce ctig dac ar fi ajuns acolo. i vedea clar pe cei de lng cldire cum izbeau zadarnic n uile din sticl groas. Dac cretinul la idiot de Latham era nuntru, atunci nu-i fcea deloc treaba, adresndu-se mulimii. ncepea s par c venise degeaba pn aici (doi kilometri afurisii, mbrcat n tricou subire i ort). Ct de afurisit de tipic pentru Latham s strice totul n noaptea asta! Avertizri ineficiente Organizare defectuoas Deconectarea populaiei de la reea Inspectorul-ef ar fi
192

trebuit s-i ajute pe ceteni s-i fac auzite vocile. Dumnezeule, parlamentarul nostru o s-aud chestia asta! Dac mai scap ntreg Eben Pavitt i privi nesigur concetenii. Strigtele erau acum n totalitate batjocoritoare. Civa bolovani fuseser azvrlii ctre secia de poliie. Eben nu era de acord n privina aceasta, dar putea n tot cazul s neleag frustrarea de la baza aciunilor. Pn i luminile stradale de deasupra lui Maingreen preau s mprteasc starea proast a oraului, deoarece nu strluceau ca de obicei. n deprtare, deasupra marginilor mulimii, putea zri cteva care plpiau. Aici n-avea s reueasc nimic. Poate c-ar fi trebuit s fi ieit direct din ora? i n-ar fi (ost nici acum prea trziu, dac ar fi pornit imediat. Cnd se ntoarse i ncepu s-i croiasc drum prin strnsoarea de oameni enervai, i se pru c vede o avionet mare traversnd cerul peste marginea vestic a oraului. Arborii i luminile stradale i-o ascunser iute din vedere, totui pata de pcl aurie n-ar fi putut s fi fost altceva. Iar mrimea putea s nsemne doar un transportor militar. Rnji n barb. Guvernul fcea ceva constructiv. Poate c nu era totul chiar pierdut. Dup aceea auzi sirenele. Echipaje de poliie goneau pe Maingreen, apropiindu-se de mulime din ambele pri. Oamenii aflai n jurul lui se strduiau s zreasc cel mai recent eveniment. PRSII ZONA, bubui un glas amplificat din interiorul seciei de poliie. ORAUL SE AFL ACUM SUB INCIDENA LEGII MARIALE. PLECAI ACAS I RMNEI ACOLO PN CE VEI PRIMI ALTE INSTRUCIUNI. Eben era sigur c vocea distorsionat i aparinea lui Neville Latham. Primele maini de poliie frnar periculos de aproape de
193

marginea mulimii, de parc sistemele lor de siguran s-ar fi defectat cumva. Civa oameni srir n lturi n grab, doi-trei lunecar i czur. Un brbat fu lovit de un automobil, care-l expedie ca pe o ghiulea ntr-o femeie. Amndoi se prbuir cu membrele rchirate. Un potop de huiduieli se abtu asupra echipajelor de poliie. Lui Eben nu-i plcea starea de spirit care punea stpnire pe concetenii lui. Acetia nu erau obinuiii locuitori panici din Exnall. Iar reacia poliiei fusese incredibil de provocatoare i-l ocase pe Eben, care respectase toat viaa legea. PRSII IMEDIAT ZONA. ACEASTA ESTE O NTRUNIRE NEAUTORIZAT. Un singur bolovan se rostogoli prin vzduh deasupra capetelor gloatei. Eben nu vzu braul care-l aruncase. Un lucru era sigur ns, fusese proiectat cu o for incredibil. Cnd lovi maina de poliie, izbuti realmente s crape parbrizul de siliciu monolegat. Se ridicar cteva urale batjocoritoare. Brusc aerul se umplu de proiectile improvizate ce rpir peste echipaje. Rspunsul fu previzibil i imediat. Cte doi mecanoizi de asalt ieir din spatele fiecrei maini de poliie. Proiectile de suprancrcare senzorial nir, flame roii care descriser arce efemere i orbitoare peste stele. Ar fi trebuit s fi fost focuri de avertizare. n procesoarele mecanoizilor era ncrcat o prohibiie a atacului direct, pe care numai Neville Latham o putea anula. Proiectilele se activar la doi metri deasupra masei de corpuri nghesuite din centrul gloatei. Efectul fu aproape la fel de ru ca tragerea direct cu muniie de rzboi. Eben vzu brbai i femei prbuindu-se de parc ar fi fost electrocutai. Dup aceea, ochii i lcrimar violent sub asaltul luminii intolerabile i al gazelor lacrimogene. Zbieretele oamenilor disprur, acoperite de un fluierat de hiperdecibeli. Programele de filtrare a inputurilor senzoriale din nanonicele lui neurale nu izbutir s fac fa (aa cum
194

intenionaser designerii proiectilelor) i-l lsar orb, surd i practic lipsit de simuri. Corpuri grele se izbir n el, trimindu-l s se blbneasc i s se clatine n tentativa de a-i recpta echilibrul. Ace de fierbineal i nflorir peste poriunile dezvelite de piele, transformndu-se n nepturi chinuitoare. Simi cum carnea i se umfl, cum trupul i crete de dou, de trei ori peste mrimea normal. Articulaiile i nepenir. Eben crezu c urla, dar era imposibil s-o tie cu certitudine. Cnd ncepur s-i revin, senzaiile erau primare. Picioarele lui goale erau zgriate de iarb ud. Braele moi se loveau de flancurile corpului. Cineva l tra de guler pe sol. Cnd i recpt suficient raionalitate pentru a privi n jur, scenele de suferin de pe Maingreen de lng secia de poliie aproape c-l fcur s izbucneasc n lacrimi de furie i neajutorare. Mecanoizii demeni continuau s-i lanseze proiectilele, trgnd practic cu evile lipite de oameni. O lovitur n plin aducea moartea instantanee, iar pentru cei din imediata apropiere se putea vorbi despre tortur sfietoare. Nenorociilor, uier Eben. Nenorociilor Porcii se poart-ntotdeauna la fel. Eben ridic ochii spre cel care-l trgea din mulime. Hristoase, mulumesc, Frank. A fi putut muri, dac a fi rmas acolo. Da, cred c-ai fi putut, ncuviin Frank Kitson. Noroc cam aprut eu, realmente. Hipersonicul poliiei cobor lng cele cinci avionete mari ale pucailor marini, niruite n lungul drumului de legtur care conecta Exnall de M6: un cvintet de arahnide obeze i ntunecate, amenintoare, ale cror trenuri de asolizare tirbiser beton-carbonul. nceputul pdurii de harandrizi a oraului se afla la dou sute de metri deprtare, o grani precis, la care se sfreau arborii
195

aborigeni i ncepeau plcurile cultivate de citrice. Cnd Ralph cobor pe scara hipersonicului, senzorii costumului i artar c grupele de pucai marini se rsfirau n evantai n lungul lizierei. Un soi de barier fusese deja ridicat de-a curmeziul drumului. Deocamdat desfurarea de fore nu ntmpina probleme. Colonelul pucailor marini, Janne Palmer, l atepta pe Ralph n cabina de comand a avionetei ei. Compartimentul respectiv era amplasat imediat napoia cockpitului i adpostea zece operativi de comunicaii i trei ofieri de interpretri tactice. n ciuda faptului c se gsea la interior i c era bine protejat, colonelul purta un costum-armur uor la fel ca restul celor din brigada ei. Nu purta cascacochilie i avea un chip surprinztor de feminin. Singura concesie fcut vieii militare prea a fi prul tuns periu la lungimea de doi milimetri, astfel nct culoarea i era greu de precizat. ncuviin scurt din cap spre el, cnd fu condus nuntru de un puca tnr. Am accesat o nregistrare a operaiei Moyces, rosti femeia. Avem de-a face cu nite tipi duri. M tem c da. i se pare c Exnall este infestarea cea mai puternic dintre toate cele patru aezri de pe Mortonridge. Ea privi n proiecia unei coloane AV. Frumoas misiune. S sperm c brigada mea o poate rezolva. Deocamdat ncerc s stabilesc un cordon circular la aproximativ o mie cinci sute de metri n jurul oraului. Ar trebui s fie operaional n douzeci de minute. Excelent. Pdurea aceea va fi o pacoste pentru patrulare. Sateliii senzoriali DS nu pot vedea absolut nimic sub copaci i tu-mi zici c nu ne putem baza pe sistemele de observaie obinuite. M tem c nu. Pcat. Aerovetele ar fi fost excepional de utile n cazul acesta.
196

Te sftuiesc s nu le utilizezi. Posedaii ne pot destabiliza realmente electronica. Te vei descurca mult mai bine fr ele. Cel puin n felul acesta vei ti c informaiile pe care le primeti sunt corecte, dei nu prea multe Interesant situaie. N-am mai avut parte de aa ceva din coala tactic, sau poate nici chiar atunci. Diana Tieman mi-a spus c IA-urilor le-au mai rmas foarte puine legturi de date n Exnall. n mod clar am pierdut majoritatea reelei de comunicaii. Acum a czut i arhitectura poliiei. Situaia exact de la interior este aadar necunoscut. n faa seciei de poliie s-au iscat lupte care au luat sfrit acum dou minute. Dar chiar dac toat mulimea care s-a strns pe Maingreen ar fi fost posedat, tot am avea destui oameni care au scpat deocamdat. Ce vrei s facem n privina lor? Exact aa cum am plnuit iniial. Ateptm pn n zori, dup care trimitem echipe s-i evacueze pe toi. mi doream ns enorm ca starea de asediu s fi rezistat. n toate celelalte aezri a funcionat. Constat c n jocul sta dorinele sfresc de fiecare dat ca regrete. Ralph i arunc o cuttur speculativ, ns femeia se concentra asupra altei proiecii AV. Cred c principala noastr grij n momentul acesta este meninerea posedailor n interiorul lui Exnall, zise el. Dup ce se va lumina, ne putem face griji despre evacuarea celorlali. Absolut. Janne Palmer l privi n ochi pe agentul ASE i surse cu regret: Iar n zori voi avea nevoie de informaiile cele mai bune pe care le pot obine. Multe viei vor depinde de exactitatea lor. Nu am niciun fel de fore speciale n brigada mea, a fost o operaiune de urgen. Beneficiez totui de tine i de soldaii ti G66. A vrea ca voi s mergei i s ntreprindei estimarea asta pentru mine. Cred c suntei cel mai bine calificai, din toate punctele de
197

vedere. O cunoti cumva pe Jannike Dermot? N-o cunosc personal. Vei face asta pentru mine? Nu-i pot ordona: amiralul Farquar a subliniat foarte clar c te afli aici n calitate de consilier i c va trebui s-i urmez sfaturile. Frumos din partea lui. Ralph nici mcar nu czu pe gnduri n privina deciziei. Am fcut opiunea respectiv cnd am mbrcat din nou costumul-armur. Bine, o s-mi anun oamenii c suntem iari on-line. Vreau s fim ns nsoii de o grup de pucai marini ai ti. Este posibil s avem nevoie de susinere cu foc de calibru mare. Un pluton v ateapt n avioneta patru. Finnuala OMeara depise de mult sentimentul de simpl frustrare. Mai precis, de peste o or. Avea impresia c sttuse o eternitate pe patul din celula de reinere a seciei de poliie. Nimic din ce ncercase nu produsese nici cel mai mrunt rspuns din partea oricui, nici datavizrile n procesorul seciei, nici strigtele, nici loviturile cu pumnii n u. Nu venise nimeni. Probabil c acelea fuseser ordinele puoiului de Latham. S-o lase s clocoteasc cteva ore. Cretin arogant! Ea ns l-ar fi putut termina din punct de vedere profesional. Ba chiar oricnd ar fi dorit-o. Era imposibil ca el s nu tie asta. Probabil c tocmai acela fusese motivul pentru care o inuse aici, n timp ce restul reportajului ei se derulase afar, refuzndu-i o victorie complet. Dac reportajul i-ar fi fost complet, ea ar fi putut s-i dicteze propriii termeni. Tnra auzise hrmlaia de afar, sunetele unei mulimi care se strngea i protesta. O gloat mare, dac putuse aprecia corect. Apoi urlete de sirene de maini de poliie ce goniser pe Maingreen. Portavoce bubuind un avertisment,
198

rugmini i ameninri. Bufnete monotone, stranii. ipete, zgomot de sticl spart. Era ngrozitor. Locul ei trebuia s fie afar, unde s se cufunde n toate imaginile. Dup revolt, sau ceea ce fusese, se lsase o tcere stranie. Finnuala aproape c adormise, cnd ua celulei se deschisese n cele din urm. Era i timpul, n pi Restul invectivei i muri n gt. O mumie uria naint ncet i trit n celul, acoperit de bandaje de un cafeniu-prfos, cu puroi verde-glbui supurnd din pustulele minilor. Purta chipiul imaculat al lui Neville Latham. mi pare ru c te-am lsat s-atepi, mormi rguit. Pe cnd echipa de recunoatere a lui Ralph se apropia de intrarea n Exnall, comandanii de teren ai colonelului Palmer o informar despre femeie. Limea de band pentru datavizare era suprimat de cmpul, de-acum familiar, de bruiaj electronic, mpiedicnd orice altceva cu excepia conversaiilor de baz. Ei nu puteau recepta o senzavizare complet, ba nici chiar o imagine vizual, aa c trebuia s se bizuie pe o descriere simpl. Din cte putea preciza satelitul cu senzori DS, toat populaia oraului se retrsese n case. Ceva mai devreme se consemnaser micri masive sub umbrela harandrizilor, pete nceoate n infrarou care se deplasau aleatoriu, dar pn i urmele acelea neltoare dispruser nainte de ivirea zorilor. n Exnall nu se mai micau acum dect vrfurile arborilor, care se legnau nainte i napoi sub primul zefir al dimineii. Acoperiuri, ba chiar strzi ntregi, apreau nebuloase, ca i cum peste lentilele satelitului ar fi rpit o ploaie lin. Din punct de vedere vizual, aezarea era un ecou parazit complet, cu excepia unui cerc cu diametrul de cincisprezece metri, n faa unui local de pe drumul de legtur cu M6. Iar n mijlocul cercului aceluia se
199

afla o femeie. St pur i simplu pe loc, dataviz Janne Palmer. Poate s vad tot ce se apropie de ora pe drumul acela. Arme vizibile? se interes Ralph. Alturi de plutonul de doisprezece pucai marini pe care i-l repartizase colonelul, brbatul era ghemuit lng drum, la o sut de metri de primele case. Se furiau spre ora la adpostul unui taluz nu prea nalt. Capul lui rsuna de o versiune mintal de acufene, despre care suspecta c se datora stimulentelor. Dup numai dou ceasuri de somn n ultimele treizeci i ase de ore, fusese nevoit s foloseasc att excitante chimice, ct i software, pentru a-i pstra atenia alert. n niciun caz nu-i putea ngdui s-i coboare garda tocmai acum. Absolut nimic, rspunse Janne Palmer. Cel puin nu de natura armelor de calibru greu. Femeia poart o jachet, aa c ar fi posibil s ascund un pistolet nuntru. Asta n-ar conta cine tie ce, dac este posedat. Deocamdat nu i-am vzut utiliznd arme. Da. tiu c-i o ntrebare idioat, dar este vie? Da. i putem vedea pieptul micndu-se cnd rsufl, iar amprenta ei n infrarou este optim. Crezi c ar fi un soi de momeal? Nu, este prea evident. M-a gndi mai degrab la o santinel, att doar c ei trebuie s tie c noi suntem aici. Cteva grupuri au ncercat altercaii, n timp ce organizam cordonul defensiv. La dracu, vrei s zid c umbl liberi prin pdure? M tem c da. Ceea ce nseamn c nu pot confirma c toi posedaii se gsesc nuntrul cordonului. I-am solicitat amiralului Farquar trupe suplimentare pentru a ncepe examinarea localitii. Cererea este prezentat chiar acum Comitetului de Securitate. Ralph blestem n gnd. Dac posedaii rtceau liberi prin zon, ar fi fost aproape imposibil s-i urmreasc.
200

Peninsula Mortonridge avea un relief de comar. Pcat c n-avem copoi legai prin afinitate, gndi el. Cei pe care iam vzut c-i foloseau pe Lalonde supervizorii colonitilor ar fi fost perfeci pentru aa ceva. i parc-i vd chipul Jannikei Dermot, dac a cere aa ceva Comitetului de Securitate. Dar ce dracu', asta-i ceea ce ne trebuie. Ralph, dataviz colonelul Palmer, un moment, te rog. Am rulat o verificare de identitate pe doamna-santinel. S-a confirmat: este Angeline Gallagher. La dracu! Asta schimb totul. Da. Opinia aici este c vrea s dialogheze. Nu-i proast. Faptul c ngduie s fie vzut n felul acesta trebuie s fie pentru ei echivalentul unui steag alb. M atept s ai dreptate. Ralph i ordon locotenentului plutonului s-i opreasc oamenii, pn la intrarea on-line a Comitetului de Securitate. Pucaii marini se dispuseser ntr-un cerc defensiv i scanau copacii i casele din apropiere cu senzorii lor bazici. Ralph i cobor carabina automat pe lng corp i se ls pe vine n mijlocul unui desi de marloop. Avea convingerea ngrozitoare c Gallagher (mai precis, posesorul corpului ei) nu avea s prezinte nite termeni convenabili de predare. ntre noi nu poate s existe niciodat predare, recunoscu el posac. Atunci, ce ar fi dorit ea s spun? Domnule Hiltch, dataviz prinesa Kirsten, suntem de acord cu colonelul Palmer c femeia dorete s negocieze. tiu c-i cer multe, dup toate lucrurile prin care ai trecut, dar a dori s mergi acolo i s vorbeti cu ea. Putem aloca acoperire DS la nivelul unui atac orbitsol pentru a te susine, dataviz Deborah Unwin. Ca s zic aa, te punem n ochiul unui uragan. La orice mecherii sau tentative de a te ataca, vom rade cu laserul n jurul tu un cerc cu raza de dou sute de metri. tim c ei nu pot rezista la nivelurile energetice ale platformei DS. E-n regul, zise Ralph ctre audiena sa invizibil. M
201

duc. La urma urmelor, eu am adus-o aici. n mod destul de straniu, Ralph nu se gndi prea mult la ce va urma, pe cnd parcurgea ultimii cinci sute de metri ai drumului. Acum nu mai dorea dect s termine misiunea. Drumul care ncepuse la gura unui fluviu titanic de pe o planet ndeprtat i diferit se sfrea n interiorul unei aezri rurale frumoase, aflate la mama naibii. Dac circumstanele acelea sugerau o ironie, Ralph n-o putea gusta. Posesorul Angelinei Gallagher atepta calm n exteriorul localului ieftin cu un singur nivel. Dean, Will i Cathal l nsoiser pe Ralph pe cea mai mare parte a drumului; apoi cnd mai avuseser o sut de metri pn la Angeline Gallagher, el le ceruse s rmn locului i continuase singur. Nimic nu se clintea n niciuna dintre cldirile simple, dar elegante, ce se niruiau n lungul drumului de legtur. Brbatul tia ns c ei ateptau napoia pereilor i ferestrelor acoperite. n Ralph crescu convingerea c posedaii nu se artau, deoarece nc nu era timpul pentru a o face. Rolul lor n pies avea s vin mai trziu. Aceea era o certitudine pe care n-o mai cunoscuse pn atunci, un soi de rbufnire psihic, odat cu care spori i convingerea lui despre un dezastru. Cu ct se apropia mai mult de femeie, cu att implanturile i blocurile costumului i erau mai puin afectate de cmpul de bruiaj electronic. Cnd ajunse la cinci metri, Comitetul de Securitate recepiona din nou o senzavizare complet. Ralph se opri. i ndrept umerii, apoi i scoase cascacochilie. Zmbetul femeii era aproape comptimitor. Se pare c-am ajuns la momentul deciziei, rosti ea. Cine eti tu? Annette Ekelund. Iar tu eti Ralph Hiltch, eful Unitii Operative a Ageniei de Securitate Extern Kulu de pe
202

Lalonde. Trebuia s fi tiut c pe tine te vor asmui asupra noastr. Ai fcut treab bun pn acum. Am putea termina cu rahaturile astea. Ce vrei? Filosofic vorbind, s triesc venic. Practic vorbind, vreau s retragei poliitii i pucaii marini care au ncercuit aezarea aceasta, ca i pe celelalte trei pe care am izbutit s le ocupm. i s-o facei imediat. Nu. Vd c ai nvat deja s nu recurgi la ameninri. Nu pentru c altfel Nu fiindc dac nu v supunei, o s regretai. Asta-i bine. La urma urmelor, cu ce m-ai putea tu amenina? Cu tau-zero. Annette Ekelund se ncrunt, analiznd rspunsul Da. Posibil. Este, recunosc, ceva n mod cert destul de nspimnttor pentru noi. Dar actul n sine nu are nicio finalitate mai precis, nu mai are. Chiar dac noi fugim din corpurile posedate pentru a scpa de tau-zero, putem s ne ntoarcem. n clipa de fa, pe planetele Confederaiei exist deja cteva milioane de posedai. n cteva sptmni, numrul lor va fi de ordinul sutelor de milioane, iar peste alte cteva zile va fi de ordinul miliardelor. Eu voi avea ntotdeauna o cale prin care s revin. Att timp ct mai exist n via un singur corp omenesc, cei asemenea mie m pot renvia. nelegi acum? neleg c opiunea tau-zero funcioneaz. V vom pune n module i vom continua s v punem n module, pn ce nu va mai rmne niciunul dintre voi. nelegi asta? mi pare ru, Ralph, dar dup cum am spus, tu pur i simplu nu m poi amenina. N-ai neles nc motivul? N-ai priceput motivul real pentru care eu voi nvinge? Motivul este c, n cele din urm, mi te vei altura. O s mori, Ralph. Azi. Mine. Peste un an. Dac ai noroc, peste cincizeci de ani. Nu conteaz cnd. Este entropie, este destin, este felul n care funcioneaz universul. Moartea, nu iubirea, nvinge pn la urm. i cnd vei muri, te vei
203

trezi n lumea de dincolo. n momentul acela tu i cu mine vom deveni camarazi n aceeai frie. Uniii mpotriva celor vii. Rvnind la cei vii. Nu. Nu vorbi despre un lucru despre care nu tii absolut nimic. Tot nu te cred. Dumnezeu nu este att de crud. Moartea trebuie s nsemne mai mult dect pustiul acesta pe care l-ai gsit. Ea rse amar. Prostule Un prost care nu tie nimic. Dar un prost viu. Un prost cu care trebuie s te confruni aici i acum. Ralph, Dumnezeu nu exist. Numai oamenii sunt ntratt idioi, nct s creeze religii. Ai observat asta? Niciunul dintre xenocii pe care i-am ntlnit n-are nevoie s-i panseze nesiguranele i temerile cu promisiuni ale gloriei imateriale care li se cuvine tuturor sufletelor. Nu, nu, Ralph Dumnezeu este doar un termen pe care un primitiv ignorant l utilizeaz cnd vrea s spun cosmologie cuantic. Universul este o structur complet natural i excepional de ticloas n atitudinea sa fa de via. Iar acum avem ocazia de a o prsi pentru totdeauna, avem o ans de a ne salva. Nu v vom ngdui s ne oprii. Ba pot s v opresc i o voi face. mi pare ru, Ralph, ns credina intransigent n omenire este principala ta slbiciune, una pe care o mprteti cu restul populaiei cucernice a Regatului. Noi intenionm s-o exploatm la maximum. Poate c ceea ce voi spune i se va prea inuman, dar, la urma urmelor, oricum crezi asta despre mine. Dup cum i-am zis, morii nu pot pierde lupta asta, fiindc nu ne putei controla n niciun fel. Nu putem fi ameninai, silii ori convini. Precum moartea nsi, suntem ceva absolut. Ce vrei s transmii? Vorbesc cu autoritile acestei planete, cu prinesa
204

Saldana? Da. Este on-line. Bun. Atunci transmit urmtoarele: Azi-noapte aproape c ai izbutit s ne exterminai, iar dac btlia noastr va continua i azi pe aceleai linii, vor muri foarte muli oameni. O situaie pe care niciuna dintre taberele noastre n-o va saluta. De aceea propun o soluie temporar. Noi vom pstra Mortonridge i mi dau cuvntul c niciunul dintre noi nu va pleca de pe peninsul. Dac nu m credei, i m atept ca ncrederea s lipseasc din partea voastr, dispunei de capacitile fizice de a impune o blocad peste gtul peninsulei, la jonciunea cu continentul. Nu exist negocieri, dataviz prinesa Kirsten. Regatul nu-i va abandona supuii, rosti Ralph cu glas tare. Ar fi trebuit s fi tiut asta de acum. Noi recunoatem puterea Regatului, spuse Annette Ekelund, i de aceea propunem ncetarea focului. Rezultatul luptei dintre ai notri i cei vii nu va fi decis de ceea ce se ntmpl aici. Suntem de puteri prea apropiate. Dar nu toate planetele din Confederaie sunt la fel de avansate sau de competente ca Ombey. Ridic fruntea i n acelai timp nchise ochii, astfel nct pru c se uita orbete la cer. Destinele noastre, ale ambelor tabere, sunt decise chiar acum acolo, sus. Tu, ca i mine, va trebui s atepi ca rezultatul s fie determinat de alii. Noi tim c vom triumfa. Tot aa cum credina voastr greit v spune c viii vor nvinge. Prin urmare, spui c ar trebui s ateptm pur i simplu pe tu? Da. Nici mcar nu trebuie s cer opinia Comitetului de Securitate n aceast privin. Noi nu suntem pe tu, ci suntem n linia nti, suntem o parte major din lupta mpotriva voastr. Dac le putem arta altor planete c este posibil s v stopm, s v alungm din corpurile pe
205

care le-ai capturat, atunci ele vor avea ncredere n propriile lor abiliti. Annette Ekelund ncuviin trist. neleg. Prines Saldana, am ncercat cu raiunea; acum trebuie s folosesc ceva mai puternic pentru a te convinge. Ralph, l anun Deborah Unwin, senzorii satelitului nostru tocmai s-au reactivat. Vedem o sumedenie de micri acolo jos. Hristoase, ei ies din case ca un furnicar. Ralph, pleac de acolo! Imediat! Fugi! Brbatul rmase ns locului. tia c Ekelund nu-l amenina pe el personal. Aceasta avea s fie o demonstraie. Cea pe care o anticipase i de care se temuse tot timpul. Doreti susinere cu atac de pe orbit? ntreb Farquar. Nu nc, domnule amiral. Retinele amplificate i artau ui care se deschideau pe toat strada, oameni care ieeau pe trotuare. La semnalul invizibil al lui Ekelund, posedaii i aduceau ostaticii afar. Corpurile iluzorii etalate erau n mod deliberat bttoare la ochi, de la despoi rzboinici din istorie pn la creaturi fictive, montri distrugtori i semizei necromani. Fantezii alese pentru a sublinia hul imposibil dintre ei i prizonierii lor nspimntai. Fiecare apariie supranatural era nsoit de un locuitor neposedat din Exnall. Aidoma celor care-i capturaser, acetia erau un eantion reprezentativ al comunitii: tineri i btrni, brbai i femei, mbrcai n cmi de noapte, pijamale, tricouri trase n grab, sau chiar n pielea goal. Unii se zbteau, ncpnai i fataliti, dar majoritatea fusese tiranizat n supunere. Posedaii i inur n fru cu uurin, pe cnd i mpinser nainte, ntruct abilitatea lor energistic le conferea puteri de mecanoizi. Copiii scnceau ngrozii cnd erau strni de mini i gheare tari ca piatra. Brbaii se strmbau de furie,
206

totui subjugai. O simfonie de ipete i zbierete neajutorate asedie urechile lui Ralph. Ce dracu facei? url el spre Ekelund i roti braul. Pentru numele lui Hristos, i doare! Asta nu-i tot, replic impasibil femeia. Spune-le oamenilor ti s se uite la patru kilometri sud-vest de ora, unde este lacul Otsuo. Acolo se afl o autorulot abandonat, care aparine unui locuitor din Exnall. Stai aa, Ralph, dataviz Deborah Unwin. Scanm chiar acum. Da, aa-i, acolo staioneaz un vehicul. Aparine lui Hanly Nowell, care lucreaz la o uzin agrochimic din districtul industrial al oraului. Bine, rosti Ralph. Este acolo. Acum spune-le alor ti s elibereze ostaticii. Nu, Ralph, zise Annette Ekelund. Nu-i vor elibera. Vreau s v atrag atenia asupra faptului c noi ne-am rspndit n afara aezrii acesteia. Am tiut unde era vehiculul, pentru c eu i-am ordonat oferului s-l abandoneze acolo. i nu este unicul nici din aezarea asta, nici din celelalte. Am scpat din ghearele pucailor ti marini, Ralph. Am organizat cu foarte mult atenie cele patru localiti prin care a trecut autobuzul Longhound; am fost ocupai ieri-noapte, n timp ce voi i urmreai pe posedaii din Pasto. Adepii mei s-au rspndit pe toat peninsula, pe jos, clri, pe biciclete, n vehicule cu comand manual. Nici eu nu mai tiu unde sunt toi. Pucaii marini care baricadeaz aezrile sunt inutili. Acum va trebui s blocai Mortonridge n ntregime, pentru a ne opri s contaminm restul continentului. Nicio problem. Sunt sigur. Dar nu vei mai rectiga niciodat terenul acesta de la noi. Nu putei nici mcar revendica acest singur ora nu fr a comite genocid. Tu ai vzut deja ce poate face unul dintre noi, cnd trebuie s ne aprm. Imagineaz-i puterea aceea distructiv focalizat
207

cu intenii rele. Uzine de fuziune suburbane avariate, spitale incinerate, grdinie prbuindu-se peste copiii dinuntru. Deocamdat n-am omort pe nimeni, dar dac optm s-o facem, dac ne lsai fr alternativ, planeta asta va suferi enorm. Monstrule! i o voi face, Ralph. Le voi ordona adepilor mei s nceap campania. O voi face imediat dup ordinul de a-i ucide pe toi non-posedaii din Exnall. Vor fi omori chiar aici, pe strad, n faa ta, Ralph. Le vom zdrobi estele, le vom frnge gturile, le vom spinteca pntecele i-i vom lsa s sngereze pn la moarte. Nu te cred. Nu, Ralph, de fapt nu vrei s m crezi. Asta-i cu totul altceva. Glasul ei deveni mtsos, zeflemisindu-l: Ce avem noi de pierdut? Oamenii pe care-i vezi n jurul tu ni se vor altura ntr-un fel sau altul. Asta ncerc s-i spun. Fie c trupurile le vor fi posedate, fie c ei vor muri i vor poseda la rndul lor. Te rog, Ralph, nu ngdui ie i altora s sufere din cauza credinelor tale prosteti. Noi vom nvinge. Ralph ar fi dorit s-o ucid, detestnd i n acelai timp temndu-se de modul senin n care-i povestea despre mcel, tiind c nu era o cacealma. Imboldul uman cel mai fundamental, de a-i distruge inamicul iute i definitiv, i nvlea din subcontient. Nanonicele neurale se vzur nevoite s-i reduc ritmul btilor inimii. O mn se mic infim ctre tocul pistolului de la centur. N-o pot face. N-o pot ucide. Nu pot sfri totul prin acel unic act de barbarism la care am recurs dintotdeauna. Doamne Dumnezeule, ea este deja moart! Ochii Annettei Ekelund i urmrir gestul abia schiat al minii. Femeia surse, se ntoarse i chem una dintre siluetele care ieiser din local. Ralph privi amorit o mumie cu chipiu ascuit de poliist, care apru trindu-i picioarele. Fata pe care o inea n mbriarea-i strns nu putea s aib mai mult de
208

cincisprezece ani. Purta doar un tricou mov, lung. Picioarele descule i erau zgriate i mnjite de murdrie. Plnsese abundent. Acum nu putea dect s scnceasc pe cnd era trt spre el. Drgu fat, rosti Annette Ekelund. Un corp excelent, chiar dac niel cam tnr. ns eu pot s modific asta. Vezi tu, Ralph, dac tu vei trage n acest corp al Angelinei Gallagher, fata va fi urmtoarea pe care o voi poseda. Colegul meu de aici i va frma oasele, o va silui, i va jupui pielea de pe fa, o va rni att de ru, nct ea va fi n stare s fac un pact cu Lucifer nsui, numai ca s-l opreasc. Dar cel care-i va rspunde din viaa de apoi nu va fi Lucifer, ci eu. Voi iei din nou, iar noi doi vom fi iari acolo de unde am pornit, cu singura excepie c trupul lui Gallagher va fi mort. Crezi c ea i va mulumi pentru asta? Impulsuri nervoase prioritare mpiedicar minile lui Ralph s-i smulg capul lui Ekelund de pe umeri. Ce vrei s-i spun? dataviz el ctre Comitetul de Securitate. Nu cred c avem vreo opiune, replic prinesa Kirsten. Nu pot ngdui uciderea lipsit de orice control a mii de supui ai mei. Dac plecm, o avertiz Ralph, ei vor fi posedai. Ekelund i va (ace fetei acesteia i tuturor celorlali exact ce a descris. Nu numai aici, ci pe toat lungimea lui Mortonridge. tiu, dar trebuie s in seama de majoritate. Dac posedaii sunt n exteriorul cordoanelor de pucai marini, am pierdut deja peninsula. Nu pot s permit i pierderea lui Xingu. Pe Mortonridge triesc dou milioane de oameni! tiu. ns dac vor fi posedai, cel puin vor rmne n via. Cred c Ekelund are dreptate; problema general a posedrii nu va fi rezolvat aici. Urm un moment de pauz. Ne reducem pierderile, Ralph. Spune-i c poate s aib
209

Mortonridge. Deocamdat. Da, Alte, opti el. Annette Ekelund surse. A fost de acord, nu? Putei avea Mortonridge, transmise Ralph imperturbabil n timp ce Prinesa ncepu s schieze condiiile. Vom declana imediat o procedur de evacuare pentru oamenii din zonele n care n-ai ajuns deocamdat; orice ncercare de a sabota vehiculele va duce la lovituri DS mpotriva zonelor n care tim c suntei concentrai. Dac vreunul dintre voi ncearc s treac de cordonul pe care-l stabilim ntre Mortonridge i continent, va fi pus n tau-zero. Dac are loc vreun atac terorist mpotriva oricrei aezri sau cldiri de pe Ombey, vom trimite o expediie de pedepsire i vom trece cteva sute dintre voi n tau-zero. Dac ncercai s comunicai cu ali posedai extraplanetari, vei fi de asemenea pedepsii. Bineneles, rosti Ekelund pe un ton batjocoritor. Sunt de acord cu condiiile voastre. Iar fata vine cu mine, anun Ralph. Haide, haide, Ralph, nu cred c autoritile au spus i asta. Ia pune-m la ncercare, zise brbatul provocator. Ekelund se uit la fata care suspina, apoi la Ralph. Te-ai fi sinchisit dac ar fi fost o bunicu zbrcit? ntreb ea sarcastic. Ins tu n-ai ales o bunicu zbrcit, nu? Ai ales-o pe ea fiindc tiai ct de protectori suntem fa de tineri. Greeala ta! Ekelund nu spuse nimic, dar fcu un gest brusc de iritare spre mumie, care o eliber pe fat. Aceasta se mpletici, tremurnd att de tare, nct abia putea s stea n picioare. Ralph o prinse nainte s cad i fcu o grimas din cauza greutii suplimentare la care-i supuse piciorul rnit. Abia atept ziua n care ni te vei altura, rosti Ekelund. Indiferent ct de mult ar dura. Vei fi un adevrat ctig
210

pentru noi. S vii s m caui, cnd sufletul tu va obine finalmente un corp nou n care s triasc. Du-te-n pizda m-tii. Ralph o ridic pe fat i porni pe drum. Ignor sutele de oameni care stteau n faa cldirilor, posedaii indifereni i victimele lor care zbierau ngrozite, oamenii pe care nu izbutise s-i ajute n niciun fel. Privind decis nainte, se concentr s pun un picior n faa celuilalt. tia c dac avea s vad totul, dac avea s recunoasc magnitudinea dezastrului la care contribuise, nu va mai putea continua niciodat. Bucur-te de victoria ta magnific cu fata! strig Annette Ekelund dup el. sta-i doar nceputul, promise brbatul nverunat.

5
La patru ani-lumin deprtare de steaua n jurul creia orbita Mirchusko, densitatea gravitaional cunoscu un vrf brusc ntr-un punct din spaiul cosmic. Iniial zona afectat era mai mic dect un quarc, dar odat stabilit, distorsionarea crescu rapid n mrime i putere. Mnunchiuri vagi de lumin stelar se curbar n jurul periferiei sale, doar pentru a fi absorbite spre centru, pe msur ce gravitaia spori i mai mult. La zece picosecunde dup ce fusese creat, forma distorsiunii se preschimb dintr-o zon sferic ntr-un disc bidimensional. De acum diametrul su era de peste dou sute de metri. n centrul uneia dintre pri, gravitaia fluctu din nou, plasnd o tensiune enorm asupra spaiului local. Apru o sprtur perfect circular, care se deschise rapid aidoma unui iris. O artezian lung, alb-cenuie, irupse din epicentrul terminusului gurii-de-vierme. Vaporii de ap pe care-i
211

coninea se transformar imediat n cristale minuscule de ghea, care se rotir i se ndeprtar de panaul central, sclipind slab n lumina stelar. Buci de materie solid ncepur s neasc din jetul gazos, rostogolindu-se n vid. Era o colecie curioas de obiecte: nori sculptai din nisip, smocuri de stuf cu rdcinile micndu-se dezordonat precum picioarele de pianjeni, mici dendrite fracturate de corali albi i albatri, palmieri rupi, globule de ap srat care oscilau, un banc de peti ce se agitau disperai i ale cror corpuri spectaculos colorate plesnir sub decompresia exploziv, civa pescrui care mprocau snge din ciocuri i recturi. Apoi revrsarea aceea nebuneasc se reduse drastic, blocat de un corp mai mare care nainta prin gaura-devierme. Udat lunec n spaiul normal: o pictur turtit, lung de peste o sut treizeci de metri, a crei carcas din polip albastru era nviorat de o reea purpurie oscilant. oimul-negru schimb imediat fluxul energetic prin fagurele su vast de celule configuratoare care-i alctuiau mare parte din corp, modificndu-i cmpul de distorsiune gravitaional. Terminusul gurii-de-vierme ncepu s se nchid n urma sa. Aproape ultimul obiect care iei din deschiderea transdimensional fu o siluet uman mic. O femeie: greu de distins din cauza costumului spaial IIS negru pe care-l purta, agitndu-i zadarnic membrele, aproape ca i cum sar fi agat cu nite gheare de structura continuumului spaio-temporal pentru a urma oimul-negru mare care se ndeprta de ea. Micrile i se calmar lent, cnd gulerul de senzori al costumului dezvlui din nou stele i nebuloase ndeprtate, nlocuind pseudoestura amenintor de imaterial a gurii-de-vierme. Dr. Alkad Mzu se simi cutremurndu-se incontrolabil, ntr-att de ameitoare era uurarea. Energie eliberat de strnsoarea ecuaiilor. neleg configuraia realitii prea bine pentru a ndura o asemenea expunere direct. Gaura212

de-vierme are prea multe imperfeciuni, prea multe capcane ascunse. Un cvasicontinuum n care sgeata timpului trebuie s fie direcionat de un flux artificial de energie; destinele posibile ce pndesc n interiorul unui asemenea non-loc te-ar face s salui moartea ca pe cea mai frumoas dintre consoarte. Senzorii gulerului i artar c dup ce scpase din mini scara de frnghie, ncepuse s se rostogoleasc necontrolat i accelerat. Ca o precauie mpotriva greei, nanonicele neurale i blocaser n mod automat impulsurile provenite de la urechea intern i ridicaser mai multe blocaje analgezice pe cile nervoase dinspre antebrae. Un afiaj de statut fiziologic i arta leziunile cauzate tendoanelor i muchilor atunci cnd se silise s se in agat de Udat, care plonjase ctre siguran. Din fericire, nimic drastic. Pachetele medicale aveau s poat rezolva totul, dup ce-i scotea costumul. M poi recupera? dataviz spre calculatorul de zbor al lui Udat. Nu-mi pot opri rostogolirea. De parc ei nii n-ar fi putut vedea asta! Totui, nava stelar bitek se afla deja la apte sute de metri deprtare i continua s se ndeprteze. Ar fi dorit un rspuns, ar fi dorit s-i vorbeasc cineva. O dovad c nu era singur. Situaia aceasta declana prea multe amintiri vechi de treizeci de ani. Maic Maria, i-a spune dj-vu Apel ctre Udat, m poi recupera? Haide, rspunde! Pe puntea lui Udat, Haltam era preocupat s programeze pachetele medicale ce se mpleteau la baza craniului lui Meyer. Haltam era specialistul n fuziune al lui Udat i n acelai timp i medicul navei. Cpitanul zcea rchirat pe cueta lui de acceleraie, lipsit de cunotin. Degetele continuau s-i fie afundate n capitonaj, ncremenite n postura ghearelor, cu unghiile rupte de fora cu care sfiase estura. Sngele care-i cursese din nas i lsase pete lipicioase pe obraji. Lui
213

Haltam nu-i plcea s se gndeasc la scncetele care ieiser din gura lui Meyer chiar nainte ca oimul-negru s fi efectuat saltul afar din Senintate, rpind-o pe Alkad Mzu de lng agenii de informaii care o ntemniaser n habitat. Nu-i plcea de asemenea nici display-ul fiziologic pe care-l accesa din nanonicele neurale ale lui Meyer. Cum i merge? ntreb Aziz, pilotul avionului spaial al lui Udat. Cred c nu prea bine. A suferit un stres cerebral masiv, care l-a mpins n stare de oc. Dac interpretez corect display-ul sta, simbionii neuronali i-au fost supui la o traum puternic. O parte din sinapsele bitek sunt moarte i la interfaa cu medulla oblongata exist hemoragii minore. Hristoase! Mda. Iar noi nu avem la bord niciun pachet medical care s poat ajunge att de profund. Dei chiar dac am avea, nu ne-ar ajuta cine tie ce. Trebuie s fii specialist ca s operezi cu aa ceva. Nu-i pot simi visele, dataviz Udat. Eu i simt ntotdeauna visele. ntotdeauna. Haltam i Aziz schimbar o privire semnificativ. Nava stelar bitek i utiliza rareori legtura cu calculatorul de zbor n scopul comunicrii cu restul echipajului. Nu cred c leziunile sunt permanente, i spuse Haltam oimului-negru. Orice spital decent le poate repara. Se va trezi? Absolut. Deocamdat nanonicele lui neurale l in n stare de incontien. De altfel pn nu se fixeaz pachetele, nici nu vreau s-i recapete cunotina. Ele ar trebui s ajute la stabilizarea lui i la diminuarea ocului. Mulumesc, Haltam. Este lucrul cel mai mrunt pe care-l pot face. Dar tu? Eti bine? A fost o manevr foarte dur. ncerc dureri n minte. Pn acum n-am mai cunoscut aa ceva.
214

i structura fizic? Intact. Rmn funcional. O rsuflare uierat iei din gura lui Haltam. Dup aceea calculatorul de zbor l inform c Alkad Mzu dataviza dup ajutor. La dracu, murmur el. Acoperirea asigurat de suita de senzori electronici montat n exteriorul potcoavei sistemului de susinere biotic al navei stelare era limitat. n mod normal, Misterele de senzori ale lui Udat i asigurau lui Meyer toate informaiile de care avea nevoie. Cnd ns Haltam acces suita, baleierea n infrarou o gsi pe Mzu cu uurin, rostogolindu-se n mijlocul norului rarefiat de sfrmturi care fuseser absorbite n gaura-de-vierme odat cu ei i care acum se mprtiau. Te-am localizat, i dataviz. Fii pregtit. Udat? ntreb Aziz. Ne poi duce la ea, te rog? O voi face. Haltam izbuti s afieze un zmbet nervos, de uurare. Cel puin oimul-negru coopera. Testul cu adevrat important avea s vin atunci cnd ei doreau o manevr de nghiire. Udat se apropie la cincizeci de metri de Mzu i urm o traiectorie paralel cu a femeii. Apoi Cherri Barnes i fix pe costum o unitate de direcionare cu gaze reci i o aduse nuntru. Trebuie s plecm, dataviz Alkad de cum ajunse n ecluz. Imediat! Nu ne-ai avertizat despre amicii ti de pe plaj, rspunse Cherri pe un ton de repro. Ai fost ntiinai asupra agenilor de observaie, mi cer scuze dac nu v-ai dat seama ct de doritori erau s m mpiedice s evadez, dar am crezut c asta era implicit n mesajul meu. Acum, v rog, trebuie s efectum o manevr de nghiire pentru a ne ndeprta de locul acesta. Incinta ecluzei se presuriz imediat dup etanarea
215

trapei exterioare, umplndu-se cu aer rece. Cherri o urmri pe Mzu, care atinse cu micri stngace nchiztorile de sigilare ale vechii ei ranie uzate. Rucsacul mic i ridicol czu pe podea, iar costumul EIS al lui Mzu ncepu s-i curg de pe piele; substana sa precum uleiul se acumula sub forma unui glob care atrna la baza gulerului. Cherri o privi curioas pe pasagera lor, n timp ce propriul ei costum reveni la modul neutru de stocare. Negresa scund tremura uor, cu pielea acoperit de transpiraie. Ambele mini i erau ndoite spre interior, ca i cum ar fi fost afectate de artrit; degetele deformate i umflate nu se micau. Cpitanul nostru este incapabil de pilotare, spuse Cherri. i nu sunt prea sigur nici n privina lui Udat. Alkad fcu o grimas i scutur din cap. Ce mai ironie a sorii! Dintre toate navele stelare s depind tocmai de bunvoina lui Udat Vor trimite nave stelare dup noi, zise ea. Dac rmnem aici, eu voi fi capturat i voi vei fi probabil ucii. Auzi, de fapt ce dracu ai fcut ca s ucreti n halul sta Regatul pe tine? Mai bine s nu tii Mai bine s tiu, fiindc atunci o s tiu i cu ce ne-am putea confrunta. Destule necazuri. ncearc s fii niel mai specific. Perfect toi agenii ASE care pot fi activai n Confederaie vor fi utilizai pentru a m gsi, dac asta v face s v simii mai fericii. N-ai vrea s zbovii prea mult n preajma mea. Dac o vei face, vei muri. E clar? Cherri nu tiu ce s rspund. Era adevrat, ei tiuser c Mzu era un fel de disident aflat sub supraveghere, dar nu i c putea s atrag genul acela de atenie. i de ce ar fi dorit Senintatea, probabil n conjuncie cu Lordul Ruinelor, s ajute Regatul Kulu s-i restricioneze micrile? Mzu se dovedea un personaj tot mai periculos. Alkad dataviz calculatorului de zbor, solicitnd o
216

legtur direct cu oimul-negru nsui. Udat? Da, dr. Mzu. Trebuie s pleci din locul acesta. Cpitanul meu este rnit. Mintea i s-a ntunecat i ofilit. Cnd ncerc s gndesc m strbat durerile. mi pare ru de Meyer, ns nu putem rmne aici. oimii-negri de la Senintate tiu spre ce loc ai nghiit. Lordul Ruinelor i va trimite dup mine. Ne vor readuce pe toi n habitat. Nu vreau s m ntorc. Senintatea m sperie. Crezusem c-mi era prieten. O manevr de nghiire, doar att. Una mic. Va fi suficient un an-lumin, iar direcia nu este important. Niciun oim-negru nu va fi n stare s ne urmreasc. Dup aceea putem vedea ce s facem n continuare. Perfect. Un an-lumin. Cherri i desfcuse deja gulerul costumului spaial cnd simi minuscula i familiara perturbare a gravitaiei aparente care nsemna c cmpul de distorsiune al lui Udat se modifica pentru a deschide un interstiiu gaur-devierme. Foarte inteligent, se adres ea sardonic lui Mzu. Sper c tii ce dracu faci. De obicei navele stelare bitek nu fac nghiiri fr supervizarea cpitanilor lor. Asta-i o autoamgire la care ar trebui s renuni, rosti Alkad obosit. oimii-de-vid i oimii-negri sunt considerabil mai inteligeni dect oamenii. Totui, personalitile lor sunt complet diferite. De acum saltul a fost fcut. i s-ar prea c am rmas n via. Ar mai fi i alte plngeri? Cherri o ignor i ncepu s mbrace o uniformcombinezon de nav. Mi-ai putea trece rania peste umr, te rog? ntreb Alkad. Nu-mi pot folosi minile deocamdat. Ieirea noastr din Senintate a fost mai nvalnic dect mi imaginasem.
217

i am nevoie de nite pachete medicale. Perfect. Haltam i poate aplica pachetele respective; este pe punte, unde se ngrijete de Meyer. i iau eu rania. Nu, pune-mi-o pe umr. O s-o car eu. Cherri suspin printre dinii ncletai. Dorea ct mai repede s vad cu propriii ei ochi care era starea lui Meyer. Era ngrijorat cu privire la felul n care avea s reacioneze Udat, n cazul n care cpitanul rmnea prea mult fr cunotin. Ea cobora acum de la vrful indus de adrenalina evadrii i se simea ca lovit de o doz de deprimare pur. Iar femeia aceasta micu prezenta tot atta siguran ct propria ei greutate n plutoniu. Ce ai n ea? Nu-i face griji n privina asta. Cherri prinse rania de curele i o ridic naintea chipului impasibil al lui Mzu. Judecnd dup greutate, nuntru nu putea fi mare lucru. Ia vezi! Foarte muli bani. i un volum nc i mai mare de informaii, dar niciuna cu nsemntate pentru voi. Voi m adpostii deja la bord, ceea ce n sine este ndeajuns pentru a v atrage moartea, dac sunt descoperit. Iar dac agenii ar fi tiut c tu personal ai inut rania cu ceea ce conine, te-ar trimite direct la interogare de personalitate, doar pentru a afla ce greutate avea. Chiar doreti s complici lucrurile, uitndu-te nuntru? Cherri dorea de fapt s-o loveasc pe Mzu n cap cu rania. Meyer comisese cea mai grav eroare de apreciere din viaa lui cnd fusese de acord cu misiunea asta absurd de salvare. Tot ce putea face acum era s se roage ca eroarea s nu fi fost i fatal. Cum doreti, rosti ea cu calm fragil. Spaioportul San Angeles se afla la marginea sudic a metropolei. Un ptrat cu latura de zece kilometri, un ora miniatural format din mainrii. Fii uriae i sterpe de beton-carbon fuseser turnate peste pmntul nivelat, iar
218

dup aceea fuseser divizate n drumuri, refugii pentru taxiuri i platforme pentru asolizare. Sute de hangare ale companiilor de linie i terminale pentru cargouri se ocupau de o afacere care reprezenta o cincime din traficul solorbit al ntregii planete. Printre irurile anesteziant de constante ale hangarelor cu perei din compozite i cuburilor de birouri, doar terminalului principal pentru pasageri i fusese ngduit excentricitate arhitectural. Semna cu genul de nav stelar care ar fi putut s fi fost construit dac aspectele practice ale propulsiei TTZ nu le-ar fi obligat pe companiile de astroinginerie la carcasa uniform sferic. Domina orizontul cu imperioasa ei siluet tehno-gotic, o fuziune cu ntreptrunderi line ntre o rafinrie industrial n condiii de microgravitaie i un biplan hipersonic. Pe lunga autostrad care fcea legtura cu oraul, oferii care se apropiau aveau impresia c era gata s nhae n gheare, plin de invidie, micuele avioane spaiale delta ce miunau pe sub aripile ei vaste, pentru a-i mbarca pe pasageri. Jezzibella nu se sinchisi s priveasc cldirea. Pe toat durata cltoriei matinale, sttu n main cu ochii nchii, fr s doarm, cu creierul trecut clar n stare neutr. Putii de la concert indiferent care le-ar fi fost numele se dovediser inutili n seara trecut, fiindc veneraia fa de ea le afectase emoiile. Acum nu-i dorea dect s plece. De pe planeta asta. Din galaxia asta. Din universul sta. Tria de-a pururi cu sperana c nava stelar care atepta o va duce ntr-un loc unde se va ntmpla ceva nou. C urmtoarea escal va fi diferit. Leroy i Libby se aflau n aceeai main, tcui i nemicai. i cunoteau dispoziia sufleteasc. Aa se ntmpla de fiecare dat cnd Jezzibella pleca de pe o planet. i de fiecare dat era cu o fraciune mai intens. Leroy era destul de sigur c dorina arztoare nerostit reprezenta unul dintre motivele pentru care femeia apela la puti, fiindc acetia se identificau cu senzaia total de
219

disperare tulburtoare i pierdere. Bineneles c trebuia s fie cu ochii pe ea. n clipa de fa nu era dect suferina esenial a unui artist, o muz pervertit, dar dac el nu avea grij se putea dezvolta finalmente la dimensiunile unei depresii complete. Alt detaliu la care s fie atent. i mai mult stres. Dei, pe de alt parte, nu i-ar fi plcut ca lucrurile s stea altfel. Cele unsprezece maini care formau alaiul de turneu al Jezzibellei intrar n locurile de parcare rezervate VIP-urilor de sub una dintre aripile flamboaiante ale terminalului. Leroy alesese pentru plecare ora aceasta att de matinal, fiindc era momentul cel mai lipsit de activitate al terminalului. Ar fi trebuit s poat trece fr greutate prin procedurile oficiale. Poate c de aceea niciun bodyguard nu simi ceva n neregul. Obinuii s scaneze permanent cu simurile augmentate, absena oamenilor reprezenta acum o uurare, nu o ngrijorare. Leroy nu remarc nimic neobinuit, pn ce Jezzibella nu ntreb: Unde pizda m-sii sunt reporterii? Terminalul nu era doar tcut, ci era complet mort. Nici pasageri, nici personal, nici mcar un sub-manager care s-o ntmpine. i ntr-adevr nici picior de reporter. Asta nu era straniu, era alarmant. Azi-noapte scpase ora plecrii lor ctre cel puin trei surse de ncredere. Bravo, Leroy! mormi Jezzibella, cnd anturajul ptrunse prin intrare. Plecarea asta-i la to, sau cum? Cum dracu-a putea lsa o impresie de adio-n pizda m-sii, cnd singurele chestii care m vd la plecare sunt ccaii de mecanoizi? Nu pricep, rosti Leroy. Cavernosul vestibul pentru VIP degaja iluzia de irealitate a cldirii terminalului: minunile Egiptului antic ncruciate cu energia atomic. O lume fantastic din marmur, cu obeliscuri, fntni, ornamente din aur exagerat de mari i
220

sfinci din abanos niruii n jurul pereilor. Cnd dataviz procesorului reelei locale, nu cpt dect rspunsul capacitate angajat. Ce-i de-neles, cap-de-miel? Iar ai belit-o. Jezzibella porni nervoas spre escalatorul larg, cu efect de surf, care se curba n sus, ctre una dintre slile terminalului. i reamintea c pe acolo coborse la sosire, aa c acela trebuia s fie drumul spre avioanele spaiale. Porcria de procesor al reelei locale nu-i permitea nici mcar accesul la planul etajului. Planet de ccat! Se afla la cinci metri de vrful escalatorului (iar alaiul se grbea s-o urmeze) cnd l zri pe brbatul de lng intrarea n arcad a slii. Un idiot n costumul-uniform al personalului terminalului, cu surs oficial pe fa. mi pare ru, doamn, rosti el cnd femeia ajunse la nivelul su, dar nu putei merge mai departe. I-auzi, fcu Jezzibella, chiar aa? Da. Avem n derulare o operaiune prioritar i totul a fost reprogramat. Jezzibella zmbi i chipul i se destinse. O ingenu delicioas, tnr i cu ochii mari, care cuta un brbat adevrat care s-o iniieze. Ce pcat Sunt programat s plec n dimineaa asta. M tem c va fi o mic ntrziere. Continund s surd, Jezzibella l izbi cu genunchiul ntre picioare. Isaac Goddard fusese ncntat de misiunea primit. Stoparea civililor stnjenitori care hlduiau prin terminal era o sarcin important, pe care Al Capone n-ar fi atribuito chiar oricui. Iar asta nsemna c avea s-o ntlneasc i pe supervedeta acestui secol. Lee Ruggiero, al crui corp l poseda, o admira pe Jezzibella. Privind-o de aproape, Isaac putea s neleag motivul. Att de dulce i de vulnerabil Pcat c trebuia s foloseasc fora pentru a o opri. ns coordonarea zborurilor avioanelor spaiale era vital. Al sublimase asta n mod repetat.
221

i pregtea puterile energistice pentru a se ocupa de bodyguarzii ei, care de acum o ajunseser din urm, cnd Jezzibella fcu ce putu mai bine pentru a-i scoate testiculele prin orbite, dup ce-i parcurseser traiectul intestinal. Puterea energistic a tuturor posedailor era capabil de isprvi aproape miraculoase, distorsionnd estura realitii dup pofta minii. La fel ca potenialul ei distructiv, elementele puteau cpta materialitate la simpla plpire a unui gnd. Era de asemenea capabil s ranforseze un corp pentru a rezista aproape oricrui tip de asalt i n acelai timp i sporea puterea fizic. Rnile puteau fi vindecate cu aproape aceeai iueal cu care fuseser produse. Dar mai nti trebuia formulat dorina respectiv, iar fluxul energistic trebuia reglat corespunztor. Isaac Goddard nu mai avu ocazia s formuleze vreo dorin. O agonie unic masculin i deton toi curenii de gnduri coerente care i se furiau prin creierul capturat. Nu rmase dect durerea. Alb la fa, se nrui ncet pe podea, lng Jezzibella. Lacrimi i iroiau pe obraji, n timp ce gura i se deschidea i nchidea fr sunet. Dac pentru tine-i totuna, rosti Jezzibella voios, a prefera s prsesc imediat ccelul sta de planet. Se ndeprt. Hei, hei, haide, Jez! strig Leroy, urmnd-o prin sal i silindu-se s peasc iute. Termin cu chestiile astea! Nu poi continua procednd aa. De ce nu, cca-s-ar cinii? i-e team c toat armata asta de martori va depune mrturie la tribunal, n pizda msii? L-ai auzit cu urechile tale pe omul la. n dimineaa asta e programat un zbor special. Mai bine ateapt aici, pn cnd m interesez eu despre ce-i vorba. Ce zici? Nu lipsesc mult. Eu sunt zborul special n pizda m-sii, cap-de-miel! Eu, eu!
222

Hristoase! Maturizeaz-te odat! Eu nu sunt managerul unor adolesceni tembeli. M-ocup doar de aduli. Jezzibella se opri surprins. Leroy nu rcnea niciodat la ea. uguie buzele n botior. Am fost rea Exact. Iart-m. Sunt stresat din cauza lui Emmerson. Asta pot nelege, dar el nu vine cu noi n nav. Nu-i nevoie s intri n panic. Zmbetul fals tremur. Leroy Te rog, vreau doar s plec. Ursc locul sta de ccat. O s m comport frumos, realmente. Dar trebuie s m scoi de aici. El i frec apsat chipul cu degetele ltree; sudoarea i lipise prul de east. n regul. Imediat sosete o minune de zbor de evacuare Mulumesc, Leroy. tii, eu n-am genul tu de defensive. Lumea-i diferit pentru tine. Greul i uorul i vin laolalt. Leroy ncerc s datavizeze un procesor de reea, dar nu izbuti s capete nici mcar un rspuns; toate unitile erau inerte. Ce dracu se-ntmpl aici? ntreb el iritat. Dac zborurile astea sunt aa importante, de ce n-am fost informai? Cred c-i vina mea, rspunse Al Capone. Jezzibella i Leroy se ntoarser i zrir un grup de zece brbai care veneau spre ei prin sal. Toi purtau costume la dou rnduri i arme semiautomate. Cumva ideea de a fugi de ei prea ridicol. i mai muli gangsteri ieeau de pe coridoarele laterale. N-am dorit ca oamenii s fie informai, explic Al. Cel puin, nu deocamdat. Dup aceea m voi adresa ntregii nenorocite de planete. Tare i rspicat! Doi dintre body guarzii Jezzibellei i vzur pe gangsterii
223

care se apropiau i pornir n alergare spre ei, scondu-i pistoalele inductor termice. Al pocni din degete. Bodyguarzii ipar simultan de durere, cnd pistoalele li se ncinser pn la rou n mini. Le ddur drumul imediat. n aceeai clip podeaua de onix undui, se ridic i-i mpiedic. Jezzibella privi uluit cum ambii brbai mthloi derapar i se izbir de perete. Se uit de la ei la Al i zmbi larg. Magnific! Ar fi vrut cu disperare i fi nregistrat scena, dar ccaturile ei de nanonice neurale funcionau intermitent. Tipic n pizda m-sii! Al privi cum bodyguarzii se retraser temtori. Pe de alt parte, dama nu se clintea din loc. Pe faa ei se vedea o expresie ciudat, fascinaie i interes, care fcea ca ochii s i se mijeasc cu sfial prefcut. Interes fa de el, la naiba! Nu-i era fric. Tipa asta era de clas adevrat. i-n acelai timp arta al dracu de bine. Chip nebunatic i un corp de felul celor care pur i simplu nu existau n anii 1920. Lovegrove ardea de dorina de a trage cu ochiul i-i spunea de zor cine era Jezzibella. Un fel de cntrea foarte la mod din cluburile de noapte. Att doar c n ziua de azi asta nsemna mai mult dect s cni pur i simplu din voce i la pian mult mai mult. i ce-o s ne spui? ntreb Jezzibella cu glas rguit. Ce? fcu Al. Cnd te vei adresa planetei, ce vei spune? Al i aprinse fr grab un trabuc. O sili s atepte, artndu-i exact cine deinea controlul situaiei. O s le spun c eu conduc treburile acum. Eu sunt numrul unu de pe planet. Iar voi va trebui s facei ce v zic eu. Orice v zic. Fcu apsat cu ochiul. Jezzibella afi o expresie dezamgit.
224

Talent irosit. Ce? Voi suntei tipii crora poliia le spune Retro, este? Da, ncuviin Al prudent. Ea indic nepstor cu degetul spre bodyguarzii ameii. i ai coaiele i puterea s preiei o planet-ntreag? Te prinzi repede. Atunci, de ce le iroseti pe gunoiu-sta? Pe gunoiu-sta triesc opt sute nouzeci de milioane de oameni, doamn. i-nainte de a se-nsera, eu o s fiu mpratul lor, n pula mea. Ultimul meu album s-a vndut pn acum n peste trei miliarde de exemplare i probabil de trei ori mai mult n copii piratate. Toi oamenii ia vor s fiu mprteasa lor. Dac tot inteti sus, de ce n-alegi o planet mai de Doamne-ajut? Kulu, sau Oshanko, sau chiar Pmntul? Fr s-i desprind ochii de la ea, Al strig peste umr: Awy Deteptu, ia mic-i curu-ncoace! Hai repede! Avram Harwood naint, cu capul plecat i umerii grbovii. n mod evident fiecare pas era dureros pentru el i evita s calce prea apsat pe piciorul stng. Da, domnule? Noua Californie este cea mai mrea planet din Confederaie, nu-i aa? ntreb Al. Da, domnule, aa este. Populaia voastr este mai mare dect a lui Kulu? ntreb Jezzibella plictisit. Avram Harwood se foi jalnic. Rspunde-i, mri Capone. Nu, doamn, zise Harwood. Economia voastr este mai mare ca a lui Oshanko? Nu. Exportai la fel de mult ca Pmntul? Nu. Jezzibella nclin capul dispreuitor pe un umr i uguie buzele spre Al.
225

Mai vrei s tii ceva? Brusc glasul ei devenise foarte aspru. Al ncepu s rd cu admiraie sincer. S dea dracii! Femei moderne! Toi putei face mecheria aia cu cldura din degete? Sigur c da, dulcea. Interesant i ce legtur are ocuparea spaioportului stuia cu cucerirea planetei? Primul instinct al lui Al fu s se laude. Despre zborurile coordonate pn la asteroizii orbitali. Despre preluarea personalului DS. Despre folosirea puterii de foc a reelei DS pentru a deschide planeta pentru Organizaia lui. Nu aveau ns timp. Iar asta nu era o rncu napoiat: ar fi neles, dac-i explica. mi pare ru, ppu, da ne cam grbim. M-am distrat de minune cu tine. Nu. Dac te-ai fi putut distra cu mine, ai fi tiut censeamn distracia adevrat. S-mi bag Dac-are legtur cu zborurile avioanelor spaiale, atunci urci ori la navele stelare, ori la asteroizii orbitali. Dar dac vrei s cucereti planeta, nu pot fi navele stelare. Prin urmare, trebuie s fie asteroizii. Las-m s ghicesc reeaua defensiv strategic. Privi expresiile alarmate ce se aprinser pe feele gangsterilor. Ale tuturor, cu excepia primarului Harwood; ns el era deja pierdut fr sperane ntr-un purgatoriu privat. Cum i-a plcut? Al nu putu dect s se holbeze. Mai auzise el despre pienjenie din astea; eseau plase n care cdeai, sau te hipnotizau, sau aa ceva. Una peste alta, brbaii nu mai puteau pur i simplu s scape. Dup-aia sfreau belii i halii. Acum tiu prin ce trec ei. Te-ai descurcat destul de bine.
226

Era invidios pe calmul ei nepstor. De fapt, era invidios pe multe altele. Al? l ndemn Emmet Mordden. Trebuie s-i dm drumul. Da, da, n-am uitat. Putem trimite grupul sta la oamenii lui Luciano, ca si posede. Auzi, cine pula mea comand aici? Emmet se retrase speriat un pas. Poate c oi comanda tu, da nu eti efu, l nep Jezzibella. Nu-ntinde coarda, doamn, o avertiz Al tios. efii adevrai le cer pur i simplu oamenilor s fac ce vor ei. i umezi buzele. Poi s ghiceti ce vreau eu s fac? Hai sictir! Femei modeme! Toate suntei ca nite trfe nenorocite. N-am mai auzit vreodat aa ceva. Vorbitul nu-i tot ce n-ai mai auzit tu vreodat. Iisuse Hristoase! Aadar, ce zici, Al? Jezzibella i readuse glasul la nivelul unui murmur fluid. Aproape c nici nu trebuia s se prefac. Era extrem de aat, excitat, stimulat, zi-i cum vrei. Prins ntr-un act de terorism. i ce teroriti stranii Tntli care dispuneau de capaciti nucleare personale. Cu excepia conductorului, care era foarte, foarte focalizat. i n-arta nici ru Vrei s particip i eu la mica ta coup detat? Sau o s-i petreci tot restul zilelor ntrebndu-te cum ar fi fost? i o s te-ntrebi tii bine c-o s te-ntrebi. Mai avem un loc liber n rachet, rosti Al. Dar trebuie s faci aa cum i se cere. Ea clipi iute din pleoape. Ar fi ceva inedit pentru mine. Uimit de ceea ce tocmai spusese, Al ncerc s deruleze conversaia n minte, pentru a vedea cum ajunsese n
227

punctul acesta. Zadarnic, nu-i putea da seama. Aciona din nou bazndu-se exclusiv pe impuls. Iar asta i plcea antia. Ca-n bunele zile de pe vremuri. Oamenii nu tiau niciodat ce va face n continuare. i inea pe muchie de cuit, iar el era deasupra tuturor. Jezzibella se apropie i-i strecur braul pe sub al lui. Haidem.Al rnji lupete, privind mprejur. Aa, mecherilor, ai auzit-o pe doamna. Mickey, du-i pe restul la Luciano. Emmet, Silvano, ducei-v bieii la avioanele spaiale. Las-mi managerul, pe btrn i formaia, spuse Jezzibella. Ce dracu mai e i asta? fcu Al. n Organizaia mea nam loc de parazii. Vrei s-art bine. Am nevoie de ei. Ii-suse, da' ai tupeu. Dac vrei o fat pe care s-o-mpingi de colo-colo, gsete-i o ppuic adolescent. Cu mine, e totul sau nimic. Bine, Mickey, las-i pe poponari. Restul ns capt tratament complet. ntinse braele spre ea, cu palmele ridicate n sus, implorator. i-ajunge? Sarcasmul nu era complet simulat. Mi-ajunge, ncuviin Jezzibella. Pentru un moment rnjir cunosctor unul ctre cellalt, apoi conduser alaiul de gangsteri prin sal, spre avioanele spaiale care ateptau. Terminusul gurii-de-vierme se deschise lin la ase sute optzeci de mii de kilometri deasupra Ecuatorului lui Jupiter, distana minim permis fa de banda uria de habitate orbitale. Oenone iei prin interstiiul circular i se identific prompt reelei defensive strategice jupiteriene. Dup ce primi autorizaia de apropiere, oimul-de-vid acceler cu
228

cinci ge spre habitatul Kristata. Solicita deja habitatului s mobilizeze o echip medical, care s intervin imediat ce andoca. De ce natur? se interes Kristata. Ofierul medical Cacus interveni prin afinitatea oimuluide-vid, pentru a transmite o list a teribilelor leziuni fizice cauzate lui Syrinx de posedaii ce ocupau Insula Pemik. Cel mai important ns, spuse el, este s dispunem de o echip pentru traume psihologice. Evident am pus-o n tau-zero pe durata zborului, totui dup ce a fost adus la bord, nu a rspuns la niciun nivel de comunicare mintal, cu excepia recunoaterii pur reflexe a contactului cu Oenone. M tem c intensitatea nchistrii se apropie de catatonie. Ce i s-a ntmplat? ntreba habitatul. Era neobinuit ca un oim-de-vid s zboare fr cluzirea cpitanului su. A fost torturat. Ruben atept nceperea discuiei medicale i abia atunci i ceru lui Oenone o legtur de afiniti cu Edenul. Sosind la Jupiter, i putea simi corpul relaxndu-se n cueta punii, n ciuda apsrii acceleraiei. Evenimentele ce aveau s se deruleze n urmtoarele cteva ore aveau s fie extenuante, totui nici pe departe att de rele ca Atlantis i voiajul spre sistemul Sol. Dup ce Oxley o adusese pe Syrinx la bord, instinctul lui Oenone fusese s se repead direct ctre Saturn i habitatul Romulus. Dorina de a merge acas dup un oc att de teribil era o trstur a oimilor-de-vid, n aceeai msur ca a oamenilor. Ruben trebuise s-l conving pe oimul-de-vid agitat i speriat c ar fi fost preferabil Jupiter. Habitatele jupiteriene deineau faciliti medicale mult mai avansate dect cele de pe orbita lui Saturn. i, desigur, trebuia informat Consensul. Aceasta era o ameninare ce trebuia clasificat pur i simplu deasupra problemelor individuale.
229

Dup aceea era vorba despre zbor n sine. Oenone nu zburase niciodat, nicieri, fr supervizarea subliminal a lui Syrinx, cu att mai puin nu executase vreo manevr de nghiire. Desigur, oimii-de-vid puteau zbura fr cel mai mic input din partea oamenilor, dar ca ntotdeauna, ntre teorie i practic exista o diferen nsemnat. Ei se identificau enorm cu nevoile i dorinele cpitanilor lor. Banda de afinitate general a echipajului rsunase de uurare cnd prima manevr de nghiire se ncheiase perfect. Ruben tia c n-ar fi trebuit s se fi ndoit de Oenone, dar propria-i minte era prins n vrtejurile grijilor. Vederea rnilor lui Syrinx i, mai ru, faptul c mintea femeii era nchis aidoma unei flori noaptea. Orice ncercare de a scotoci sub gndurile ei ce clocoteau la suprafa dusese la o rafal de imagini i senzaii oribile. Cu certitudine, sntatea ei mintal avea s sufere dac va fi lsat singur cu asemenea comaruri. Cacus o plasase imediat n tau-zero, evitnd pentru moment problema. Salut, Ruben, zise Eden. M bucur s v primesc din nou. Dei m ntristeaz starea lui Syrinx i simt c Oenone sufer considerabil. Ruben nu mai conversase n mod direct cu habitatul original de peste patruzeci de ani, de la ultima sa vizit aici. Era o cltorie pe care majoritatea edenitilor o fceau la un moment sau altul al vieii lor. Nu reprezenta un pelerinaj (ei ar fi negat cu ndrjire aa ceva), ct aducerea unui omagiu respectuos, recunoaterea datoriei sentimentale pe care o aveau fa de entitatea fondatoare a culturii lor. De aceea trebuie s vorbesc cu tine, rosti el. Avem o problem. Vrei, te rog, s convoci un Consens general? n edenism nu exista o ierarhie, deoarece era o societate mndr de egalitarismul ei; Ruben ar fi putut adresa aceeai solicitare oricrui habitat. Dac personalitatea considera cererea valid, avea s-o nainteze Consensului
230

habitatului, apoi, dac trecea de votul acela, avea s fie convocat un Consens general, care-i cuprindea pe toi edenitii, habitatele i oimii-de-vid din sistemul Sol. ns pentru problema aceasta, Ruben se simise obligat s-i adreseze solicitarea direct Edenului, primul habitat. Relat cele petrecute pe Atlantis, apoi rezum testamentul lui Laton. Cnd termin, banda de afinitate rmase tcut pentru cteva momente. Voi convoca un Consens general, rosti Eden. Glasul mintal al habitatului avea o precizie preocupat, care nu-i era caracteristic. Uurarea se combin cu un ciudat fior de ngrijorare printre gndurile lui Ruben. Cel puin povara pe care echipajul lui Oenone o purtase pe durata zborului avea s fie mprtit i diminuat psihologia fundamental a edenismului. Dar echivalentul ocului suferit de habitat la revelarea sufletelor ce se ntorceau pentru a-i poseda pe vii era tulburtor. Eden fusese germinat n anul 2075, fiind astfel cea mai btrn entitate vie din Confederaie. Dac exista ceva care s aib nelepciunea necesar pentru a rezista la asemenea tiri, atunci nu putea fi dect strvechiul habitat. Nelinitit de rspunsul habitatului i mustrndu-se pentru c se atepta la minuni, Ruben se ls pe spate n cueta de acceleraie i folosi blisterele senzoriale ale oimului-devid pentru a observa zborul de apropiere. Se aflau deja la douzeci i cinci de mii de kilometri de Europa i descriau o curb lin n jurul emisferei ei nordice. Mantaua de ghea a satelitului scnteia gri-stridie sub razele soarelui ndeprtat care-i lunecau peste suprafaa neted, azvrlind ocazional cte un fulger orbitor de oglindire dintr-un crater de impact. napoia satelitului, Jupiter oculta jumtate din univers. Se gseau suficient de aproape pentru ca regiunile polare s fie invizibile, preschimbnd planeta ntr-o barier plat, simpl, de portocaliu furios i nori albi. Giganta gazoas se afla ntr-una dintre fazele active. Pete imense de uragane
231

se ridicau aidoma unor gheizere prin benzile superioare de nori, formaii nvolburate de tip ciuperc, aducnd cu ele o mulime de contaminri de la nivelurile inferioare. Culorile se luptau ca nite armate n lungul granielor zbuciumate de nflorituri complexe. Fr s nving niciodat, fr s piard niciodat. Haosul era prea mare pentru ca vreo configuraie sau nuan specific s obin triumful final al stabilitii. Pn i marile pete, dintre care acum mai dinuiau doar trei, aveau durate de via msurabile n milenii. ns erau inegalabile din punctul de vedere al spectacolului primar. Dup cinci secole de explorri interstelare, Jupiter rmnea una dintre cele mai mari planete gigantice gazoase catalogate vreodat, onorndu-i titlul antic de Printe al Zeilor. La o sut de mii de kilometri de Europa, habitatele formau propria constelaie unic n jurul stpnului lor, sorbindu-i energia din magnetosfer, scldndu-se n vnturile furtunoase de particule, ascultnd incantaiile slbatice ale vocii sale radio i privind panorama mereu schimbtoare a norilor. N-ar fi putut exista altundeva dect deasupra unor asemenea planete; doar fluxul magnetic tors de gigantele gazoase putea genera nivelurile de energie necesare pentru a susine viaa n interiorul carcaselor lor din polip stacojiu-ntunecat. Pe orbita lui Jupiter existau patru mii dou sute cincizeci de habitate mature, adpostind o populaie edenist de peste nou miliarde de indivizi. A doua civilizaie ca mrime din Confederaie numeric vorbind; o depea doar Pmntul, a crui populaie era estimat la treizeci i cinci de miliarde. ns standardul de civilizaie, att n termeni economici, ct i culturali, era inegalabil. Cetenii lui Jupiter nu aveau clase sociale inferioare, nu existau ignoran, srcie i nici nemulumii neadaptai, cu excepia erpilor, cam unul la un milion, care respingeau edenismul n totalitate. Motivul pentru succesul acela social demn de invidiat era
232

Jupiter n sine. Construirea unei asemenea societi, chiar i cu afinitatea, care sporea stabilitatea psihologic, i cu bitekul, care alina o multitudine de probleme fizice banale, necesita o bogie imens. Aceasta provenea de la He3, principalul combustibil de fuziune utilizat n toat Confederaia. Comparativ cu ali combustibili, un amestec de He3 i deuteriu producea una dintre cele mai curate reacii de fuziune posibile, ducnd n principal la obinerea de heliu ncrcat cu emisie de neutroni aproape zero. Un asemenea produs final nsemna c sistemele generatoare aveau nevoie de puine ecranri i erau mai ieftin de construit. n acelai timp heliul supraenergizat constituia o propulsie spaial ideal. Societile din Confederaie depindeau masiv de forma aceasta de fuziune ieftin i cu poluare redus pentru a-i menine indexul socio-economic. Din fericire, deuteriul exista n cantiti nsemnate; era un izotop comun de hidrogen i putea fi extras din orice ocean sau asteroid de ghea. Pe de alt parte, He3 se gsea foarte rar n condiii naturale. Extragerea sa din Jupiter ncepuse n anul 2062, cnd Jovian Sky Power Corporation, cum se numea pe atunci, i coborse primul aerostat n atmosfera gigantei gazoase pentru a extrage la nivel comercial izotopul rar. Cantitile existente erau infime, dar infim este un termen relativ n contextul unei gigante gazoase. Acea unic operaie experimental de mare risc se transformase, prin revoluie politic, intoleran religioas i revelaie bitek, n edenism. Iar edenitii continuaser s extrag He3 n toate sistemele stelare colonizate care aveau o gigant gazoas (cu excepia notabil a lui Kulu i a Principatelor sale), dei norii-de-cue nlocuiser de mult aerostatele ca metod de colectare. Era cea mai mare ntreprindere industrial existent i n acelai timp monopolul cel mai mare i se prea c aa va rmne dup ce formatul pentru dezvoltarea coloniilor de etapa I fusese
233

instituionalizat. Cu toate acestea, aa cum ar fi putut prezice orice student de echistic, Jupiter rmsese inima economic a edenismului, deoarece alimenta cel mai mare consumator unic de He3: Pmntul cu Haloul su ONeill. O asemenea pia necesita o operaie de extragere uria, pe lng infrastructura de susinere care-i era asociat, la care se adugau cerinele lor energetice masive. Sute de staii industriale se nghesuiau n jurul tuturor habitatelor, variind ca dimensiuni de la rafinriile de minerale asteroidale cu diametrul de zece kilometri, pn la laboratoarele de cercetri n microgravitaie. Zeci de mii de nave spaiale aglomerau spaiul local, importnd i exportnd toate bunurile cunoscute oamenilor i raselor xenoce din Confederaie. Vectorii de zbor alocai lor eseau o lent i efemer spiral ADN n jurul benzii orbitale lungi de cinci sute cincizeci de mii de kilometri. Cnd Oenone ajunse la dou mii de kilometri de Kristata, habitatul deveni vizibil pentru senzorii si optici. Strlucea slab, ca o galaxie miniatural cu brae spirale lungi i subiri. Habitatul forma centrul sclipitor al nebuloasei: un cilindru lung de patruzeci i cinci de kilometri, care se rotea lent n interiorul unei corona de focul Sf. Elmo aprins de vnturile de particule ce i se sprgeau peste carcas. Staii industriale scnteiau n jurul su, cu electricitatea static plpind n configuraii nebuneti peste traversele i panourile exterioare, ale cror structuri metalice erau mai susceptibile dect polipul bitek la rafalele de ioni. Propulsiile de fuziune formau braele spirale, iar navele stelare adamiste i vehiculele interorbitale soseau i plecau de la spaioportul invers rotativ sferic al habitatului. O rut prioritar de zbor fusese degajat printre celelalte nave, ngduindu-i lui Oenone s goneasc pe lng ele spre terasele de andocare ce nconjurau calota nordic a lui Kristata, dei acum nava stelar decelera, ajungnd la apte ge. Ruben vzu cum habitatul crescu rapid, astfel c i
234

se distingea perfect banda central de zgrie-stele. Practic era unicul aspect al vederii din exterior care se schimbase dup ce cltoriser o sut de mii de kilometri de la ieirea din gaura-de-vierme. Jupiter rmsese exact la fel. Brbatul nici mcar nu putea preciza dac erau sau nu mai aproape de giganta gazoas, ntruct nu existau puncte de referin valide. Se prea c Oenone ar fi zburat ntre dou suprafee plate, una format din nori albi i galben-cafenii, iar cealalt fiind un cer la miezul nopii. Ocolir spaioportul invers rotativ i se ndreptar ctre calota nordic. Pcla violet de particule strlucitoare era mai ntunecat aici, fiind afectat de valuri lunectoare de negur cauzate de vntul energetic care se sprgea i clocotea lng cele patru terase de andocare concentrice. Oenone simi o furnictur de electricitate static peste carcasa sa din polip albastru, cnd lunec dup o tangent peste terasa cea mai interioar; pentru o clip, descrcarea zdrenuit imit configuraia de plas purpurie care-i acoperea suprafaa carcasei ca o reea de vene. Dup aceea oimul-de-vid masiv pluti staionar direct deasupra unui piedestal de andocare, rsucindu-se lent pn ce conductele de alimentare fur corect aliniate. Se ls pe piedestal cu zgomotul unei frunze care cade toamna. Un convoi de vehicule de service rul spre el. Ambulana ajunse prima la marginea carcasei lenticulare i tubulecluz lung i se extinse ca un arpe pentru a se cupla cu toroidul echipajului. Cacus nc discuta cu echipa medical despre starea lui Syrinx, cnd modulul tau-zero fu dus n ambulan. Ruben i ddu seama c Oenone ingera flmnd fluide nutritive din conductele piedestalului. Cum te simi? l ntreb cu ntrziere pe oimul-de-vid. M bucur c s-a terminat zborul. Acum Syrinx poate ncepe s se vindece. Kristata spune c toate leziunile pot fi reparate. Din multiplicitatea sa fac parte muli medici. Cred ce-mi spune.
235

Da, se va vindeca. i noi o putem ajuta. tiina c eti iubit reprezint o parte important din orice tratament. Mulumesc, Ruben. M bucur c eti prietenul meu, i al ei. Ridicndu-se din cueta de acceleraie, Ruben simi un fior de emoie i admiraie fa de credina sincer a oimului-de-vid. Cteodat sinceritatea sa inocent era ca a unui copil. Nu putea fi contestat. Edwin i Serina deconectau sistemele de zbor ale toroidului echipajului i supervizau vehiculele de service care cuplau cordoane ombilicale la mainriile de susinere ale terasei. Tuia ncepuse deja s discute cu un antrepozit local de marf despre cele cteva containere rmase n suporturile din cala inferioar. Toi preau s fi neles c vor rmne aici pentru o vreme, chiar i Oenone. Ruben se gndi din nou la rnile lui Syrinx i se cutremur n ciuda aerului cald din punte. A dori s vorbesc cu Athene, te rog, i ceru oimului-de-vid. Trebuia s-i fac datoria final, pe care o amnase ct putuse de mult, ngrozit c Athene i va simi ruinea. Se simea extrem de rspunztor pentru soarta lui Syrinx. Dac n-a fi lsat-o s coboare Dac a fi nsoit-o Individualitatea trebuie respectat, i spuse rigid oimul-de-vid. Ea decide pentru sine. Ruben abia avu timp s schieze un surs trist, cnd fu contient de afinitatea puternic a oimului-de-vid care se ntindea peste sistemul solar, pn la Saturn i habitatul Romulus. Este n regul, dragule, i spuse Athene imediat dup ce schimbar particularitile de identitate. Ea este n via i-l are pe Oenone. Asta-i suficient, indiferent de leziunile provocate de ticloii aceia. Va reveni la noi. tiai? Bineneles. tiu de fiecare dat cnd unul dintre
236

copiii lui Iasius revine acas, iar Oenone m-a informat imediat. De cnd Edenul a solicitat un Consens, ascult dup detalii. Va fi un Consens general? Cu siguran. Ruben simi cum buzele btrnei cpitan de oim-de-vid zmbir ironic. N-am mai convocat unul, rosti ea, de cnd Laton a distrus Jantrit. Iar acum el s-a ntors. Bnuiesc c exist o anume inevitabilitate. S-a ntors i a plecat, preciz Ruben. Acum l-am vzut realmente pentru ultima oar. Ciudat, cumva aproape c-i regret sinuciderea, orict de nobil ar fi fost. Cred c-n sptmnile urmtoare vom avea nevoie de genul lui de cruzime. Adunarea Consensului general dur cteva minute; unii oameni trebuir trezii, alii se oprir din munc. n tot sistemul solar edenitii i contopir contiina cu cele ale habitatelor n care locuiau, care, la rndul lor, se conectar laolalt. Era guvernarea democratic suprem, n care toi nu numai c votau, ci contribuiau la formularea politicii i o influenau. Oenone prezent mai nti rezumatul lui Laton, mesajul pe care-l adresase Consensului Atlantis. Laton apru naintea lor: un brbat nalt i artos, cu trsturi asiatice i pr negru strns n codi la spate, mbrcat n rob de mtase verde simpl, strns pe talie. Singur ntr-un univers ntunecat. Atitudinea lui studiat arta c tia c ei i erau judectori, dar nu-i psa cine tie ce. Ai asimilat deja, fr ndoial, relatarea evenimentelor de pe Insula Pernik i de la Aberdale, rosti el. Dup cum putei vedea, totul a nceput cu sacrificiul ritual al lui Quinn Dexter. Putem conchide totui, cu destul certitudine, c strpungerea din lumea de dincolo care s-a petrecut n jungla Lalonde a fost unic. Idioii de sataniti au dansat de secole prin pduri la miezul nopii, fr s fi reuit vreodat
237

s trezeasc morii. Dac sufletele s-ar fi ntors, oricnd n trecut, am fi tiut; dei recunosc c n decursul istoriei umane au existat mereu zvonuri despre asemenea incidente. Din pcate, n-am putut fi sigur n stabilirea cauzei exacte a ceea ce pot descrie doar ca fiind o ruptur ntre dimensiunea noastr i aceast lume de dincolo, unde sufletele dinuie dup moarte. Ceva trebuie s se fi ntmplat pentru ca acest ritual s difere de toate celelalte. Aceasta este direcia n care ar trebui s v concentrai eforturile de cercetare. Rspndirea posedrii nu este o ameninare care s poat fi contracarat pe baz individual, dei sunt sigur c populaiile ada mite vor solicita ntreprinderea de aciuni militare mpotriva ei. Opunei-v unor asemenea aciuni sunt inutile. Trebuie s descoperii cauza de la rdcin, s nchidei ruptura dintre dimensiuni. Aceea este unica ans de succes pe termen lung pe care o avei. Cred c edenismul este singura societate care deine potenialul de a ataca problema cu dedicarea i resursele necesare. Unitatea voastr poate fi unicul avantaj pe care-l deinem noi, viii. Folosii-l. V asigur c, dei rmn neorganizai, posedaii au un obiectiv comun i de prioritate absolut. Ei caut putere prin numr i nu se vor opri pn ce nu vor poseda toate corpurile vii. Acum cnd suntei avertizai, ar trebui s v putei proteja mpotriva repetrii oricror episoade de felul celui de pe Pernik. Simple subrutine de filtrare vor apra multiplicitile habitatelor, care, la rndul lor, i pot detecta pe posedaii care afirm c ar fi edeniti, printr-o interogare mai detaliat a trsturilor personalitii lor. Ultima mea observaie este de natur mai degrab filosofic dect practic, dei la fel de important pe termen lung, dac vei triumfa. Acum, cnd tii c oamenii au suflete nemuritoare, va trebui s v ajustai considerabil cultura. n privina aceasta, subliniez cu insisten importana existenei materiale. S nu credei c moartea
238

reprezint o opiune de evadare facil dinaintea suferinei, ori c viaa este pur i simplu o faz a existenei, pentru c moartea nseamn realmente sfritul unei pri din voi. Pe de alt parte, nu doresc s v ngrijorai c vei rmne captivi pe vecie n lumea de dincolo; m ndoiesc c asta se va ntmpla cu unul dintr-un miliard de edeniti. Gndii-v ce sunt sufletele care revin, cine sunt ele, i vei nelege ce vreau s spun. Pn la urm, fiecare va pricepe singur. n confruntarea cu realitatea final, eu am descoperit convingerea c printre societile corporale, cultura noastr este suprem. Regret doar c nu am putut reveni n ea pentru nc puin timp, cu cunotinele pe care le am acum. Dei bnuiesc c nu m-ai fi acceptat. Un ultim surs cunosctor, apoi dispru pentru ultima dat. Mai nti, decise Consensul, trebuie s ne protejm propria cultur. Dei suntem relativ imuni fa de infiltrri, trebuie s analizm posibilitatea pe termen mai lung a asaltului fizic, n eventualitatea n care posedaii obin controlul unui sistem planetar cu nave stelare militare. Protecia noastr va fi obinut cel mai eficient prin susinerea Confederaiei i mpiedicarea rspndirii posedrilor. n acest scop toi oimii-de-vid vor fi rechemai din zborurile civile, pentru a alctui o for defensiv extins, din care o treime va fi alocat Marinei Confederaiei. Resursele noastre tiinifice trebuie orientate, aa cum a sugerat Laton, spre descoperirea originii strpungerii iniiale i dobndirea nelegerii naturii energistice a sufletelor posedatoare. Trebuie s descoperim o soluie permanent. inem seama de opinia acelora dintre noi care sunt n favoarea unei politici de izolare i o vom pstra ca opiune, dac se va prea c posedaii obin superioritatea. Nu considerm totui ca fiind un viitor optim acela n care rmnem singuri n univers dup ce posedaii vor distruge planetele i asteroizii adamiti pe care le-au cucerit.
239

Ameninarea aceasta trebuie abordat n conjuncie cu ntreaga ras uman. Noi suntem problema i ca atare trebuie s ne tratm pe noi nine. Louise Kavanagh se trezi n izul binecuvntat de aternuturi curate i proaspete, cu senzaia plcut a apsrii cearafurilor scrobite. Camera n care se gsea era chiar mai mare dect dormitorul ei din Cricklade. Pe peretele opus patului, draperii groase fuseser trase peste ferestre, ngduind s ptrund foarte puin lumin. Crpturile nguste nu-i spuneau nici mcar ce culoare avea lumina de afar. Iar asta era foarte, foarte important. Louise mpinse n lturi cearafurile i cobor pe covorul gros, apoi trase ntr-o parte una dintre draperiile nalte. Pcla aurie a Ducelui nvli nuntru. Fata studie cerul nelinitit, dar afar era senin. Nu exista nici mcar un norior de ploaie i cu siguran niciuna dintre spiralele de cea roie, rarefiat. Vzuse din plin rsuflarea aceea de entitate malefic ieri, cnd aeroambulana zburase peste Kesteven; volburi largi i translucide ce se roteau deasupra tuturor aezrilor pe lng care trecuser. Toate strzile, casele i ogoarele de sub substana pufoas erau acoperite de rou-aprins, lugubru. Ei nc nu sunt aici, gndi Louise uurat. Dar vor veni, la fel de sigur cum vine iama. La sosirea lor, ieri, Norwich era un ora cuprins de panic, dei autoritile nu tiau bine motivul panicii. Unicele tiri care ajunseser n capital de la insulele afectate de marul implacabil al posedailor erau afirmaii obscure referitoare la rscoale i invazii ale unor trupe extraplanetare ce deineau arme stranii. ns escadrila Marinei Confederaiei de pe orbita lui Norfolk i asigurase pe Prin i pe prim-ministru c nu avusese loc nicio invazie. Fusese totui ordonat mobilizarea complet a miliiilor Insulei Ramsey. Trupele spau tranee n jurul capitalei. Se ntocmeau planuri pentru eliberarea insulelor care fuseser
240

pierdute n faa inamicului, ca Kesteven. Lui Ivan Cantrell i se ordonase s asolizeze ntr-o zon ndeprtat a aerodromului i soldaii nconjuraser aeroambulana imediat ce atinsese solul, brbai nervoi n uniforme kaki care nu le erau n general pe potriv, strngnd paturile putilor ce fuseser vechi nc de pe timpul bunicilor lor. Printre ei existau totui i civa pucai din Marina Confederaiei, n costume de tip combinezon lucitoare, care preau excrescene de piele cauciucat. Iar armele lor negru-mat nu erau n niciun caz demodate. Louise bnuise c o singur rafal dintr-o eav din acelea cu aspect banal ar fi putut distruge cu uurin nava. Soldaii se calmaser considerabil cnd surorile Kavanagh coborser pe scara avionului, urmate de Felicia Cantrell i fetele ei. Comandantul lor, cpitanul Lester Swindell, i acceptase ca refugiai, ns fuseser necesare alte dou ore de ntrebri nainte de a primi acceptul de liber trecere. Pn la urm, Louise fusese nevoit s-i telefoneze mtuii Celina pentru a veni i a depune mrturie pentru ea i Genevieve. Nu prea voise s-o fac, dar nu mai avea opiuni. Mtua Celina era sora mai mare a mamei ei i Louisei nu-i venise niciodat s cread c era posibil ca ele dou s fie nrudite; femeia era complet lipsit de minte, zmbea ntruna prostete i nu era preocupat dect de anotimpuri i de cumprturi. Totui, mtua Celina era mritat cu Jules Hewson, conte de Luffenham, consilier principal la Curtea Prinului. Dac numele Kavanagh nu avea aceeai greutate aici, pe Ramsey, cum avea pe Kesteven, numele contelui atrna greu. La dou minute dup ce mtua Celina ptrunsese vocifernd i chellind n birou, Louise i Genevieve urcau n trsura ei. Lui Fletcher Christian, un fermier de pe Cricklade, care ne-a ajutat s fugim, mtu, i se spusese s cltoreasc pe capr alturi de vizitiu. Louise dorise s protesteze, dar Fletcher i fcuse cu ochiul i se plecase
241

adnc naintea mtuii Celina. Louise i cobor privirea de la cerul senin de peste Norwich. Casa Balfern se gsea n centrul lui Brompton, cartierul cel mai exclusivist al capitalei, totui avea propriul su domeniu vast. Doi poliiti pzeau asear la exteriorul porilor din fier. Pentru moment sunt n siguran, i spuse ea. Att doar c adusese un posedat exact n inima capitalei. De fapt, n inima guvernrii. ns Fletcher Christian era secretul ei i al Genevievei; iar Gen n-avea s spun nimic. Era amuzant, dar fetele aveau acum mai mult ncredere n Fletcher dect n conte i n prim-ministru. El le dovedise deja c avea s le protejeze de ceilali posedai i c putea s-o fac. La rndul ei, Louise avea rspunderea protejrii Genevievei. Fiindc Cerurile tiau c soldaii din miliii i pucaii marini ai Confederaiei nu le puteau apra de posedai. Fata i grbovi umerii i travers camera, trgnd n lturi i celelalte draperii. Ce s fac n continuare? S le spun oamenilor adevrul despre ceea ce-i ateapt? Mi-l pot imagina pe unchiul Jules ascultndu-m. Va crede despre mine c sunt isteric. Dar dac nu tiu, nu se vor putea apra niciodat. Era o dilem oribil. i cnd te gndeti c Louise se ateptase ca problemele s-i ia sfrit odat ce aveau s ajung n sigurana capitalei. C se va ntreprinde ceva C-i vom putea salva pe mama i pe tata. Visul unei colrie. Arma Carmithei era rezemat de marginea patului i Louise zmbi cu drag spre puc. Mtua Celina se foise i ovise cnd ea insistase s-o aduc de la aerodrom, tnguindu-se c Tinerele Doamne pur i simplu nu aveau habar despre asemenea obiecte, cu att mai puin s le poarte asupra lor. Pentru mtua Celina avea s fie greu la sosirea posedailor. Sursul Louisei pli. Fletcher, decise ea. Trebuie s-l ntreb pe Fletcher ce s fac n continuare.
242

Louise o gsi pe Genevieve n odaia vecin, stnd n mijlocul patului cu genunchii strni la piept, tcut i mbufnat. Cele dou fete se uitar una la cealalt, dup care izbucnir n rs. La instruciunile stricte ale mtuii Celina, cameristele le aduseser nite veminte fantastice, din mtase i catifea viu colorate, cu fuste plisate uriae i bluze cu mneci bufante. Haide, i prinse Louise surioara de mn. S plecm din casa asta de nebuni. Mtua Celina dejuna n camera de diminea, lung i cu perei din sticl, care avea vedere spre iazul cu crini din grdin. Sttea n capul mesei din lemn de tec, ca o mprteas ce-i dirija trupele de servitori n livrele i cameriste n uniforme scrobite. O hait de cini corgi supraponderali adulmecau plini de sperane n jurul scaunului ei, pentru a fi rspltii cu cte o bucic de pine prjit sau unc. Aa, da! Aa-i mult mai bine, declar ea cnd surorile fur conduse nuntru. Ieri, artai pur i simplu groaznic. Am fost ct pe aici s nu v recunosc. Straiele astea sunt mult mai drgue. Iar prul i strlucete acum, Louise. Ari ca o cadr. Mulumesc, mtu, spuse fata. Luai loc, scumpelor, i servii-v. Trebuie s fii moarte de foame dup o ordalie att de teribil. Ce lucruri nfiortoare ai vzut i ai ndurat, mai mult dect orice alte fete pe care le cunosc. Asear i-am mulumit Domnului c ai ajuns ntregi pn la noi. O camerist aez n faa Louisei o farfurie cu omlet i fata i simi stomacul strngndu-se ngrijortor. Iisuse, te rog, nu m lsa s vomit acum. Doar nite pine prjit, te rog, izbuti s spun. D mai ii minte pe Roberto, nu-i aa, Louise? spuse mtua Celina. Glasul i devenise mieros de mndrie. Dragul meu fiu, un flcu tare bine fcut.
243

Louise l privi pe biatul din captul opus al mesei, care mesteca de zor, terminnd un maldr de unc, ou i rinichi. Roberto era cu doi ani mai mare ca ea i nu se neleseser bine la ultima lui vizit la Cricklade, cnd nu avusese chef s fac absolut nimic. Iar de atunci se ngrase vreo zece kilograme, care se i depuseser n majoritate n jurul taliei. Ochii li se ntlnir. El i arunca privirea William Elphinstone, aa cum o botezase Louise. Iar rochia ei enervant, cu corsaj strmt, i punea n eviden nurii. Fata fu destul de surprins cnd privirea ei de oel l fcu s roeasc i s-i coboare repede ochii napoi n farfurie. Trebuie neaprat s plec de aici, se gndi, din casa asta, din oraul sta, departe de indivizii tia stupizi ca nite bovine, i mai mult ca orice trebuie s scap de rochia asta nenorocit. N-am nevoie de Fletcher ca s-mi spun asta. N-am neles niciodat de ce mama voastr s-a dus s triasc pe Kesteven, vorbi mtua Celina. Este o insul att de slbatic Ar fi trebuit s fi rmas aici, n ora. S tii c draga voastr mam ar fi putut alege pe oricine i-ar fi dorit de la Curte. n tineree a fost o fptur divin, pur i simplu divin. La fel ca voi dou. Iar acum cine tie ce lucruri oribile i s-au ntmplat n rebeliunea asta groaznic. I-am spus s nu plece, dar pur i simplu n-a vrut s masculte. Acolo este o slbticie. O slbticie i nimic mai mult. Sper ca escadrila Marinei s-i mpute pe toi barbarii aceia. Ar trebui s sterilizeze Kesteven, s-o ard cu laserul pn la stnca de la baz. Atunci voi dou, scumpelor, ai putea veni i locui n siguran aici cu mine. N-ar fi minunat? Vor ajunge i aici, rosti Genevieve indignat. S tii c nu-i putei opri. Nimeni nu-i poate opri. Louise o mpunse cu vrful piciorului i o fulger cu privirea. Genevieve se mulumi s strng din umeri, apoi reveni la oule ei. Mtua Celina pli dramatic i-i flutur batista naintea
244

feei. Scumpa mea copil, ce lucru pur i simplu teribil poi spune! Of-of, mama voastr n-ar fi trebuit s fi prsit niciodat capitala. Aici fetele sunt crescute aa cum se cuvine. mi pare ru, mtu, rosti iute Louise. Niciuna dintre noi nu suntem n apele noastre i nc nu ne-am revenit complet. Dup tii dumneata cele ntmplate. Sigur c neleg. Amndou ar trebui s mergei la un medic. Ar fi trebuit, de fapt, s fi chemat eu nsmi unul, asear. Dumnezeu tie cu ce v-ai putut molipsi, rtcind attea zile pe drumuri de ar. Nu, nu! Un medic i-ar fi descoperit sarcina n cteva minute. i numai bunul Dumnezeu tia cum ar fi reacionat mtua Celina fa de vestea aceea. Mulumim, mtu, ns, realmente, nu-i nimic care s nu poat fi rezolvat prin cteva zile de odihn. M gndisem c am putea face un tur prin Norwich, dac tot suntem aici. Pentru noi ar nsemna o adevrat favoare i o relaxare. Surse cuceritor. Te rog, mtu. Da. Te rugm, putem? o susinu Genevieve. Nu tiu, rspunse mtua Celina. Nu este un moment potrivit pentru excursii, mai ales c acum are loc mobilizarea miliiilor. i i-am promis Hermionei c voi participa la reuniunea de azi a Crucii Roii. Trebuie s facem tot ce ne st n putin pentru a ne susine bravii brbai n asemenea clipe. Realmente nu-mi pot gsi timp s v nsoesc n plimbare. A putea s-o fac eu, rosti Roberto. Mi-ar plcea. Ochii i zbovir din nou asupra Louisei. Termin cu prostiile, scumpule, l dojeni mtua Celina. Trebuie s te duci la coal. Ne-ar putea nsoi Fletcher Christian, care s aib grij de noi, interveni Louise prompt. S-a dovedit mai mult dect destoinic. Cu el am fi n perfect siguran. Cu coada ochiului l putea zri pe Roberto ncruntndu245

se. Eu tiu Te rog! scnci Genevieve. Vreau s-i cumpr nite flori, fiindc ai fost att de bun cu noi. Mtua Celina i pocni palmele laolalt. Of-of, ce mai comoar mic eti! Dintotdeauna mi-am dorit s fi avut i eu o feti Sigur c putei merge. Louise i uguie buzele, expediindu-i un srut de recunotin. i putea imagina perfect ce s-ar fi ntmplat dac ar fi ncercat sceneta aceasta n faa mamei. Genevieve revenise cu atenia asupra omletei, cu chipul compus ntr-o expresie de puritate perfect. La cellalt capt al mesei, Roberto mesteca gnditor a treia felie de pine prjit. Cele dou surori l gsir pe Fletcher Christian n camerele servitorilor. Deoarece un numr mare de brbai din personalul Casei Balfern fuseser mobilizai n regimentele de miliie, el fusese pus la treab de buctreas i cra saci din magazii. Le privi msurat pe fete, ls pe podeaua buctriei o plas mare plin cu morcovi i fcu o plecciune graioas. Ce splendid artai, tinere doamne, ct de rafinate! Dintotdeauna mi-am zis c suntei mai potrivite n asemenea veminte minunate. Louise l privi foarte ptrunztor. Dup aceea i zmbir larg. Mtua Celina ne-a mprumutat o trsur, spuse ea pe tonul cel mai aristocrat. De asemenea, ea te elibereaz de alte sarcini pentru a ne nsoi. Desigur, dac nu preferi s rmi aici, pentru a continua s faci ceea ce se pare c te pricepi att de bine Oh, lady Louise, vd c eti o doamn crud, totui pe bun dreptate merit asemenea ironii. Voi fi onorat s te nsoesc. i lu haina sub privirea dezaprobatoare a buctresei i
246

o urm pe Louise afar din buctrie. Genevieve i sumei poalele rochiei i o lu la fug naintea lor prin cas. Micua nu pare s fie afectat, dup toate cele prin care a trecut, observ Fletcher. Aa este, mulumesc Domnului. A fost cu adevrat teribil pentru tine azi-noapte? ntreb Louise, dup ce ieir din raza auditiv a celorlali slujitori. Odaia a fost cald i uscat. Am dormit n mprejurri i mai neplcute. mi cer iertare fiindc te-am adus aici uitasem ct de groaznic este mtua Celina. Dar nu m-am putut gndi la nimeni altcineva care s ne poat scoate att de repede de pe aerodrom. Nu te mai ngndura n privina aceasta, lady. Mtua ta este un model de educaie prin comparaie cu unele jupnese pe care le-am cunoscut n propria-mi tineree. Fletcher Puse mna pe braul lui i ncetini n acelai timp mersul: Ei sunt aici? Trsturile lui robuste devenir melancolice. Da, lady Louise. Pot s simt cteva zeci care locuiesc n ora. Iar numrul lor crete cu fiecare ceas. Va dura multe zile, poate o sptmn, dar Norwich va cdea cu siguran. Doamne, Iisuse Hristoase, oare cnd se vor termina toate astea? ncepu s tremure i simi braul brbatului cuprinzndu-i umerii. Se detest pentru slbiciunea de care ddea dovad. Oh, Joshua, unde eti? Am nevoie de tine. Nu pomeni numele rului i nu te va bga n seam, rosti Fletcher cu glas ncet. Chiar aa? Aa m-a ncredinat mama. i a avut dreptate? Degetele lui i atinser brbia i-i ridicar uor chipul. Asta s-a petrecut cu mult timp n urm i foarte departe. Azi ns cred c dac ocolim atenia lor, vei
247

rmne mai mult vreme ferite de ru. Foarte bine. S tii c m-am gndit serios n privina asta: cum s-i in pe Genevieve i pe prunc n afara oricror primejdii. i nu exist dect o cale n care s procedez. Da, lady Louise? S plec de pe Norfolk. neleg. Nu va fi uor. M vei ajuta? Nu trebuie s mi-o ceri, lady; tii bine c-i voi oferi ie i micuei orice ajutor care mi st n putin Mulumesc. Mai exist o ntrebare: Tu vrei s vii cu noi? Eu voi ncerca s ajung la Senintate. Acolo cunosc pe cineva care ne-ar putea ajuta. Dac ne mai poate ajuta cineva, adug n gnd. Senintate? Da, este un fel de palat n spaiul cosmic, aflat pe orbita unei stele la foarte mare deprtare de locul acesta. Oh, lady, ct de seductoare eti. S m-ndrept spre stelele care, cndva, m-au ajutat s navighez pe mri Cum m-a putea mpotrivi la o asemenea propunere? Bun, opti ea. Nu vreau s crezi c a cuteza s-i aduc vreo pr, lady Louise, ns tii cu adevrat cum s te pregteti pentru o asemenea strdanie? Cred c da. Am nvat ceva att de la tata, ct i de la Joshua, ba chiar i de la Carmitha, ntr-un fel: cu bani se rezolv orice. Fletcher zmbi plin de respect. O vorb plin de nelepciune. i tu ai banii acetia? Nu, nu-i am asupra mea, dar sunt o Kavanagh i pot face rost de ei.

6
248

Apartamentul ca un palat al Ionei Saldana de la baza falezei rmsese pustiu; oaspeii de la Consiliul de Reglementare Bancar din Senintate fuseser expediai politicos, dar ferm. Petrecerea vesel se terminase, iar ei neleseser situaia suficient de bine ca s nu argumenteze. Din pcate, erau ndeajuns de istei ca s tie c n-ar fi fost ndeprtai dect n cazul unei crize reale. Zvonurile aveau s se rspndeasc deja prin habitatul imens. Ione redusese outputul celulelor electrofosforescente din plafon la nivelul unui sclipit sumbru de stele. i ngduia s vad prin peretele din sticl napoia cruia se afla marea, o lume tcut, compus n totalitate din nuane de acvamarin, care i ea se ntuneca acum, fiindc tubul de lumin axial al habitatului permitea nopii s revendice interiorul. Petii erau redui la umbre furiate ce lunecau printre ramurile neptoare de coral. Pe cnd era mai tnr, Ione petrecuse multe ore privind petii i creaturile ce se trau pe nisip. Acum sttea cu picioarele ncruciate pe mocheta de muchi de culoarea caisei n faa teatrului ei privat, cu Augustine cuibrit mulumit n poal. Mngia absent blana catifelat a micuului xenoc, dar rmsese cu ochii nchii spre lume. nc putem trimite o escadril de oimi-negri dup Mzu, suger Senintatea. Eu cunosc coordonatele ieirii gurii-de-vierme a lui Udat. La fel ca toi ceilali oimi-negri, replic ea. Pe mine m ngrijoreaz ns echipajele lor. Odat ce sunt departe de platformele noastre DS, nu mai putem face realmente nimic pentru a le consolida loialitatea. Mzu va ncerca s cad la nelegere cu ele. Probabil c va i reui. Pn acum s-a dovedit uimitor de plin de resurse. A izbutit s ne determine chiar pe noi s lunecm n automulumire. Eu n-am fost deloc automulumit, rosti parc iritat personalitatea habitatului. Metoda utilizat m-a prins cu
249

garda jos. Ceea ce n sine mi se pare tulburtor. Sugereaz c evadarea ei a fost extrem de bine gndit i plnuit. M ntreb care-i va fi urmtoarea micare. Din pcate, am o idee destul de bun n privina asta. Va merge dup Alchimist. Nu exist alt motiv pentru care s se fi comportat aa. Iar dup ce-l va recupera Omuta. ntr-adevr. De aceea nu vom trimite oimii-negri dup ea. S-ar putea s-i conduc la Alchimist. Situaia ar deveni atunci i mai rea dect cea n care ne aflm acum. n cazul acesta, ce vrei s fac n privina echipelor ageniilor de contrainformaii? Nu sunt sigur. Ele cum reacioneaz? Lady Tessa, efa staiei ASE din Senintate, fusese ngrozit de vestea evadrii lui Alkad Mzu, un sentiment pe care izbuti s-l ascund ndrtul unei reprezentaii de furie pur. Monica Foulkes sttea n faa ei n apartamentul din turnul zgrie-stele care era n acelai timp i cartierul general al echipei ASE. Nu utilizase reeaua de comunicaii a habitatului, ci i raportase personal lui Lady Tessa. Asta nu nseamn c Senintatea n-ar fi tiut ce discutau cele dou (nici vorb despre aa ceva!), dar foarte multe organizaii i guverne nu aveau habar de existena lui Mzu i nici de implicaiile ce derivau din aceasta. Trecuser douzeci i trei de minute de la evadarea fizicienei i o form de oc ntrziat ncepuse s se infiltreze n corpul Monici, pe msur ce subcontientul ei nelegea ct de norocoas fusese c evitase dispariia n gaura-devierme a lui Udat. Nanonicele ei neurale nu puteau face nimic pentru a mpiedica tremurturile reci care-i spiralau n jurul braelor i al muchilor abdominali. Nici mcar nu voi onora performana voastr spunndu-i dezastru! tuna i fulgera Lady Tessa.
250

Dumnezeule atotputernic, scopul principal pentru care ne aflm aici este de a ne asigura c ea rmne n habitat. Toate ageniile subscriu la politica asta i pn i blestematul de Lord al Ruinelor o susine. Iar voi o lsai s plece de sub ochii votri! Iisuse Hristoase, ce dracu fceai toi pe plaja aia? Ea se oprete s-mbrace un costum spaial i voi nici mcar nu v-apropiai s investigai? N-a fost tocmai o plimbare, efa. i a dori s se consemneze c noi nu suntem dect o echip de supraveghere. Operaia noastr din Senintate a fost mereu prea mic pentru a garanta c Mzu va rmne nuntru dac va ntreprinde un efort determinat de a pleca, ori dac cineva va utiliza o aciune n for pentru a o extrage de aici. Dac agenia dorea s fie absolut sigur, atunci ar fi trebuit s fi repartizat o echip mai mare pentru monitorizarea ei. Foulkes, nu-mi dataviza mie flekul de regulament. Eti amplificat, ai implanturi de armament fcu o grimas i ridic ochii spre tavan, de parc s-ar fi ateptat la cenzura divin , iar Mzu este trecut de aizeci de ani. Ea nu avea voie s ajung att de aproape de nenorocitul la de oimnegru, cu att mai puin s fie preluat de el. oimul-negru a nclinat serios balana fizic n favoarea ei. Pur i simplu n-a fost o posibilitate pe care s-o fi luat n seam. Doi garditi ai Senintii au fost eliminai n decursul tentativei noastre de a-i stopa mbarcarea. Personal sunt surprins c navei stelare i s-a permis s nghit n interiorul habitatului. Acum Monica privi cu aer vinovat la pereii de polip din jur. Expresia furioas a lui Lady Tessa nu se modific, totui tonul se mai mblnzi. M ndoiesc c ar fi putut face mare lucru. i aa cum ai spus, manevra aceea de nghiire a fost cu totul fr precedent. Samuel a spus c puini oimi-de-vid ar putea fi att
251

de precii. Mulumesc. Voi avea grij s includ n raportul meu informaia aceasta extrem de util. Se ridic din scaun i se apropie de fereastra oval. Apartamentul se gsea la dou treimi din nlimea turnului zgrie-stele Stetalia, acolo unde gravitaia se apropia de cea standard terestr. Era o poziie care-i oferea vedere nempiedicat peste fundul vastului nveli curbat de culoarea pesmeilor ari al habitatului i dincolo de muchie se distingea doar o semilun a spaioportului invers rotativ, precum rsritul unei luni metalice. Azi, ca i n ultimele patru zile, puine nave stelare soseau ori plecau de la docurile sale. Platforme DS mari scnteiau linititor pe fundalul feei ntunecate a lui Mirchusko, reflectnd ultimele raze de soare nainte ca Senintatea s ptrund n umbr. i ce utilitate ar fi avut ele mpotriva Alchimistului? se ntreb Lady Tessa. Un dispozitiv al apocalipsei despre care se spune c poate stinge stele Care-i urmtoarea noastr micare? ntreb Monica. i freca braele, pentru a le nclzi, strduindu-se s-i opreasc tremurturile. Fire de nisip i cdeau de pe mnecile puloverului. n clipa de fa principala noastr responsabilitate este informarea Regatului, spuse Lady Tessa pe un ton provocator. Din partea coloanei proiectoare AV care se ridica de pe blocul procesor desktop nu se auzi nicio reacie, aa c ea continu: Ins va dura pn ce Regatul va rspunde i va ncepe s caute. Iar Mzu tie asta. Ceea ce nseamn c ea dispune de dou opiuni: fie s mearg cu Udat direct la Alchimist, fie s se ascund undeva pe acolo. Btu cu o unghie sclipitor aurit n fereastra dincolo de care nenumrate stele descriau arce lente. Dac a fost ndeajuns de inteligent pentru a scpa de toate echipele ageniilor de contrainformaii care o
252

monitorizau, tie c nu va putea rmne niciodat ascuns, zise Monica. Prea muli dintre noi vor fi acum cu ochii dup ea. Udat nu este totui dotat cu niciun fel de echipamente speciale. Am verificat registrele Consiliului Astronautic al Confederaiei i n-a mai fost reechipat de opt luni. Sigur c da, are interfeele standard pentru suporturi de viespi de lupt i arsenal greu pentru defensiv la raz apropiat, ca toi oimii-negri. Nimic neobinuit ns. Deci? Deci, dac ea va merge cu Udat direct la Alchimist, cum l vor lansa n soarele Omutei? Noi tim ce echipament este necesar pentru asta? Nu, admise Lady Tessa. Nu tim nici mcar dac este necesar vreun echipament special. ns Alchimistul era diferit, nou i unic, ceea ce nseamn c este non-standard. Asta ne-ar putea oferi singura ans de a neutraliza situaia. Dac este implicat vreo cerin hardware, Mzu va trebui s ias din ascunztoare i s abordeze un subcontractor de armament. Poate s nu fie necesar, zise Monica. Cu certitudine are prieteni i simpatizani n asteroizii Dorado. Poate s mearg la ei. Sper s-o fac. Agenia i-a inut sub supraveghere de multe decenii pe supravieuitorii garissani, pentru eventualitatea n care vreunul dintre ei ar ncerca o rzbunare prosteasc. Se ntoarse de la fereastr: Te trimit acolo ca s-l informezi pe eful staiei. Este o ipotez rezonabil c ea va aprea finalmente la Dorado i poate fi de folos ca pe teren s se afle cineva familiarizat cu Mzu. Monica ncuviin nfrnt. Da, efa. Nu mai afia expresia asta tragic. Eu sunt cea care va trebui s raporteze la Kulu i s-l anune pe Director c am pierdut-o. Tu scapi uor.
253

edina din biroul Marinei Confederaiei de la nivelul al patruzeci i cincilea al turnului zgrie-stele Stmichelle era sincron cu edina ASE, att temporal, ct i n privina coninutului. n birou se gsea comandorul Olsen Neale, care accesa nspimntat memoria senzavizare a ieirii brute a lui Mzu din habitat, aa cum fusese nregistrat de realmente dezndjduita Pauline Webb. Dup ce fiierul se sfri, brbatul puse cteva ntrebri suplimentare i ajunse la aceleai concluzii cu Lady Tessa. Putem presupune c Mzu are acces la fondurile necesare pentru a cumpra orice sisteme de care are nevoie pentru a utiliza Alchimistul i pentru a le instala ntro nav capabil de lupt, zise el. Nu cred ns c nava aceea va fi Udat, care actualmente este n atenia tuturor. Peste o sptmn, toate navele Marinei i guvernelor vor fi pe urma ei. Credei aadar c Alchimistul exist ntr-adevr? ntreb Pauline. SCNC a crezut-o dintotdeauna, dei n-a putut niciodat s descopere vreo dovad cert. Iar dup cele ntmplate acum, nu cred c mai poate fi vreo ndoial. Chiar dac Alchimistul n-a fost stocat n tau-zero, nu uita c Mzu tie cum s construiasc altul. Ba poate chiar ali o sut ca el. Monica ls fruntea n jos. La naiba, am belit-o ru de tot. Da. Mereu mi-am spus c devenisem aproape dependeni de bunvoina Lordului Ruinelor de a o ine aici. Brbatul flutur din degetele unei mini i murmur: N-am vrut s jignesc pe nimeni. Coloana AV de pe blocul procesor desktop scnteie scurt. Nici n-am considerat-o o jignire, spuse Senintatea. La rndul nostru, ne-am complcut cu natura static pe care o cptase ntreaga situaie. Ai avut perfect dreptate cnd ai spus c ne-a pclit timp de un sfert de secol. Al dracului, dar este o durat teribil de lung pentru a menine o neltorie. Nimeni care poate pstra atta
254

vreme ura n suflet nu va face ceva de mntuial. Ea a plecat deoarece crede c are o ans bun de a utiliza Alchimistul mpotriva Omutei. Da, domnule. Olsen Neale se strdui s-i suprime grijile i s formuleze un rspuns coerent naintea situaiei. Unul pentru care el nu avea absolut niciun plan de urgen. Nimeni din SCNC nu crezuse vreodat c Mzu ar putea scpa cu adevrat. O s plec imediat spre Trafalgar. Prima noastr prioritate este s-o informm pe amirala Lalwani c Mzu a disprut, ca s poat ncepe s ne activeze agenii n direcia gsirii ei. Dup aceea Primul-amiral va trebui s consolideze defensivele Omutei. La naiba, asta nseamn alt escadril de care Marina nu se poate lipsi n niciun caz acum. Alerta legat de Laton i va ngreuna deplasrile, spuse Pauline. S sperm. n tot cazul, vreau ca tu s mergi la Dorado i s alertezi biroul nostru c este posibil ca Mzu s-i fac apariia n scurt timp. Bineneles Samuel n-a trebuit s se ntlneasc personal cu ceilali trei ageni de contrainformaii edeniti din habitat. Au discutat pur i simplu prin intermediul afinitii, dup care Samuel i colegul su, Tringa, s-au ndreptat spre spaioport. Samuel a nchiriat o nav stelar care s-l duc la asteroizii Dorado, n timp ce Tringa a gsit una care s-l duc la Jupiter, pentru a avertiza Consensul. Acelai scenariu a fost derulat de celelalte opt echipe naionale de contrainformaii care fuseser alocate pentru supravegherea lui Mzu. n toate cele opt cazuri s-a decis c alertarea directorilor lor reprezenta cerina primar; trei dintre ele au trimis de asemenea ageni la asteroizii Dorado pentru a o atepta pe Mzu.
255

Ageniile de curse charter din spaioport, care suferiser din plin de pe urma reducerii masive a zborurilor cauzate de panica Laton, au constatat c afacerile rencepeau s nfloreasc. Acum trebuie s decizi dac le vei ngdui s-i informeze planetele natale, spuse Senintatea. Fiindc odat ce tirea se va rspndi, nu vei mai putea controla evenimentele ulterioare. Nici pn acum n-a putea spune c am controlat evenimentele. Am fost mai degrab asemenea unui arbitru care veghea la respectarea regulilor. Ei bine, ai ocazia s cobori din scaunul de arbitru i s participi la joc. Nu m ispiti. n clipa de fa am suficiente probleme cu Disfuncia Realitii a laymililor. Dac scumpul meu bunic Michael a avut dreptate, asta sar putea dovedi n cele din urm ceva mult mai grav dect Alchimistul lui Mzu. Sunt de acord, totui trebuie s tiu dac le pot permite agenilor s plece. Ione deschise ochii ca s priveasc prin fereastr, dar apa din exterior era acum neagr ca noaptea i nu putea distinge nimic, doar o reflexie vag a ei n sticl. Pentru prima dat n via ncepu s neleag ce era singurtatea. M ai pe mine, o asigur Senintatea cu blndee. tiu. ns dintr-un punct de vedere, tu faci parte din mine. Ar fi bine s am i umrul cuiva pe care s m reazem ocazional. Al cuiva ca Joshua? Nu mai fi aa afurisit. mi cer scuze. De ce nu-i ceri lui Clement s vin la apartament? El te face fericit. Vrei s spui c m face s am orgasme. Este vreo diferen? Da, ns nu-mi cere s-o explic. Problema este c n clipa de fa caut ceva mai mult dect satisfacia
256

fizic. Iau nite decizii importante, care ar putea afecta milioane de oameni sute de milioane. nc de cnd ai fost conceput, tiai c va sosi momentul acesta. El este nsui scopul vieii tale. Da, aa stau lucrurile pentru majoritatea Saldanilor. Ei iau zilnic astfel de decizii, chiar nainte s se fi aezat la micul dejun. Nu i eu ns. Cred c gena de arogan a familiei nu este activ n cazul meu. Este mai probabil ca un dezechilibru hormonal cauzat de sarcina ta s determine tendina aceasta spre trgnare. Femeia rse sonor i hohotele rsunar n jurul odii vaste. Tu chiar nu pricepi diferena dintre procesele noastre de gndire, nu-i aa? Ba cred c le pricep. Ione avu imaginea caraghioas a unui nas lung de doi kilometri care se strmba dispreuitor. Rsul i se transform n chicotit. Bine, ncetez cu trgnrile. S fim logici. Am euat cu pzirea lui Mzu, care acum se pregtete probabil s distrug steaua Omutei. Iar noi doi nu dispunem n niciun caz de genul de resurse pe care le au ASE i celelalte agenii pentru a o urmri i stopa. Nu-i aa? O sintez elegant. Mulumesc. Prin urmare, ansa cea mai bun de a o stopa ar fi s eliberm comunitatea contrainformaiilor din les. Corect. Atunci i lsm s plece. n felul acesta Omuta beneficiaz mcar de o ans de supravieuire. Nu cred c a dori s-mi mpovrez contiina cu un genocid. i bnuiesc c acelai lucru se poate spune i despre tine. Foarte bine. Nu le voi opri navele stelare. Rmne atunci s ne mai gndim doar la ce se va ntmpla dup aceea. Dac o vor prinde n cele din
257

urm, cineva va sfri prin a deine tehnologia pentru construirea de dispozitive de tip Alchimistul. Dup cum a spus Monica pe plaj, toate guvernele vor dori s-i protejeze versiunile lor specifice de democraie. Da. Termenul vechi pentru o naiune care dobndete un astfel de avantaj militar copleitor este supraputere. n cazul cel mai bun, apariia unei asemenea naiuni va duce la o curs a narmrilor, pe msur ce celelalte guverne vor ncerca s pun mna pe tehnologia Alchimistului, de care nu va beneficia economia general a Confederaiei. Iar dac vor reui, Confederaia se va prbui ntr-un ciclu inhibitiv; o balan a terorii. i totul din vina mea. Nu tocmai. Dr. Alkad Mzu a inventat Alchimistul. Toate evenimentele care au urmat din momentul acela au fost inevitabile. O zical strveche spune c odat ce ai eliberat duhul din clondir, nu-l mai poi bga la loc. Poate c nu. Totui, n-ar strica s-ncercm. Din vzduh, Regina, capitala lui Avon, aproape c nu se putea deosebi de oricare alt metropol de pe o planet industrializat i complet dezvoltat din Confederaie: o pat ntunecat i neregulat de cldiri care se extindea ncetior, an dup an, n peisajul rural verde. Doar pantele mai abrupte ale dealurilor i albiile ncreite se opuneau ntr-o msur mai mare sau mai mic nghiirii totale, dei n districtele centrale pn i ele fuseser mblnzite cu metal i beton-carbon. Aa cum era normal, un plc de zgrie-nori ocupa chiar centrul oraului, formnd districtul comercial, financiar i administrativ. O bogie de turle din cristal, cilindri groi din compozit i turnuri neo-moderne din metal sclipitor, care reflectau puterea economic a planetei.
258

Unica excepie n grila urban standard era un al doilea plc, mai mic, de zgrie-nori argintii i albi, care ocupau rmul unui lac lung n districtul estic al oraului. Aidoma Oraului Interzis al strvechilor mprai chinezi, era izolat de restul Reginei, totui stpnea asupra a miliarde de viei. Populat de un milion i jumtate de oameni, zona acoperea aisprezece kilometri ptrai de sedii diplomatice strine, ambasade, firme juridice, birouri ale unor corporaii multistelare, cazrmi ale Marinei, organizaii executive, studiouri media i o mie de franize de catering i divertisment. Acest stup-mam supraticsit, birocratic i cu preuri enorme forma un inel protector n jurul cldirii Adunrii, care se ridica de o parte i cealalt a lacului, artnd n sine mai degrab ca un stadion acoperit, dect ca sediul Confederaiei. Analogia cu un stadion continua n amfiteatrul principal, cu rndurile de scaune dispuse concentric, tot mai sus, n jurul mesei centrale a Consiliului Politic. Primul-amiral Samual Aleksandrovici o asemna ntotdeauna cu o aren pentru gladiatori, unde membrii Consiliului Politic trebuia s fie prezeni pentru a-i apra rezoluiile. n proporie de nouzeci la sut era un spectacol de teatru, dar politicienii, chiar i n epoca aceasta, se agau de scena public. Fiind unul dintre cei patru membri permaneni ai Consiliului Politic, Primul-amiral deinea dreptul i autoritatea de a convoca sesiunea complet a Adunrii. Era un drept pe care anteriorii Prim-amirali l exercitaser de numai trei ori n istoria Confederaiei: n dou rnduri pentru a solicita nave suplimentare de la statele membre n vederea prevenirii de rzboaie intersisteme i o dat pentru a solicita resurse necesare gsirii lui Laton. Samual Aleksandrovici nu se nchipuise fiind numrul patru. ns nu avusese realmente timp s se consulte cu Preedintele dup ce oimul-de-vid de la Atlantis sosise la Trafalgar. Iar dup ce parcursese raportul pe care-l adusese, Samual Aleksandrovici fusese convins c timpul
259

juca un rol crucial. Doar cteva ore puteau nsemna o diferen colosal, dac doreau s-i mpiedice pe posedai s se infiltreze pe planete ce nu suspectau nimic. Aa se fcea c acum, mbrcat n uniform de parad, mergea ctre masa Consiliului Politic, sub luminile puternice care sclipeau din plafonul de marmur neagr, flancat de cpitanul Khanna i de amirala Lalwani. Scaunele din amfiteatru erau pline de diplomai i secretari, care naintau spre locurile ce le fuseser repartizate; tariturile i paii lor semnau cu sunetele scoase de dou buldozere ce atacau temeliile unei cldiri. O privire aruncat n sus i art c galeria pentru media era ticsit. Toi doreau s afle detalii. Nu le-ai mai dori, dac ai ti despre ce-i vorba, gndi el. n tradiionala sa rob arab, preedintele Olton Haaker se aez la masa din stejar n form de potcoav, alturi de ceilali membri ai Consiliului Politic. Lui Samual Aleksandrovici i se pru c Haaker era agitat. Un semn clar: btrnul breznikan era un diplomat superb i foarte iret. Acesta era al doilea su mandat de cinci ani i numai patru dintre ultimii cincisprezece preedini izbutiser s fie realei. Rittagu-FHU, ambasadoarea tyrathca, travers cu aer seme podeaua slii; particule minuscule de pulbere de culoarea aramei i czur de pe solzi i colbuir dalele de sub tlpile ei. Ajunse la un capt al mesei i-i instal corpul mare pe un suport de forma unui leagn. Perechea ei ugui ncetior de pe un leagn similar din rndul din fa. Samual Aleksandrovici regret c n mandatul acesta reprezentantul xenocilor n Consiliul Politic nu era un kiint. Cele dou rase xenoce alternau la fiecare trei ani; dei destui din Adunare susineau c xenocii ar trebui s fie reprezentai n Consiliul Politic la fel ca toate guvernele oamenilor. Prezidentul Adunrii ceru s se fac linite, dup care
260

anun c, potrivit articolului 9 din Carta Confederaiei, Primului-amiral i se acorda dreptul la cuvnt. Cnd se ridic n picioare, Samual Aleksandrovici studie taberele din amfiteatru pe care trebuia s le conving. Edenitii erau desigur deja de partea lui i probabil c Guvcentralul Pmntului avea s-i urmeze, innd seama de aliana lor strns. Alte puteri-cheie erau Oshanko, New Washington, Nanjing, Holstein, Petersburg i, inevitabil, Regatul Kulu, care avea probabil influena cea mai mare dintre toi i slav Domnului, Saldanii erau susintori ferveni ai Confederaiei. Dintr-un punct vedere, brbatul era furios c un subiect att de important ca acesta (poate cel mai important din istoria omenirii) avea s depind de relaiile dintre diversele faciuni ale cror ideologii se nfruntau i ale cror religii se denunau reciproc. Aa cum Pmntul descoperise n mod dureros pe propria-i piele cu secole n urm n timpul Marii Dispersri, ideea de la baza coloniilor etnice fusese aceea c diversele culturi strine pot tri n armonie reciproc, cu condiia de a nu fi nevoite s se nghesuie pe aceeai planet. Iar Adunarea ngduia continuarea i nflorirea spiritului aceluia, mai larg, de cooperare. Cel puin aa suna teoria. Am convocat sesiunea aceasta deoarece doresc s solicit declararea unei stri generale i complete de urgen, rosti Samual Aleksandrovici. Din nefericire, ceea ce a nceput ca situaia Laton a devenit acum incomensurabil mai grav. Dac vei accesa relatarea senzavizare care tocmai a sosit de la Atlantis Dataviz procesorului principal s redea nregistrarea. Poate c erau diplomai de carier, dar nici educaia i experiena lor nu-i ajutar s-i pstreze chipurile inexpresive cnd evenimentele de pe Insula Pemik li se derular n interiorul minilor. Primul-amiral atept impasibil, pe msur ce icnetele i grimasele aprur simultan n sal. nregistrarea dur un sfert de or i muli
261

se oprir din derularea ei pentru a studia reaciile colegilor, sau poate chiar pentru a se asigura c receptaser nregistrarea cuvenit, i nu vreun senzahorror complex. Dup ce nregistrarea lu sfrit, Olton Haaker se ridic n picioare i-l intui mult timp cu privirea pe Samual Aleksandrovici nainte de a vorbi. Primul-amiral se ntreb ce simea oare brbatul, ntruct Preedintele era un musulman recunoscut. Oare ce crede el despre sosirea djinnilor? Eti sigur c informaia aceasta este autentic? ntreb Preedintele. Samual Aleksandrovici i fcu semn amiralei Lalwani, efa SCNC, care sttea n unul dintre scaunele din spatele su. Femeia se ridic. i confirmm autenticitatea, anun i apoi se aez. Mai multe priviri intense se ntoarser ctre Cayeaux, ambasadorul edenist, care le suport stoic. Ce tipic s nvinoveti solul, gndi Primul-amiral. Foarte bine, urm Preedintele, i ce anume, exact, propui s facem? n primul rnd, votul pentru declararea strii de urgen va aduce Marinei Confederaiei o rezerv considerabil de nave naionale. Vom cere ca toate escadrilele naionale s fie transferate ct mai rapid posibil la flotele lor Confederate respective. Preferabil n mai puin de o sptmn. Anunul nu fu primit prea bine, dar se atepta la reacia respectiv, aa c rosti mai departe: Combaterea ameninrii cu care ne confruntm acum nu poate fi realizat prin abordarea ntr-o manier fracionat. Rspunsul nostru trebuie s fie rapid i copleitor, iar asta se poate realiza doar cu ntreaga for a Marinei. n ce scop? ntreb ambasadorul Guvcentralului. Ce soluie posibil poi avea mpotriva morilor care revin? Nu cred c se ia n considerare uciderea posedailor Nu, nu putem face aa ceva, ncuviin Primul-amiral. Din pcate, iar ei o tiu, asta le va aduce un avantaj imens. Ne confruntm practic cu cel mai mare scenariu de luare de
262

ostatici din toate timpurile. De aceea propun s facem ca ntotdeauna n asemenea situaii, i anume s tragem de timp pn la gsirea unei soluii viabile. Dei n-am habar care va fi aceasta, consider foarte clar politica general pe care trebuie s-o adoptm. Trebuie s mpiedicm ca problema s se rspndeasc dincolo de sistemele stelare n care are deja capete de pod. n acest scop, voi solicita o alt rezoluie pentru ncetarea imediat a tuturor zborurilor stelare civile i comerciale. Numrul lor se reduce i aa drastic ca urmare a crizei Laton, aa c ajungerea la zero nar trebui s fie dificil. Dup impunerea unei carantine la nivelul ntregii Confederaii, ne va fi mai uor s ne orientm trupele ctre locurile unde vor fi cel mai eficiente. Ce nelegi prin eficiente? ntreb Preedintele. Tocmai ai spus c nu putem lua n calcul un rspuns cu mn armat. Nu, domnule Preedinte, am spus c nu putem considera un asemenea rspuns ca fiind soluia final. Poate ns, i trebuie, s fie utilizat n vederea prevenirii rspndirii posedailor din sistemele stelare n care s-au nfiltrat. Dac ei vor izbuti s cucereasc un sistem industrializat, i vor folosi fr doar i poate ntregul potenial mpotriva noastr, pentru a-i extinde obiectivul, care, aa cum ne-a spus Laton, este anexarea total. Trebuie s fim pregtii s facem fa la aa ceva, probabil pe fronturi distincte. Dac n-o vom face, ei se vor nmuli exponenial i ntreaga Confederaie se va prbui, iar toi oamenii vii vor deveni posedai Vrei s spui c vom abandona pur i simplu sistemele stelare care au fost preluate? Va trebui s le izolm pn ce vom avea o soluie viabil. O echip tiinific examineaz deja femeia posedat pe care o inem n Trafalgar i sper c studierea ei poate produce unele rspunsuri. Un murmur sonor de consternare urc n spiral prin amfiteatru la auzul vetii.
263

Ai capturat un posedat? ntreb Preedintele surprins. Da, domnule Preedinte. Pn la venirea oimului-devid de la Atlantis n-am tiut cu exactitate ce anume era femeia. Acum ns tim, i investigaiile noastre pot continua n direcii mai limpede definite. Am neles. Preedintele prea derutat. Privi ctre Prezidentul Adunrii, care nclin din cap. Susin moiunea Primului-amiral pentru declararea strii de urgen, rosti Preedintele. Un vot ctigat, opti amirala Lalwani. Mai sunt alte opt sute. Prezidentul Adunrii sun clopoelul de argint de pe masa din faa sa. Deoarece, deocamdat, se pare c nu mai sunt multe de adugat la informaiile pe care ni le-a prezentat Primulamiral, i voi ruga pe toi cei prezeni s voteze n privina rezoluiei care le-a fost propus. Rittagu-FHU emise un ipt ascuit ca de bufni i se ridic n picioare. Capul gros i se roti pentru a-l privi pe Primul-amiral, ntr-un gest care-i undui mameloanele cu programe de control chimic din jurul gtului, scond un sunet de piele pocnit cu palma. Femela i mic grijuliu buzele duble i produse un bolborosit prelung. Afirmaia Prezidentului nu este adevrat, se auzi din blocul translator de pe mas. Eu am multe de adugat. Oameni elementici, oameni mori acestea nu fac parte din natura tyrathca. Noi nu tiam c asemenea lucruri sunt posibile pentru voi. Noi punem astzi sub semnul ntrebrii aceste asalturi asupra realitii. Dac voi toi avei abilitatea de a deveni elementici, atunci voi toi i ameninai pe tyrathca. Aceasta este nfricotor pentru noi. Noi trebuie s ne retragem din contactul cu oamenii. Doamn ambasador, rosti Preedintele, te asigur c nici noi nu tiam nimic despre aceasta. Ne nfricoeaz la fel de mult pe ct v nfricoeaz pe voi. V-a ruga s
264

pstrai cel puin unele linii de comunicaii pn ce situaia va putea fi soluionat. Traducerea replicii unduitoare a lui Rittagu-FHU fu: Cine spune asta? Chipul obosit al lui Olton Haaker i reflect deruta. Arunc o privire iute ctre consilierii si, care preau la fel de nesiguri. Eu. Dar cine vorbete? mi cer scuze, doamn ambasador, ns nu neleg. Tu spui c tu vorbeti. Cine eti tu? Eu l vd pe Olton Haaker care st aici azi, aa cum a stat de multe ori. Nu tiu dac el este Olton Haaker. Eu nu tiu dac nu este un om elementic. Te asigur c nu sunt! izbucni Preedintele. Eu nu tiu asta. Care este diferena? i ainti privirea asupra Primului-amiral, iar ochii ei mari i sticloi nu etalau vreo emoie pe care brbatul ar fi putut-o descifra: Exist vreo cale prin care se poate ti? n prezena tuturor persoanelor posedate, rspunse Samual Aleksandrovici, pare s se manifeste o perturbare localizat a sistemelor electronice. Aceasta este unica metod de detectare pe care o avem pn acum. Acionm ns n direcia dezvoltrii altor tehnici. Nu tii. Posedrile au nceput pe Lalonde. Prima nav stelar care a ajuns aici de la planeta aceea a fost Ilex, care a sosit direct. Putem afirma cu siguran c deocamdat n-a fost posedat nicio persoan din sistemul Avon. Nu tii. Samual Aleksandrovici nu putu rspunde. Eu sunt sigur, dar blestemata de creatur are dreptate. De acum certitudinea nu mai este posibil. Pe de alt parte, oamenii n-au avut niciodat nevoie de absolut pentru a se autoconvinge. Tyrathca au avut nevoie, iar diferena aceasta ne separ ntr-o msur mult mai mare dect
265

biologia noastr. Cnd arunc o privire imploratoare i tcut spre Preedinte, ntlni un chip inexpresiv. Foarte calm, rosti: Eu nu tiu. Dinspre amfiteatru se percepu sugestia subliminal de suspin colectiv, poate chiar de resentiment. Am procedat ns aa cum este corect. I-am rspuns potrivit termenilor ei. Eu mi exprim gratitudinea pentru c tu spui adevrul, zise Rittagu-FHU. Acum eu mi fac datoria n locul acesta i vorbesc pentru ras. Astzi tyrathca sfrete contactul cu toi oamenii. Noi v vom lsa planetele voastre. Nu venii la planetele noastre. Rittagu-FHU ntinse un bra lung i mna rotund cu nou degete i deconect blocul translator. Emise un ipt de bufni spre perechea ei i pornir mpreun ctre ieire. Sala vast rmase complet tcut, cnd ua glis, nchizndu-se n urma lor. Olton Haaker i drese vocea, i ndrept umerii i se ntoarse ctre ambasadorul kiint, care sttea nemicat n rndul cel mai de jos al amfiteatrului. Domnule ambasador Roulor, dac doreti s ne prseti, atunci, desigur, vom oferi tot ajutorul necesar pentru a-i readuce pe toi ambasadorii kiint pe planeta voastr natal. La urma urmelor, aceasta este o problem a oamenilor i nu dorim s afectm n niciun fel relaia dintre noi prin periclitarea voastr. Unul dintre braele tract amorfice albe ca neaua ale kiintului se descolci i ridic un bloc procesor mic, a crui tij proiectoare AV produse o scnteiere moarat. Domnule Preedinte, rosti Roulor, viaa n sine constituie un risc substanial. Primejdia echilibreaz ntotdeauna plcerea. Pentru a o gsi pe una, trebuie s-o confruni i s-o cunoti pe cealalt. i greeti afirmnd c aceasta este o problem a oamenilor. Toate rasele nzestrate cu raiune descoper n cele din urm adevrul
266

morii. Vrei s spui c voi tiai? ntreb Olton Haaker, scpndu-i aproape complet de sub control stpnirea diplomatic. Da, noi suntem contieni de natura noastr. Ne-am confruntat odat cu ea, cu foarte mult timp n urm, i i-am supravieuit. Acum voi trebuie s facei la fel. Nu v putem ajuta n aceast lupt care v ateapt, dar suntem plini de compasiune. Traficul stelar spre Valisk se reducea; zece la sut n dou zile. Dei rutinele subsidiare de gndire ale lui Rubra gestionau controlul traficului habitatului, statisticile nu ajunseser la personalitatea sa principal. Cel care-l alert finalmente fu deficitul economic. Toate zborurile erau curse charter preprogramate, care aduceau componente la staiile industriale ale preioasei sale companii Magellanic Itg. Niciuna dintre ele nu era vreun oim-negru din propria sa flotil, ci doar nave adamiste. Plin de curiozitate, trecu n revist toate flekurile de tiri ce fuseser aduse de navele stelare recent sosite, cutnd un motiv, o criz sau o situaie de urgen n alt seciune a Confederaiei. Nu gsi absolut nimic. Abia cnd rutina principal a personalitii sale i efectu controlul sptmnal asupra lui Fairuza, Rubra nelese c i n interiorul habitatului ceva era n neregul. Fairuza era altul dintre protejaii si, un descendent din a noua generaie, care se dovedise promitor de la o vrst timpurie. Promitor n accepiunea lui Rubra nsemna n primul rnd impulsul de a se impune ca lider al celorlali biei din clubul de zi, de a nha partea cea mai zdravn, indiferent c era vorba despre o felie de tort sau despre cota de timp la procesorul de jocuri, o anumit predispoziie spre cruzime fa de animalele de companie, dispre pentru prinii si timizi i iubitori. Ieea n relief ca un biea
267

lacom, iute la mnie, tiranic, neasculttor i n general afurisit. Rubra era ncntat. Cnd Fairuza mplini zece ani, undele lente de ncurajare ncepur s i se strecoare n psihic. Aspiraii ntunecate de a merge mai departe, un sentiment justificator, senzaia destinului mre, un ego aproape insuportabil. Toate acestea se datorau dorinelor tcute ale lui Rubra, care i se infiltrau permanent n east. Procesul de modelare euase de foarte multe ori n trecut i Valisk era presrat cu detritusul nevropat al tentativelor anterioare ale lui Rubra de a crea o personalitate dinamic i nemiloas potrivit propriei sale imagini, aa cum o percepea el. Dorea enorm s plsmuiasc o asemenea creatur pe cineva capabil s conduc Magellanic Itg. i vreme de dou sute de ani ndurase umilinele eecurilor repetate ale celor care erau snge din sngele su. ns Fairuza deinea o calitate de rezilien rar printre membrii familiei sale. Deocamdat etalase puine dintre slbiciunile psihologice care-i ruinaser pe toi ceilali, astfel c Rubra nutrea sperane pentru el, aproape la fel de mari pe ct fuseser, cndva, cele pentru Dariat. Cu toate acestea, cnd Rubra apel subrutina care-l monitoriza pe biatul de paisprezece ani, nu se ntmpl nimic. O gigantic unduire de surprindere se propag pe ntreaga lungime a straturilor neurale ale habitatului. Animalele servitori tresrir i se crispar cnd unda vibr pe sub ele. Muchii circulari groi care reglau fluxul fluidelor n interiorul uriaei reele de capilare nutritive i canale de ap, ngropai adnc n carcasa din polip, convulsionar, crend valuri i vrtejuri, pentru calmarea crora rutinele autonome avur nevoie de mai bine de o jumtate de or. Toi cei opt mii de descendeni ai lui Rubra drdir incontrolabil, i aparent fr motiv, pn i copiii care nc nu aveau habar de adevrata lor natur. Pentru o clip Rubra nu tiu ce s fac. Personalitatea i era distribuit egal prin straturile neurale ale habitatului, o
268

stare pe care designerii Edenului o denumiser prezen omogenizat. Toate rutinele, subrutinele i rutinele autonome erau simultan distincte i un tot. Toate informaiile perceptuale primite de orice celul senzorial erau diseminate instantaneu pentru stocare, n mod uniform n lungul stratului. Eecul, orice fel de eec, era de neconceput. Eecul nsemna c propriile sale gnduri funcionau necorespunztor. Mintea lui, unicul atribut cu adevrat personal care-i mai rmsese, avea imperfeciuni. Dup surprindere, sosi n mod inevitabil frica. Un asemenea dezastru putea s aib foarte puine cauze. Era posibil ca el s fi cedat finalmente naintea tulburrilor psihologice de nivel ridicat. Era o stare despre care edenitii preziseser mereu c-l va afecta dup ndurarea a secole de singurtate, cuplate cu incapacitatea sa de gsi un motenitor meritoriu. Rubra ncepu s proiecteze o serie de rutine complet noi, care aveau s-i analizeze arhitectura mintal. Aidoma unor spectre camuflate, vizitatorii aceia fulgerau silenios prin straturile neurale, n misiunea de a spiona performanele tuturor subrutinelor, fr ca acestea s fie contiente, pentru a raporta dup aceea randamentul su global. ncepu s ias la iveal o list de erori, care, pe ansamblu, prea ciudat. Unele subrutine, de pild monitorizarea lui Fairuza, lipseau complet, altele erau inactive, iar unele instane ale diseminrii memoriei erau blocate. Lipsa oricrui ablon logic l tulbur pe Rubra. Nu se ndoia c era atacat, totui metoda de asalt era cu totul aparte. n acelai timp ns un aspect al atacului era perfect clar: entitatea necunoscut dinapoia subminrilor cunotea perfect afinitatea i rutinele de gndire ale habitatului. Rubra nu putea crede c ar fi fost edenitii, cu superioritatea lor respingtoare; ei considerau c principala lor arm mpotriva sa era timpul Consensul Kohistan opina c Rubra nu va putea rezista mai mult de cteva
269

secole. Iar un atac nedeclarat i travestit asupra cuiva care nu-i amenina reprezenta o nclcare de neconceput a eticii culturii lor. Nu, trebuia s fie altcineva. Cineva mai aproape de el, mai intim implicat n habitat. Rubra examin subrutinele de monitorizare ce fuseser trecute n stare de inactivitate. Erau apte, dintre care ase fuseser alocate unor descendeni obinuii, toi avnd mai puin de douzeci de ani; ntruct nu erau nc implicai n Magellanic Itg, nu necesitau mai mult de o supraveghere limitat. Dar al aptelea Rubra nu se sinchisise s-l mai examineze niciodat n ultimii cincisprezece ani ai separrii lor de treizeci de ani cel mai mare eec al lui din toate timpurile: Dariat. Sugestia era profund de ocant. Cumva, Dariat reuise s aib un grad de control asupra rutinelor habitatului. Nu trebuia uitat ns c dup ziua aceea fatidic de acum treizeci de ani, Dariat izbutise s blocheze toate ncercrile lui Rubra de a obine acces la mintea lui prin afinitate. n ciuda imperfeciunilor sale masive, Dariat era unic. Rubra reacion fa de revelaie, ridicnd bariere de securitate n jurul tiparului primar al personalitii sale; filtre de input care s examineze toate informaiile ce ajungeau la el, pentru a nu conine virui troieni. Nu era absolut sigur ce anume ncerca Dariat s obin prin intervenia n subrutine, totui tia c brbatul continua s-l considere responsabil pentru moartea Anastasiei Rigel. n cele din urm, Dariat avea s ncerce s se rzbune. Ce determinare remarcabil! Practic rivaliza cu a sa. Rubra nu se mai simise att de stimulat de multe decenii. Poate c ar mai fi putut negocia cu Dariat; la urma urmelor, brbatul nu mplinise deocamdat cincizeci de ani i-i mai rmsese o jumtate de secol de via util. Iar dac nu puteau ajunge la o nelegere, ei bine putea fi donat oricnd. Pentru asta Rubra nu avea nevoie dect de o singur celul vie. Cu mentalitatea protejat n msura maxim de care era
270

capabil, form o succesiune de ordine noi, complet diferite de orice existase pn atunci n straturile neurale: abloane originale i o ierarhie modificat a direcionrilor, invizibile pentru oricine era obinuit cu rutinele de gndire standard. Comanda secret porni ctre toate celulele senzoriale optice, ctre toi descendenii capabili de afinitate, ctre toate animalele servitori: gsii o coresponden cu imaginea vizual a lui Dariat. Avu nevoie de apte minute. i rezultatul nu fu chiar ceea ce se ateptase Rubra. Mai multe rutine de observare de la nivelul al optzeci i cincilea din tumul zgrie-stele Kandi fuseser nclcate. Kandi era utilizat n principal de rezidenii mai puin morali din Valisk, ceea ce, innd seama de structura general a populaiei, nsemna c era cam ultimul refugiu al adevrailor delincveni. Cea mai mare anomalie se gsea n apartamentul lui Anders Bospoort, senior al viciilor i violator semiprofesionist. Una dintre subrutinele de observare fusese modificat, pentru a include un segment suplimentar de memorie. n loc i observe apartamentul i i expedieze imaginea procesai direct ntr-o rutin generali de analiz a evenimentelor, substituia pur i simplu o vizualizare veche a videocamerelor n locul imaginilor n timp real. Rubra soluion problema, tergnd complet rutina veche i nlocuind-o cu una viabili. Apartamentul n care privea acum era un dezastru: mobilele fuseser mutate de la locurile lor i erau acoperite cu diverse obiecte vestimentare brbteti i femeieti, farfurii cu mncare pe jumtate neterminat zceau aruncate la ntmplare, sticle goale erau risipite peste tot. Pe mese se ridicau maldre de blocuri procesoare de nalt capacitate fabricate de Corporaia Kulu i zeci de flekuri cu enciclopedii tehnice nu tocmai materialele obinuite de pe noptierele lui Bospoort. Dup restaurarea imaginilor i sunetelor reale, sosi i
271

inputul olfactiv, care implici un pre destul de piperat: duhoarea era oribili. Motivul era simplu: cadavrul obez al lui Dariat zcea la piciorul patului din dormitorul principal. Nu exista niciun semn de violen, nicio vntaie, nicio ran de njunghiere, nicio arsur de raz energetic. Indiferent care ar fi fost cauza decesului, aceasta lsase un rnjet tulburtor de ncntat pe chipul buclat. Lui Rubra i fu imposibil i nu se gndeasc la faptul ci lui Dariat i fcuse realmente plcere i moar. Dariat era peste msur de ncntat de noul su corp, captiv. Aproape c uitase ce nsemna s fii slbnog, s te miti iute, s luneci abil printre uile glisante ale unui lift, s poi purta haine corespunztoare n locul unei togi ponosite. Iar tinereea, bineneles, constituia alt avantaj. Un fizic mai energic, vnos i puternic. Faptul c Horgan avea doar cincisprezece ani era cu totul lipsit de importan, deoarece puterea energistic compensa orice. El alese aspectul unui tnr de douzeci i unu de ani, un mascul n form perfect, cu piele nchis la culoare, catifelat i strlucitoare, pr des, lung i negru precum crbunele. Hainele lui erau o pereche de pantaloni i o cma din bumbac alb, simplu, ndeajuns de subire pentru a dezvlui flexiunile ca de panter ale muchilor. Nimic exagerat ca trupul ridicol de macho al lui Bospoort, pe care-l purta Ross Nash, dar care atrsese privirile multor fete. De fapt posedarea cu toate splendorile ei era aproape ndeajuns ca s-l fac s-i renege misiunea. Aproape, totui nu ndeajuns. Obiectivele lui rmneau separate de ale celorlali, pentru c, spre deosebire de ei, Dariat nu se temea de moarte, de revenirea n lumea de dincolo. Acum mai mult ca niciodat el credea n spiritualitatea pe care o propovduise Anastasia. Lumea de dincolo era doar o parte din misterul morii; creativitatea Domnului era nelimitat i bineneles c exista o continuare, o via dup viaa de apoi.
272

Reflecta la toate acestea n vreme ce mergea alturi de camarazii si posedatori ctre taverna Tacoul. Ceilali erau teribil de concentrai asupra misiunii lor i de aceea lipsii de umor. Taverna Tacoul era un microcosmos perfect al vieii din Valisk. Interiorul su din cristal negru i argintiu, cndva elegant, era o form abandonat acum pn i de designerii de retro-ic, mncarea pe care o servea era cumprat sub form de semipreparate, pe cnd altdat fusese pregtit de maetri buctari ntr-o buctrie de cinci stele, chelneriele erau prea btrne pentru fustiele scurte pe care le purtau, iar clientela nici nu se interesa de declinul su inexorabil, i nici nu-i psa de el. Precum majoritatea barurilor, tindea s atrag un singur tip de clieni n cazul acesta, echipajele navelor stelare. Mai bine de douzeci de persoane erau aezate la mesele din piatr n form de ciuperci, cnd Dariat o urm pe Kiera Salter nuntru. Femeia se apropie de bar i-i comand o butur. Doi brbai se oferir s i-o plteasc. n timp ce se derula sceneta, Dariat alese o mas lng u i studie ncperea larg. Procedaser bine, pentru c cinci dintre butori aveau ochii indigo care anunau c se numrau printre descendenii lui Rubra i toi purtau uniformecombinezon cu steaua argintie pe epolet care le anuna calitatea de cpitani de oimi-negri. Dariat se concentr asupra rutinelor de observare ce operau n straturile neurale dinapoia pereilor, podelei i plafonului tavernei. Abraham, Matkin i Grad, care posedau de asemenea corpuri capabile de afinitate, fceau la fel i toi patru expediau o mulime de comenzi subversive pentru a izola ncperea i tot ce avea s se petreac n ea de personalitatea principal a lui Rubra. Dariat i instruise bine. Nu avur nevoie dect de un minut pentru a submina rutinele principale, transformnd taverna Tacoul ntr-o zon de percepii nule. Ca act final, ua din membran muscular se contract silenios, iar
273

suprafaa ei ca de piatr ponce gri deveni o barier ferm, nchizndu-i etan pe toi nuntru. Kiera Salter se ridic n picioare, nlturndu-i pe pretendeni printr-un gest dispreuitor. Cnd unul dintre ei se scul i ddu s spun ceva, ea l lovi parc n joac cu palma peste tmpl. Lovitura l arunc napoi, cu braele rchirate. Brbatul czu cu un bufnet sonor pe podeaua din polip i zbier de durere. Ea rse i-i sufl o srutare din vrful degetelor, pe cnd i tampona sngele care-i curgea din nas. Nicio ans, iubiel. Poeta lunguia de piele din mna ei se metamorfoz ntr-o carabin. Kiera Salter o roti, ndreptnd-o ctre clienii stupefiai, i fcu ndri una dintre lumisferele plpitoare de sub tavan. Toi se ghemuir instinctiv sub cascada de cioburi i achii de compozit alb-perlat. Civa ncercar s datavizeze apeluri de urgen n procesorul de reea al tavernei, dar electronicele fuseser primele dezactivate de posedai. Gura mic! anun Kiera cu un accent american exagerat de apsat. sta-i un jaf armat. Nimeni nu face nicio micare, dect ca s-i pun toate lucrurile de pre n sacu-sta. Dariat oft dispreuitor. Prea cu totul nelalocul su ca o cea afurisit cum era Kiera s posede corpul unei fete sublime fizic ca Marie Skibbow. Nu-i nevoie de aa ceva, zise el. Am venit doar pentru cpitanii de oimi-negri. S ne concentrm exclusiv asupra lor, da? Poate c n-o fi nevoie, rosti ea, ns dorin e din plin. tii ceva? Eti pur i simplu o idioat. Serios? Ea lans un fulger de foc alb n direcia lui. Chelneriele i clienii rcnir alarmai i se aruncar pe jos. Dariat abia izbuti s devieze rafala, lovind-o din lateral
274

cu pumnul pe care i-l imagin sub forma unei rachete de tenis masive. Focul alb rico entuziast prin sal, brzdnd mese i scaune, dar nu nainte ca lovitura s-i transmit un oc electric, care-i vibr prin toi nervii braului. Potolete-te cu morala, spuse Kiera. Noi facem ceea ce suntem mpini s facem. Nimeni nu te-a-mpins s faci asta. M-a durut. Revino cu picioarele pe pmnt, smiorcil! Te-ai distra mult mai bine, dac n-ai avea-n cur morcovul sta moralist. Klaus Schiller i Matkin rnjir vzndu-l c nu-i convenea ce aude. Strici totul cu copilriile astea, rosti Dariat. Dac vrem s punem mna pe oimii-negri, nu ne putem ngdui indisciplina ta. Tarrug te-mpinge s dansezi dup muzica lui. Stpnete-te i ascult propria-i muzic. Ea puse carabina pe umr i ndrept furioas un deget spre el: Dac mai aud un singur cuvnt din ccatul sta de New Age, jur c-i rup capul de pe umeri. Te-am adus doar ca s te ocupi de personalitatea habitatului, nu din alt motiv. Eu sunt cea care stabilete obiectivele noastre. Am metode al dracu de concrete, care ne vor ajuta s ieim bine. Metode ndrznee. Tu ce pizda m-sii ne-ai putut oferi, smiorcil? S cioprim un secol n podeaua habitatului pn gsim creierul lui Rubra sta i dup-aia s-l clcm n picioare. Asta-i? sta-i planul tu grozav i util? Nu, rspunse el cu calm mpietrit. i repet, Rubra nu poate fi nvins prin mijloace fizice. Metoda aceasta pe care o intenionezi pentru a prelua populaia habitatului nu va funciona dect dup ce am terminat cu Rubra. Cred c facem o greeal cu oimii-negri, fiindc nici mcar puterea lor fizic nu ne poate ajuta s-l nfrngem. Iar dac ncepem prin a-i prelua, riscm s atragem atenia asupra noastr. Cum e voia lui Allah, murmur Matkin. Chiar nu-nelegi? se ntoarse Dariat ctre el. Dac ne
275

concentrm spre anihilarea lui Rubra i posedarea straturilor neurale, vom putea obine orice. Vom fi aidoma zeilor. Asta se apropie de blasfemie, fiule, rosti Abraham Canaan. Ar trebui s fii ceva mai grijuliu cu ceea ce spui. Ccat! Ca zeii, da? Ideea este Ideea este, interveni Kiera ndreptnd carabina ctre el pentru a-i sublinia spusele, c tu clocoteti de dorul rzbunrii. Nu-ncerca s susii altceva, fiindc ai fost chiar ntr-att de nebun ca s te sinucizi pentru a-i atinge elul. Noi tim ce facem ne multiplicm numrul pentru a ne proteja. Dac nu vrei s faci aa, atunci poate c ai nevoie de ceva mai mult timp n lumea de dincolo pentru a-i pune gndurile n ordine. Chiar n timp ce se pregtea s riposteze, Dariat nelese c pierduse. Putea zri cum se ncordau chipurile inexpresive ale celorlali posedai, simultan cu nghearea emoiilor lor, pe care i-o percepu mintea. Nite idioi slabi! De fapt, nu le psa de nimic altceva dect de clipa prezent. Erau animale. ns animale de al cror ajutor el avea nevoie. Kiera nvinsese din nou, exact aa cum se ntmplase cnd insistase ca Dariat s-i dovedeasc loialitatea prin sacrificiul de sine. Posedaii se ntorseser spre ea pentru ai conduce, nu spre brbat. Bine, zise Dariat. Voi face cum vrei tu. Deocamdat. Mulumesc, rosti Kiera cu ironie apsat. Rnji i pomi ctre primul cpitan de oim-negru. n decursul altercaiei, restul tavernei Tacoul se cufundase n tcerea care apare invariabil cnd nite persoane total necunoscute i discui soarta la doi metri n faa ta. Acum discuia se terminase. Soarta fusese decii. Chelneriele ipar i se strnser laolalt napoia barului. apte membri din echipajele navelor stelare se repezir la ua din membran muscular nchis. Cinci se npustir
276

realmente spre posedai, atacndu-i cu orice aveau la ndemn: lame cu fisiune (care nu funcionau), sticle sparte, paralizatoare corticale (de asemenea, inutile) i pumni goi. Foc alb fu lansat drept rspuns: globuri aintite spre genunchi i glezne, care scoaser din lupi i schilodiri, tentacule fichiuitoare care se nfurar n jurul picioarelor aidoma unor ctue nroite n foc. Cu victimele lor zvrcolindu-se pe podea i duhoarea de carne ars ridicndu-se n aer, posedaii se apropiar. Rocio Condra se afla de cinci secole n lumea de dincolo cnd sosi timpul miracolelor. O existeni nfiortoare, pe care o putea asemui doar cu ultima clipi de sufocare, prelungii mereu i mereu i mereu i mereu n bezn totali, tcere, lipsi de senzaii. Viaa i se rederulase de un milion de ori n minte, ns nu fusese nici pe departe suficient. Apoi sosir miracolele, senzaii ce se infiltrau din universul de afar. Fisuri n neantul lumii de dincolo care se deschideau i se nchideau n fraciuni de secund, asemntoare cu nori negri de furtun care se despreau pentru a lisa i ptrund razele delicios de aurii ale zorilor. i de fiecare dat un singur suflet pierdut zbura n potopul orbitor i asurzitor de realitate, ieea n libertate i frumusee. mpreun cu toi ceilali rmai n urm, Rocio i urla frustrarea n genune. Dup aceea i redublau rugile, implorrile i fgduielile ctre viii indifereni i insensibili, oferindu-le mntuire i nnobilare n schimbul unui simplu ajutor. Poate c asemenea promisiuni chiar aveau succes. Tot mai multe fisuri apreau, att de multe, nct deveniser ele nsele un chin. S tii c exist o cale de ieire, dar care s-i fie mereu refuzat Mai puin acum. De data aceasta De data aceasta gloria se nl mprejurul lui Rocio Condra att de sonor i luminoas, nct aproape c-l coplei. n torent era strns
277

cineva care striga dup ajutor, care implora oprirea agoniei. O s te ajut eu, mini periculos Rocio. O s opresc ceea ce se-ntmpl. Durerea l inund, cnd gndurile disperate se agar de cuvintele lui false. Era mult, mult peste obinuita angrenare a sufletelor n cutarea de subzisten amar. Se putu simi ctignd greutate i for, pe msur ce gndurile lor se mpletir. Iar durerea urc abrupt spre extaz. Rocio simi realmente picioare i brae zvcnind, cnd un prjol dttor de agonie trecu peste piele, un gtlej care fusese transformat n carne vie de attea urlete. Totul era aproape delicios, genul de ncntare ce l-ar fi bucurat pe un masochist. Gndurile brbatului deveneau mai slabe, mai mici, pe msur ce Rocio se mpinse i se nurub adnc n cile neurale ale creierului. Cnd o fcu, mai multe dintre vechile experiene omeneti reaprur salutar, aerul care-i nvlea n plmni, bubuiturile unei inimi. i n tot acest timp noua lui gazd se diminua. Felul n care Rocio o apsa, ntemnindu-i sufletul, era aproape instinctiv i devenea tot mai simplu de la o secund la urmtoarea. Putea auzi celelalte suflete pierdute din lumea de dincolo zbierndu-i furia pentru c el fusese cel care ctigase salvarea. Ameninri amare, acuzaii de lips de merite. Apoi rmaser doar protestele slabe ale gazdei lui i un al doilea glas straniu de ndeprtat, care implora s tie ce se ntmpla cu iubitul lui. mbrnci sufletul gazdei i-i extinse propria minte pentru a umple ntregul creier. Ajunge! spuse o voce de femeie. Avem nevoie de tine pentru ceva mai important. Las-m! tui el. Sunt aproape nuntru, aproape Forele i creteau, corpul captiv ncepea s rspund. Ochii scldai n lacrimi dezvluir contururile tremurtoare a trei siluete aplecate peste el. Siluete care trebuia cu certitudine s fie ngeri. O fat superb de frumoas, nvemntat doar ntr-o corona strlucitor de alb.
278

Nu, zise ea. Intr n oimul-negru. Acum. Trebuia s fi fost vreo greeal teribil. Ei nu-nelegeau? Acesta era miracolul. Mntuirea! Sunt nuntru, le spuse Rocio. Uite, nu vedei? Am reuit. Ridic una dintre minile sale noi i vzu atrnndu-i de toate degetele bici ca nite fungi mari, translucizi. Atunci, iei. Mna se dezintegr. Snge i mproc chipul, ocultndu-i vederea. Voia s urle, dar coardele vocale i erau prea vtmate ca s-i dea ascultare. Intr-n oimul-negru, bi, pulic, altfel te trimitem imediat napoi n lumea de dincolo. i dup-aia n-o s te mai lsm s te mai ntorci niciodat. Alt rafal de durere neateptat de intens, urmat de o amoreal la fel de nspimnttoare, i spuse c laba piciorului drept i fusese distrus. i rodeau carnea-i frumoas i nou, nemailsndu-i nimic. Turb zadarnic fa de nedreptatea celor ce i se ntmplau. Dup care senzaii cu ecouri stranii i nflorir n minte. Vezi? ntreb Dariat. Este simplu, aplic-i gndurile n felul sta. O fcu i afinitatea se deschise, unindu-l cu Mindori. Ce se ntmpl? ntreb agitat oimul-negru. ntregul picior stng al lui Rocio fusese distrus. Foc alb i cuprindea vintrele i ciotul rmas din piciorul drept. Peran! strig oimul-negru. Rocio suprapuse tonul mintal al cpitanului peste propriile sale gnduri. Ajut-m, Mindori. Cum? Ce se ntmpl? Nu te-am putut simi. Te-ai nchis fa de mine. De ce? N-ai mai fcut asta niciodat. Iart-mi. De vin-i durerea, un infarct. Cred c mor. Las-m s fiu cu tine, prietene. Haide. Repede! Simi cum legtura de afinitate se lrgete i oimul279

negru era acolo, ateptndu-i cpitanul, cu mintea plin de iubire i nelegere, o creatur blnd i ncreztoare, n ciuda mrimii i puterii sale incontestabile. Kiera Salter exercit nc i mai mult din genul ei specific de presiune. Cu un ultim blestem la adresa diavolilor care nu-i lsau alternativ, Rocio abandon corpul omenesc drag i lunec prin legtura de afinitate. Transferul acesta era diferit de cel care-l adusese din lumea de dincolo. Aceea fusese o intrare forat, pe cnd aceasta era o mbriare primitoare din partea unei iubite lipsite de sofisticare, care-l trgea pentru a-l feri de ru. Centrul energistic pe care-l generase sufletul lui se stabili n interiorul celulelor neurale ce ateptau n miezul oimului-negru, iar legtura care-l conecta de corpul cpitanului se rupse cnd craniul fu zdrobit de pumnul triumftor al Kierei. Mindori sttea pe piedestalul su de pe a doua dintre cele trei terase de andocare ale Valiskului, absorbind rbdtor fluid nutritiv n vezicile sale de stocare. Dincolo de eclipsa spaioportului non-rotativ a habitatului, giganta gazoas Opuntia era un pienjeni decolorat de benzi de furtun verde-limoniu. Imaginea era confortabil pentru oimul-negru, care se nscuse n inelele Opuntiei i avusese nevoie de optsprezece ani pentru a ajunge la conul lung de o sut douzeci i cinci de metri a formei sale mature. Constituia o ciudenie chiar i printre oimii-negri, ale cror profiluri se abteau considerabil de la forma discoidal standard a oimilor-de-vid. Carcasa din polip era verde-ntunecat, presrat de inele purpurii, iar trei protuberane groase aidoma unor aripioare se ridicau din sfertul posterior. innd seama de aspectul de proiectil turtit, unica opiune pentru modulul sistemului de susinere biotic era forma de pictur alungit spre napoi, care sttea ca o a metalic peste seciunea median a carcasei superioare. Ca la toi oimii-negri i oimii-de-vid, cmpul su de
280

distorsiune era pliat n jurul carcasei, abia fiind operativ n timp ce era andocat. Starea aceea lu ns sfrit imediat ce sufletul lui Rocio Condra i invad celulele neurale. Numrul de neuroni pe care-i poseda acum era considerabil mai mare dect al creierului omenesc, sporind volumul de putere energistic produs de distorsiunea transdimensional. Rocio se extinse din zona de stocare alocat de Mindori, trecnd direct prin subrutinele concepute pentru a-l susine. Surprins, oimul-negru izbuti doar s ntrebe: Cine eti? nainte ca el s-i supun mintea. Nu putea totui s preia controlul funciilor enorm de complexe ale unui oim-negru cu uurina cu care ar fi procedat ntr-un corp omenesc. Nu exista un instinct care s-l cluzeasc, nu exista o succesiune veche i familiar de impulsuri nervoase pe care s-o urmeze. Acesta era un teritoriu necunoscut; n timpul vieii lui nu existase nicio nav stelar, cu att mai puin una organic. Rutinele autonome care reglementau organele lui Mindori funcionau perfect, aa nct le ngdui s opereze n continuare. Pe de alt parte ns cmpul de distorsiune era controlat n mod direct de gndirea contient. La dou secunde dup posedare, cmpul se dilat scpat de sub control i oimul-negru se nclin spre spate, smulgnd tuburile de alimentare ale piedestalului din orificiile lor. Fluidul nutritiv se revrs ca o artezian, inundnd terasa, pn ce habitatul nchise iute valvele musculare. Mindori se legn apoi n fa, dup care se ridic trei metri deasupra piedestalului n form de ciuperc, n timp ce Rocio se strduia cu disperare s stopeze fluxurile oscilante care-i goneau slbatic prin celulele configuratoare. Din nefericire nu putea coordona prea bine procesul. Detecia masic, simul primar al oimului-negru, provenea dintr-o manipulare secundar sofisticat a cmpului de distorsiune. Rocio nu-i putea da seama nici
281

mcar unde se afla, cu att mai puin s revin acolo unde fusese. Ce dracu faci? ntreb Rubra iritat. Pupa lui Mindori se roti ntr-un arc rapid, aproape zgriind suprafaa terasei cu aripioarele inferioare. oferul unui vehicul de service frn violent, dup aceea bg iute n mararier, cnd uriaa nav stelar bitek vji la nici cinci metri de parbrizul bombat al cabinei sale. Scuze, rosti Rocio, scotocind cu disperare prin memoriile restricionate ale oimului-negru n cutarea unei rutine de comand. Este un flux de putere. l stopez imediat. Ali doi oimi-negri ncepur giraii similare, cu neuronii invadai de sufletele revenite. Rubra le expedie de asemenea ntrebri nervoase. Rocio izbuti s regleze ceva mai eficient cmpul i s asocieze formele masice pe care le percepea cu imaginile provenite de la blisterele senzoriale. Carcasa i luneca periculos de aproape de marginea terasei de andocare. Reconfigur cmpul de distorsiune pentru a-l impulsiona n direcia opus. Ceea ce fu perfect pn cnd i ddu seama exact ct de repede se ndrepta ctre peretele habitatului. Iar alt oim-negru (neposedat) i sttea n cale. Nu m pot opri, rbufni spre el. oimul-negru se ridic iute i lin, nind aizeci de metri drept n sus, i protest indignat. Mindori lunec pe sub el i reui s se opreasc cu o clip nainte ca aripioarele posterioare s-i loveasc nveliul Valiskului. Ultimii doi cpitani de oimi-negri din taverna Tacoul fur sacrificai finalmente pentru strategia Kierei i navele li se ridicar de pe piedestale ca nite artificii supraalimentate. Rubra i ceilali oimi-negri trimiser ntrebri alarmate dup ei. Trei oimi-negri neposedai, enervai realmente de comportamentul verilor lor, se lansar de asemenea de pe teras. O coliziune pru iminent cnd navele gigantice dansar n interstiiul de un kilometru dintre cele dou terase. Rubra ncepu s emit spre ele vectori de zbor,
282

ncercnd s le menin la distane reciproce sigure, solicitnd supunere instantanee. De acum Rocio stpnea elementele de baz ale dinamicii cmpului de distorsiune i i manevr forma mthloas napoi ctre piedestalul iniial. Dup cinci tentative, n care-l ocolise printr-o spiral smucit, izbuti s se instaleze. Sper c acum ai terminat toi, spuse Rubra dup ce stolul agitat de oimi-negri asoliz nervos. Cu un aer plouat, Rocio accept admonestarea. El i ceilali patru oimi-negri posedai schimbar saluturi private, transmind fragmente de informaii despre felul n care s-i controleze corpurile. Dup ce experiment o jumtate de or, Rocio fu plcut surprins de ceea ce putea s vad i s simt. Mediul gigantei gazoase era ticsit de energie de multe tipuri i de foarte mult mas liber. Talazurile de magnetism, electromagnetism i particule energetice se suprapuneau. Percepea douzeci de satelii i sute de asteroizi mici. Toate trasau linii delicate peste contiina sa, ivindu-se ntro sumedenie de feluri: unde armonice, culori, mirosuri. Dispunea de mult mai multe percepii dect cele produse de aparatul senzorial uman. i de fapt orice percepie ar fi fost mult mai bine dect lumea de dincolo. Banda de afinitate se cufund ntr-o tcere domolit, pe cnd ei ateptau s vad ce se va ntmpla n continuare.

7
Avionul spaial suprancrcat urc destul de sigur prin stratosfera Lalondei, ndeprtndu-se de coasta muntoas estic a lui Amarisk. Abia dup ce ajunse la o sut de kilometri altitudine, acolo unde ionii se rarefiaser la un nivel cu puin peste cel al vidului aglomerat de electricitate
283

static, Ashly Hanson comut de la statoreactoarele inductive la propulsia reactiv. Atunci ncepur problemele. Trebui s ambaleze la maximum motoarele-rachet gemene din coad, crescnd voltajul de la celulele energetice i aducnd temperatura plasmei la plafoane periculoase. Circuitele de rcire emiser avertizri, pe care Ashly le examin comparativ cu funcionarea avionului, innd seama de unele i ignorndu-le pe altele. Pilotarea era mediul lui de existen: s tie ct de departe putea mpinge sistemele i cnd s-i asume riscuri calculate. Rezervele de putere, nivelurile de combustibil i marjele de siguran formau desene multitexturale fabulos de elaborate ce interacionau n mintea lui, pe cnd brbatul i continua jongleria magic. Factorii ncepeau s concorde lent, ngduindu-i s decid asupra celei mai bune opiuni: viteza de nvingere a atraciei gravitaionale la altitudinea de o sut douzeci de kilometri. n mod teoretic, n felul acela ar mai fi rmas n rezervoare cu apte kilograme de mas de reacie. Nu-i totui o nlime prea grozav, mormi el n barb. Avea totui s le ofere posibilitatea jonciunii cu Lady Mac. Cele douzeci i nou de motive pentru parametrii de suprancrcare ai avionului spaial plvrgeau i chiuiau voios napoia lui, indiferente la eforturile printelui Elwes i ale lui Kelly Tirrel de a le domoli. N-avea s dureze prea mult, gndi Ashly cu un aer de posomoreal inevitabil; putii vomitau ntotdeauna n imponderabilitate, mai ales cei att de mici ca actualii lui pasageri. Dataviz calculatorului de zbor, solicitnd un canal spre Lady Mac. Procesorul de comunicaii avu nevoie de ceva timp s se fixeze pe satelitul Lalondei, i chiar i atunci limea de band era redus. Dovezi sumbre ale forelor maligne ce se roteau invizibil n jurul planetei sortite pieirii. Joshua? Te monitorizez, Ashly.
284

Va trebui s faci nite manevre n vederea jonciunii. Eu voi fi nevoit chiar s-mi cheltuiesc masa de reacie a propulsorului pentru a ajunge pe orbit. sta-i vectorul. Dataviz fiierul din calculatorul de zbor al avionului spaial. Iisuse, da-i chiar la limit. tiu. mi pare ru, dar putii cntresc prea mult. Iar cnd vom ajunge n port, va trebui s nlocuieti complet motoarele reactive. Le-am ambalat peste normele de siguran. Probabil c n-ar strica niciun test complet de rezisten structural Oricum bonificaia noastr pentru lipsa revendicrilor s-a dus dracu-n btlie. Pregtete-te pentru jonciune n dousprezece minute. Mulumesc. Chicotelile fericite ce rsunau din cabina avionului spaial se reduceau considerabil. Acceleraia se diminuase la o douzecime de ge, cnd se ncheie arderea pentru injectarea pe orbit. Ambele motoare-rachet se oprir. Calculatorul de zbor anun c n rezervoare mai rmseser patru kilograme de mas de reacie. Apoi primul icnet lichid se auzi din fundul cabinei. Ashly strnse din dini i se pregti pentru urmare. Avertizrile de acceleraie rsunar n cabinele din Lady Macbeth. Edenitii care lucrau sub supravegherea Sarhei Mitcham i a lui Dahybi Yadev, pregtindu-se pentru sosirea a treizeci de copii, se grbir spre cuete i saltelele temporare. Toi purtau pe fee variante ale aceleiai expresii cenuii ngrijorate. Consternarea aceea era de neles, innd seama de cele prin care trecuser n ultimele treizeci de ore. Sirenele ascuite trezeau o mulime de asocieri alarmante. Nu v temei, anun Joshua. De data acesta nu vor mai fi ge-uri ucigae, ci simt pur i simplu manevre de poziionare.
285

Era singur pe punte, cu luminile reduse la nivelul unei sclipiri trandafirii, care intensifica rezoluia display-urilorhologram ale consolelor i proieciilor AV. n mod destul de straniu, se simea bine n solitudinea aceea. Acum era ceea ce dorise dintotdeauna s fie, sau crezuse c dorea s fie: un cpitan de nav stelar, scutit de orice alte responsabiliti. Supravegherea calculatorului de zbor, simultan cu pilotarea navei mari pe noul vector de curs ctre avionul spaial inert nu-i lsa prea mult timp s reflecteze asupra consecinelor aciunilor lor recente. Warlow mort echipa de mercenari pierdut planeta cucerit flotila de salvare mprtiat Nu dorea realmente s se gndeasc la ntregul dezastru i nici la implicaiile mai vaste ale revrsrii necontrolate a posedailor n univers. Mai bine s funcioneze util, mai bine s se piard n mecanica problemelor curente. Dintr-un punct de vedere, cderea lui emoional era similar cu un sentiment de eliberare. Ei ctigaser btliile n care luptaser personal, iar dup aceea i salvaser pe edeniti, pe copii, i acum pe Kelly. Iar n scurt timp aveau s porneasc spre cas. Ce puteai s ceri mai mult? Rspunsul silenios fu continuarea sentimentului de vinovie. Joshua o stabiliz pe Lady Mac la un kilometru deasupra avionului spaial, ngduind legilor mecanicii orbitale s le aduc pe cele dou laolalt. Ambele nave intraser n penumbra care reducea planeta de dedesubt la nivelul unei pete negre lipsite de contururi precise. Erau oarbe din punct de vedere vizual i doar echipamentele radar i infraroii puteau distinge ntre oceane i continente. Comand calculatorului de zbor s stabileasc circuite de comunicare cu puinii satelii de observaie rmai pe orbit joas. Imaginea oferit de acetia se complet iute. Axnarisk ieise acum complet n emisfera luminat. Continentul era dominat de uriaul nor rou, care acoperea
286

deja aproape un sfert din uscat i se extindea rapid din bazinul Juliffe, cu marginile naintnd la viteza unui uragan. n acelai timp ns i pstra consistena mtsoas, o ptur uniform prin care era imposibil s se ntrevad solul de dedesubt. Dispruse i pata cenuie care atrnase peste Comitatele Quallheim n timpul scurtei campanii a mercenarilor. Nici chiar munii n care triau tyrathca nu fuseser o barier; norul spumega n jurul lor, pecetluind vile. Doar vrfurile cele mai nalte rmseser neatinse, cu crestele zimate i acoperite de zpad ridicndu-se prin vlul rou ca nite aisberguri plutind pe o mare de snge. Imaginea aceea l dezgustase anterior pe Joshua, dar acum l nfrico. Puterea brut potenial pe care o sugera era nspimnttoare. Joshua reveni la imaginile ce soseau de la grupurile de senzori extinse de Lady Mac. Avionul spaial se afla la cinci sute de metri deprtare, cu aripile deja pliate spre napoi. Acion propulsoarele ionice mediane ale navei stelare i avans, apropiind suportul de andocare pentru conectare la prinderile cu clichet din botul conic al avionului spaial. Stnd n scaunul de pilot i privind prin parbrizul ngust, Ashly fu uimit, ca ntotdeauna, de abilitatea lui Joshua de a controla micrile uriaei nave sferice. Suportul de andocare pe care-l telescopase din hangar se roti graios, dup care lunec peste botul n form de glon turtit. Evident alinierea fusese perfect de la prima ncercare. Zngnituri fur transmise prin structura de rezisten i avionul spaial intr treptat n hangarul cilindric ngust al lui Lady Mac. Ashly se nfior cnd alt globul de fluid cald, lipicios i mirositor, ateriz pe uniforma-combinezon. Nu fcu greeala de a ncerca s-o loveasc cu palma pentru a o ndeprta, fiindc n-ar fi fcut altceva dect s divid globulele mari n multe globule mai mici. Iar pe acelea le puteai inhala. Opt dintre voi vor rmne n cabin, dataviz Sarha cnd tubul-ecluz al hangarului se cupl cu avionul spaial.
287

Faci mito de mine? replic Ashly stupefiat. Ghinion, dar cu atia pasageri la bord, depim capacitatea sistemului de susinere biotic. Am nevoie realmente de filtrele pentru bioxid de carbon din avionul spaial. Doamne! rosti el disperat. Bine. Trimite-mi ns nite uniti de igienizare portabile, i ct mai repede. Te ateapt deja n ecluz. Mulumesc. Expediaz-i nti pe putii cei mai mici. O s-i nghesui n modulele tau-zero. n regul. Ashly dataviz calculatorului de zbor s deschid trapa ecluzei, apoi se ridic de la locul lui pentru a vorbi cu printele Elwes despre repartizarea copiilor. Cele dou tuburi neavariate ale propulsiei cu fuziune din Lady Macbeth se activar imediat ce avionul spaial intrase complet n hangar. Nava se ndeprt de planet cu unge constant, ndreptndu-se ctre coordonatele de salt care aveau s-o alinieze cu steaua Senintii. Ht departe n urma ei, seciunea median a norului rou undui i se nvolbur. O coloan tornad se ridic din centru, nlndu-se cu peste douzeci de kilometri deasupra curenilor de cumulus rsucitori. Pentru cteva minute, flexion orbete aidoma unui deget care chema sau care zgria. Dup aceea bateriile de senzori i panourile de termopurjare ale lui Lady Macbeth ncepur s se retrag n poziiile pentru salt, sub carcas. Jetul albalbastru sclipitor al evacurii fuziunii dispru, iar nava se nclin ntr-o parte, cu botul n sus, pentru un minut, nainte de a fi revendicat de un orizont de evenimente. Degetul cercettor al norului i pierdu vigoarea i se nclin lent, recunoscnd nfrngerea, cu vaporii strlucitori reabsorbii n centrul, acum calm, al linoliului. Marginile norului i continuar naintarea grbit.
288

Panorama din Hilton, de pe Monterey, era pe att de spectaculoas pe ct putea oferi o cldire de trei sute cincizeci de milioane de dolari. Al Capone se ddea n vnt dup ea. Apartamentul Nixon se gsea la nivelul cel mai de jos al turnului, oferind gravitaia standard. Noua Californie luneca lent dincolo de fereastra curbat ecranat mpotriva radiaiilor care alctuia un perete ntreg al dormitorului principal. Planeta strlucea ispititor pe fundalul negru ca noaptea al cmpului stelar. Singura lui dezamgire era faptul c de aici stelele nu se vedeau clipind, aa cum o fceau cnd le vzuse deasupra cabanei de refugiu estival pe care o avusese la Lacul Round. Dac nu inea ns seama de asta, Al se simea din nou ca un rege. Hilton era un turn cu aizeci de niveluri care se ridica din asteroidul Monterey, aflat pe o orbit de o sut zece mii de kilometri n jurul Noii California Cu excepia zgrie-stelelor din habitatele edeniste (de la care se inspirase), n Confederaie existau puine structuri similare. Turitii puteau privi rareori n felul acesta peste planetele terracompatibile. Ceea ce-i o tmpenie, gndi Al, fiindc de pe urma unor hoteluri ca Hilton se pot face afaceri serioase. El nu-i putea ns petrece toat ziua uitndu-se la Noua Californie. i simea pe principalii locoteneni ai Organizaiei ateptnd rbdtor la ua apartamentului. nvaser iute s nu ntrerup cnd el dorea intimitate, totui aveau nevoie de comenzi, pentru a fi inui mereu n alert. Al tia ct de rapid aveau s se destrame lucrurile, dac nu-i cravaa. Poate c lumea era alta, dar natura oamenilor nu se schimbase. Parc rspunznd unei indicaii regizorale, Jezzibella toarse: ntoarce-te, iubitule. M rog, poate c i natura unor oameni se schimbase ntre timp femeile din anii 1920 i 1930 nu se comportaser ca ea. Pe atunci erau fie trfe, fie neveste. Pe
289

de alt parte, Al ncepea s suspecteze c nici n secolul acesta nu existau multe fete chiar ca Jezzibella: acum dulce i pisicoas, iar n clipa urmtoare la fel de dur i de solicitant ca el nsui. Al dispunea acum de puterea energistic, ceea ce nsemna c putea face nite chestii aproape incredibile cu scula lui. Chestii despre care nici Jezzibella nu tiuse. Performane care-l fcuser mndru, pentru o vreme cel puin, pentru c erau unicele momente n care o putea determina pe femeie s-i cereasc mai mult, s nu se opreasc, s-i spun ct de incredibil era. n cea mai mare parte a timpului ns lucrurile stteau exact pe dos. Rahat, pn i felul n care sruta ea era bieesc! Necazul era c dup ce Al fcea toate lucrurile acelea fantastice cu trupul ei focos, ea dorea s i le fac din nou, i din nou, i din nou Te rog, scumpule. Mi-a plcut cu adevrat poziia egiptean. Numai tu o ai destul de mare ca s se simt aa cum trebuie. Cu un oftat pe jumtate resemnat, Al prsi fereastra i reveni la patul afundat pe care era ntins Jezzibella. Femeia incredibil de atrgtoare nu avea nicio ruine, era complet goal. El rnji i ls s i se deschid halatul alb, iar Jezzibella ovaion i aplaud cnd erecia lui se nl. Apoi se trnti pe spate, cu personajul modificndu-i-se instantaneu. Al privea acum o colri speriat pentru cireica ei. Ptrunderea lui fu slbatic, lipsit de orice tentativ de finee. O fcu s ipe stupefiat, implorndu-l s se opreasc, s fie blnd. Nu-i putea ns rezista, nicio fat nu putea rezista unui amant ca el. n cteva minute pistonrile lui viguroase i preschimbar ipetele n gemete prelungite de ncntare, iar grimasa n surs. Corpul femeii rspunse i ei doi se micar laolalt ntr-un ritm acrobatic rafinat. Al nu fcu nicio ncercare s se controleze, s-o atepte i pe ea, ci erupse cnd fu gata, indiferent la orice altceva. Cnd ochii picotind i se deschiser, o vzu privind ca
290

ameit tavanul, umezindu-i buzele cu vrful limbii. sta a fost un futai-fantezie bun de tot, rosti ea trgnat. Va trebui s-l mai facem o dat. Al renun. Trebuie s-i dau bice i s-i pun la treab pe biei, tii cum e Da, scumpule. Ce-o s-i pui s fac? Hristoase, da proast mai eti! Eu conduc acum tot ccatu sta de planet! Crezi c-asta se face de la sine? Am milioane de probleme ce trebuie rezolvate. Soldailor trebuie s le dai ordine, altfel se puturoesc. Jezzibella i uguie buzele n botior, dup care se rostogoli pe o parte i lu blocul procesor de lng pat. Scrise pe el i se ncrunt. Al, iubitule, trebuie s-i retragi cmpu la. Scuze, mormi el i se strdui s-i calmeze gndurile. Era modul cel mai bun n care s nu afecteze funcionarea gadgeturilor electrice. Jezzibella fluier apreciativ pe cnd citea datele ce se derulau pe ecranul blocului (renunase de mult s ncerce s datavizeze n prezena lui Al). Potrivit informaiilor asamblate de biroul lui Harwood, pe Noua Californie erau acum aproape patruzeci de milioane de posedai. Cuplarea cu Al, impulsul acela nebunesc din spaioportul San Angeles, prea s fi fost micarea cea mai inteligent pe care o fcuse vreodat. Aceasta era aventura anarhic pe care o cutase toat viaa. Fiorul de putere pe care-l cpta alturi de Al era imul de via i moarte n modul literal o stimula ntr-o msur mai mare dect orice adulaie pe care i-ar fi artat-o fanii n timpul concertelor. Cum ar fi putut cineva s tie c un gangster din trecut ar avea asemenea geniu n asamblarea unei structuri de putere care s in n servitute o planet ntreag? Iar el fcuse exact asta. Trebuie s tii doar ce sfori s tragi, i spusese Al n vreme ce zburau spre asteroizi.
291

Bineneles, cele patruzeci de milioane de posedai nu-i erau toi perfect loiali i nu erau nici mcar recrutai n Organizaie. Pe de alt parte ns, nici vasta majoritate a cetenilor din Chicago nu-i juraser credin: totui, doritori sau nu, i fuseser vasali. Tot ce trebuie, explicase el, este s avem o Organizaie pregtit cnd ncep s apar posedaii. n Chicago m-au numit gangster, fiindc exista alt administraie care ncerca s conduc lucrurile n paralel cu mine: guvernul. Eu am pierdut pentru c lbarii erau mai puternici. De data asta n-o s mai fac aceeai greeal. De data asta de la-nceput n-o s mai exist dect eu. i se inuse de cuvnt. Jezzibella l privise acionnd n acea prim zi, imediat dup ce capturaser asteroizii de pe orbit i reeaua DS. Sttuse tcut n fundul slii de operaii tactice navale de pe Monterey, pe care soldaii Organizaiei o transformaser n cartierul lor general. Privise i nvase n ce se bgase. i vzuse cum se cldea o piramid, una format exclusiv din oameni. Fr s-i ias niciodat din srite, Al transmitea ordine locotenenilor si, care le transmiteau subordonailor lor i tot aa mai departe n jos. O piramid care cretea n mod constant, absorbind recrui la baz, sporindu-i nlimea, sporindu-i puterea vrfului. O piramid a crei ierarhie era stabilit i meninut prin aplicarea rece i nemiloas a forei. Primele inte ce fuseser transformate n lav de platformele DS fuseser centrele guvernamentale, ncepnd cu Palatul Senatului i bazele militare, pn la seciile de poliie din comitatele rurale Al i ura cu adevrat pe poliiti. Muitii ia mi-au omort fratele, mrise el sumbru cnd fusese ntrebat de Jezzibella. Pn i primriile mici din stucuri fuseser reduse la nivelul tciunilor dup ce-i ncepuser programul de diminea. Vreme de opt ore platformele lansaser impulsuri de energie spre planeta nefericit i neajutorat
292

pentru a crei aprare fuseser construite. Toate grupurile care ar fi putut organiza rezisten fuseser terse n mod sistematic de pe faa pmntului. Dup aceea posedaii fuseser liberi s se rspndeasc. ns oamenii Organizaiei lui Al se aflau printre ei, direcionndu-le marul, aflnd cu exactitate cine revenise din lumea de dincolo, din ce epoc provenise i ce fcuse n viaa anterioar. Detaliile respective erau expediate la biroul nfiinat de Avram Harwood n Monterey, unde erau studiate pentru evaluarea utilitii poteniale. Apoi civa alei pe sprncean primeau o ofert pe care Pur i simplu n-o pot refuza, chicotea Al jubilnd. Ei alctuiau o minoritate, dar nicio guvernare nu avusese vreodat nevoie de altceva. Niciun rival nu se putuse dezvolta. Al avusese grij n privina aceasta: deinea puterea de foc necesar pentru susinerea Organizaiei, dac cineva ar fi ieit din rnd. Iar prin capturarea reelei DS, el dobndise i reeaua de comunicaii militare ultrarobust, singura care avea ansa de a rmne funcional n teritoriile posedailor. Aa nct chiar dac printre posedaii nou-aprui existau unii care obiectau (i existau, desigur), nu-i puteau contacta pe alii care gndeau similar, pentru a crea o opoziie mulumitoare. n cele din urm Jezzibella se simise privilegiat. Era un moment axial al istoriei, ca i cum l-ar fi privit pe Eisenhower trimindu-i forele n Ziua Z, ori ca i cum ar fi fost alturi de Richard Saldana cnd organizase exodul de pe asteroidul New Kong la Kulu. Privilegiat i extatic. Mai multe statistici se derular pe ecranul blocului procesor. n zonele n care Organizaia deinea controlul suprem rmseser peste aisprezece milioane de nonposedai. Biroul lui Harwood declarase c ei trebuia pstrai ca atare pentru a menine funcionarea utilitilor i serviciilor, i n general Organizaia avusese grij n privina aceasta deocamdat. Jezzibella avea ns ndoieli serioase cu privire la meninerea strii respective.
293

Transportul era de asemenea orchestrat pentru invadarea oraelor i comitatelor ce rmseser necontaminate. Potrivit estimrilor tactice, peste douzeci i patru de ore pe Noua Californie aveau s existe o sut de milioane de posedai. Peste alte trei zile Organizaia avea s dein controlul absolut al ntregii planete. Iar cu o zi n urm Jezzibella nu avusese ca distracie dect un cuplu de puti slbnogi cu ca la gur i glumele plictisitoare ale anturajului ei. Arat al dracu de bine, Al, spuse ea. Cred c obii ce i-ai dorit. El o plmui n joac pe fese. ntotdeauna obin ce-mi doresc. Lucrurile aici nu-s chiar aa de diferite de Chicago. Este doar o chestiune de mrime; asta-i mult mai mare-n pula mea, da-i am pe bieii lui Awy Deteptu care s ajute n reglementarea chestiilor stora s in evidena i toate celelalte. Awy na ajuns s fie primarul San Angelesului aa cum Big Jim Thompson ajunsese pe atunci la Primria din Chicago. Nu, dom-le, nu, el se pricepe bine la hroage. i Leroy Octavius e priceput. Da-da. Acum neleg de ce ai vrut s-l pstrezi. Mi-ar fi de folos mai muli ca el. Pentru ce? Pentru a menine lucrurile n micare, bineneles. Cel puin nc cteva zile. Se grbovi i-i frec faa cu palmele. Dup-aia s vezi ccarea flotei. Majoritatea idioilor de aici vor s fac scamatoria asta cu dispariia. Ii-suse, Jez, nu-s prea sigur c-i pot opri. n ultima zi i ordonase de opt ori lui Emmet Morden s foloseasc platformele DS pentru a lovi cldiri i cvartale din orae peste care se formau fuioare de nor rou. De fiecare dat vinovaii neleseser aluzia i volbura luminoas dispruse. Deocamdat el se afla la comand. Dar se gndea intens, i fr prea mare succes, la ce urma s se ntmple dup ce
294

avea s ctige planeta. Avea s fie greu s-i opreasc pe posedai s dispar n interiorul norului rou, deoarece era singurul dintre ei care nu dorea asta. Dup ce avea s cucereasc planeta, ei aveau s nceap s se uite n jur, s caute ce anume i oprea s-i ating inta adevrat. Iar vreun mecher cu geana pe ansa cea mare avea s acioneze. N-ar fi fost prima dat cnd vzuse ntmplnduse asta. D-le altceva de fcut, spuse Jezzibella. Sigur c da, ppuic. Adic dup ce le dau o planetntreag n pula mea, ce le mai pot oferi, pentru Hristos? Fii atent, mi-ai tot spus c toat chestia asta se va sfri dup ce posedaii vor scoate Noua Californie din univers, da? Toi vor fi egali i nemuritori. Da, cam aa. Asta-nseamn c tu nu vei mai fi nimic cel puin, nimic special. Exact asta-i spun, n pula mea! Jezzibella se transform din nou. De data aceasta nu mai semna cu nimic din ce vzuse el pn atunci: bibliotecara sau profesoara fat btrn. Nici mcar pe departe sexy. Al inspir uierat printre dini, fiindc felul n care femeia fcea chestia asta l irita pur i simplu deoarece ea nu deinea putere energistic. Se aplec i-i puse minile pe umerii lui, cu ochi severi la numai civa centimetri de ai si. Cnd nu vei mai fi nimic, toi locotenenii i soldaii ti vor deveni nimicuri, de asemenea. n adncul sufletelor, ei nu vor dori asta. Trebuie s gseti un motiv i un motiv bun, n pizda m-sii! ca s menii Organizaia intact. Dup ce ei l vor pricepe, o s poi pstra totul frumuel i cuminel, pentru nc destul vreme. Chestia este c aici am ctigat. Nu mai exist nici mcar un pretext pentru a continua aa cum am fcut-o. Exist destule pretexte, zise ea. Tu n-ai habar pur i simplu destule despre felul n care funcioneaz galaxia
295

modern, pentru a-i face vreun plan pe termen lung, aia-i! Dar o s-ncep chiar de acum s rezolv problema asta. Ascult atent! Guvernul planetar al Noii Californii avusese dintotdeauna o prere progresist despre injectarea banilor n aprarea local. n primul rnd, se asigura industriei o motivaie sntoas pentru o politic a exporturilor agresiv, sporind ctigurile din exterior. n al doilea rnd, mrimea Marinei ei, peste cea medie, i conferea un excelent statut politic major n cadrul Confederaiei. Entuziasmul acela pentru echipamentele defensive dusese la un superb cadru C3 (comand, control, comunicaii). Nucleul l constituia centrul de operaii tactice navale Monterey: o sal mare excavat n roca asteroidului, sub prima cavern biosfer, i echipat cu cele mai modeme IA-uri i sisteme de comunicaii, conectate la tot att de impresionantele escadroane de satelii de senzori i platforme de armament. Centrul putea coordona aprarea ntregului sistem stelar mpotriva a diverse evenimente, de la o invazie pe scar global, pn la un atac de hruial din partea unei nave stelare cu propulsie antimaterie. Din pcate, nimeni nu luase vreodat n calcul consecinele capturrii sale, urmat de ntoarcerea puterii de foc spre interior, ctre planet i asteroizii de pe orbita ei. Pentru a conduce centrul de operaii, locotenenii Organizaiei se mpriser n dou faciuni. Pe de o parte, personalul lui Avram Harwood care se ocupa exclusiv de detaliile de management i administrare a Organizaiei, fiind practic noul serviciu civil. Pe de alt parte, un numr restrns lucrau sub comanda lui Silvano Richmann i Emmet Mordden, opernd hardware-ul militar pe care-l capturaser. Ei aplicau legile. Legile lui Al. Brbatul ncredinase sarcina aceea exclusiv posedailor, pentru eventualitatea n care un non-posedat ar fi ncercat s fac
296

pe eroul. Cnd Al i Jezzibella intrar n centrul de comand, uriaele ecrane holografice murale artau imagini din satelit ale lui Santa Volta. Turle sure de fum se nlau din cteva cvartale ale oraului. Peste ele erau suprapuse simboluri grafice n timp real, care prezentau avansarea trupelor Organizaiei. Silvano Richmann i Leroy Octavius stteau n faa ecranelor colorate, cu capetele apropiate, discutnd strategia cea mai bun pentru subjugarea populaiei. Echipa de comunicaii atepta rbdtor n cele opt iruri de console din spatele lor. Toi se ntoarser cnd Al avans. Rnjir, surser, ovaionar i fluierar. El fcu onorurile, strngnd umeri i mini, glumind, rznd, mulumind, ncurajnd. Jezzibella l urma la un pas deprtare. Ea i Leroy ridicar cte o sprncean ntrebtoare, unul ctre cellalt. Cum merge? ntreb Al un grup format din locotenenii seniori dup ce termin cu saluturile. Suntem mai mult sau mai puin n grafic, spuse Mickey Pileggi. Unii au opus rezisten. Alii au czut pe spate i au stat cu lbuele n aer, dup ce am ajuns la ei. Nu putem ti dinainte ce se va-ntmpla. S-a rspndit vestea c nu-i posedm pe toi i asta ne vine-n ajutor. Creeaz mult confuzie. E bine i din punctul meu de vedere, zise Emmet Mordden. Sateliii cu senzori au monitorizat o parte a traficului de mesaje din adncul spaiului. Nu-i uor, fiindc n majoritate sunt transmise pe fascicul ngust direcional. Se pare totui c restul sistemului tie c suntem aici i tie ce facem. Asta va fi o problem? se interes Al. Nu. Cnd am ocupat asteroizii orbitali, am prins aproape patruzeci la sut dintre navele Marinei Noii Californii n docuri. Ele sunt tot acolo, iar alte douzeci la sut sunt detaate pe termen nelimitat n Marina Confederaiei. n felul sta n sistem au rmas maximum
297

cincizeci de nave care ne-ar putea cauza probleme. Toate platformele DS sunt ns n alert de situaie A. Chiar dac amiralii de acolo se pun de acord pentru o aciune conlucrat, ei tiu c atacul asupra noastr ar fi sinuciga. Al aprinse un trabuc i sufl fumul spre ecran. Display tactic de orbit apropiat, l numise Emmet ieri. Pentru moment prea destul de calm. Se pare c ai fi stpn pe felia ta de treab, Emmet. Simt plcut impresionat. Mulumesc, Al. Brbatul surescitat aproape c opi de ncntare. Dup cum poi vedea, pe o raz de un milion de kilometri n jurul planetei nu exist niciun fel de activitate de vehicule spaiale, cu excepia a cinci oimi-de-vid, care se menin stabili deasupra polilor, la apte sute de mii de kilometri deprtare. Bnuiala mea este c ne urmresc pur i simplu, pentru a vedea ce se-ntmpl. Spioni? ntreb Al. Da. Ar trebui s-i facem ndri, rosti cu glas tare Bemhard Allsop. Nu-i aa, Al? n felul sta, restul de ccai de edeniti comuniti o s priceap mesajul: nu ne spionai, nu v jucai cu noi, fiindc v futem n cur. Gura, spuse Al ncetior. Bemhard fcu o grimas nelinitit. Sigur c da, Al. N-am vorbit serios. Poi lovi oimii-de-vid? ntreb Jezzibella. Emmet privi de la ea la Al i-i umezi buzele brusc asudate. Este cam greu. Au ales cu mult grij poziiile alea polare. Vreau s spun c-s n afara razei armelor noastre energetice. Iar dac lansm spre ei o salv de viespi de lupt, vor intra pur i simplu n guri-de-vierme. Dar, ce naiba ce pierdem dac-ncercm? Nu de data asta, zise Al i-i mestec trabucul, trecndu-l din partea stng a gurii n cea dreapt. Ei pot vedea ce facem noi i asta-i va speria. n scurt timp toat
298

Confederaia asta blestemat va ti ce se-ntmpl aici. i-am spus c-o s-aduc necazuri, iubitule, rosti prompt Jezzibella. Vocea i revenise la tonul ascuit i miorlit al unei stricate de pe strad. Da, ppu, mi-ai spus, zise brbatul fr s-i desprind ochii de la display-ul tactic. Va trebui s facem ceva-n privina lor, anun Al ctre toat sala. Ce dracu, spuse Emmet, eu sunt gata s-ncerc, dar nu cred Nu, Emmet, l opri Al pe un ton blnd. Nu m refer la cinci nave de ccat. M refer la ceea ce se afl n spatele lor. Edenitii? ntreb Bemhard plin de speran. Da, pe de o parte. ns ei nu nseamn totul, nu-i aa, biete? Aici trebuie s gndeti pe picior mare. Acum te gseti ntr-un univers mare. Le captase ntreaga atenie. La dracu, Jez a avut dreptate. Tipic. Edenitii vor transmite n toat Confederaia ce am fcut noi aici. i dup-aia ce credei c se va-ntmpla, eh? Se rsuci, descriind un cerc complet, cu braele ntinse teatral: Vreo opinie? Nu? Pi, mie mi se pare destul de evident, biei. Vor veni aici cu toate ccaturile de nave de lupt pe care le au, i ne vor lua planeta napoi. Ne putem lupta, zise Bemhard. Vom pierde, toarse Al. Dar asta nu conteaz. Nu-i aa? Fiindc tiu ce gndii. tiu ce gndete fiecare gozar tembel de aici. V spunei: Noi nu vom fi aici. Dintr-o zi n alta vom iei din mizeria asta, vom fi n siguran de cealalt parte a norului rou, acolo unde nu exist cer i nu exist spaiu cosmic i unde nimeni nu mai moare . Nu-i aa? Nu asta coacei n cpnile voastre ptrate? Nu cpt drept rspuns dect foieli de pe un picior pe altul i priviri plecate n pmnt. Nu-i aa, Mickey?
299

Mickey Pileggi simi dorina brusc i acut de a fi cu totul altundeva. Nu se putea uita n ochii ntrebtori ai bossului su. Pi, tii cum e, Al Sigur c da, aia-i o ultim soluie. Da, ce dracu, putem face cum zice Bemhard i s luptm mai nti. Mie nu mi-e fric s m bat. Sigur c nu i-e fric. Nici n-am zis c i-ar fi fric. Nu te-am insultat, Mickey, ran prost ce eti. Zic doar c nu gndeti n direcia cea bun. Marina Confederaiei va sosi aici cu o mie cu zece mii de nave stelare, iar tu vei face lucrul cel mai detept pe care-l poi face i te vei ascunde. Nu-i aa? i eu a face asta, dac m-ar ataca trgnd cu toate armele. Partea stng a feei lui Mickey ncepu s zvcneasc alarmant. Da, boss, mormi el ca anesteziat. i crezi c asta-i va face s renune? ntreb Al. Haidei, vorbesc cu toi acum. Vreau s tiu. Cine din sala asta crede c barosanii din guvern vor pleca pur i simplu, dac voi facei s dispar Noua Californie? Eh? Ia spuneimi. Ei o s piard o planet cu opt sute de milioane de locuitori i amiralul care-i la conducere ce-o s fac?, o s ridice din umeri i-o s zic: Ce pula mea, asta e, nu poi nvinge de fiecare dat. i dup-aia o s plece acas. Al mpunse un deget spre steluele purpurii de lumin care reprezentau oimii-de-vid pe display-ul tactic. Un fulger subire de foc alb ni i lovi sticla. Picturi mici de material topit se mprtiar n jur. Un crater se csc spre interior, distorsionnd i amplificnd reprezentarea grafic de dedesubt. CCAT! url Al. Deschidei dracu ochii, capete-demiel! Indivizii tia pot zbura ntre stele, pentru Hristos! Ei tiu tot ce se poate ti despre cum funcioneaz energia, ei tiu totul despre dimensiunile cuantice, ce dracu, dac-au chef pot schimba pn i timpul. Iar dac exist ceva ce nu tiu, l pot afla repede de tot, n pula mea! Ei o s vad ce300

ai fcut i v vor urmri acolo unde ducei planeta. i o vor aduce napoi, telectualii tia de tot ccatul o s se uite la ce s-a-ntmplat, o s studieze problema i n-o s se opreasc din studiatul ei pn cnd n-o s-o rezolve. Eu i tiu pe federali i guvernul. Credei-m, dintre toi oamenii, eu i tiu cel mai bine-n pizda m-sii! Niciodat nu eti ferit de ei. Ei nici mcar nu se opresc vreodat-n pula mea! Niciodat! i n-o s conteze absolut deloc ct o s zbierai i ct o s njurai i o s v-nfuriai. Ei o s v-aduc-napoi. Da, da, chiar aici sub stele i n neantul de unde ai plecat. Privind n ochi moartea i lumea de dincolo. i prinsese acum, le putea zri nflorind ndoielile, ngrijorarea. i teama. ntotdeauna, teama. Calea direct spre inima unui om. Calea prin care un general smucea sforile soldailor si. Al Capone rnji precum Satana nsui n tcerea descurajat. Exist un singur fel, n pula mea, prin care s-oprim s se-ntmple asta vreodat. i-a dat seama vreunul dintre voi, cretinilor, care este? Nu? Nici nu m mir. Este simplu, gozarilor. ncetai s mai fugii speriai, aa cum ai fcut toat viaa. Oprii-v, ntoarcei-v s-nfruntai ceea ce v sperie i mucai-l de coaie-n pula mea! Vreme de cinci secole dup primul salt TTZ de succes, guvernele, universitile, companiile i laboratoarele militare din toat Confederaia cutaser metode de comunicare direct supraluminic. i n ciuda miliardelor de fuzidolari turnai n diverse proiecte, niciunul nu izbutise vreodat s produc o teorie valid, cu att mai puin un sistem practic pentru surmontarea problemei. Navele stelare rmneau unica metod pentru transportarea datelor ntre sistemele stelare. Din cauza aceasta, informaiile se rspndeau prin sistemele stelare din Confederaie aidoma undelor circulare de pe un iaz. i ntruct stelele nu erau aranjate ntr-o reea
301

geometric ordonat, fronturile acelea de und deveneau tot mai distorsionate odat cu trecerea timpului. Companiile de tiri rafinaser de mult vreme un set de ecuaii care defineau procedura cea mai eficient de distribuire ntre birourile lor. La primirea unui subiect fierbinte (cum fusese apariia Ionei Saldana), un birou nchiria de obicei opt pn la dousprezece nave stelare pentru a transmite flekul, n funcie de locul i momentul de origine al tirii. Spre sfritul acoperirii de distribuire, informaia putea sosi ntr-un sistem simultan din mai multe direcii n decursul a numai dou sptmni. Natura navelor stelare angajate avea de asemenea o influen nsemnat asupra timpilor de ajungere, depinznd de modelul lor, de capacitile cpitanilor, de posibile defeciuni ale componentelor i de o sut de alte circumstane diverse, ce contribuiau toate la incertitudine. n mod firesc, apariia lui Laton cptase prioritate absolut din partea birourilor Time Universe la care sosise flekul lui Graeme Nicholson. ns Srinagar se gsea la peste patru sute de ani-lumin deprtare de Senintate. Vestea existenei lui Yaku i a celor pe care-i transporta sosi la cteva zile dup ce Yaku nsi plecase de la Valisk. Laton! Rubra fu uluit. Poate c ei fuseser camarazi erpi, dar asta nu-nsemna ctui de puin c ar fi fost i aliai. Aa nct, pentru prima dat dup o sut treizeci de ani, el i extinse afinitatea i contact, fr chef, habitatele edeniste de pe orbita lui Kohistan, pentru a le anuna c nava stelar andocase pentru scurt timp. ns Laton nu a venit nuntru, le asigur. Doar trei membri de echipaj au trecut prin punctul de imigrare: Marie Skibbow, Alicia Cochrane i Manza Balyuzi. Skibbow era n mod cert sechestrat, replic Consensul Kohistan, iar ceilali doi sunt purttori probabili. Unde sunt?
302

Nu tiu. Era o recunoatere umilitoare, nfricotoare, mai ales pentru c o fcea naintea fotilor si egali. Dar Rubra stabilise imediat legtura ntre Marie Skibbow i Anders Bospoort, n al crui apartament fusese gsit cadavrul lui Dariat. Succesiunea aceea de evenimente l ngrijora enorm, ns facilitatea de stocare a memoriei sale presupus infailibil l dezamgise complet. Dup ce intraser prima dat n zgrie-stele, Marie i Anders dispruser pur i simplu din percepia sa, iar subrutina din zgrie-stele nu le observase absena. i acum nu-i putea localiza, n ciuda faptului c subrutinele perceptive i fuseser extinse i modernizate cu un set nou de protecii. Ai nevoie de asistena noastr? ntreb Consensul Kohistan. Neuropatologii notri pot analiza natura distorsiunilor din subrutinele tale. Nu! V-ar plcea asta, da? S intrai din nou n mintea mea. S scotocii pentru a vedea ce m face s tresar. Rubra Ccailor, voi nu cedai niciodat, nu v-oprii niciodat! innd seama de circumstane, nu crezi c ar fi mai indicat s dm uitrii vechile antagonisme? O s m descurc eu. Singur. Ei i pot bga nasurile doar n rutinele mele periferice. Nu pot s m-ating. Din cte tii pn n prezent. tiu! Credei-m, tiu. Sunt eu; acelai cum am fost dintotdeauna. Rubra, acesta este doar nceputul. Vor ncerca s se infiltreze n rutinele tale de gndire de ordin superior. Nu vor reui, mai ales c acum tiu dup ce s m uit. Foarte bine. Noi ns trebuie s recomandm Adunrii sistemului Srinagar s interzic navelor stelare s mai andocheze la tine. Nu putem risca
303

posibilitatea rspndirii unei contaminri. Perfect din punctul meu de vedere. Vrei cel puin s cooperezi cu noi n privina asta? Da, da. ns numai pn-i depistez i-i extermin pe cei trei membri ai echipajului din Yaku. Te rugm s fii precaut. Virusul proteanic al lui Laton este extrem de periculos. Deci asta credei c am eu c de aia mi fac probleme subrutinele. Ticloilor! Avu nevoie de cteva minute pentru ca mnia s i se domoleasc la nivelul unor cureni mintali mai raionali, pasivi. Pn ce rencepuse s gndeasc logic, reeaua de senzori DS a Valiskului l alert c cinci oimi -de-vid ieeau din gurile-de-vierme proprii i se postau la o jumtate de milion de kilometri deprtare. Spioni! Nu aveau ncredere n el. Trebuia s-i gseasc pe cei trei din Yaku i pe acei membri ai familiei sale ale cror rutine de monitorizare fuseser modificate. n timp ce restul sistemului Srinagar trecu la alerta militar la cod I, Rubra ncerc n mod repetat s-i scaneze interiorul n cutarea renegailor. Rutinele standard pentru recunoaterea abloanelor vizuale erau inutile. Moderniz i schimb de cteva ori rutinele de interpretare a percepiilor. Zadarnic. ncerc s ncarce comenzi similare de cutare n servitori, spernd c ei ar putea avea succes acolo unde euaser celulele senzitive ntreesute n toate suprafeele de polip. Baleie zgrie-stele ntregi cu contiina sa principal, convins c cei trei nu izbutiser deocamdat s se fi infiltrat n miezul su de identitate pe care s-l subjuge. Nu gsi nimic. Dup zece ore, oimilor-de-vid supraveghetori li se alturar trei fregate din Marina Srinagar. La interiorul habitatului, Time Universe difuza ntruna nregistrarea lui Graeme Nicholson, agitnd considerabil populaia. Prerile erau mprite. Unii spuneau c Laton i Rubra erau n mod evident colegi, camarazi n antagonism.
304

Laton n-ar fi fcut niciun ru Valiskului. Alii atrgeau atenia c cei doi nu se ntlniser niciodat i c aleseser poteci foarte diferite n via. Exista nelinite, dar nu i probleme reale. Nu n primele ore. Dup aceea un idiot de la centrul de control al traficului civil al spaioportului ls s scape informaia (de fapt, Collins i pltise pentru ea dou sute de mii de fuzidolari) c Yaku andocase la Valisk. Imediat douzeci de nave stelare solicitar plecarea, care le fu refuzat de Rubra. Frmntrile ncepur s se transforme n resentimente, furie i alarmare. innd seama de natura lor, rezidenii nu avur dificulti n a-i declara sentimentele ntr-o manier pe care poliitii lefegii angajai de Magellanic Itg o potolir cu greutate. n civa zgrie-stele izbucnir revolte. Fur nfiinate consilii locale, care cerur dreptul de a-l petiiona pe Rubra. Acesta le ignor pur i simplu (dup ce-i memor pe liderii lor). Membrii mai raionali i mai precaui ai populaiei ncepur s ias n seciunile mai ndeprtate ale parcului habitatului, lund cu ei echipamente de camping. Toate conflictele acelea preau aproape special concepute pentru a face dificil spre imposibil cutarea disperat a posedailor de ctre Rubra. La treizeci i opt de ore dup ce flekul lui Graeme Nicholson ajunsese n sistemul Srinagar, un oim-de-vid sosi de la Avon, prezentnd adevrata natur a ameninrii cu care se confrunta Confederaia (prioritatea mesajului su ntrecu pn i comunicatul anterior al Primului-amiral prin care avertiza asupra unui posibil virus energetic). Drept urmare, toate navele stelare care soseau fur izolate i anunate s se pregteasc pentru sosirea la bord i inspectarea de echipe militare narmate pn n dini. Zborurile stelare civile fur oprite realmente peste noapte. Fur emise proclamaii care le cereau tuturor cltorilor nou-venii s se prezinte la poliie. Nerespectarea cerinei
305

echivala aproximativ cu isclirea propriei condamnri la moarte. Fur mobilizai rezervitii din Marin. Staiile industriale de astroinginerie ncepur s produc viespi de lupt la capacitate maxim. Dintr-un punct de vedere, vestea despre posedai l ajut pe Rubra, deoarece pruse s ocheze populaia din Valisk, scond-o din atitudinea agresiv. Rubra aprecie c era momentul cuvenit pentru a-i solicita ajutorul. Toate procesoarele de comunicaii din reea, holoecranele i coloanele AV din habitat difuzar aceeai imagine a sa: un brbat cu form fizic excelent, artos i capabil, care vorbea calm i autoritar. innd seama de faptul c de un secol nu avusese nicio relaie cu populaia general, evenimentul era suficient de neobinuit pentru a atrage atenia tuturor. n clipa aceasta, se adres audienei sale, n habitat exist doar trei posedai n stare de libertate. Dei ei reprezint cu certitudine un motiv de ngrijorare, nu constituie deocamdat o ameninare pentru noi. Am dotat poliia cu armamentul de calibru greu necesar pentru a le depi abilitatea aceasta energistic, iar dac circumstanele o vor cere, civa ceteni dein genul de experien care s-ar putea dovedi util ntr-o confruntare. Buza i se curb ntr-o ironie cunosctoare, care aduse un surs apreciativ din partea multor privitori. Cu toate acestea, abilitatea lor de a-i modifica aspectul mi ngreuneaz eforturile de a-i descoperi. Ca atare, v cer tuturor s fii cu ochii n patru dup ei i s m informai imediat. Nu v ncredei n oameni doar pentru c arat aa cum au artat dintotdeauna; probabil c ticloii acetia imit un prieten al vostru. Alt efect la care trebuie s fii ateni este modul n care interfereaz cu echipamentele electronice; dac vreun procesor ncepe s aib probleme de funcionare, informai-m imediat. Ofer o recompens de o jumtate de milion de fuzidolari pentru informaii care vor duce la eliminarea lor. Succes la
306

vntoare! Mersi, Big Brother. Ross Nash ridic paharul cu bere n direcia holoecranului de deasupra barului din taverna Tacoul. i lu ochii de la imaginea plpitoare a lui Rubra i rnji spre Kiera, care sttea ntr-un separeu i vorbea pe un ton sczut, dar intens, cu grupul mic pe care i-l formase; ofierii ei de statmajor, aa cum i porecliser ceilali. Ross era uor iritat c n ultima vreme nu-l indusese i pe el n procesul de consultare. De acord, nu deinea cine tie ce cunotine tehnice, iar habitatul acesta era o cltorie la mare distan n lumea viitorului pentru un individ care se nscuse n 1940 (i murise n 89 de cancer intestinal), se atepta ntruna s-l vad aprnd pe Yul Brynner n costumul lui negru de pistolar. Totui, la dracu, i opinia lui conta ntr-o msur. n plus, femeia nu se mai culcase cu el de zile bune. Privi n jur prin taverna negru-argintie, mpotrivindu-se impulsului de a izbucni n rs. Era mai animat dect fusese de ani buni. Din pcate pentru proprietar, nimeni nu mai pltea pentru ceea ce bea i mnca. n niciun caz aceti clieni specifici. Ttari i ciberpunkiti se amestecau fericii printre legionari romani i motocicliti cu jachete din piele groas, alturi de civa refuzai din laboratorul doctorului Frankenstein. Muzica bubuia dintr-un tonomat Wurlitzer magnific din anii 1950, ngduind unui crd de serafimi s evolueze pe podeaua luminat cu neon de dedesubt. Era o suprancrcare senzorial pur dup privrile din lumea de dincolo, hran pentru minte. Ross le surse cuceritor noilor si tovari care rezemau barul. Srmanul btrn Dariat, exclus de asemenea din grupul de elit al Kierei, i realmente ucrit din cauza asta. Abraham Canaan, la fel, n vestimentaie complet de preot, strmbndu-se la destrblarea imoral din jur. Un lucru li se poate recunoate posedailor, gndi Ross vesel, tiu cum s
307

petreac. i o puteau face n perfect siguran n taverna Tacoul; cei capabili de afinitate transformaser localul ntr-o enclav sigur, reformnd complet subrutinele care operau n straturile neurale de dinapoia pereilor. Ddu peste cap restul paharului, apoi l ridic naintea nasului i-i dori s fie iari plin. Fluidul care apru n el semna de fapt cu piat de lcuste. Se ncrunt spre el; un proces complicat din cauza coordonrii unui numr att de mare de muchi faciali. n ultimele cinci ore fusese ncntat c posedarea unui corp nu te oprea s te faci mang, dar acum se prea c existau i dezavantaje. Azvrli paharul peste umr. Era sigur c vzuse nite magazine n vestibul; n mod cert, unele dintre ele trebuie s aib i vreo sticl sau dou de butur adevrat. Rubra tia c eficiena proceselor sale de gndire era sub cea optim. Vina bolii o purta numai el. Ar fi trebuit s fi examinat cutarea, s fi reformatat nc o dat subrutinele. Efortul respectiv trebuia fcut acum mai mult ca oricnd, pentru c acum cunotea adevrata natur a dificultii. i era ntr-adevr o situaie dificil. Posedaii cuceriser Pemik. Bitekul nu era invincibil. Ar fi trebuit s fi deviat toate resursele mintale n direcia rezolvrii problemei; la urma urmelor, posedaii existau din punct de vedere fizic i trebuia s existe vreo metod pentru a-i detecta. n loc de aa ceva, el reflectase. Ceva ce o personalitate a unui habitat edenist n-ar fi putut s fac, sau pur i simplu n-ar fi fcut, niciodat. Dariat Rubra nu-l putea uita realmente pe ccelul acela insignifiant. Dariat era mort. ns acum moartea nu mai nsemna sfritul. Iar el murise fericit. Semisursul acela pasiv prea s fichiuiasc prin celulele straturilor sale neurale aidoma unui spectru amenintor. Metafora aceea nu mai era chiar att de exagerat. Dar ca s te sinucizi, doar pentru a reveni Nu! N-ar fi fcut una ca asta.
308

Pe de alt parte ns, cineva i nvase pe posedai cum s-i defecteze rutinele de gndire. Cineva cu adevrat foarte competent. Iar sursul acela Dac ar fi presupus, o simpl presupunere, c Dariat ar fi fost att de disperat s se rzbune, nct Rubra deveni contient de o perturbare n turnul zgriestele Diocca, la nivelul aptesprezece, la un magazin de delicatese. Un soi de tentativ de jaf. O subrutin ncerca s cheme poliitii lefegii, dar direciona ntruna informaia n mod greit. Noile protocoale de protecie pe care le instalase ncercau s compenseze, ns euau i de aceea apelaser la instruciunile de nivelul al III-lea i alertaser ablonul principal al personalitii. i abia reuiser n privina respectiv. Zeci de comenzi subversive extrem de potente operau n interiorul straturilor neurale din Diocca, izolndu-le practic de contiina lui Rubra. Binedispus i simultan tulburat, i focaliz atenia acolo Ross Nash se rezema de tejgheaua magazinului de delicatese, apsnd o carabin n obrazul managerului nlemnit. Pocni din degetele minii sale libere i o bancnot de o mie de dolari i apru din manet, aa cum l vzuse o dat pe un iluzionist fcnd n Vegas. Hrtia nou-nou pluti, cobornd peste grmjoara mic de pe tejghea. Crezi c-avem destule, amice? ntreb Ross. Sigur c da, opti managerul. E perfect. Ba bine c nu! Poi s-i pui i curu' la btaie-n privina asta. Dolari americani, cea mai tare valut din toat lumea asta de ccat. Toi tiu atta lucru. nh o sticl de Lacrimile Norfolk de lng bancnote. Rubra se concentr asupra carabinei, nefiind tocmai sigur dac rutina de percepere i interpretare din nivelul aptesprezece nu era complet dat peste cap. Arma prea fcut din lemn. Ross rnji ctre managerul care tremura.
309

M voi ntoarce! anun el cu un accent pronunat. Fcu o grimas i ddu s se ndeprteze. Carabina plpi aleatoriu, concurnd n a ocupa acelai spaiu cu un picior rupt de scaun. Managerul nh bastonul su paralizant din clemele ce-l ineau sub tejghea i-l roti cu slbticie. Batonul lovi ceafa lui Ross. mpreun cu managerul, Rubra fu uluit de rezultatul loviturii aceleia simple. De ndat ce scnteile bastonului paralizant se revrsar peste pielea lui Ross, corpul posedat se aprinse cu gloria virgin a unei mici flame solare. Toate culorile din magazin disprur sub vpaia incandescent, lsnd doar tonuri de alb i argintiu care defineau forme aproximative. Procesoarele i senzorii din apropiere se reactivar. Alertele termice plpir n reeaua Valiskului, alturi de apelul ctre securitate. Duzele antiincendiu din plafon se rotir i mprocar spum de blocare spre vpaie. Jeturile groase contar prea puin. Corpul furat al lui Ross se diminua acum, prbuindu-se n genunchii carbonizai, cu fulgi de carne ars desprinzndu-se din el. Rubra activ circuitul audio din procesorul de reea al magazinului. Iei! ordon el. Managerul se ghemui sub puterea strigtului. Mic! continu Rubra. Este un posedat. Iei! Deschise toate procesoarele de reea de la nivelul aptesprezece pentru a repeta ordinul. Rutine de analiz ncepur s coreleze toate informaiile provenite de la celulele senzitive din zgrie-stele. Chiar i cu principalul lui ablon de personalitate dirijnd procedura, nu putea s vad ce se ntmpla n interiorul tavernei Tacoul. Apoi figuri bizare ncepur s ias de pe ua de la Tacoul, n vestibul. i gsise, gsise ntregul cuib blestemat. Fulgere globulare albe zburar prin aer, urmrindu-l pe managerul terorizat al magazinului de delicatese, care
310

sprintase ctre lift. Unul dintre ele l ajunse i i se lipi de umr. Brbatul url cnd fum negru puturos se ridic din ran. Rubra anul imediat rutinele autonome ale nivelului i se unt personal n ierarhia de operare. Celulele electrofosforeseente ale vestibulului se stinser, cufundnd toat zona n bezn, cu excepia efectelor stroboscopice derutante de foc alb. Ua membran muscular a casei scrii se deschise brusc, trimind un unic evantai de lumin. Managerul schimb direcia, ls brbia n piept i se repezi ntr-acolo. Cioburi de polip rpir pe podeaua vestibulului. Pe tot plafonul, tubuleele conductelor atmosferice se despicar cnd Rubra contract i flexion muchii regulatori ai fluxului n direcii pentru care nu fuseser concepui vreodat. Vapori albi i groi rbufnir din orificiile neregulate. Calzi, umezi i unsuroi, erau vaporii concentrai de ap respirai de o mie de plmni, pe care tubuleele ar fi trebuit s le extrag din aer i s le pompeze n organele de rafinare specializate. Posedaii dorir s dispar, iar ceaa nbuitoare se conform i se desfcu ntr-o parte i alta pentru a-i lsa s treac. Dar nu nainte de a le reduce fulgerele globulare la nivelul unor fuioare impotente de pcl fluorescent. Managerul ajunse la casa scrii. Rubra nchise n urma lui ua membran muscular i o etana bine, cnd cteva sfere de foc alb se izbir n suprafaa ei, ngropndu-se ca nite viermi de lav. Kiera Salter iei n goan n vestibul, exact cnd disprea ultimul crmpei de cea urt mirositoare. Luminile roii de avarie se aprinseser i confereau incintei largi o strlucire selenar. Femeia vzu cum ua se nchide n faa gloatei rzbuntoare. Stop! rcni ea. Unii se oprir. Civa azvrlir foc alb ctre membrana muscular.
311

Oprii-v imediat, spuse ea i de data aceasta glasul i se auzi tios. Mai du-te-n m-ta, Kiera. L-a fript pe Ross, nenorocita. II fac io s sufere! Poate c da. Kiera avans n centrul vestibulului i rmase acolo, cu minile n olduri, privind de jur mprejur la colegii ei: Ins nu aa! Indic ua membran muscular care fumega, nchis. Suprafaa cenuie tremura vizibil. El tie acum. Ddu capul pe spate i strig spre plafon: Nu-i aa, Rubra? Celulele electrofosforescente ale tavanului se reaprinser lent, iluminndu-i chipul ntors n sus. Linii ntunecate curser peste el, lund form. DA. Da. Vedei? i cercet din nou pe posedai, sfidndu-i s-o contrazic; doi dintre noii ei locoteneni mai puternici, Bonney Lewin i Stanyon, naintar i i se alturar, susinnd-o n mod ostentativ. Acum jucm alt joc, s-a terminat cu furiatul. Acum prelum ntregul habitat. NU, apru scris pe plafon. Nu negociem aici, Rubra! strig ea. Nu-i ofer s te iau ca partener. Ai priceput? Dac ai noroc, da noroc porcesc, atunci o s continui s trieti. Att! Dac nu m sictireti. Dac nu mi te bagi n ciorb. Atunci poate c-o s gsim vreo utilizare pentru preiosul tu Valisk. Dar numai dac te compori cum trebuie. Fiindc odat ce i-am preluat populaia, o s fie uor s plecm. Att doar c nainte de a pleca, o s folosesc navele stelare ca s te taie bucele; o s-i despic carcasa, o s-i las s ias toat atmosfera, o s-i nghe rurile i o s-i detonez organele digestive din calota polar. O s dureze mult i o s fie tare dureros pn vei muri complet. Poate chiar decenii. Cine tie? Vrei s afli?
312

SUNTEI COMPLET SINGURI. POLIIA I MERCENARI AMPLIFICAI PENTRU LUPT AU PORNIT NCOACE. PREDAIV ACUM. Kiera hohoti brutal. Nu, Rubra, nu suntem singuri. Suntem miliarde. Se uit n jur la posedaii din vestibul i niciunul n-o contrazise (cu excepia celor ca Dariat i Canaan, care de altfel nici nu contau). Gata, biei, din clipa asta ieim din ascunztoare. Din clipa asta vreau aplicarea procedurii cinci. Pocni scurt din degete i aloc misiunile: Voi trei, preluai procesoarele de supervizare ale liftului, ca s putem urca n parc. Bonney, caut-l pe rhelul la care l-a fript pe Ross vreau s sufere n mod creativ. Ne stabilim centrul de comand n sala consiliului de administraie al Magellanic Itg. Primul lift sosi la nivelul aptesprezece. Cinci posedai se grbir nuntru, doritori s-i arate Kierei nerbdarea lor de a se supune, rvnind s culeag rsplile. Uile glisar, nchizndu-se. Rubra trecu peste proteciile circuitului de putere din zgrie-stele i direcion optzeci de mii de voli prin inele metalice care se ntindeau prin puul liftului. Kiera auzi zbieretele din lift i simi agonia alungrii napoi n lumea de dincolo. Etanarea din cauciuc siliconic dintre ui se topi i arse, permind luminii teribile a flcrilor nimicitoare a corpurilor s se reverse prin interstiiu. NU-I AA UOR, ESTE? Pentru aproape douzeci de secunde, ea rmase absolut nemicat, cu faa ca o cuc perfect din care nu putea evada nicio emoie. Dup aceea degetul i se ndrept ctre un tnr slbnog n costum alb, larg. Tu deschide membrana muscular; o s folosim scrile. i-am zis eu, spuse tnrul. Ar fi trebuit mai nti s-l atacm pe el. F-o! se rsti Kiera, dup care se adres celorlali:
313

Rubra a demonstrat ce poate face nu-i mare lucru comparativ cu abilitile noastre, dar este un factor iritant. n cele din urm vom reteza conexiunile straturilor neurale cu zgrie-stelele, dar pn atunci procedai cu precauie. Ua membran muscular se deschise lin, ngduind posedailor acum ceva mai timorai s suie cele aptesprezece paliere de trepte pn n parcul de deasupra. N-a fost o comand prin afinitate pur, spuse Rubra spre Consensul Kohistan. Am simit aproape un val de energie prin celulele neurale din jurul membranei musculare. A nsoit comanda prin afinitate i mi-a ters complet rutinele. Este ns localizat, o suprafa cu diametrul de aproximativ opt metri; nu poate ajunge n straturile neurale principale. Laton a afirmat c Lewis Sinclair a avut acelai gen de afinitate suprancrcat cnd a preluat Insula Pemik, rspunse Consensul. Acioneaz prin for brut i ca atare poate fi subminat. ns dac vreunul dintre ei izbutete s-i transfere personalitatea n tine, abilitatea energistic va crete proporional cu numrul de celule subsumate. Nu trebuie s permii aa ceva. Nicio ans! tii doar c celulele neurale ale Valiskului au fost secveniale din ADN-ul meu. Cred c-i similar cu ce a fcut Laton pe Pemik, cnd a modificat straturile neurale ale insulei cu virusul lui proteanic. Posedaii capabili de afinitate pot anihila unele funcii, de pild membranele musculare, dar personalitile lor nu vor funciona ca entiti independente n straturile neurale, dect n eventualitatea n care opereaz ca subseciuni ale ablonului meu. Va trebui s-i las s intre. O veste excelent. Poi ns proteja populaia general mpotriva posedrii? Va fi greu, recunoscu Rubra fr chef. i nu-i voi
314

putea salva pe toi, nici mcar pe majoritatea. De asemenea, voi fi nevoit s suport o mulime de leziuni interne. Suntem alturi de tine. Te vom ajuta n reconstruire, dup aceea. Dac va mai exista un dup aceea.

8
Asteroidul Culey fu o alegere aproape instinctiv pentru Andr Duchamp. Aflat n sistemul stelar Dzamin Ude, la aizeci de ani-lumin de Lalonde, aciona ca un liman gata pregtit pentru anumite tipuri de nave, n anumite circumstane. Ca reacie parc fa de descendena sa de etnie chinez i fa de excesul tradiiilor autoritare care o nsoea, asteroidul era celebru pentru nepsarea cu care trata aplicarea regulamentelor BAC i declaraiile de expediie ale mrfurilor. Atitudinea respectiv nu-i afectase deloc economia. Navele stelare sosiser pentru uurina comerului, iar conglomeratele de astroinginerie veniser pentru a le ntreine i susine, fiind urmate de o pletor de companii mai mici, financiare i de servicii. Poate c subcomitetul pentru probleme de contraband i piraterie al Adunrii Confederaiei condamna n mod rutinier guvernul Culey i politica sa, dar nimic nu se modificase, niciodat. n tot cazul, n cei cincisprezece ani de cnd l folosea, Andr nu avusese cea mai mic problem n plasarea mrfurilor sau acceptarea de curse charter dubioase, astfel nct asteroidul era pentru el practic un al doilea cmin. De data aceasta ns, cnd Rzbunarea lui Viileneuve i efectu saltul TTZ n zona de ieire desemnat, spaioportul Culey fu neateptat de reticent n acordarea permisiunii de andocare. n ultimele trei zile, sistemul primise mai nti
315

anunul reapariiei lui Laton, apoi avertizarea de la Trafalgar despre posibila contaminare cu virusul energetic. Ambele desemnaser Lalonde ca fiind focarul necazurilor. Am la bord un om grav rnit, protest Andr cnd i fu refuzat a treia solicitare pentru un siloz de andocare. Ne pare ru, Duchamp, rspunse funcionarul de la controlul portului. Nu avem silozuri disponibile. Traficul n jurul portului este foarte rarefiat, observ Madeleine Collum care accesase suita de senzori ai navei stelare i privea asteroidul, i alctuit n principal din navete personale i VSM-uri, nu din nave stelare. Declar o urgen de gradul I, dataviz Andr ctre funcionarul din port. Acum trebuie s ne ia, murmur el spre Madeleine. Femeia se mulumi s mormie. Am luat act de declararea urgenei, Rzbunarea lui Villeneuve, dataviz funcionarul din port. Te sftuiesc s stabileti un vector spre asteroidul Yaxi. Facilitile de acolo sunt mai adecvate pentru statutul tu. Andre fulger cu privirea consola de comunicaii aproape lipsit de detalii exterioare. Perfect. Te rog s-mi deschizi un canal de comunicaii cu comisarul Ri Drak. Ri Drak era ultimul atu al lui Andre, despre care nu crezuse c-l va folosi ntr-o asemenea situaie, n niciun caz pentru soarta unui membru de echipaj; cei ca Ri Drak trebuia inui n rezerv pn ce propriul gt al lui Andr intra n la fr sperane de scpare. Salut, cpitane, dataviz Ri Drak. Se pare c avem o problem aici. Nu i eu, replic Andr. Eu n-am probleme. Alii au avut probleme n trecut, da? Cei doi comutar pe un program cu criptare de ordin ridicat, spre nemulumirea Madeleinei, care nu putu accesa i restul conversaiei. Indiferent ce se discut, conversaia dur aproape cincisprezece minute. Unicele indicii erau oferite de chipul
316

lui Andre, pe care se vedea uneori un rnjet afurisit, ntrerupt la rstimpuri de o ncruntare indignat. Bine, cpitane, spuse Ri Drak n cele din urm. Rzbunarea lui Villeneuve capt permisiunea de a andoca, ns pe propriul tu risc, dac v dovedii contaminai. Voi alerta forele de securitate cu privire la sosirea voastr. Salut, monsieur! ncuviin Andr mai degrab nepoliticos. Madeleine nu insist. ncepu s datavizeze calculatorului de zbor, cernd reprezentri de sisteme i ajutndu-l pe cpitan n secvena de activare a propulsiei cu fuziune. Spaioportul invers rotativ al lui Culey era o stea cu apte coluri, a crei stare regretabil oglindea atitudinea general a asteroidului fa de statutele demne de spaiul cosmic. Cteva zone erau cufundate n bezn, petice albargintii de izolaie lipseau de pe suprafa, crend abloane stranii de mozaicuri, i cel puin trei conducte prezentau fisuri din care se ridicau jeturi slabe de gaze cenuii. Rzbunarea lui Villeneuve cpt un siloz izolat, lng unul dintre vrfuri. Acesta era cel puin complet iluminat de spoturi interioare ce transformau craterul metalic cu perei abrupi ntr-un receptacul fr umbre. Sus, pe marginea exterioar, stroboscoape roii plpir la unison, cnd nava stelar cobor pe suportul extins. O grup de poliiti portuari narmai ptrunse prin ecluza pneumatic articulat imediat ce fu etanat i-i nconjur pe Andr i echipajul, reinndu-i pe punte, n timp ce o echip de vamei examin cu mare atenie capsulele sistemului de susinere biotic din nav. Cutarea dur dou ore, nainte de a le fi acordat autorizaia de debarcare. V-ai cam luptat ceva pe aici, coment cpitanul din poliia portuar cnd trecu prin trapa din plafon n salonul inferior, devastat de posedai. Compartimentul era un dezastru, cu accesoriile rupte i contorsionate i seciuni nnegrite de compozit topite n
317

forme bizare; pe diverse suprafee, petele ntunecate de snge ncepuser s se cojeasc. n ciuda eforturilor intense ale circuitului ambiental care funciona la nivel maxim, izul neplcut de came ars refuza s dispar din aer. Nou saci negri pentru cadavre erau prini cu buci scurte din fibr de silicon de scara trapei. Micai de coloanele slabe de aer produse de conducta de ventilare spart care vibra, sacii pluteau la civa centimetri deasupra punii, lovindu-se ntre ei i ricond n ralanti. Eric i cu mine i-am ras, spuse Andr rguit. i atrase o privire uciga din partea lui Desmond Lafoe, care-l ajuta pe legistul spaioportului s clasifice corpurile. V-ai descurcat binior atunci, coment cpitanul. Lalonde sun de parc iadul s-ar fi materializat n interiorul Confederaiei. Aa a i fost, ncuviin Andr. Iadul pe pmnt. Am avut noroc c-am scpat. N-am mai vzut niciodat o btlie spaial mai feroce. Cpitanul de poliie ncuviin gnditor. Cpitane, dataviz Madeleine, suntem gata s ducem capsula tau-zero a lui Erick la spital. Sigur c da, dai-i drumul. Mai nti, trebuie s aprobi ns ordinul de plat a tratamentului. Chipul durduliu i vesel al lui Andr se ncord uor. Vin i eu, aproape c-am terminat cu procedurile de autorizare a intrrii n port. tii, zise cpitanul de poliie, am civa prieteni n media care ar aprecia nite nregistrri din misiunea voastr. Nu te-ar interesa s te pun n legtur cu ei? Pot aprea chiar circumstane n care n-ar mai fi necesar s plteti taxele de import; stabilirea chestiilor stora face parte din atribuiile mele. Deprimarea lui Andr dispru ca prin farmec. Poate c-am putea ajunge la o nelegere.
318

Madeleine i Desmond nsoir capsula tau-zero a lui Erick la spitalul asteroidului din principala cavern locuibil. nainte de a-i dezactiva cmpul, medicii parcurser flekul pe care-l nregistrase Madeleine cnd l stabilizase pe Erick. Prietenul tu este un tip norocos, le spuse chirurgulef dup ce vzu imaginile. tim, aprob Madeleine. Am fost acolo. Din fericire, nanonicele lui neurale de la Corporaia Kulu sunt modelul cel mai bun, cu o capacitate foarte mare. Programul de suspendare de urgen pe care l-a rulat n timpul decomprimrii a fost corespunztor de comprehensiv; a mpiedicat moartea esuturilor principalelor organe interne, leziunile neurale sunt foarte puine, iar fluxul de snge ctre craniu a fost susinut aproape satisfctor. Putem clona i nlocui fr greutate celulele pe care le-a pierdut. Sigur c da, plmnii vor trebui complet schimbai, fiindc ei sufer ntotdeauna cel mai mult de pe urma unor asemenea decomprimri. Iar destul de multe vase de snge vor necesita reparaii extinse. Antebraul i mna reprezint evident operaia cea mai simpl o nlocuire direct prin gref. Madeleine surse spre Desmond. Cltoria fusese extrem de stresant pentru toi, fiindc nu tiuser dac folosiser procedura corect sau dac n capsul nu se mai afla acum dect o legum. Andre Duchamp apru n sala privat de ateptare cu un rnjet att de strlucitor, nct Madeleine se ncrunt suspicios. Erick se va face bine, l anun ea. Trs bon. Este un enfant minunat. Am spus-o dintotdeauna. Poate s fie readus la starea iniial, da, zise chirurgul. Rmne doar s precizai genul de procedur pe care o dorii. Putem utiliza implanturi de esuturi artificiale pentru a-l readuce la viabilitate complet n cteva zile, pe acestea le avem n stoc. Dup aceea putem ncepe operaia de
319

donare i s nlocuim unitile din esuturi artificiale pe msur ce organele i ajung la maturitate. Ca alternativ, putem lua pur i simplu eantioanele genetice cuvenite i s-l inem n tau-zero pn ce organele noi sunt gata pentru implantare. Bineneles. Andr i drese glasul i evit s priveasc spre ceilali doi membri ai echipajului su. Care ar fi diferena exact ntre costurile celor dou proceduri? Chirurgul strnse din umeri discret. Opiunea cea mai ieftin ar fi s-i dm pur i simplu esutul artificial i s nu ne batem capul cu nlocuitorii donai. esuturile artificiale reprezint tehnologia pe care oamenii o utilizeaz pentru a se amplifica; unitile individuale vor avea o durat de via mai mare dect el i sunt foarte rezistente la boli. Magnifique, zmbi larg i mulumit Andr. Noi ns nu vom folosi opiunea aceea, nu-i aa, cpitane? rosti apsat Madeleine. Fiindc, aa cum ai spus cnd Erick i-a salvat att nava, ct i curul, i vei cumpra un ntreg corp don nou, dac va fi necesar. Nu-i aa? Deci te poi considera foarte norocos c nu va trebui donat un corp ntreg, care ar necesita cu totul alt nivel de cheltuieli. Acum nu va trebui s plteti dect nite esuturi artificiale i cteva donri. Deoarece sunt sigur c n-ai dori ca Erick s nu fie readus la starea natural perfect. Nu-i aa, cpitane? Rnjetul de rspuns al lui Andr fu un simplu rictus. Oui, spuse el. Ct dreptate ai, draga mea Madeleine. Ca ntotdeauna. ncuviin din cap spre chirurg: Perfect, o reparare complet pe baz de clone, dac eti amabil. Desigur, domnule. Chirurgul scoase un disc de credit Banca Jovian: Am nevoie de un avans de dou sute de mii de fuzidolari. Dou sute de mii?! Crezusem c-o s-l reconstruii, nu s-l rentinerii. Din pcate, sunt foarte multe de fcut. Bnuiesc ns
320

c prima dumneavoastr de asigurare poate acoperi totul, nu? Va trebui s verific, spuse Andr apsat. Madeleine izbucni n rs. Erick va putea zbura dup implantarea esuturilor artificiale? ntreb Andr. Oh, da, rspunse chirurgul. Pentru implanturile de clone va trebui s revin aici abia peste cteva luni. Este bine. De ce? fcu Madeleine suspicios. Unde mergem? Andre i scoase propriul disc Banca Jovian i-l ntinse ctre chirurg. Oriunde unde vom gsi un contract. Cine tie, poate chiar vom izbuti s evitm falimentul pn la ntoarcere. Sunt sigur c Erick va fi foarte fericit, tiind la ce m-a redus neglijena lui. De trei zile asteroidul Idria se gsea n alert total de defensiv strategic. n primele patruzeci i opt de ore, consiliul asteroidului nu tiuse dect c ceva preluase reeaua DS a Noii Californii i distrusese (sau capturase) jumtate din flotila planetar. Detaliile erau nebuloase. Era niel exagerat s poi crede c un soi de lovitur de stat putea s aib succes pe o planet modern, totui puinele rapoarte bruiate ce izbutiser s fie emise nainte ca transmitoarele s coboare ntr-o tcere de ru augur confirmaser c platformele DS trgeau n inte de pe sol. Dup care, cu o zi n urm, n sistem sosise oimul-de-vid mesager de la Adunarea Confederaiei i toi neleseser ce se petrecuse. Odat cu nelegerea, sosise teroarea. Toi asteroizii populai din centura Lyll se gseau n aceeai stare de alert maxim. Habitatele edeniste de pe orbita lui Yosemite anunaser o zon de excludere a ieirilor de dou milioane de kilometri n jurul gigantei gazoase, a crei respectare era asigurat de oimi-de-vid narmai. Navele din Marina Noii Californii care reuiser s scape de catastrofa planetar erau dispersate la civa
321

asteroizi populai, n timp ce amiralii supravieuitori se reuniser n plcul de asteroizi troieni din urma lui Yosemite, pentru a dezbate ce trebuia fcut. Deocamdat nu izbutiser dect s recurg la cea mai veche maxim militar i s trimit cercetai n misiuni de recunoatere, pentru a completa lacunele uriae de informaii. Comandorul Nicolai Penovici era ofier de serviciu n centrul de comand DS al Idriei, cnd navele adamiste aprur la distana de trei mii de kilometri. Erau cinci, de mrime medie, i deloc n apropierea zonei de ieire desemnate. Senzorii artar cum amprentele n infrarou le crescur brusc la numai cteva secunde dup ivire. Programele tactice confirmar o lansare masiv de viespi de lupt. Fur confirmate intele: platformele DS ale asteroidului i sateliii cu senzori suplimentari. Nicolai dataviz calculatorului de control al focului s rspund. Fascicule laser i de electroni nir spre exterior. Flota defensiv local asamblat n grab practic toate navele capabile de lansarea viespilor de lupt primi vector ctre intrui. Pn ce majoritatea pornir, atacatorii disprur n guri-de-vierme. Alte patru nave stelare se materializar, i lansar viespile de lupt i efectuar salturi. Atacul era ca desprins din flekul de tactic i Nicolai nu putea face nimic n plus. Acoperirea senzorial i se redusese deja cu patruzeci la sut i scdea ntruna, pe cnd submuniiile viespilor de lupt brzdau spaiul local cu impulsuri de rzboi electronic. Explozii nucleare nconjurau asteroidul cu un vl scnteietor de particule iradiate, tergnd aproape complet citirile scanerelor de raz mare ale sateliilor. Direcionarea focului platformelor asupra dronelor ce se apropiau devenea tot mai dificil. Comandorul nu tia nici mcar de cte salve supravieuitoare mai dispunea. Dou nave defensive fur lovite de proiectile cinetice i se dezintegrar n dre spectaculoase de flcri stelare cu
322

existen scurt. Nicolai i personalul su redus ca numr rechemar restul flotei, ncercnd s-o dispun ntr-o sfer defensiv. Comunicaiile i erau ns afectate la fel de mult ca acoperirea senzorilor. Cel puin trei nave nu mai rspundeau deloc. Dou platforme DS i disprur din reeaua de comand. Nu tia dac fuseser victime ale viespilor de lupt sau ale rzboiului electronic, iar programul tactic nu putea oferi nicio predicie. De fapt platformele nu fuseser concepute pentru a respinge un atac la o asemenea scar, gndi el disperat. Adevrata protecie a Idriei o constituia aliana naval a sistemului. Doi satelii cu detectori de pe orbit apropiat l avertizar asupra a patru nave stelare ce se materializar la nici cincizeci de kilometri de asteroid. Fregate aprur brusc i lansar viespi de lupt n toate direciile. Opt fur aintite ctre spaioportul Idriei i revrsar puzderie de submuniie, n vreme ce se apropiau cu treizeci i cinci ge. Lui Nicolai nu-i mai rmsese nimic cu care s le opreasc. Explozii mici irupser peste grila de metal i compozit larg de doi kilometri. Precis intite, loveau releele de comunicaii i bateriile de senzori. n centrul de comand DS nu mai sosi niciun input. Dumnezeule atotputernic! rcni locotenentul Fleur Mikonov. O s murim! Nu, replic Nicolai. Doar ne-nmoaie n pregtirea asaltului. Apel reprezentrile structurale interioare i studie opiunile oribil de puine care rmseser. Vreau ca tot personalul de lupt disponibil s se poziioneze n tuburile fusiforme axiale, de unde s impun o blocad total. i s nchid tuburile de tranzit care leag cavernele de spaioport. Imediat! Cei care vor rmne acolo vor trebui s se descurce pe cont propriu. Din nou posedaii? exclam Fleur. De ce nu-i evacum
323

pur i simplu prin ecluze n vid? Ajunge, locotenente! Pune mna i gsete-mi un senzor exterior funcional. Trebuie s tiu ce se-ntmpl afar. Da, domnule. Trebuie s protejm cea mai mare parte a populaiei. Yreka i Orland vor reaciona imediat cum vor vedea ce s-a ntmplat. Iar Orland are alocate dou fregate ale Marinei. Noi trebuie doar s rezistm vreo dou ore. Cu siguran, soldaii pot face asta. Posedaii nu sunt chiar att de buni. Dac Yreka i Orland n-au fost atacate de asemenea, coment Fleur nesigur. Noi n-am vzut dect vreo duzin de nave. Cnd posedaii au preluat Noua Californie, la asteroizi i n docurile staiilor de pe orbitele inferioare se aflau sute de nave. Iisuse, vrei s ncetezi cu pesimismul? Unde-i senzorul exterior cerut? Imediat, domnule. Am gsit doi mecanoizi de inspectare a panourilor de termopurjare, dotai cu circuite pe microunde. Probabil c posedaii nu s-au sinchisit s mai inteasc releele acelea. Perfect, f legtura. Calitatea imaginii care-i sosi clocotind n creier era oribil: pete sur-argintii ce pluteau complet aleatoriu pe un fundal negru intens al crui sfert inferior era roc neregulat, de un albastru-maroniu. Fleur manipul mecanoizii astfel nct senzorii li se rotir i focalizar pe discul avariat al spaioportului aflat la extremitatea fusului su. Spaioportul irupea jeturi groase de gaze dintr-o duzin de locuri, traverse fuseser strivite i sfrmturile defilau n cozi zdrenuite de comete. Opt capsule de salvare se ndeprtau de seciunile distruse. Lui Nicolai Penovici nu-i plcea s-i nchipuie cte persoane erau nghesuite n interiorul lor i nici cum ar fi putut fi salvate. Explozii albstrlucitoare se ivir tremurtor pe fundalul constelaiei deformate a Petilor. Acolo cineva continua s lupte. O nav stelar mare lunec lin n cmpul vizual,
324

ncununnd un jet de foc de fuziune violet. n mod clar aparinea Marinei i afia configuraia de lupt: bateriile de senzori pe raz scurt erau extinse i panourile de termopurjare retrase. Jeturi albe de gaze de rcire neau neregulat din duzele mici care-i ncingeau seciunea median. Pe toat partea frontal a carcasei erau deschise porturi hexagonale, prea mari ns pentru tuburile de lansare a viespilor de lupt. Scara era greu de estimat, dar Nicolai aprecie c avea diametrul de nouzeci de metri. Cred c-i o nav de asalt a Marinei, rosti el. Propulsia principal se dezactiv i rachetele ionice declanar, stopnd-o la cinci sute de metri de fusul care conecta spaioportul non-rotativ de asteroid. Am amplasat n fus dou plutoane, zise Fleur. Nu-s cine tie ce, nite poliiti portuari i o duzin de mercenari amplificai care s-au oferit voluntari. Pentru amiralul Nelson a fost joac de copii, prin comparaie cu ce-i ateapt pe ei, murmur Nicolai. Totui ar trebui s poat rezista. Posedaii n-au cum s desfoare o operaie standard pentru stabilirea unui cap de pod. Corpurile lor afecteaz componentele electronice, aa c nu vor putea niciodat purta costume IIS, cu att mai puin armuri de lupt. Vor fi nevoii s andocheze i s ncerce s nainteze prin lupt prin tuburile de tranzit, iar asta o s-i coste. Verific din nou situaia din exterior, cutnd confirmarea aprecierii sale. Nava mare se meninea nemicat, scuipnd doar intermitent fulgere globulare oranj prin duzele rachetelor de poziionare mediane, pentru a-i pstra locul. Vreau acces la acoperirea senzorial a spaioportului, comand Nicolai, i verificarea comunicaiilor noastre interne. Probabil c va fi necesar s coordonm btlia de aici. Am neles, domnule.
325

Fleur ncepu s datavizeze instruciuni n calculatorul centrului de comand, interfand circuitele lor de comunicaii cu canalele de date civile ce se mpleteau prin spaioport. Umbre ncepur s plpie n interiorul trapelor deschise ale navei. Ce dracu au acolo? se ncrunt Nicolai. Mecanoizii de inspecie amplificar rezoluia videocamerelor. Brbatul zri forme ieind din nav, aidoma unor brzuni care se revrsau din cuibul lor. Contururi ntunecate, greu de distins din cauza interferenelor i a nivelului redus de lumin. n tot cazul erau umanoide i dotate cu uniti de direcionare cu duze lrgite, pentru impulsuri puternice. Cine-s tia? opti el. Trdtori! uier Fleur. Probabil c nenorociii din Marina NE au trecut n tabra advers. Ei n-au susinut niciodat cu adevrat coloniile asteroidale independente. Acum i ajut pe posedai! N-ar face aa ceva. Nimeni n-ar face aa ceva. Atunci, cum i explici? Comandorul cltin din cap neajutorat. Brzunii negri i iui i croiau drum n structura din carbotan a fusului. Unul cte unul zburar prin gurile cu margini neregulate. Louise fu de fapt fericit cnd reveni n luxul discret al Casei Balfern. Fusese o zi extraordinar i obositor de lung. n cursul dimineii l vizitase pe domnul Litchfield, avocatul familiei din capital, pentru a solicita bani din contul Cricklade. Transferul durase ore, fiindc nici avocatul i nici banca nu erau obinuii cu tinere fete care s insiste s primeasc discuri de credit Banca Jovian. Ea se ncpn n ciuda tuturor obstacolelor; Joshua i spusese c discurile acelea erau acceptabile oriunde n Confederaie. Louise se ndoia c lirele de pe Norfolk ar fi
326

avut aceeai putere. Partea aceea din zi avea s se dovedeasc simplitatea n sine, comparativ cu gsirea unei ci de plecare de pe planet. Pe orbit mai rmseser doar trei nave stelare civile, care fuseser rechiziionate de Marina Confederaiei pentru a asigura susinerea escadrilei. Louise, Fletcher i Genevieve merseser cu trsura pn la Bennett, principalul aerodrom din Norwich, pentru a discuta cu un pilot de avion spaial din Trmul ndeprtat, care se afla actualmente la sol. Brbatul se numea Furay i, prin intermediul su, Louise l convinsese pn la urm pe cpitan s le asigure o cabin. Bnuia c izbndise mai degrab graie banilor, dect a vorbelor ei meteugite. Taxa fusese de cte patruzeci de mii de fuzidolari pentru fiecare. Sperana ei iniial de a cumpra bilet direct spre Senintate se spulberase la numai un minut dup ce ncepuse s vorbeasc cu Furay. Trmul ndeprtat trebuia s rmn lng escadril pe durata misiunii la Norfolk; dup ce pleca, avea s nsoeasc fregatele Marinei. De acum ns nimeni nu tia cnd va fi asta, mrturisi cpitanul. Louisei nu-i psa, ci dorea pur i simplu s plece de pe Norfolk; pn i plutirea n imponderabilitate pe orbit joas avea s fie mai sigur dect rmnerea n Norwich. Avea s se gndeasc la Senintate dup ce Trmul ndeprtat ajungea n portul urmtor. Cpitanul pruse aadar s cedeze cu elegan naintea rugminilor ei i trecuser la negocierea condiiilor. Urmau s decoleze mine i s atepte n nav pn la terminarea misiunii escadrilei. Alte amnri. Alte incertitudini. Totui, Louise ncepuse s nainteze ctre int. Fusese amuzant s aranjeze de una singur s zboare ntr-o nav stelar. S zboare pentru a se ntlni cu Joshua. i s-i lase pe toi ceilali balt. Nu-i pot lua pe toi cu mine. A vrea, Doamne Iisuse
327

Hristoase, dar realmente nu pot. Te rog, nelege-m. ncerc s nu lase vinovia s i se trdeze pe chip, pe cnd mergea naintea subretelor prin reedin spre odaia ei. Femeile purtau pachetele i cutiile pe care Louise le cumprase dup ce plecaser de la aerodromul Bennett. Haine mai potrivite pentru cltoria cu o nav stelar (Gen se distrase teribil, alegndu-le) i alte obiecte despre care apreciase c s-ar putea s aib nevoie. i aminti c Joshua i explicase dificultile i pericolele posibile ale unui zbor prin spaiul cosmic. Pe el ns nu-l speria aa ceva, el era extrem de curajos. Din fericire, mtua Celina nc nu revenise, dei era de acum spre sfritul dup-amiezii. Ar fi fost imposibil s-i justifice bagajele acelea. Dup ce le expedie pe subrete, Louise i azvrli pantofii ct colo. Nu era obinuit s poarte tocuri nalte i ncepuse s simt nclrile elegante din piele neagr ca pe nite instrumente de tortur. Alturi de pantofi ateriz jacheta ei cea nou, dup care fata deschise uile de la balcon. Ducele coborse pe cer i radia o tent aurie minunat, care prea c mbogete culorile grdinilor. O briz rcoritoare adia doar ntr-att ct s clatine ramurile arborilor. Pe heleteul cel mare, lebede albe i negre desfurau un vals complicat n jurul plcurilor de nuferi portocaliu-deschis, ce preau fcui din vat scmoat, i lsau n urm dre lungi i nspumate n tcere aproape absolut. Totul era amgitor de panic; mulumit zidului care proteja mpotriva zgomotelor de pe drumul animat de afar, n-ar fi tiut niciodat c se afla n centrul celui mai mare ora de pe planet. Pn i Cricklade era uneori mai glgios. Amintirea cminului ei i zbrli firioarele de pr de pe brae. Izbutise pn acum s evite gndurile acelea. Mntreb ce-i vor sili posedatorii pe mami i tati s fac? Lucruri rele, ticloase, dac Quinn Dexter la ngrozitor are vreun cuvnt de spus n privina asta.
328

Louise se nfior i se ntoarse n odaie. Era timpul pentru o baie prelungit, relaxant, dup care s se schimbe pentru cin. Pn ce mtua Celina avea s se trezeasc mine diminea, ea i Gen aveau s fi plecat. i dezbrc bluza i fusta, ambele noi. Dup ce scoase sutienul, i pipi cu atenie snii. Erau oare mai sensibili? Sau nu era dect imaginaia ei? Ar fi trebuit s fie sensibili att de devreme? Regret c nu fusese ceva mai atent la leciile de planning familial de la coal, n loc s fi chicotit cu prietenele naintea pozelor cu organe sexuale masculine. Se pare c te-a ajuns singurtatea, dac trebuie s faci asta de una singur. Louise ddu un ipt, i nh bluza i o inu n faa pieptului ca pe o pavz. Roberto mpinse n lturi draperia din captul ndeprtat al ncperii, ndrtul creia sttuse ascuns, i avans. Rnjetul i era ngheat. Iei afar! zbier Louise. Fierbineala teribil a stnjenelii se transforma n furie rece. Iei afar, idiot gras i-mpuit! Ai nevoie de un prieten apropiat, rosti Roberto mncnd-o din ochi. De cineva care s poat face asta pentru tine. Este mult mai bine aa. Louise se retrase un pas, cu picioarele tremurnd de repulsie. Iei afar, imediat! uier ea. Sau? Braul lui se mic larg, indicnd maldrul de cutii lsate de subrete. Pleci undeva? De fapt, ce anume ai fcut azi? Nu-i treaba ta cum mi petrec eu timpul. Acum pleac nainte s sun dup o subret! Roberto avans ncet. Nu te teme, n-o s-i suflu niciun cuvnt mamei. Nu-mi prsc prietenii. i vom fi prieteni, nu? Prieteni foarte, foarte apropiai. Ea ddu napoi nc un pas i privi n jur. Cordonul
329

soneriei pentru subrete se afla de cealalt parte a patului. N-avea s izbuteasc s ajung pn la el. Pleac de aici! Nu cred, replic el i ncepu s-i descheie nasturii cmii. Dac a pleca acum, m-a putea duce s povestesc poliiei despre aa-zisul fermier care v este amic. Poftim? aproape c ltr Louise, ocat. Da, da. M gndisem eu c asta i-ar putea schimba atitudinea. Vezi tu, la coal m-oblig s-nv istoria. Nu-mi place, dar tiu cine a fost Fletcher Christian. Amicul vostru folosete un nume fals. i oare de ce ar face asta? Nu cumva a avut necazuri acolo, pe Kesteven? Nu cumva s-a numrat printre rebeli? Fletcher nu-i implicat n niciun fel de conflicte. Serios? Atunci pot anuna polia fr s-mi fac griji. Nu. Roberto i umezi buzele. Eh, asta-i mult mai drgu. Cooperm imul cu cellalt. Nu-i aa, Louise? Fata i strnse bluza i mai tare peste piept, gndind cu disperare. Nu-i aa? repet el. Louise ncuviin cu un gest smucit. Perfect, aa-i mai bine. i scoase cmaa. Louisei i fu imposibil s-i opreasc lacrimile care-i nepau ochii. Indiferent ce ar fi, i spuse, n-o s-l las. Mai bine a muri; aa ar fi mai curat. Roberto i descheie cureaua i ncepu s-i coboare pantalonii. Louise atept pn ce i ajunser n jurul genunchilor i atunci se repezi ctre pat. Bga-mi-a! zbier Roberto. Se ntinse dup ea, dar nu izbuti s-o prind. Aproape c se prbui, cu pantalonii czui i nfurai n jurul gleznelor.
330

Louise se arunc pe pat i porni s se trasc peste pturi. Roberto njura n urma ei, luptndu-se cu pantalonii. Ea ajunse la captul patului i bjbi cu minile pe dedesubt. Nu, nu. Roberto o apuc de o glezn i ncepu s-o trag ndrt. Louise ip, lovind napoi cu piciorul liber. Ceaua dracului Ateriz peste ea, fcnd-o s ipe de durerea greutii. Zgrie disperat cu unghiile salteaua, trgndu-l i pe el spre marginea patului. Abia putea s ajung cu degetele la covor. Roberto rse victorios naintea zbaterilor ei zadarnice i avans treptat, pn ce ajunse clare peste fesele fetei. Plecai undeva? o zeflemisi el. Capul i umerii Louisei atrnau peste marginea patului, cu valuri unduitoare de pr revrsndu-se peste cearafuri. El se ridic, gfind uor, i ndeprt pletele de pe spatele ei, bucurndu-se de pielea imaculat care se ivi. Fata se ncord, de parc ar fi continuat s ncerce s se elibereze. Nu te mai mpotrivi, rosti tnrul. Penisul lui avea o erecie uria. O s se-ntmple, Louise, asta e. Haide, haide, o s-i plac dup ce-i dm drumul. Cu tine o s-o in sus toat noaptea. Minile i se strecurar sub ea, cutndu-i snii. Degetele disperate ale Louisei gsir forma lustruit i rece a lemnului sculptat pe care l cutase sub pat. O prinse, gemnd de repulsie cnd minile lui Roberto strnser. n acelai timp ns, atingerea putii Carmithei i expedie hotrrea ca un flux prin vene, prjolind i nghend n acelai timp. D-mi drumul, implor ea. Te rog! Minile care explorau obscen se oprir. De ce a face-o? Nu vreau aa. ntoarce-m. Te rog, o s-i fie i ie mai
331

uor. Aa m doare. Urm un moment de tcere. N-o s te-mpotriveti? ntreb el nesigur. Nu. i promit. Dar nu vreau n poziia asta. mi place de tine, Louise. Zu c-mi place. tiu. Greutatea de pe ale se ridic. Louise se ncord, adunndu-i fiecare frm de putere. Trase complet puca de sub pat i se rsuci, rotind-o ntr-un arc larg, ncercnd s anticipeze unde va fi capul biatului. Roberto o zri. Izbuti s ridice braele n tentativa de a bloca lovitura, lsndu-se pe o parte eava putii l terse deasupra urechii stngi, iar captul mecanismului de ncrcare i izbi mna cu care se strduia s se apere. Nimic pe att de devastator pe ct sperase Louise, totui el rcni de durere i de oc i-i nclet ambele palme peste tmpl. ncepu s se ncline. Louise i smulse picioarele de sub el i se rostogoli din pat, aproape scpnd puca din mn. Q auzi pe Roberto icnind. Un sunet care i trimise un fior nspimnttor de satisfacie prin minte. O eliber de tot rafinamentul politicos pe care i-l instilase Norfolk, i alung civilizaia. Se ridic, prinse mai bine puca i o cobor cu toat puterea asupra cretetului biatului. Ciocnitura nelinitit de la u fu urmtorul lucru pe care l contientiz Louise. Dintr-un motiv inexplicabil, czuse pe podea i ncepuse s plng. i simea tot corpul rece i tremurnd, dar pielea i era brobonit de sudoare. Ciocnitura se repet, de data aceasta mai insistent. Lady Louise? Fletcher? murmur ea cu glas slab. Da, lady. Eti bine? Eu Un chicotit i se nec n gtlej. O clip. Privi n jur i icni. Roberto zcea rchirat peste pat. Sngele scurs din capul lui produsese o pat uria pe
332

cearaf. Doamne Iisuse Hristoase, l-am omort! M vor spnzura. Se holb mult timp n tcere, apoi se scul i-i acoperi goliciunea cu un prosop. Mai eti cu cineva? l ntreb pe Fletcher. Nu, lady. Sunt singur. Louise deschise ua i el se strecur nuntru. Vederea cadavrului nu pru s-l tulbure. Lady Louise, rosti cu glas ncet plin de grij i nelegere. Deschise braele i ea se lipi de trupul su, strduindu-se s nu plng iari. A trebuit s-o fac, izbucni ea. Voia s Palma lui Fletcher i mngie prul rvit, netezindu-l i pieptnndu-l cu fiecare atingere. Peste un minut redevenise uscat i strlucitor. i, cumva, durerea interioar se diminuase. Cum ai tiut? opti ea. i-am simit tulburarea. A fost ca un rcnet asurzitor i n acelai timp tcut. Oh Asta chiar c era o revelaie stranie, faptul c posedaii i puteau asculta gndurile. La cte lucruri rele simt n mintea mea Fletcher i privi ochii nelinitii. Animalul acesta te-a siluit, lady? Ea scutur din cap. Nu. Are noroc. Dac ar fi fcut-o, l-a fi trimis eu nsumi n lumea de dincolo. Iar drumul ntr-acolo n-ar fi fost defel plcut pentru el. Dar este mort, Fletcher. L-am ucis. Nu, lady, triete. Sngele O tietur pe scalp arat ntotdeauna mult mai ru
333

dect este de fapt. Haide, haide, nu doresc s mai veri lacrimi pentru o bestie. Doamne Dumnezeule, n ce bucluc incredibil am intrat! Fletcher, el bnuiete ceva n legtur cu tine. Nu m pot duce la poliie i s reclam o tentativ de viol. Le va spune despre tine. n plus trase aer n piept ngrijorat nu sunt tocmai sigur pe care dintre noi l va crede mtua Celina. Perfect. Va trebui s plecm nentrziat. Dar Te poi gndi la alt curs de aciune? Nu, rspunse ea trist. Atunci trebuie s te pregteti; strnge lucrurile de care ai nevoie. Eu voi merge s-o anun pe micu. i el? art Louise corpul lipsit de cunotin de pe pat. mbrac-te, lady. M voi ocupa eu. Louise scotoci prin cutii, apoi intr n camera de baie a iatacului. Fletcher se aplecase deja peste Roberto. Fata se mbrc cu o pereche de pantaloni lungi albastrunchis i un tricou alb. O pereche de pantofi cu fee din pnz neagr i talp de cauciuc i completar inuta. O combinaie cum nu mai purtase pn atunci i care nu semna cu nimic ce-i ngduise mama vreodat s poarte. Totui era practic, decise ea. Simplul fapt c era mbrcat n hainele acelea o fcea s se simt diferit. Restul obiectelor de care avea nevoie fur ngrmdite ntr-o valiz pe care o cumprase. Era la jumtatea mpachetrii, cnd auzi din dormitor strigtul nspimntat al lui Roberto, care se stinse apoi ntr-un scncet. Impulsul iniial al fetei fu s alerge i s vad ce se ntmpla. N-o fcu ns, ci inspir adnc, dup care se uit n oglind i-i termin de prins prul la spate. Cnd reveni n cele din urm n dormitor, Roberto fusese legat cu fii de ptur. Se holba la ea cu ochi lrgii, ngrozii. Cluul din gur i nbuea zbieretele disperate. Ea se apropie de pat i-l privi. Roberto se opri,
334

strduindu-se s vorbeasc. ntr-o bun zi, spuse Louise, m voi ntoarce n casa asta. Iar cnd o voi face, voi fi nsoit de tatl i de soul meu. Dac eti detept, nu vei mai fi aici cnd vom sosi. Ducesa se ridica deja cnd ajunser la aerodromul Bennett. Toate aparatele de zbor de pe Norfolk fuseser rechiziionate pentru serviciul militar (inclusiv aeroambulana de la Bytham), gata s transporte armata nou-format spre insulele capturate de rebeli. Mai bine de o treime din ele se niruiau pe iarba tuns scurt a aerodromului. n jurul hangarelor se zreau o sumedenie de soldai n uniforme kaki. Trei santinele, un sergent i doi soldai, pzeau intrarea n blocul administrativ. La prnz, cnd Louise se ntlnise cu Furay, nu existaser santinele. Genevieve cobor din taxi i-i privi morocnos. Fetia devenea foarte iritabil. mi pare ru, domnioar, rosti sergentul. Accesul civililor nu este permis. Aerodromul se afl acum sub controlul armatei. Noi nu suntem civili, ci pasageri, spuse Genevieve indignat. l fulger cu privirea pe brbatul voinic, care nu-i putu abine un zmbet fugar. mi pare ru, scumpo, dar tot nu poi s vii. Spune adevrul, interveni Louise. Scoase din poet o copie a contractului lor de transport cu Trmul ndeprtat i i-o art sergentului. Acesta strnse din umeri i-l rsfoi ntr-o doar, fr s-l citeasc. Trmul ndeprtat este o nav militar, adug Louise. Nu-s sigur Aceste dou tinere doamne, spuse Fletcher, sunt nepoatele contelui de Luffenham. Simt convins c
335

superiorul dumitale trebuie anunat privind documentele de cltorie. Sunt de asemenea convins c nimeni n-ar dori ca domnul conte s fie nevoit s-i telefoneze personal generalului comandant al bazei. Sergentul aprob posac. Sigur c da. O s v rog s ateptai nuntru, pn cnd clarific situaia. Locotenentul meu este la popot n clipa asta. S-ar putea s mai dureze ceva. Eti foarte amabil, zise Louise. Sergentul izbuti un surs nervos. Fur condui ntr-un biroua de la parter, cu vedere spre aerodrom. Soldaii le aduser bagajele, zmbindu-i aproape necontenit Louisei. Au plecat? ntreb ea dup ce ua se nchise. Nu, lady. Sergentul este descumpnit de prezena noastr. Un soldat a fost postat la civa metri mai departe pe coridor. La naiba! Fata se apropie de unica fereastr. Din locul acesta putea zri aproape o treime din aerodrom. Avioanele preau chiar mai multe dect azi-diminea, erau de ordinul sutelor. Grupe de membri ai miliiilor mrluiau pe potecile btucite n iarb, n strigtele sergenilor-majori. Foarte muli oameni erau angrenai n ncrcarea avioanelor mari de marf. Camioane treceau n vitez, aducnd i mai multe materiale. Campania este probabil pe punctul de a ncepe, zise Louise. (Iisuse, ct de tineri par! Sunt pur i simplu nite biei de vrsta mea.) Vor fi nvini, nu-i aa? Toi vor fi posedai. Da, lady, aa m atept s fie. Ar fi trebuit s fac ceva. (Nu era sigur dac vorbise sau nu cu glas tare.) Ar fi trebuit s-i las o scrisoare unchiului Jules. S-i fi avertizat Le-a fi putut sacrifica mcar att din timpul meu, ct s scriu cteva rnduri simple.
336

Nu exist nicio cale de aprare, scump lady. Joshua ne va proteja. El o s m cread. Mie mi-a plcut de Joshua, anun Genevieve. Louise zmbi i-i ciufuli prul. Dac i-ai fi prevenit familia i Curtea Prinului, iar ei te-ar fi crezut, m tem c n-ai mai fi putut s-i cumperi plecarea la bordul Trmului ndeprtat, lady. Deocamdat ns asta nu-nseamn nimic pentru noi, rosti ea exasperat. Ar fi trebuit s fi mers la Trmul ndeprtat imediat ce Furay a semnat contractul. Genevieve o privi nelinitit. Vom ajunge acolo, Louise. O s vezi. N-o s fie uor. Nu-l vd pe locotenent lsndu-ne pe aerodrom n virtutea contractului aceluia, n niciun caz acum, cnd toate trupele decoleaz. Lucrul cel mai simplu pe care ar putea s-l fac ar fi s-i telefoneze mai nti unchiului Jules. i atunci o s dm cu adevrat de bucluc. De ce? se ncrunt Genevieve. Louise strnse uor mna surorii ei. Am avut o mic ceart cu Roberto. Bleah! Domnul Grasu. Nu mi-a plcut de el. Nici mie. Privi din nou pe fereastr: Fletcher, poi spune dac Furay se afl acolo? Voi ncerca, lady Louise. Veni lng ea, lipi ambele palme de pervaz i plec fruntea. nchise ochii. Louise i Genevieve se privir. Dac nu putem urca pe orbit, rosti Louise, va trebui s ieim printre smrcuri i s campm acolo. S gsim un loc izolat, aa cum a fcut Carmitha. Genevieve i trecu braul pe dup mijlocul surorii mai mari i o strnse cu putere. O s ne scapi tu de aici, Louise. tiu c-aa o s fie. Tu eti foarte deteapt. Nu tocmai. i rspunse la mbriare i urm: Cel puin ne-am ales cu nite haine acceptabile.
337

Da! Genevieve surse, privindu-i aprobator blugii i bluza de trening, dei pe pieptul acesteia din urm era imprimat un iepure oribil, personaj de desene animate. Fletcher deschise ochii brusc. Este aici, lady Louise. Mai exact, se afl acolo. Art prin fereastr, n direcia turnului de control central. Louise fu fascinat de amprentele palmare umede pe care le lsase pe pervaz. Excelent. Este un nceput. Tot ce trebuie s facem este s vedem cum s ajungem la avionul spaial. Degetele i se ncletar n jurul discului de credit Banca Jovian din buzunarul pantalonilor. Sunt sigur c domnul Furay poate fi convins s ne duc imediat pe orbit. n interiorul aerodromului se afl de asemenea civa posedai, urm Fletcher ncruntndu-se derutat. Unul dintre ei nu este tocmai n regul. Cum adic nu este tocmai n regul? Este ciudat. Ce vrei s spui? Nu sunt sigur, doar c este ciudat. Louise se uit la Genevieve, care plise la menionarea posedailor. Nu ne vor prinde, Gen. i promit. i eu i-o promit, micuo. Genevieve ncuviin nesigur, doritoare s cread. Louise privi de la ea la soldaii care mrluiau afar i lu o decizie. Fletcher, poi s imii o uniform de armat? ntreb ea. Una de ofier, dar nu de rang prea mare. De locotenent, cel mult de cpitan. El zmbi. Prudena ta este neleapt, lady. Costumul lui gri tremur i se ntunec n kaki, iar suprafaa i se nspri.
338

Nasturii nu sunt potrivii, anun Genevieve. Ar trebui s fie mai mari. Dac spui tu, micuo. Aa o s mearg, rosti Louise dup un minut, nelinitit c sergentul se va ntoarce nainte ca ei s fi terminat. Jumtate dintre bieii tia n-au mai vzut uniforme pn acum. Ei n-au habar dac-i bine sau nu. Irosim timpul. Genevieve i Fletcher se strmbar la unison la auzul dojenii. Fetia chicoti. Louise deschise fereastra i privi afar. n vecintatea imediat nu zri pe nimeni. nti scoatem bagajele, zise ea. Se ndreptar spre hangarul cel mai apropiat, mergnd ct de iute puteau; Louise regret imediat c-i luaser bagajele. Ea i Fletcher duceau fiecare cte dou i erau grele; pn i Genevieve avea o geant mare de umr, sub care pea cocrjat. Orice ncercare de a trece neobservate era sortit eecului din capul locului. Pn la hangar erau vreo dou sute de metri. Cnd ajunser acolo, tumul de control central nu prea mai aproape. Iar Fletcher simise doar c Furay era n apropierea locului aceluia. Era perfect posibil ca pilotul s se gseasc dincolo de turn. Hangarul era utilizat ca depozit pentru armat; rnduri lungi de lzi din lemn fuseser niruite n lungul laturilor, astfel aranjate nct culoare nguste se ramificau la unghiuri de nouzeci de grade, ducnd pn la perei. n captul ndeprtat se zreau cinci ncrctoare cu furc. Nicieri nu se vedea picior de soldat. Uile din ambele capete stteau larg deschise, crend un curent uor pe culoarul central. Vezi dac nu exist pe aici vreun jeep de ferm sau ceva similar, spuse Louise. Dac nu, va trebui s renunm la bagaje. De ce? ntreb Genevieve. Sunt prea grele, Gen, i ne grbim. Nu-i face griji, o
339

s-i cumpr altele. Putem folosi o asemenea drcie, lady? ntreb Fletcher. Am mai condus unul pn acum. nainte i napoi pe aleea de acces la Cricklade. O singur dat. Cu tata rcnindu-mi instruciuni n ureche. Louise ls bagajele s-i cad pe podea i-i spuse Genevievei s atepte lng ele. Eu voi cuta pe afar, anun Fletcher. Apariia mea nu va ridica ntrebri. Pot recomanda s rmi nuntru? Ai dreptate. O s m uit pe acolo. Pomi ctre captul opus al hangarului. Panourile vechi din tabl ondulat ale acoperiului trosneau uor, dilatndu-se sub cldura zilei-Duce. Ajunsese cam la treizeci de metri de uile glisante deschise, cnd l auzi pe Fletcher strignd. Brbatul alerga pe culoarul larg dintre lzi, fluturnd agitat din brae. Genevieve fugea dup el. n hangar apru un jeep. n el se aflau dou persoane. oferul purta uniform de soldat. A doua persoan, care sttea pe locul din spate, era mbrcat complet n negru. Louise se ntoarse cu faa spre ei. O s-i nfrunt cu tupeu; la urma urmelor, asta am fcut toat ziua. Apoi i ddu seama c omul n negru era un preot, i putea zri gulerul clerical. Suspin uurat. Era probabil un preot militar. Jeepul frn lng ea. Louise surse victorios, cu zmbetul acela care-l fcea ntotdeauna pe tatl ei s spun da. M ntreb dac ne-ai putea ajuta, rosti ea. Cred c mam rtcit. M-ndoiesc de asta, Louise, rosti Quinn Dexter. n niciun caz o persoan att de plin de resurse ca tine. Louise ddu s-o ia la fug, dar ceva rece i unsuros i erpui n jurul gleznelor. Czu pe pardoseala din beton uzat de timp i-i juli palmele i ncheieturile.
340

Quinn cobor din jeep. n jurul gleznelor i se nvolbur imitaia unei sutane. Plecai undeva anume? Fata i ignor palmele care o usturau i genunchiul amorit i, ridicnd capul, l vzu oprindu-se n faa ei. Diavole! Ce i-ai fcut mmicii mele? Gulerul clerical deveni stacojiu strlucitor, de parc ar fi fost fcut din snge. n pizda m-sii, ce mai grab spre cunoatere! Ei bine, Louise, nu-i face griji, fiindc i vom arta exact ce anume s-a ntmplat cu mmica. O s-i acord o demonstraie personal. S n-o atingi, domnule, spuse Fletcher care ajunsese lng botul jeepului. Lady Louise se afl sub tutela i protecia mea. Trdtorule! rcni Lawrence Dillon. Tu eti imul dintre cei binecuvntai. Fratele Domnului i-a ngduit s revii n lumea asta ca s te lupi cu armiile falsului Domn. Acum l sfidezi pe Mesia care a fost ales s-i conduc pe cei ntori. Quinn pocni din degete i Lawrence amui. Nu tiu cine eti, prietene, dar nu te pune-n calea mea, fiindc vei muri regretnd-o. Nu doresc s-ncruciez spada cu niciun om. De aceea, retrage-te i ne vom vedea fiecare de drumul su. Gozarule! Sunt mai puternic dect tine i-n plus suntem doi mpotriva ta. Fletcher surse subire. Atunci, de ce nu iei ceea ce doreti, folosindu-i puterea? Oare din cauza faptului c eu m voi mpotrivi? Iar aceasta ar atrage atenia soldailor. Eti mai puternic dect o ntreag armat? Nu-ntinde coarda, l avertiz Quinn. Azi m car de pe planeta asta de ccat i nimeni n-o s m-opreasc. O tiu ns pe jigodia asta i-i istea. O ateapt o nav stelar n care s se-mbarce, nu-i aa? Louise l fulger cu privirea. M gndisem eu, rnji Quinn. Ei bine, iubito, o s-mi
341

dai mie biletele de-mbarcare. Eu am nevoie de ele mult mai mult. Niciodat! rosti fata, apoi gemu cnd Lawrence Dillon o prinse de ceaf i o smuci n picioare. Fletcher fcu un pas nainte, dar se opri cnd Quinn art spre Genevieve, care tremura n spatele lui. Proast micare, zise Quinn. Dac va fi nevoie, o s te zbor napoi n lumea de dincolo. Iar dup-aia o s fie taretare ru pentru mica ta prieten. tii c vorbesc serios. N-o s-o posed. O s-o pstrez pentru mine. n unele nopi o s i-o dau lui Lawrence: el tie acum nite perversiuni date dracu. L-am nvat eu personal. Aa-i, rnji Lawrence slbatic spre Genevieve. Eti inuman. n mod instinctiv, Fletcher o cuprinse pe Genevieve cu braul. Greit! ltr Quinn. Furia lui neateptat l fcu pe Fletcher s se retrag o jumtate de pas. Banneth, da. Ea este inuman. Ea mi-a fcut chestii Pe brbia lui Quinn apruser stropi de saliv. Chicoti i i terse cu dosul unei mini tremurtoare. A fcut chestii, bun. Iar acum acum eu sunt cel care o s-i fac chestiile alea. Chestii att de bolnave, nct nu sa gndit niciodat la ele. Fratele Domnului nelege asta, nelege nevoia din mine. O s-mi las fiara arpe s-o devoreze i apoi s scuipe bucelele. Dac va fi nevoie, mi voi abate ntreaga cruciad asupra ei. O s folosesc insecte de biorzboi, o s folosesc bombe nucleare, o s folosesc antimaterie. Nu-mi pas ctui de puin! O s crap Pmntul n lung i-n lat. i-o s cobor acolo s i-o trag. i nimeni n-o s-mi stea-n cale. Aa-i! zbier Lawrence Quinn respira greoi, de parc n hangar nu ar fi fost suficient oxigen. Sutana revenise la vemntul iniial de preot i mici prituri energetice unduiau n lungul esturii
342

voluminoase. Louise tremur vzndu-i expresia de pe fa. Nu avea niciun rost s ncerce s i se mpotriveasc. Quinn i zmbi, extaziat; doi stropi de snge i picurar de pe colii de vampir i i se prelinser pe brbie. Iisuse Hristoase, murmur fata schind semnul crucii cu mna liber. Dar, spuse Quinn redevenit calm, n clipa de fa m interesezi doar tu. Fletcher! scnci ea. Te avertizez, domnule, n-o atinge. Quinn flutur nepstor din mn i Fletcher se ndoi, ca i cum un gigant l-ar fi izbit cu pumnul n stomac. Rsuflarea i bufni printre buzele ntredeschise. Cu o expresie de surprindere ngrozit pe chip, fu azvrlit spre napoi i achii subiri de foc alb se trr peste el, strngndu-l lent. Uniforma ncepu s-i mocneasc. Sngele l podidi pe gur i pe nas i i pt pantalonii ntre picioare. Url, zbtndu-se neajutorat, luptndu-se cu vzduhul. Nuuu! implor Louise. Te rog, oprete-te! Oprete-te imediat! Genevieve czuse n genunchi i privea distrus, alb la fa ca varul. Lawrence ncepu s bjbie la gulerul tricoului Louisei, trgnd de el nerbdtor. Dup aceea mna i ncremeni i inspir scurt, cu un sunet de uimire. Quinn se ncrunta, mijind ochii ctre captul ndeprtat al hangarului. Louise i nghii nodul din gt, fr s neleag nimic, ns Fletcher i oprise contorsionrile de agonie. O pulbere fluid, scnteind n culorile curcubeului, luneca peste el, iar hainele i se reparau lent. Se rostogoli pe o parte ameit i se ridic n genunchi, cltinndu-se. Ce pula mea faci aici, omule? url Quinn Dexter. Louise privi n direcia ochilor si. Ducesa strlucea direct prin uile larg deschise, producnd un dreptunghi stacojiu strlucitor, parc tiat n caverna metalic funerar. O
343

siluet omeneasc neagr, cu trsturile imposibil de distins, se contura exact pe mijlocul su. Ridic braul, aintindu-l. Un fulger de foc alb ni prin hangar, aproape prea iute pentru a putea fi urmrit cu ochiul. Louise vzu umbre uriae gonind pe lng el cu viteze ameitoare. Fulgerul izbi traversa din fier a acoperiului, direct deasupra lui Quinn Dexter, care tresri i se eschiv orbete, cnd stropi de metal lichid fierbinte rpir n jur. ntregul acoperi pri, redistribuindu-i greutatea Pe Fratele Domnului, ce-i ccatul sta? tun Quinn. Un rset de bas hurui prin hangar, distorsionat de acustica aparte a stivelor de lzi. Louise avu vreme s-i arunce o cuttur imploratoare lui Fletcher, care nu putu dect s ridice din umeri derutat fa de silueta stranie care-i deschisese larg ambele brae. Quinn, se rsti Lawrence. Quinn, ce dracu se-ntmpl acum? Primi drept rspuns o corona de foc alb care izbucni din siluet. Lzile din jurul ei se aprinser n flcrile de topaz intense i stranii pe care le declana ntotdeauna abilitatea energistic. Un vnt uscat se isc din senin, flfindu-i mantia lui Quinn. Ccat! icni el. Vpile goneau spre el, mbuibndu-se cu lzi, nvolburndu-se pe culoar, mai iute i tot mai iute, nucleul unui ciclon infernal. Lemnul pria i trosnea, arznd, revrsnd coninutul lzilor pentru a fi nghiite de flcri i a le intensifica puterea. Louise ip cnd o lovi cldura teribil. Lawrence fu nevoit s-i dea drumul i flutur disperat din brae. n faa lui aerul se flexiona vizibil, aidoma unei lentile distorsionatoare, o pavz mpotriva prjolului mistuitor. Fletcher o ridic de jos pe Genevieve, se aplec mult i se repezi la ua deschis n spatele jeepului. Haide, lady! strig el.
344

Louise abia dac l auzi prin mugetul focului. Explozii surde rsunau dincolo de perdeaua de flcri ce nainta. Panourile din tabl ondulat decolau, smulgndu-i niturile ruginite, pentru a se desprinde de acoperi i nla mult n cerul bicolor. Fata se mpletici dup Fletcher. Abia cnd ajunse afar, se ntoarse s priveasc n urm, i doar pentru o secund. Flcrile formau un tunel care unduia furios pe toat lungimea hangarului. Prin captul lui nvlea fum negru i dens. ns centrul era perfect clar. Quinn sttea naintea conflagraiei, confruntnd-o, cu braele ridicate pentru a-i descrca puterea, deviind pojarul devastator. Departe n faa lui, silueta necunoscut adoptase o inut similar. Cine eti? rcni Quinn n holocaust. Spune-mi! Un perete mare din lzi se dezintegr, expediind un uragan de scntei n haosul nvolburat. Cteva traverse din acoperi se curbar n jos i panourile de tabl se prvlir n flcri. Tunelul ncepu s se rsuceasc, pierzndu-i stabilitatea. Spune-mi! Arat-i chipul! Se auzeau sirene. Strigte de brbai. Alte pri din hangar colapsar. Spune-mi! Vpile distrugtoare ocultar silueta ndeprtat. Quinn ls s-i scape un urlet nearticulat de mnie, apoi pn i el fu nevoit s se retrag, cnd metalul i betonul topit se transformar n lav lene. mpreun cu Lawrence, iei n goan pe iarba prjolit. Brbai i maini de pompieri roiau dezordonat. Fu uor s se amestece printre ei i s se ndeprteze. Lawrence nu scoase un cuvnt, cnd pornir n lungul unui ir de aparate de zbor parcate; bezna minii lui Quinn l silea la tcere. Louise i Fletcher vzur primele vehicule hurducndu-se peste iarb, jeepuri de ferm vopsite n verde militar i dou jeepuri de armat. Un pluton de miliieni alerga pe
345

dup avioane, mboldit de ofierul su. Sirenele ncepuser s urle n deprtare. n urm, flcrile se nlau nc i mai sus pe cer. Fletcher, uier fata, uniforma ta! El cobor ochii. Pantalonii i deveniser purpurii. O clipire i-i recptar culoarea kaki; jacheta i pierdu aspectul mototolit. inuta i era impresionant de arogant. Genevieve i gemu n brae, de parc s-ar fi luptat cu un comar. A pit ceva? ntreb Louise. Nu, lady. A leinat, pur i simplu. Dar tu? Fletcher cltin uor din cap. Supravieuiesc. Am crezut a fost groaznic. Animalul acela diavolesc de Quinn S nu te ngrijorezi niciodat pentru mine, lady. Domnul Nostru a hotrt s m readuc n lumea acesta cu un el anume, care-mi va fi revelat la momentul potrivit. Altfel nu m-a mai gsi aici. Primele vehicule aproape c ajunseser lng ei. Louise vedea i mai muli soldai ndreptndu-se ctre hangar. Avea s fie un adevrat balamuc; nimeni nu tia ce se ntmpla sau ce trebuia fcut. Asta ar putea fi ansa noastr, rosti ea. Trebuie s fim ndrznei. ncepu s fluture din bra spre un jeep de ferm. oferul este un caporal, i opti lui Fletcher. Eti superiorul lui n grad. Ca ntotdeauna, lady, ingeniozitatea i este egalat doar de puterea spiritului. Ce soart crud c adevratele noastre viei sunt desprite printr-un asemenea hu de timp. Ea i expedie un zmbet pe jumtate stnjenit, pe jumtate ncntat. Dup aceea jeepul opri n faa lor. Tu! se rsti Fletcher la oferul derutat. Ajut-m s-o
346

evacuez pe copila aceasta. A fost prins n foc. Da, domnule. Caporalul sri de pe scaun i-l ajut s-o instaleze pe Genevieve pe bancheta din spate. Avionul nostru spaial este lng turn, rosti Louise fixndu-l pe Fletcher cu o privire cu subneles. Acolo sunt medicamentele de care are nevoie sora mea. Pilotul nostru se pricepe la aa ceva. Da, doamn, spuse Fletcher. La turn! i ordon caporalului. Acesta privi buimcit de la Louise la Fletcher, dup care decise s nu conteste ordinele unui ofier, indiferent ct de bizare ar fi fost circumstanele. Louise sri n spate i inu n poal capul Genevievei, pe cnd se ndeprtau de hangarul care se dezintegra. Cluzit de Fletcher, caporalul avu nevoie de zece minute s gseasc avionul spaial al Trmului ndeprtat. Dei pn atunci nu mai vzuse vreunul din apropiere, Louise i ddu seama ct de mult diferea de aparatele din jurul su. Avea fuzelajul ca un ac, cu aripi netede i strlucitoare, care nu prea se potriveau cu restul, ca i cum ar fi provenit de la un aparat de zbor mai mare. Pn ce ajunser, Genevieve i reveni, dei era foarte tcut i se inu tot timpul strns lipit de Louise. Fletcher o ajut s coboare din jeep i fata privi cu jale spre pata de fum negru care se lea peste orizontul stacojiu. O mn strngea pandantivul Carmithei, cu ncheieturile degetelor albite. Gata, gata, rosti Louise, s-a terminat acum. i promit, Gen. Trecu degetul mare peste discul de credit Banca Jovian din buzunar, ca i cnd ar fi fost un talisman la fel de puternic ca amuleta Carmithei. Slav cerului c-l pstrase! Genevieve ncuviin fr un cuvnt. Mulumesc pentru ajutor, caporale, spuse Fletcher. Acum cred c-ar fi mai bine s te-ntorci la ofierul tu
347

comandant, ca s vezi cum poi ajuta la stingerea incendiului. Da, domnule. Brbatul murea de curiozitate s ntrebe ce se ntmpla. Disciplina nvinse ns i aps pedala acceleraiei, ndeprtndu-se pe fia lat de iarb. Louise suspin adnc, uurat. Furay i atepta la piciorul scrii, afind un semisurs mai degrab interesat, dect nelinitit. Louise l privi drept n ochi, zmbind la rndul ei gndindu-se la felul n care apruser i la starea n care se aflau. Simi o uurare c, n sfrit, nu mai trebuia s inventeze pe loc o poveste absurd. Furay era prea inteligent pentru aa ceva. Ea nu avea nevoie aici dect de un grad de onestitate. Ridic discul Banca Jovian. Permisul meu de mbarcare. Pilotul arcui o sprncean spre fum. Ceva persoane cunoscute vou? Da. Roag-te doar s nu apuci s le cunoti i tu. Am neles. Privi atent uniforma lui Fletcher. Cnd se ntlniser la prnz, acesta purtase un costum obinuit. Observ c ai fost promovat locotenent n nici cinci ore. Cndva am fost mai mult dect att, domnule. Aha. Nu fusese tocmai rspunsul la care se ateptase Furay. Te rog, spuse Louise, sora mea trebuie s se ntind. A trecut prin multe. Lui Furay i se pru c fetia era un mort umbltor. Sigur c da, aprob el nelegtor. Venii. nuntru avem nanonice medicale. Louise l urm pe scar. Crezi c am putea decola chiar acum? Brbatul se uit din nou la flcrile care strluceau feroce din direcia hangarului.
348

Cumva eram sigur c vei ntreba asta. Pucaul marin Shaukat Daha sttea de santinel de ase ore lng avionul spaial al Marinei, cnd hangarul lu foc de cealalt parte a aerodromului Bennett. Maiorul comandant al plutonului su trimisese ase soldai s dea o mn de ajutor acolo, dar restul primiser ordin s nu-i prseasc posturile. Poate fi doar o diversiune, dataviz maiorul. Ca atare, Shaukat putu doar s urmreasc vpile extraordinar de intense prin intermediul retinelor amplificate trecute pe rezoluie maxim. Mainile de pompieri care goneau peste aerodrom erau ns imagini cu totul inedite: vehicule roii, uriae, cu personal mbrcat n costume argintii. n mod evident planeta aceasta nebun nu avea mecanoizi-pompieri. Furtunurile trebuia ntinse chiar de oameni. Era fascinant. Programul su de monitorizare a simurilor periferice l alert asupra apropierii a doi oameni. Shaukat i comut focalizarea retinelor. Erau doi localnici, un padre cretin i un locotenent de armat. Pucaul tia c, teoretic, ar fi trebuit s se supun ordinelor ofierilor de pe Norfolk, dar locotenentul acesta era ridicol de tnr, nc un adolescent. Existau totui i limite Dataviz blocului comunicator al costumului-armur s activeze difuzorul extern. Domnilor, rosti el politicos pe cnd se apropiau, m tem c avionul spaial constituie o zon restricionat. nainte de a mai putea nainta, trebuie s-mi artai documente de identificare i autorizare. Sigur c da, spuse Quinn Dexter. Mai nti ns, o singur ntrebare: acesta este avionul spaial al fregatei Tantu? Da, domnule. Fii binecuvntat, fiul meu. Iritat de formula respectiv, Shaukat ncerc s
349

datavizeze un rspuns de sarcasm moderat n blocul comunicator i constat c nanonicele neurale i se dezactivaser complet. Brusc, costumul-armur deveni oprimant de constrictor, de parc fuseser activate generatoarele de valen integrate, rigidiznd materialul. Ddu s ridice mna pentru a-i smulge casca-cochilie, dar braele nu-l ascultar. O durere teribil i deton n piept. Infarct! gndi el stupefiat. Allah, fii milostiv, nu se poate aa ceva, n-am dect douzeci i cinci de ani! n ciuda nencrederii sale, convulsia se ntei, mpietrindui toi muchii. Nu se mai putea nici clinti, nici respira. Padre l privea cu o expresie vag interesat. Rceal i muc din came, coli de ghea i strpunser toi porii. Strigtul gutural de spaim i fu nbuit de costumul-armur care i se strngea ca un la n jurul gtlejului. Quinn l privi pe pucaul marin tremurnd imperceptibil, pe cnd i smulgea energia corpului, stopnd motoarele chimice ale vieii din toate celulele. Dup un minut se apropie de statuia moart i o lovi cu vrful unghiei. Se auzi un ting cristalin slab, care dispru iute. Marf, coment Lawrence admirativ. Fr glgie, ncuviin Quinn cu mndrie moderat. ncepu s suie scara avionului spaial. Lawrence examin de aproape costumul-armur. Mrgele minuscule de chiciur se formau deja pe materialul ntunecat cu aspect de piele tbcit. Fluier apreciativ i se grbi s-l urmeze pe Quinn. William Elphinstone se trezi din bezna diabolic ntr-un haos de cldur, lumin, sunete i senzaii aproape intolerabile. Icnetul de suferin provocat de renaterea traumatic fu asurzitor pentru urechile-i sensibile. Aerul prea s-i rcie peste piele i fiecare molecul prea un dinte de ferstru. Att timp! Att timp fr mcar un sim. inut captiv n sine nsui.
350

Posesorul lui dispruse acum, plecase. l eliberase. William scnci de uurare i fric. Existau fragmente de amintiri teribile. Amintirea unei uri clocotitoare. A unui foc demonic scpat de sub control. A satisfaciei naintea confruntrii inamicului. A Louisei Kavanagh Louise? William nelegea extrem de puine. Sttea n capul oaselor, rezemat de un ard din srm, cu picioarele ndoite stngaci sub el. n faa lui, sute de avioane se niruiau pe un aerodrom vast. Nu mai vzuse niciodat locul acesta. Zgomotul sirenelor cretea i cobora ntruna. Cnd privi n jur, vzu un hangar distrus de foc. Flcri i fum continuau s se ridice din ruinele nnegrite. Pompieri n costume argintii nconjuraser cldirea i o mprocau cu spum din furtunuri. Un numr uria de membri ai miliiilor se ngrmdeau n jurul zonei. Aici! strig William ctre camarazii si. Sunt aici. Glasul i era ns doar un croncnit jalnic. Un avion spaial al Marinei Confederaiei zbur jos peste aerodrom, cltinndu-se uor, ca i cum n-ar fi fost perfect stpnit. William clipi derutat ctre el. Exista o alt amintire asociat cu aparatul acela. Puternic, dar i evaziv: un biat mort, care atrna cu capul n jos spnzurat de un copac. Ce naiba crezi c faci aici? Glasul aparinea unuia dintre cei doi soldai de patrulare, care se opriser la trei metri de el. Unul i ndreptase puca spre William, iar cellalt inea n loc o pereche de alsacieni care mriau. Am am fost capturat, rosti William Elphinstone. Capturat de rebeli. Dar ei nu sunt de fapt rebeli. V rog, trebuie s m-ascultai. Sunt diavoli. Cei doi soldai schimbar priviri. Cel cu puca i-o atrn pe umr i ridic un bloc comunicator compact. Trebuie s m-ascultai, spuse William disperat. Am fost
351

preluat. Posedat. Sunt ofier din miliia comitatului Stoke. V ordon s ascultai. Serios, domnule? i i-ai pierdut uniforma? William i cobor privirea asupra trupului. Era uniforma lui veche, totui trebuia s te uii ndeaproape ca s-i dai seama. Culoarea kaki a cmii dispruse sub un model cadrilat rou i albastru, iar de la coapse n jos pantalonii reglementari erau acum blugi din dril albastru rezistent. Dup aceea i vzu minile. Dosul palmelor era acoperit cu pr negru i toi l tachinaser dintotdeauna c avea mini delicate, de femeie. Printre buze i scp un geamt slab de disperare. V spun adevrul. Domnul mi-este martor. Feele lor inexpresive, impersonale, i spuser ct de inutil era totul. William Elphinstone rmase ca nruit lng gardul de srm, pn ce poliia militar veni i-l duse la mica secie de poliie a aerodromului Bennett. Detectivii care sosir de la divizia Cazuri Speciale din Norwich pentru a-l interoga nu i-au crezut nici ei povestea. Dect cnd a fost mult prea trziu. Asteroidul Nyiru se afla pe o orbit de nouzeci de mii de kilometri n jurul lui Narok, una dintre primele planetecolonii de etnie kenyan. Dup ce fusese plasat pe poziie cu dou secole n urm, compania constructoare tiase o teras cu diametrul de cinci sute de metri pentru navele stelare bitek care ar fi sosit aici. Nerbdtor pentru comerul care l-ar fi adus acestea, consiliul asteroidului echipase terasa cu o structur complet; exista pn i o mic uzin chimic pentru producerea fluidului nutritiv pe care-l digerau navele stelare. Udat se plnse c gustul nu era cel potrivit. Meyer nu putea s-l contrazic. n urma tratamentelor celor mai bune aplicate de Haham, avusese nevoie de apte ore pentru a-i recpta cunotina dup evadarea din Senintate. Trezirea
352

n spaiul interstelar cu un oim-negru nelinitit i afectat de dureri i cu un echipaj la fel de tulburat pe care trebuia s-l mpace nu-i ajutase cu nimic starea mintal fragil. Zburaser direct spre Narok, avnd nevoie de unsprezece nghiiri ca s acopere cei optzeci de ani-lumin, pe cnd n mod normal ar fi utilizat doar cinci. n tot acel timp o vzuse pe dr. Alkad Mzu exact de dou ori. n cea mai mare parte a cltoriei, femeia rmsese n propria ei cabin. n ciuda blocajelor analgezice i a pachetelor nanonice medicale care-i nveleau picioarele i braele, rnile i cauzau destul disconfort (cel mai curios fusese faptul c refuzase s-l lase pe Haltam s programeze pachetele pentru picioare n vederea vindecrii unui vechi accident la genunchi). Niciunul dintre ei nu avea chef s cedeze teren. Schimbaser cteva formaliti ncordate; ea i ceruse scuze pentru rnile lui i pentru vigoarea manifestat de opoziie, iar el o pusese la curent cu parametrii zborului. Asta fusese tot. Dup ce ajunser la Nyiru, ea plti fr s crteasc suma convenit, adug o bonificaie de cinci la sut i plec. Cherri Bames o ntreb asupra destinaiei, dar femeia micu i arunc doar unul dintre sursurile ei inexpresive i zise c era mai bine s nu tie nimeni. Dispru din viaa lor un mister la fel de mare cum fusese cnd apruse att de spectaculos. Meyer petrecu treizeci i ase de ore n spitalul asteroidului, fiind supus unor proceduri de invaziune cranian profund pentru repararea leziunilor din jurul simbionilor neuronali. Dup alte dou zile de recuperare i teste extensive, fu lsat s plece. Cherri Barnes l srut cnd reapru pe puntea lui Udat. M bucur s te vd. El i fcu cu ochiul. Mulumesc. Pentru o vreme am fost ngrijorat. Tu ai fost ngrijorat? Eu am fost speriat, zise Udat.
353

tiu. ns totul s-a terminat acum. i, apropo, te-ai comportat remarcabil cat timp am fost incontient. Sunt mndru de tine. Mulumesc. N-a vrea totui s mai fiu nevoit s trec prin aa ceva. Nu vei fi. Cred c am terminat n sfrit cu ncercarea de a ne dovedi capacitile. Da! Meyer privi ntrebtor spre cei trei membri ai echipajului. Are cineva vreo idee ce s-a ntmplat cu pasagera noastr ciudat? M tem c nu, rspunse Aziz. M-am interesat prin port i n-am putut afla dect c i-a nchiriat un agent de curse charter. Dup-aia nici mcar un byte. Meyer se instal n cueta de comand. O migren slab continua s-i pulseze ndrtul ochilor. ncepea s se ntrebe dac avea s fie ceva permanent. Medicul spusese c cel mai probabil n-ar trebui s-i fac griji. Nu-i ru. Cred c Mzu a avut dreptate cnd a spus c cel mai bine ar fi s nu tim nimic despre ea. Din punct de vedere teoretic sun perfect, rosti Cherri iritat. Din nefericire, toi agenii de contrainformaii au vzut c noi am scos-o din Senintate. Dac are dreptate n privina pericolului pe care-l prezint, atunci ne aflm ntrun rahat uria. Vor dori s ne pun ntrebri. tiu, ncuviin Meyer. Dumnezeule, s fiu urmrit de ASI la vrsta mea! Ne-am putea duce noi la ei, spuse Haltam. Pentru c, haide s fim realiti, dac vor s ne prind, o vor face. Dac am merge noi la ei, asta ar trebui s le arate c nu suntem bgai n chestia n care-i ea implicat. Cherri pufni dezgustat. E adevrat totui s mergem n goana mare la poliia secret a Regelui? Nu mi se pare bine. i eu i voi am auzit destule poveti Ai dreptate, ncuviin Haham. Sunt destul de
354

periculoi. Tu ce zici, Meyer? ntreb Aziz. Nu era un subiect la care brbatul s fi dorit s se gndeasc. Nivelurile de substane nutritive i fuseser perfect echilibrate n spital, ct timp fusese la terapia recuperativ, dar continua s se simt ocant de obosit. Ce bine ar fi fost ca altcineva s fi ridicat de pe el povara aceasta a rspunsului, ori cel puin s-l fi binecuvntat cu o amnezie trectoare! Bun idee, coment Udat. Era drgu. Exist cineva care ar putea s ne ajute, le zise Meyer. Dac mai triete N-am mai vzut-o de aproape douzeci de ani, iar pe atunci era deja destul de btrn. Cherri l privi suspicios. O femeie? Da, rnji Meyer. O femeie. O doamn pe nume Athene, o edenist. ia-s mai ri dect nenorocita de ASE, protest Haham. Termin cu prejudecile astea. Ei au o calitate mai important ca oricare, sunt oneti. Ceea ce-i al naibii mai mult dect ai putea spune despre ASE. n plus, edenismul este o cultur pe care ASE n-o va supune niciodat. Eti sigur c ne va ajuta? ntreb Cherri. Nu pot s promit nimic. Tot ce pot spune este c, dac poate, o va face. i privi pe toi, pe rnd: Are altcineva o alternativ? Nu aveau. Bun. Cherri, completeaz, te rog, o atenionare de plecare ctre port. Am stat aici suficient de mult. Am neles. Iar noi haide s stabilim o succesiune de nghiiri pentru sistemul Sol. Sigur c da, ncuviin Udat, dup care adug mai degrab nostalgic: M ntreb dac Oenone va fi la Saturn cnd vom ajunge.
355

Cine tie? Ar fi ns ntr-adevr interesant s vedem cum s-a dezvoltat. Da. Aa cum ai spus, a trecut mult. Prima manevr de nghiire i duse la doisprezece anilumin de steaua lui Narok. A doua mai adug cincisprezece ani-lumin. Linitit c oimul-negru i revenise dup ncercarea grea, Meyer i spuse s treac la a treia nghiire. Vidul se contorsion sub distorsiunea imens exercitat de celulele configuratoare. Udat naint cu precizie n interstiiul pe care-l deschisese, transfernd energia care gonea prin celulele sale n tipare mai mici i mai subtile pentru a susine continuitatea pseudoesturii care se nchidea n jurul carcasei. Distan fr lungime fizic goni pe lng polip. Meyer! Ceva e-n neregul. Strigtul mintal alarmat izbi aidoma unei lovituri fizice. Ce vrei s spui? Terminusul se retrage. Nu pot realiza concordan ntre ablonul de distorsiune i coordonatele lui. Legat de mentalitatea oimului-negru, brbatul simea realmente pseudoestura schimbndu-se, rsucindu-se i flexionndu-se n jurul carcasei ca i cum ar fi fost un tunel din fum agitat. Udat nu putea impune stabilitatea necesar pentru a menine uniformitatea gurii-de-vierme. Ce se-ntmpl? ntreb Meyer la fel de panicat. Nu-neleg. Exist o alt for care acioneaz asupra gurii-de-vierme i interfereaz cu propriul meu cmp de distorsiune. Treci peste ea. Haide, scoate-ne de aici. Percepu un val de energie care nvli prin celulele oimului-negru, amplificnd cmpul de distorsiune, dar care nu fcu dect s nruteasc interferena. Udat simea cu adevrat talazuri ce se formau n pseudoestura gurii-de-vierme. oimul-negru vibr cnd dou dintre ele i lovir carcasa. Nu merge. Nu pot rezista la outputul acesta de
356

energie. Pstreaz-i calmul, l implor Meyer. Poate s fie doar ceva temporar. Simea n propria-i minte cum sectuirea energetic atingea niveluri exorbitante. La rata aceea de consum abia dac le mai rmneau nouzeci de secunde de rezerv. Udat reduse intensitatea cmpului de distorsiune, strduindu-se cu disperare s-i conserve energia. O unduire gigantic strbtu gaura-de-vierme, plesnind carcasa. Obiectele nefixate srir n toate prile, rspndindu-se pe punte. Instinctiv, Meyer prinse braele cuetei chiar n clipa n care plasa restrictiv se plie peste el. Calculatorul de zbor dataviz sosirea on-line a unui mesaj nregistrat. Meyer i echipajul nu putur dect s se holbeze uluii la consola respectiv, n timp ce imaginea lui Alkad Mzu le invad nanonicele neurale. Nu exista niciun fundal femeia sttea pur i simplu n mijlocul unui univers cenuiu. Salut, cpitane Meyer, spuse ea. Dac totul s-a desfurat conform planului, ar trebui s accesezi nregistrarea de fa cu cteva secunde nainte de a muri. Acesta nu-i dect un gest uor melodramatic din partea mea pentru a-i explica detaliile situaiei. La ntrebarea cum? este destul de simplu de rspuns: n clipa de fa eti afectat de o distorsiune de rezonan de feedback. Este o descoperire secundar provenit din activitatea mea de acum treizeci de ani. Am lsat n seciunea sistemului de susinere biotic un gadget micu care a declanat o oscilaie n interiorul cmpului de distorsiune al lui Udat. Odat pornit, oscilaia este aproape imposibil de amortizat, fiindc gaura-de-vierme n sine acioneaz ca amplificator. Rezonana nu va nceta ct timp exist cmpul de distorsiune, iar fr cmp gaura-de-vierme va colapsa n starea ei cuantic. O bucl logic elegant din care nu poi scpa. Poi supravieui doar att timp ct celulele configuratoare ale lui Udat au energie, dar
357

bnuiesc c aceasta se cheltuiete cu o vitez impresionant. Ct despre ntrebarea de ce?: te-am ales n mod special pentru a m scoate din Senintate fiindc am tiut dintotdeauna c Udat era capabil de efectuarea unei aciuni att de dificile. O tiam fiindc l-am mai vzut odat acionnd. Mai exact, acum treizeci de ani. Mai ii minte, cpitane Meyer? Acum treizeci de ani, cu exactitate aproape de o lun, ai fcut parte dintr-o escadr omutan de mercenari care a avut misiunea de a intercepta trei nave din Marina garissan: Chengho, Gombari i Beezling. Eu m aflam n Beezling, cpitane, i tiu c tu ai fcut parte din escadra omutan, deoarece, dup ce s-a terminat totul, am accesat nregistrrile atacului realizate de senzorii notri. Udat este o nav cu totul aparte, ca form, culoare i agilitate. Eti bun i de aceea ai ctigat btlia. Dup care tim cu toii ce s-a ntmplat cu planeta mea natal. Datavizarea se sfri. Cherri Barnes l privi pe Meyer cu o placiditate stranie. A spus adevrul? Tu ai fost? Tot ce putu face Meyer fu s-i zmbeasc strmb. Da. mi pare ru, prietene. Te iubesc. Peste trei secunde, energia stocat n celulele configuratoare ale lui Udat fu epuizat. Gaura-de-vierme, care era inut deschis doar prin inputul artificial al cmpului de distorsiune, se nchise. n spaiul interstelar apru o fisur bidimensional, lung de cincisprezece anilumin. Pentru o clipit, scuip afar o cantitate de radiaii dure egal cu masa oimului-negru, apoi, cu universul readus la starea de echilibru, pieri.

9
358

Nicolai Penovici se strdui s nu arate ct de realmente ngrozitor de speriat era cnd gangsterii cu chipuri inexpresive l mbrncir n apartamentul Nixon. Sigur c da, faada aceea de macho blazat nu mai conta cine tie ce, deoarece ei lsaser deja s le scape c posedaii puteau spune destul de precis la ce te gndeai. Nu puteau totui s-i citeasc n mod direct gndurile, s extrag amintirile exacte. Iar acela era atuul su. O amintire i o rugciune. Din punctul de vedere al rugciunii, era al naibii de jalnic s-i rite pe ea att viaa asta, ct i viaa de dup moarte. Fu mpins ntr-un salon gigantic cu covor alb, gros i los, i mobilier roz-pal, care semna cu nite baloane fragile din sticl. Cteva ui ddeau spre restul apartamentului, plci aurii simple, nalte de trei metri. Peretele ndeprtat era o fereastr prin care se vedea Noua Californie. Panorama planetei terracompatibile care plutea lent dedesubt era magnific. Un gangster i folosi puca-mitralier Thompson pentru a-l dirija pe Nicolai n centrul ncperii. Stai acolo. Ateapt! mri el. Dup vreun minut una dintre uile nalte se deschise fr zgomot i apru o fat tnr. n ciuda situaiei teribile n care se afla, Nicolai nu putu s nu se holbeze la ea. Era fermectoare, chip de adolescent cu toate trsturile evideniate de o osatur pur aviar. Nu purta dect o rochie lung dintr-o estur ca borangicul, care dezvluia un corp sublim. Dac se gndea bine, era vag familiar, totui nu-i putea imagina s-o fi ntlnit i s n-o fi inut minte. Fata trecu pe lng el, ndreptndu-se ctre un morman de geamantane aflate n captul opus al salonului. Libby, unde mi-e salopeta din piele roie? Cea cu guler din lnug argintiu? Libby?! Izbi nervos cu piciorul n covor.
359

Am venit, ppuic. O femeie cu aspect obosit i stresat apru n salon. E-n valiza maro, cea cu colecia ta neprotocolar de dup petreceri. Care-i aia? se plnse fata. Asta, ppuic. Zu dac nu eti mai ru acum dect pe vremea cnd umblam n turnee. Se aplec i deschise valiza. Nicolai examin mai atent nimfeta. Doar nu putea fi Al Capone intr grbit, urmat de mai muli brbai. n privina identitii lui nu putea fi ns nicio ndoial. Era un brbat chipe, abia trecut de douzeci de ani, cu pr negru ca pana corbului i obraji uor buclai, care-i evideniau sursul uor, aproape permanent. Hainele i erau la fel de demodate (i de ridicole n ochii lui Nicolai) ca ale celorlali gangsteri, dar le purta cu asemenea stil, nct realmente nu conta. i arunc o privire Jezzibellei i fcu o grimas Jez, i-am mai spus, vrei s-ncetezi dracului s te mai fi n inuta asta n faa altora!? Eti practic n pielea goal! Fata privi peste umr, i uguie buzele i-i rsuci o uvi de pr n jurul unui deget. Haide, haide, Al, scumpule, asta-i place i ie. Toi bieii pot s vad ce ai tu i ce nu pot ei avea niciodat. Dovada vie c tu eti barosanul. Ii-suse! ridic el ochii spre cer. Jezzibella se apropie de el i-l srut uor pe obraz. S nu-ntrzii mult, preiosule. Pri din mine necesit o atenie serioas din partea ta. i fcu semn lui Libby s-o urmeze i pomi ctre u. Femeia merse dup ea, innd pe bra un vemnt alctuit din cinci benzi nguste din piele roie. Jezzibella i arunc lui Nicolai un surs sfios i n acelai timp atrgtor, din mijlocul unui nor de zulufi blond-aurii. Apoi dispru.
360

Al Capone l fixa cu privirea. Ai ceva-n minte, omule? Da, domnule. Ce anume? Am nite informaii pentru tine, domnule Capone. Ceva care ar putea fi foarte util pentru Organizaia ta. Al ncuviin scurt. Bun, ai intrat pe ua asta, ceea ce dovedete c eti destul de coios. Crede-m, puini ajung aa de departe. Dac-ai ajuns pn aici, s te-aud! Vreau s m altur Organizaiei tale. Am auzit c ai loc i pentru non-posedaii cu talente speciale. Al arat cu degetul mare spre Avram Harwood III care fcea parte din grupul lui mic de locoteneni. Sigur c da. Dac Avvy Detepta zice c ai veti bune pentru mine, eti de-al nostru. Antimateria este o veste bun? ntreb Nicolai i zri fiorul de oroare de pe chipul primarului. Al trecu un deget gnditor peste brbie. Ar putea fi. Ai aa ceva? tiu de unde poi face rost. i-i pot ajuta flotila de nave stelare s-o manipuleze. Este o substan periculoas, ns eu am instruirea necesar. Cum aa? Eti un federal sau aproape de aa ceva, n tot cazul un om al guvernului. Crezusem c antimateria este ilegal. Aa-i, dar Idria este un asteroid mic care se afl n acelai sistem stelar cu nite instituii puternice. O mulime de politicieni de pe planet au discutat despre consolidarea adunrii noastre generale ntr-o administraie care s acopere tot sistemul, ori ntr-o uniune. Unii dintre consilierii i ofierii DS ai Idriei nu apreciaz genul acesta de discuii. Am avut nevoie de mult timp pentru a ne ctiga independena din partea companiei fondatoare, i n-a fost uor. Aa c am fcut pregtiri. Pentru orice eventualitate. Cteva companii au produs componente care pot fi utilizate
361

pentru construirea de sisteme de restricionare a antimateriei i de propulsii. Comandamentul Defensiv Strategic a stabilit de asemenea o legtur cu o staie de producie. i-n felul sta poi obine antimateria oricnd doreti? ntreb Al. Da, domnule. Am coordonatele stelei pe orbita creia se afl staia. V pot duce acolo. Ce te face s crezi c-a vrea aa ceva? Faptul c v aflai exact n aceeai poziie n care era Idria. Noua Californie este mare, ns Confederaia este mult mai mare. mi spui c sunt un juctor pe sume mici? S-ar putea s sfreti aa, dac Primul-amiral mrete miza. Al rnji larg, l cuprinse cu braul pe Nicolai i-l btu pe umr. mi place de tine, biete, ai ce le trebuie brbailor. Uite ce-i propun. Te duci ntr-un colior cu amicu meu Emmet Mordden, care-i un adevrat vrjitor cu mainriile electrice i chestii din astea. i spui tot ce tii, iar dac el zice c se verific, eti de-al nostru. Al nchise ua n urma lui i se rezem de ea, dedicndui o clip din via, momentul acela esenial n care era singur n mintea sa i care-i ngduia fermitii sale uzate s se refac. Nu mi-am dat seama niciodat c-i att de greu s fii tu nsui. Jezzibella revenise la personajul sportiv i mldios, puternic i dispreuitor. Zcea pe pat, cu braele ntinse deasupra capului i un genunchi ndoit. Salopeta i prinsese snii n lnioare din argint foarte strnse, care sileau sfrcurile ntunecate i ntrite s se ainteasc spre tavan. La fiecare rsuflare, ntregul corp i flexiona ca al unei feline. Bun, rosti Al. Spune-mi ce pula mea este antimateria?
362

Ea i arcui spinarea i-l privi sfidtor. Niciodat. Jez! Spune-mi i att. N-am timp de rahaturile astea. Capul femeii se cltin violent dintr-o parte n alta. La dracu! Se apropie de pat, o prinse de falc i o sili s-l priveasc: Vreau s tiu. Trebuie s iau decizii. Un bra se arcui prin aer, pentru a-l lovi. Izbuti s-l prind cu o clip nainte s-i ating faa, totui i zbur de pe cap plria de fetru gri-deschis. Femeia ncepu s se zbat, mpingndu-l n lturi. Te joci, da? rcni Al furios. Vrei s te joci, n pula mea? i prinse ambele brae, intuindu-le de perne. Iar vederea pieptului ei, gfind sub limitrile att de dezvluitoare ale salopetei, i aprinse prjolul dragonului din inim. O aps i mai puternic, afundnd-o n saltea i exultnd la vederea muchilor ei superbi care se ncordau neajutorai. Cine-i eful acum? Cine pula mea-i stpnul tu? i smulse benzile de piele dintre picioare i i le deprt. Apoi ngenunche ntre coapsele ei i hainele i se evaporar. Ea gemu, fcnd o ultim ncercare disperat de a se elibera. Nu avea nicio ans mpotriva lui. Dup o vreme, propria lui mplinire l fcu s strige de ncntare. Descrcarea de orgasm din corpul su era o slbticie primitiv care-i cuprindea toate celulele. Se meninu rigid, prelungind curgerea att ct putu rezista nainte de a colapsa pe cearafurile din mtase boite. Aa-i mai bine, iubitule, rosti Jezzibella mngindu-i umerii. Nu-mi place defel cnd eti ncordat. Al i zmbi moale. Femeia redevenise pisicuadolescent, numai grij adoratoare ncununat de bucle aurii. Nici vorb, doamn. Nici vorb ca tu s fii om. Ea l srut pe nas. n privina antimateriei, spuse dup aceea, o s ai nevoie de ea. Dac ai cea mai mic ans s pui mna pe aa ceva, nu ezita.
363

Nu-mi dau seama, mormi el. Lovegrove zice c nu-i dect alt tip de bomb, iar noi avem deja destui explozibili nucleari. Al, asta nu-i doar un tip mai bun de bomb; o poi folosi ca s alimentezi i viespile de lupt i navele stelare, i n plus s le amplifici performanele cu un ordin de magnitudine. Dac vrei, este ca diferena dintre o puc i o mitralier. Amndou trag cu gloane, dar pe care ai prefera-o ntr-un caft? Bun comparaia asta. Mulumesc. Chestia este c dei campania noastr printre asteroizi merge bine, nu avem nici pe departe egalitate numeric cu trupele Confederaiei. ns antimateria este un multiplicator de for superb. Dac o ai, ei vor fi nevoii s se gndeasc de dou ori nainte de a lansa vreun atac. Ii-suse, da eti o adevrat minune-n pula mea! Trebuie s pun asta la punct cu bieii. i trecu picioarele peste marginea patului i ncepu s-i reconstituie hainele din trmul magic pe care fuseser alungate. Stai, se lipi femeia de spinarea lui i-l cuprinse cu braele ntr-o mbriare. Nu te grbi, nepregtit. Trebuie s gndim bine toat micarea asta. O s ai probleme cu antimateria, fiindc-i o substan tare periculoas. Iar tu nu eti deloc de ajutor. Ce vrei s spui? se burzului el. Felul n care abilitatea ta energistic paradete electronica i circuitele de for cu antimateria nu-i poi permite aa ceva. Adu un posedat lng un sistem de restricionare i vom asista cu toii la ultima jumtate a exploziei din lumea de dincolo. Ca atare cu ea va trebui s lucreze non-posedaii. Futu-i! Al i scrpin prul rvit, disperat de nesigur. Organizaia lui era construit pe principiul inerii non364

posedailor la respect, la cheremul lui. Trebuia s ai un grup la baz, care s fie urmrit n permanen; n felul acela i inea ocupai pe soldaii Organizaiei i le oferea un scop. i determina s accepte comenzi. Dar s lase antimateria pe mna non-posedailor asta nsemna s dea ru balana peste cap. Nu-s prea sigur, Jez. Nu-i o problem chiar aa mare. Trebuie doar s te asiguri c-i ai bine la mn pe toi cei care vor manipula substana. Harwood i Leroy pot aranja asta s le ii familiile ostatici. Al czu pe gnduri. Chestia cu ostaticii ar fi putut merge, dar foarte la limit. Ar fi necesitat destule eforturi, iar soldaii Organizaiei ar fi trebuit s fie realmente informai. Riscant Bine, o s-ncercm. Al! piui Jezzibella ca o feti i ncepu s-l acopere cu srutri exuberante. Hainele pe jumtate materializate ale lui Al disprur din nou. Biroul efilor de Stat-major era extravagant aa cum puteau avea doar personajele guvernamentale foarte importante; mobilierul lui scump i lucrat manual era dispus n jurul unei mese lungi din lemn de esen dur, care ocupa mijlocul ncperii. Un perete putea deveni transparent, oferind ocupanilor o vedere n Centrul de Operaii Tactice DS. Al se aez n capul mesei i-i salut locotenenii seniori cu un gest scurt din mn. Pe chip nu i se zrea nici urm de zmbet, un avertisment c acum era vorba strict despre afaceri. Bun, rosti el. Deci care-i situaia? Leroy? Managerul corpolent privi n lungul mesei cu o expresie de siguran pe sine. n linii mari am respectat graficul de pacificare original
365

pe care l-am ntocmit. n prezent, optzeci i cinci la sut din planet se afl sub controlul nostru. Nu exist centre industriale sau militare rmase n afara influenei noastre. Structura administrativ realizat de Harwood pare s fie eficient. Aproape douzeci la sut din populaie este nonposedat i face ceea ce i se spune. Avem nevoie de ei? l ntreb Silvano Richmann pe Al, fr mcar s se uite la Leroy. Leroy? ntreb Al. Pentru zonele urbane mari, avem nevoie aproape fr discuii, zise Leroy. Funcionarea aezrilor mici poate fi meninut cu ajutorul locuitorilor posedai care s asigure o operare energistic combinat, ns oraele au nevoie de utiliti pentru a funciona. Prin simpla putere a dorinei nu putei face s dispar attea gunoaie i atta ccat. Aparent posedaii nu pot crea alimente viabile din componente anorganice, astfel c reeaua de transport trebuie meninut pentru aducerea proviziilor de hran. n momentul de fa, acestea sunt doar stocuri din antrepozite. Ceea ce nseamn c va trebui s implementm o economie bazic de un fel sau altul, pentru a convinge fermele s continue aprovizionarea oraelor. Problema este faptul c posedaii care locuiesc n zonele rurale nu sunt dispui s munceasc prea mult i oricum eu n-am habar ce am putea utiliza drept bani, fiindc falsificarea i-al dracu de uoar pentru voi, aa c poate va fi necesar s recurgem la troc. Alt problem este faptul c posedaii nu pot manufactura obiecte care s aib permanen; odat ieite de sub influena energistic, ele revin imediat la arhitectura iniial. De aceea multe fabrici vor trebui reiniializate. n privina domeniului militar, nonposedaii sunt fr ndoial necesari, dar asta-i treaba lui Mickey. Ai fcut treab bun, Leroy, rosti Al. Ct va mai dura pn ce voi avea totul sub control pe planet? n clipa de fa deii controlul asupra tuturor lucrurilor
366

importante. ns acei ultimi cincisprezece la sut vor fi ai naibii de dificili. O parte nsemnat de rezisten provine din zonele de hinterland, ferme rurale unde triesc tipi individualiti. i duri, de asemenea. Muli sunt pitii pe acolo cu armele lor de vntoare. Eu i Silvano am nfiinat echipe care s-i vneze, dar din cele constatate pn acum va fi o campanie lung i pctoas de ambele pri. Ei cunosc terenul, echipele noastre nu-l cunosc; este un avantaj care aproape c anuleaz abilitatea energistic. Al mri sardonic. Vrei s spui c trebuie s luptm cinstit? Este un cmp de lupt echilibrat, ncuviin Leroy. Noi ns vom ctiga n cele din urm, este inevitabil. Att doar c nu-mi poi cere un grafic temporal. Bine. Vreau s continui s lucrezi la ideea aia cu economia. Trebuie s meninem pe planet un soi de societate funcional. Aa o s fac. Mickey, cum merge la tine? Mickey Pileggi sri n picioare, cu sudoarea lucindu-i pe frunte. Destul de bine, Al. La prima aciune am cucerit patruzeci i cinci de asteroizi. ia simt cei mari, cu staiile industriale cele mai importante. Aa c acum avem de trei ori mai multe nave de rzboi dect am avut la nceput. Pentru restul aezrilor va fi pur i simplu o operaie de lichidare. Acolo nu mai exist nimic care s ne poat amenina. Ai echipaje pentru toate navele astea noi? Lucrm n direcia asta. Nu-i la fel de uor ca pe planet. Aici sunt implicate distane mari, iar liniile noastre de comunicaii nu-s cele mai tari. Vreo reacie din partea edenitilor? Nu tocmai. Au existat unele ciocniri cu oimi-de-vid narmai la trei asteroizi i am suferit pierderi. Nu s-au semnalat ns atacuri mari.
367

Probabil c-i conserv puterea, spuse Silvano Richmann. Eu aa a face. Al l fix pe Mickey cu privirea lui ptrunztoare. (Dumnezeule, cte ore petrecuse exersnd-o n Brooklyn!) i n-o pierduse defel, ticul srmanului Mickey porni instantaneu, ca declanat de rsucirea unui comutator. Dup ce vom prelua navele andocate la asteroizi, vom fi ndeajuns de puternici ca s-i lovim pe edeniti? Ochii lui Mickey i cutar cu disperare aliai. Poate. ntrebarea este ce anume vrei de la ei, Al, rosti Emmet Mordden. M ndoiesc c i-am putea subjuga vreodat nici s-i determinm s cedeze n faa posedrii, nici s accepte controlul Organizaiei asupra habitatelor. n privina asta va trebui s m crezi pe cuvnt: ei sunt complet diferii de orice fel de oameni pe care i-ai mai ntlnit pn acum. Toi, pn i copiii. Probabil c i-ai putea ucide, c le-ai putea distruge habitatele. Dar s-i cucereti? Nu cred. Al subie buzele i-l studie cu atenie pe Emmet. Brbatul nu aducea deloc cu Mickey; de acord, era timid, ns i tia meseria. Ce vrei s spui atunci? C trebuie s decizi. Ce s decid? Dac s mergem s lum antimateria. Vezi tu, edenismul are un monopol pentru furnizarea He3, i sta-i combustibilul cu care funcioneaz toate navele stelare i staiile industriale, ca i platformele DS, iar noi toi tim c ele au nevoie de energie. n sistemul Noua Californie este stocat foarte mult He3, dar n cele din urm se va epuiza. Asta nseamn c trebuie s mergem la surs, dac vrem ca navele noastre stelare s mai zboare i s ne meninem controlul asupra planetei. Fie asta, fie s folosim alternativa. Da, aprob Al. Ai discutat cu individul la, Nicolai Penovici este pe meserie?
368

Da, din cte mi-am putut da seama. n tot cazul, tie foarte multe despre antimaterie. Eu zic c ne poate duce la staia lui de producie. Avem nave care s se poat ocupa de asta? Emmet se strmb cu un aer nefericit. Nave, da, astea nu mai sunt o problem acum. Totui navele stelare i antimateria nseamn folosirea a muli non-posedai care s le opereze. Puterea noastr energistic nu este bun pentru rzboiul n spaiul cosmic, ci dimpotriv, ne dezavantajeaz. tiu, spuse calm Al, dar, ce dracu, putem ntoarce asta-n favoarea noastr, dac procedm cu atenie. Va dovedi c non-posedaii joac-n Organizaie un rol la fel de mare ca oricare alii. O s fie o publicitate bun. n plus, tipii ia amplificai ne-au ajutat la asteroizi, nu? Da, aprob Silvano fr chef. Sunt buni. Asta-i atunci! urm Al. Sigur c da, o s-ncercm s-i atacm pe edeniti cu navele noastre. O s vedem dac putem nha minele lor de heliu. ntre timp ns, o s ne facem rost i de o poli de asigurare frumuic. Emmet, ncepe s asamblezi navele de care o s ai nevoie. Silvano, vreau ca tu i Avvy s vedei care vor fi echipajele lor. Vreau s folosii doar non-posedai care au familie, te-ai prins? i nainte de a porni spre staie, vreau ca familiile alea s fie aduse aici, n Monterey, unde s se bucure de cea mai frumoas vacan din viaa lor. Evacueaz-i pe toi din complexul-staiune i gzduiete-i acolo. Silvano rnji larg. Sigur c da, Al. I-am dat drumul. Al Capone se ls pe spate i-i privi cum ncepur s implementeze instruciunile. Totul mergea ca pe roate, ceea ce ddea natere la alt problem. Una pe care pn i Jez o trecuse cu vederea ns, la urma urmelor, acesta era domeniul n care brbatul avea o ton de experien mai mult dect ea. Locotenenii ncepuser s se obinuiasc cu manevrarea puterii, nvau cum s se
369

foloseasc de prghii. Acum fiecare avea propriul su teritoriu, dar n scurt timp aveau s nceap s gndeasc. i la fel de sigur pe ct este c ginile ies din ou, imul dintre ei avea s-ncerce s dea lovitura. Al privi n jurul mesei i se ntreb care va fi acela. Kiera Salter se aez n scaunul preedintelui din sala consiliului de administraie Magellanic Itg i-i trecu n revist noul domeniu. Sediul era una dintre puinele cldiri din interiorul habitatului, un turn circular cu cincisprezece niveluri situat la poalele calotei nordice. Ferestrele sale ofereau o imagine intimidatoare spre interior. Nuanele cafenii adumbrite ale deertului semiarid de afar lsau loc treptat tonurilor verzi linititoare ale savanei i pdurii din jurul seciunii mediane, nainte de a se contopi finalmente n cmpiile ierboase unduite, dominate actualmente de o plant xenoc roz-viu. De jur mprejurul ei, aidoma unui an de aprare, n contrast acut, se afla marea circular: o band lat de turcoaz aproape luminos, strbtut de scnteieri sinuoase. Sus i senin deasupra tuturor tubul de lumin axial revrsa o radian strlucitoare de soare la amiaz. Unica discrepan n scena aceea panic erau norii care strluceau rou-slab n vzduh. Existau puine alte dovezi ale loviturii de palat pe care o condusese ea; una-dou pete de fum negru i un avion prbuit al poliitilor lefegii n parcul care nconjura recepia unui turn zgrie-stele. Majoritatea stricciunilor reale se petrecuser n interiorul zgrie-stelelor, dar seciunile importante, staiile industriale i spaioportul, suferiser puine avarii. Planul ei fusese bun. Oricine venea n contact cu un posedat era preluat imediat, indiferent care i-ar fi fost statutul. Un efect de unde circulare se rspndise de la nivelul al aptesprezecelea al turnului zgrie-stele Diocca, la nceput lent, ns sporind pe msur ce numrul posedailor crescuse. Posedaii trecur la urmtorul zgrie370

stele. Rubra i avertiz desigur pe oameni, le spuse la ce s fie ateni i unde erau posedaii. i direcion pe poliitii lefegii i pe soldaii mercenari amplificai, i ntinse ambuscade posedailor. Orict de bune ar fi fost ns, trupele de care dispunea erau aproape complet dependente de hardware-ul lor, ceea ce le oferea posedailor un atu letal. Dac nu era ceva rudimentar, de genul proiectilelor chimice, tehnologia armamentului i trda pe oameni, cznd complet n momentele critice sau producnd date false. Rubra nici mcar nu ncercase s scoat din stocare mica echip de mecanoizi de asalt din Valisk. Pe platformele de andocare, carcasele din polip ale navelor stelare posedate ncepur s se dilate sub licre de tipare luminoase exotice i aprur n urma convulsiilor ca oimi-de-iad complet dezvoltai. Nave stelare cu forme fantastice i harpii uriae se ndeprtar de habitat, pentru a provoca oimii-de-vid i fregatele Srinagar ce se apropiau precaut. Navele militare se retrseser, abandonnd tentativa de a veni n ajutorul populaiei asediate. Autoritatea Kierei se ntindea acum pe toat lungimea habitatului i cuprindea o zon cu diametrul de o sut de mii de kilometri n exteriorul nveliului. Deloc ru pentru o fost soie din Societatea de pe Noul Miinchen. Anterior ea ntrevzuse fugar, o singur dat, poziia aceasta, influena, importana i respectul aduse de autoritate. Ar fi putut s fie ale ei nc de pe atunci; avusese de partea ei educaia i situaia financiar a familiei, iar soul ei deinuse ambiia i abilitile necesare. n mod normal l atepta un post n cabinet, i poate chiar funcia de Cancelar (aa visase i trsese ea sforile). Dar el euase, trdat de ambiie i de lipsa de rbdare, fcnd pactele greite n cutarea accesului cel mai rapid. Un eec din cauza slbiciunii, care o condamnase la o existen pustie n conacul rural mre, lucrnd srguincios pentru actele de binefacere cuvenite, comptimit i evitat de vulpile sociale pe care cndva le
371

considerase prietenele cele mai apropiate. Murise plin de amar i ranchiun. Pentru ca acum Kiera Salter s revin mai tnr i mai frumoas ca niciodat. Iar greelile i slbiciunile trecutului nu aveau s mai fie repetate. Niciodat! Acum trei ore am terminat trecerea prin ultimul zgriestele, se adres ea consiliului pe care-l alctuise (selectndu-i cu foarte mult atenie pe majoritatea membrilor si). n prezent, Valisk ne aparine n mod efectiv. Anunul strni aplauze i unele fluierturi. Ea atept s se fac linite. Bonney, ci non-posedai au rmas? A zice c vreo dou sute, rspunse femeia-vntor. Se ascund bineneles, cu ajutorul lui Rubra. Gsirea lor va dura o vreme. N-au ns cum s ias i-n cele din urm i voi gsi. Ridic vreun pericol? Scenariul cel mai defavorabil ar fi cteva acte de sabotaj, dar innd seama de faptul c toi i putem simi dac se apropie suficient, n-ar avea via prea lung. Nu, cred c singurul care ne-ar mai putea face vreun ru acum ar fi Rubra. Nu tiu totui suficient de multe despre el i despre capacitile lui. Toi se ntoarser i-l privir pe Dariat. Kiera nu dorise ca el s fac parte din consiliu, dar cunotinele lui asupra afinitii i rutinelor habitatului erau fr egal. Aveau nevoie de cunotinele sale la nivel de expert pentru a se ocupa de Rubra. Cu toate acestea ea continua s nu-l considere un posedat adevrat; era nebun, bntuit de un soi de demen nemiloas. De asemenea, elurile lui difereau prea mult de ale lor. Un fapt care l fcea o responsabilitate periculoas, n mintea ei. Ca act final, rosti Dariat calm, Rubra ar putea anihila ntregul ecosistem. El deine controlul ntreinerii ambientale i a organelor digestive, ceea ce-i asigur foarte
372

mult putere. Ar putea elibera toxine n ap i alimente, ar putea nlocui atmosfera actual cu azot pur, sufocndu-ne, ba chiar ar putea s-o purjeze n spaiul cosmic. Poate s dezactiveze tubul de lumin axial i s ne nghee, ori s-l activeze la maximum i s ne coac. Niciuna dintre aciunile acestea nu l-ar afecta pe termen lung; biosfera poate fi replantat i populaia uman poate fi nlocuit. Lui i pas mai puin de vieile oamenilor dect ne pas nou unica lui prioritate este el nsui. Aa cum v-am spus din capiii locului, orice am putea reui este complet lipsit de sens, dac el nu-i eliminat. Dar nu m-ai ascultat. Bi, creier de ccat, i de ce n-a fcut el nimic din toate astea pn-acum? ntreb Stanyon dispreuitor. Pe sub mas, Kiera i puse o mn linititor pe picior. Era un lociitor bun i puterea lui de intimidare explica n mare parte obediena care-i era artat ei; de asemenea, constituia un nlocuitor excelent pentru Ross Nash n pat. Totui, inteligena nu se numra printre calitile sale. Da, se adres ea inexpresiv lui Dariat. De ce nu le-a fcut? Fiindc nou ne-a mai rmas un element esenial pentru a-l mpiedica, spuse Dariat. l putem ucide. oimiide-iad sunt narmai cu destule viespi de lupt pentru a distruge o sut de habitate. Ne aflm ntr-o situaie restrictiv dac luptm deschis unul mpotriva celuilalt, murim amndoi. Deschis? repet Bonney. Da. n clipa de fa el a discutat cu certitudine cu Consensul edenist despre metode de inversare a posedrii. i aa cum tii, eu investighez metode pentru a-mi transfera personalitatea n straturile neurale fr a fi blocat de el. n felul acela a putea prelua controlul habitatului i n acelai timp l-a elimina. Ceea ce nu-i tocmai soluia pe care o doresc, gndi Kiera. i atunci de ce n-o faci? ntreb Stanyon. Bag-te
373

acolo i lupt cu nenorocitul pe propriul lui teren. N-ai coaie pentru aa ceva? Celulele straturilor neurale vor accepta doar rutinele gndurilor lui Rubra. O rutin care nu este derivat din ablonul personalitii lui nu va funciona n straturile neurale. Dar te-ai mai bgat prin rutinele alea pn-acum. Exact. Am fcut modificri la ceea ce exista acolo, fr s-nlocuiesc ceva. Dariat suspin prelung i-i ls capul n mini: Uitai care-i treaba, eu lucrez la problema asta de aproape treizeci de ani. Metodele convenionale au fost complet inutile mpotriva lui Rubra. Dup aceea am crezut c am gsit rspunsul cu afinitatea amplificat de abilitatea energistic. A fi putut-o utiliza pentru a modifica seciuni din straturile neurale, pentru a sili celulele s accepte rutinele personalitii mele. Exploram direcia respectiv cnd cretinul la beiv de Ross Nash a dus la deconspirarea noastr. Aa c am ieit din ascunztoare i i-am artat lui Rubra ce putem face; perfect, dar procednd astfel, ne-am pierdut avantajul n vizibilitii. El este cu ochii-n patru cum n-a mai fost niciodat pn acum. n ultimele zece ore am avut suficiente dovezi n aceast privin. Dac ncerc s convertesc o halc din straturile neurale pentru a m accepta, ea iese din arhitectura omogenitii, iar Rubra face asupra componentei bioelectrice a celulelor ceva care le omoar instantaneu. Nu m ntrebai ce anume distruge regulatorii chimici naturali sau pur i simplu le electrocuteaz prin oscilaii violente ale impulsurilor nervoase Nu tiu! M blocheaz ns la fiecare pas al drumului. Totul este foarte interesant, replic rece Kiera. Noi trebuie s tim ns dac l poi nfrnge. Dariat surse, cu privirea nefocalizat. Da. O s-l nfrng, o simt pe Stpna Chi-ri atingndum. Va exista o cale i o voi gsi n cele din urm. Ceilali membri ai consiliului schimbar priviri iritate sau
374

ngrijorate, cu excepia lui Stanyon, care mormi dezgustat. S neleg atunci c Rubra nu reprezint o ameninare imediat? ntreb Kiera. Aprecia c devoiunea lui Dariat fa de religia Puniistelare, cu Stpnii i Stpnele trmurilor, era alt indicaie a instabilitii lui. Da, zise Dariat. Bineneles, el va menine metodele de uzur. Electrocutri, cimpicasnici care ne vor azvrli pietroaie n cap, i-n plus va trebui s abandonm tuburile i lifturile din zgrie-stele. Este neplcut, dar putem rezista situaiei. Pn cnd? ntreb Hudson Proctor. Era un fost general pe care Kiera l adusese n coteria ei iniial pentru a-i ajuta s plnuiasc strategia de preluare. Rubra este aici cu noi, iar edenitii sunt n exterior. i unii i alii se strduiesc din rsputeri s ne mping ndrt n lumea de dincolo. Trebuie s oprim asta i s contraatacm. S dea dracu dac accept s stau aici i s-i las pe ei s nving. Privi n jurul mesei, ncurajat de nivelul de susinere tcut dovedit de consiliu. oimii-de-iad pe care-i avem fac fa fr probleme oricrui oim-de-vid, zise Kiera. Edenitii nu pot ptrunde n Valisk; nu pot dect s stea la distan sigur i s priveasc. Eu nu-i consider deloc o problem, cu att mai puin o ameninare. ntr-o lupt, oimii-de-iad pot fi la fel de buni ca oimiide-vid, dar ce-i va determina s stea i s ne protejeze? Dariat? rosti Kiera, iritat c trebuia s-l apeleze din nou. El fusese totui cel care gsise modul prin care s-i menin pe oimii-de-iad loiali fa de Valisk. Sufletele care posed oimii-de-iad ne vor ajuta att timp ct dorim, rosti Dariat. Noi avem ceea ce-i doresc ele finalmente: corpuri omeneti. Toi descendenii lui Rubra i pot utiliza afinitatea pentru a conversa cu oimii-negri ai lui
375

Magellanic Itg. Asta nseamn c sufletele pot iei din oimii-de-iad i pot intra n corpurile acelea la fel cum au intrat. n timpul prelurii noastre, am capturat suficieni descendeni ai lui Rubra pentru a-i asigura cte un corp omenesc fiecrui posesor de oim-de-iad. Toate simt stocate n tau-zero i ateapt. Ce ateapt? ntreb Hudson Proctor. Asta m irit. Nu neleg nici mcar de ce ne mai deranjm cu discuia asta. Ce sugerezi atunci c ar trebui s facem? ntreb Kiera. Ceea ce este orbitor de evident. S-i dm drumul! Acum! tim c-o putem face; mpreun dispunem de puterea de a scoate Valisk complet din universul acesta. Ne putem crea propriul univers n jurul nostru: unul cu legi noi, un loc n care n jur s nu mai existe o eternitate pustie i n care s fim izolai n siguran de lumea de dincolo. Acolo vom fi ferii de Rubra, de edeniti, de toi. Adpostii i nemuritori. Aa este, aprob Kiera. Majoritatea posedailor reveniser n lume de numai cteva ore, ns imboldul cretea deja. S fug, s se ascund de cerul teribil de gol. Fiind nchis, Valisk era superior unei planete, totui Kiera urse zgrie-stelele cu ferestrele prin care se vedeau stelele goale ce-i reaminteau ntruna de lumea de dincolo. Da, gndi ea, n cele din urm va trebui s prsim imaginea aceea. Dar nu nc. Alte instincte, mai vechi, i sciau gndurile. Atunci cnd Valisk urma s plece spre un univers n care totul devenea posibil pentru toi indivizii, nevoia de conducere avea s pleasc, pierdut n visul de via etern sibarit n care aveau s se afunde toi. Kiera Salter avea s nceteze s reprezinte ceva special. Poate c era inevitabil, totui nu era niciun zor s porneasc ntr-acolo. Cum rmne cu ameninarea venit chiar din partea noastr? i ntreb cu o not accentuat de curiozitate n voce. Ca i cum rezolvaser deja problema evident.
376

Care ameninare? ntreb Stanyon. Ia gndii-v Pentru ct timp intenionm s prsim universul acesta? Eu nu plnuiesc s mai revin, rosti sarcastic Hudson Proctor. Nici eu. ns eternitatea nseamn un timp destul de lung, nu? i aceia sunt termenii n care va trebui s gndim azi. i? ntreb el. Ci oameni sunt n clipa asta n Valisk? Stanyon? Aproape nou sute de mii. Aproape nou sute de mii de oameni. Iar elul vieii, ori singura definiie a sa la care m pot gndi, este de a experimenta. De a experimenta orice poi, att timp ct poi. Kiera rnji morbid spre consilieri: Asta nu se va schimba indiferent care ar fi universul pe care-l vom ocupa. Aa cum stau lucrurile, nu suntem destui; n niciun caz dac dorim s continum s ne oferim experiene noi i diferite pentru eternitate. Pentru a continua s generm prospeime, va trebui s avem varietate, altfel nu vom face dect s interpretm de-a pururi variaiuni pe o tem dat. Dup cincizeci de mii de ani vom fi att de disperai dup o schimbare, nct vom fi n stare s revenim chiar i aici, pur i simplu pentru noutatea faptului n sine. Le ctigase atenia; putea s vad i s simt cum ndoielile i nesigurana sufereau o reacie de fisiune n minile lor. Hudson Proctor se ls pe spate n scaun i-i azvrli un surs apatic. Haide, Kiera, e clar c te-ai gndit pe ndelete la asta. Care-i soluia? Exist dou posibiliti. Mai nti, s folosim oimii-deiad pentru a ne evacua pe o planet terracompatibil i s rencepem acolo campania de posedare. Personal, a detesta s risc asta. Este posibil ca navele de rzboi ale lui Srinagar s nu poat ptrunde n Valisk, dar dac ncercm
377

s asolizm pe planet, am fi ca nite inte din poligon. Pe de alt parte, putem fi istei i aduna oamenii n jurul nostru. Valisk poate susine minimum ase-apte milioane, iar asta fr amplificarea oferit de abilitatea noastr energistic. ase milioane ar trebui s fie suficient pentru a ne pstra societatea vie i proaspt. Glumeti! S aducem peste cinci milioane de oameni? Da. Va dura, totui se poate face. S aducem nite oameni da, ns aa muli Cu siguran i populaia noastr va crete. n niciun caz cu cinci milioane. Va trebui ca n urmtorii zece ani s introducem obligativitatea sarcinii permanente pentru toate femeile. Poate c acum consiliul se afl la conducere, dar ia-ncercai s implementai msura asta i vei vedea ct vom rezista. Nu m refer la momentul de acum, ci la cel ulterior. Vom avea copii dup ce plecm. Oare? Acestea nu sunt corpurile noastre adevrate i ei nu vor fi niciodat copiii notri. Imperativul biologic nu ne mai impulsioneaz; corpurile acestea sunt receptori senzoriali pentru contiinele noastre i nimic altceva. Eu nu intenionez n niciun caz s am copii. Bine, ns chiar presupunnd c ai dreptate, iar eu nu spun c ai, cum vei cpta genul acela de influx? O s lansezi oimii-de-iad n zboruri de piraterie pentru a captura oameni? Nu, rspunse ea ferm. i voi invita. Ai vzut triburile Puntea-stelar. n toate societile din Confederaie exist nemulumii, la fel ca ei. O tiu pentru c una dintre societile caritabile pentru care am lucrat ajuta la reabilitarea tinerilor ce nu puteau face fa vieii contemporane. Dac i-am aduna pe toi, am putea umple douzeci de habitate de mrimea asta. Dar cum? Ce anume i-ar putea determina s doreasc s vin aici, n Valisk? Trebuie doar s gsim mesajul corect, asta-i tot.
378

Chiar i n timpul zilei, palatul Burley ieea n eviden fa de oraul Atherstone; aflat n vrful unei coline mici i nconjurat de parcuri ntinse, supraveghea cartierele de jos cu o detaare regal pe potriv. Iar noaptea izolarea l fcea realmente dominant. Luminile din Atherstone transformau autostrzile, bulevardele i pieele mree ntr-o strlucire sidefie puternic, care tremura ca vie. Chiar n centrul su ns domeniul palatului era un lac ntunecat ca miezul nopii. Iar palatul Burley sclipea n mijlocul su mai intens dect o fcea vreodat sub soarele amiezii, iluminat de o salb de cinci sute de spoturi. Era vizibil de aproape oriunde din ora. Ralph Hiltch l observ prin suita de senzori a avionetei Marinei Regale, pe cnd se apropiau. O cldire n stil neoclasic, cu numeroase aripi care se adunau laolalt sub unghiuri nu tocmai geometrice, i cinci curi interioare ptrate ce mprejmuiau grdini verzi. Dei era aproape ora unu noaptea, o mulime de vehicule foloseau aleea lung de acces care traversa parcurile, iar farurile lor creau o band aproape continu de lumin alb. Dei foarte ornamental, palatul constituia centrul autentic al guvernrii; innd seama de actuala stare de alert, activitatea aceea era ct se poate de fireasc. Pilotul aez avioneta pe una dintre platformele de asolizare discret amplasate pe terasa de pe acoperi. Cnd Ralph cobor din aparatul de zbor, Roche Skark i iei n ntmpinare, asistat de doi bodyguarzi care rmseser discret la civa metri n spate. n ce stare te gseti? ntreb directorul ASE. Ralph cltin din cap. nc sunt ntreg, domnule. Spre deosebire de Mortonridge. Cazul sta de nvinovire nu-mi place deloc. Sper c nu-i afecteaz judecata.
379

Nu, domnule. n tot cazul, nu-i vorba despre nvinovire. Doar nemulumire. Aproape c pusesem mna pe ei am fost att de aproape Roche l privi nelegtor pe mai tnrul agent operativ. tiu, Ralph. I-ai alungat ns din Pasto, iar asta este o realizare colosal. Gndete-te ce s-ar fi ntmplat dac ar fi czut n minile unora ca Annette Ekelund! Mortonridge multiplicat de o sut de ori. Iar dac ei ar fi posedat att de muli oameni, nu s-ar fi mulumit s stea locului, aa cum simt pe peninsul. Da, domnule. Intrar n palat. Ideea asta pe care ai avut-o voi doi este fezabil? ntreb Roche. Aa cred, domnule. i v sunt recunosctor c-mi ngduii s-o prezint chiar eu Prinesei. Ideea evoluase din cteva examinri strategice pe care le inuse cu colonelul Palmer n decursul ocazionalelor momente de linite din cele dou zile frenetice ale evacurii lui Mortonridge. Ralph tia c implica sugestii pe care trebuia s le fac el personal Prinesei, deoarece se temea c ar fi fost diluat de analitii i tacticienii Marinei, dac ar fi naintat-o prin canalele procedurale corecte. Mini convingtoare, care ar fi lustruit substana brut pentru a prezenta un concept acceptabil din punct de vedere politic. Iar asta n-ar fi funcionat, succesul nu putea fi produs dect prin o adeziune de sut la sut la propunere. Uneori, cnd se retrgea puin i privea personajul acesta obsedat n care se transformase, se ntreba dac nu cumva pur i simplu se supradoza cu arogan. innd seama de circumstane, a fost lucrul cel mai mrunt pe care l-am putut face, spuse Roche Skark. Dup cum i-am spus, eforturile tale n-au trecut neobservate. Sylvester Geray i atepta n sala de recepie decagonal cu pilatri de aur i platin sclipitori. n uniforma sa perfect, Marele Comis privi mai degrab ovitor
380

combinezonul mprumutat de Ralph de la pucaii marini, apoi deschise o pereche de ui. Dup opulena saloanelor de pn atunci, cabinetul privat al prinesei Kirsten prea aproape srccios. Genul de studio discret i n acelai timp rafinat din care i-ar fi condus domeniul un nobil latifundiar. Lui Ralph i veni realmente greu s accepte c ntregul sistem stelar Ombey era condus din odaia aceasta. Se apropie de birou, simind c ar fi trebuit s salute, dar tiind n acelai timp c ar fi prut ridicol la urma urmelor, el nu era militar. Prinesa nu diferea mult de imaginile ei de la tiri, o lady plin de demnitate, care prea ncremenit ntr-o perpetu vrst mijlocie. Orict de mult disciplin iar fi fost inoculat, lui Ralph i fu imposibil s nu-i examineze cercettor chipul. Zri bineneles nasul Saldana clasic, subire i cu vrful arcuit n jos, care era aproape singura ei trstur delicat, deoarece avea o robustee general care fcea imposibil s i-o imagineze vreodat ajungnd o bunicu fragil. Prinesa Kirsten l salut cu o nclinare generoas din cap. Domnul Hiltch! n came i oase, n cele din urm. Da, Alte. i mulumesc foarte mult c ai venit. Dac vrei, te rog, s iei loc, am putea ncepe. Ralph se aez pe scaunul de lng Roche Skark, recunosctor pentru iluzia de protecie pe care i-o transmitea eful su. Jannike Dermot l privea aproape amuzat. n afar de Marele Comis, n ncpere se mai gsea doar Ryle Thorne, care prea complet indiferent fa de prezena lui Ralph. l vom aduce acum pe amiralul Farquar, rosti Kirsten. Dataviz procesorului desktop pentru o conferin senzambiental cu nivelul I de securitate. Incinta n form de bul alb se ivi, cuprinzndu-i. Ralph constat c se gsea n dreapta amiralului, n captul ndeprtat al mesei fa de Prines.
381

Domnule Hiltch, poi s ne rezumi situaia curent de pe Mortonridge, spuse Kirsten. Da, Alte. Actualmente principala noastr operaie de evacuare s-a ncheiat. Graie avertizrilor pe care le-am trimis, am izbutit s evacum peste optsprezece mii de oameni cu avioanele i avionetele de transport ale Marinei Regale. Alte aizeci de mii au plecat pe M6 i au scpat pe acolo nainte ca autostrada s devin nefuncional. Sateliii cu senzori ne arat c aproximativ opt sute de ambarcaiuni cu refugiai se ndreapt spre continentul principal. n momentul de fa prioritatea noastr este de a ncerca s ridicm oamenii de pe ambarcaiunile cele mai mici, care sunt ngrozitor de supraaglomerate. Ceea ce nseamn c pe Mortonridge au rmas abandonai aproape dou milioane de oameni, rosti amiralul Farquar. i nu putem face absolut nimic n privina lor. Credem c cei mai muli sunt deja posedai, zise Ralph. La urma urmelor, oamenii lui Ekelund au beneficiat de dou zile. Iar cei care nu sunt posedai vor fi pn mine. Ne ciocnim mereu de curba asta exponenial. Este o ecuaie nspimnttoare cnd este tradus n viaa real. Eti absolut sigur c sunt posedai? ntreb prinesa Kirsten. M tem c da, Alte. Imaginile din satelii simt neclare, desigur, deasupra ntregii peninsule. Mai putem totui utiliza seciuni din reeaua de comunicaii. Se pare c posedaii au uitat de ea sau au ignorat-o. IA-urile au extras din senzori i camere toate imaginile posibile. Tiparul de ansamblu este constant. Non-posedaii sunt cutai, apoi fcui s sufere pn se nclin n faa posedrii. Sunt destul de nemiloi n privina aceasta, dei par s manifeste reticene n cazul copiilor. Majoritatea celor care mai ajung acum la punctele de evacuare sunt sub aisprezece ani. Doamne Dumnezeule! murmur Prinesa.
382

Vreun posedat a ncercat s ias? ntreb Ryle Thome. Nu, domnule, rspunse Ralph. Din cte putem spune, deocamdat par s respecte acordul. Unica anomalie din clipa de fa este vremea. De azi-diminea deasupra lui Mortonridge se adun o cantitate considerabil de nori, care nu sunt defel naturali. Nite nori care nu sunt naturali? se ncrunt Ryle Thome. Da, domnule. Este o ptur aproape uniform, care se ntinde dinspre sud i nu pare s fie afectat de vnt. i care a nceput s strluceasc rou. Credem c ar putea fi o form suplimentar de protecie mpotriva sateliilor cu senzori. Dac va continua s se extind cu viteza actual, Mortonridge va fi complet nvluit n treizeci i ase de ore. Dup aceea vom dispune doar de senzorii conectai la reea i nu cred c ei i vor trece mult timp cu vederea. Un nor rou? ntreb prinesa Kirsten. Este toxic? Nu, Alte. Am trecut cu cteva drone prin el ca s culegem eantioane. Nu sunt dect vapori de ap. Totui ei l controleaz ntr-un fel netiut. Care este potenialul su ca arm? Nu vd cum ar putea fi utilizat n mod agresiv. Cantitatea de energie necesar pentru a-l genera este realmente impresionant, dar asta-i tot. Oricum, frontiera pe care am stabilit-o n partea de sus a lui Mortonridge este un blocaj eficient. Soldaii au numit-o parafoc. Laserele DS au cauterizat solul pe o fie lat de doi kilometri, de-a curmeziul gtului peninsulei. Pentru monitorizarea ei, combinm observaiile sateliilor cu patrulele de sol; dac ceva se mic acolo, va fi intit instantaneu. Ce se ntmpl dac norul ncearc s se deplaseze? Atunci vom ncerca s-l ardem cu laserele DS. Dac nu vom reui, vom avea nevoie de autoritatea dumneavoastr, Alte, de a lansa lovituri punitive. Am neles. Cum vei ti n ce fel s intii aceste lovituri punitive, dac norul rou acoper complet
383

Mortonridge? Va trebui s trimitem nuntru echipe de recunoatere. S ne rugm atunci ca norul s poat fi oprit de lasere. Vd c suntei pregtii pentru a mpiedica orice tentative de evadare n mas, rosti Ryle Thorne. Ce ai fcut pentru a-i mpiedica pe posedai s se strecoare individual printre refugiai? tim cu toii c-i suficient unul singur pentru a rencepe ntregul comar. Am monitorizat aspecte ale evacurii i la rstimpuri a fost destul de haotic. Haosul a fost n partea evacurii refugiailor, domnule, rspunse Ralph. n captul cellalt procedurile au fost mult mai bine implementate. Toi au fost testai pentru a vedea dac dein efectul acesta energistic. N-am gsit pe niciunul. i chiar dac ar fi reuit s se infiltreze, toi refugiaii sunt inui n izolare. Credem c singurii posedai de pe Ombey sunt pe Mortonridge. E bine, ncuviin prinesa Kirsten. tiu c Roche Skark te-a felicitat deja, domnule Hiltch, totui doresc s-mi exprim recunotina pentru felul n care te-ai ocupat de criza aceasta. Comportamentul dumitale a fost exemplar. V mulumesc, Alte. Nu-mi face plcere s-o spun, ns cred c femeia aceea, Ekelund, a avut dreptate. Rezultatul final nu va fi decis aici. Scuzai-m, Alte, dar i-am spus lui Ekelund c afirmaia aceea mi s-a prut incorect i continui s cred asta. Continu, domnule Hiltch, i spuse Kirsten cordial. Nu muc i a dori din tot sufletul s mi se arate c m-am nelat n aceast privin. Ai vreo idee? Da, Alte. Cred c simpla ateptare pasiv pentru ca problema aceasta s fie rezolvat altundeva ar fi o greeal de proporii. Pentru propria noastr linite a minii, dac nu pentru altceva, trebuie s tim c posedaii pot fi nfrni, pot fi fcui s renune la ceea ce au luat. tim c tau-zero
384

i poate sili s abandoneze corpurile pe care le-au furat i este posibil ca pe Kulu, ori pe Pmnt, sau n alt loc cu resurse tiinifice realmente de vrf s poat fi gsit o metod mai rapid i mai eficient. Ideea ns este c, indiferent de soluia la care vom ajunge, va trebui totui s coborm pe sol i s-o implementm. Ai dori aadar s ncepem acum? ntreb amiralul Farquar Etapa de pregtire, da, domnule. Sunt foarte multe detalii ce trebuie puse la punct la sol. Colonelul Palmer i eu credem c posedaii au comis deja o greeal critic. Deoarece i-au posedat pe toi cei rmai n Mortonridge, au renunat la arma lor de antaj. Nu ne mai pot amenina cu un masacru aa cum au fcut n Exnall, fiindc nu le-au mai rmas ostatici. Acum suntem doar noi i ei. Ralph, tu tii din experien personal ct de teribil lupt ei. Ne-ar costa cte doi pucai marini pentru fiecare patru-cinci posedai capturai. Nu-i deloc un raport ncurajator. Ralph i ntoarse atenia ctre Prines, dorindu-i s fi fost n afara mediului senzambiental. Dorea contact vizual real, pentru a-i spune adevrul n care el credea cu trie. Domnule, nu cred c ar trebui s ne folosim pucaii marini. n niciun caz n prima linie. Dup cum ai spus, ar fi ucii. tim c posedaii trebuie s fie copleii nainte de a putea fi subjugai, iar genul acela de btlii ar demoraliza trupele cu mult nainte s fi avansat n mod real. i atunci ce doreti s folosim? ntreb Kirsten curioas. Alte, exist o tehnologie care poate funciona eficient n vecintatea unui posedat i care, n plus, este disponibil n cantitile necesare pentru eliberarea lui Mortonridge. Bitekul, spuse Kirsten iute, uor ncntat c fcuse conexiunea. Da, Alte, ncuviin Ralph i se strdui s-i ascund
385

surprinderea. Probabil c edenitii ar putea produce un tip de lupttor care s fac asta. Exist chiar i o secven ADN adecvat pe care ar putea-o utiliza, zise Prinesa ncntat de jocul acela, cu gndurile gonindu-i deja i examinnd posibiliti. Garditii din Senintate! Am accesat senzavizri ale lor. Nite brute cu aspect teribil. Iar Ione ne este verioar i sunt convins c achiziia n-ar fi o problem. Restul Comitetului de Securitate rmase tcut, surprins de aparenta ei dorin de a abandona tabuurile. Vom avea totui nevoie de o armat convenional masiv care s ocupe i s pstreze terenul pe care l-am rectigat i s asigure susinerea lupttorilor bitek, preciz precaut Ralph. Da. Prinesa era pierdut n gnduri. Domnule Hiltch, relu ea, ai oferit ntr-adevr o propunere valid. Din pcate, aa cum sunt convins c tii, eu nu i-a putea aborda pe edeniti cu o asemenea cerere. Implicaiile politice ale unei asemenea aliane ar submina unele principii de baz ale politicii externe a Regatului, care au fost meninute de secole. Am neles, Alte, rosti Ralph rigid. Nu le pot adresa o petiie, urm Kirsten extrem de ncntat. Doar regele Alastair poate face asta. Aa c ar fi mai bine s mergi i s-l rogi pe fratele meu mai mare n numele meu, da, domnule Hiltch? Imediat dup ce Noua Californie czuse n faa Organizaiei Capone, Consensul celor treizeci de habitate de pe orbita lui Yosemite ncepuse s se pregteasc de rzboi. Era o situaie care nu se mai ivise niciodat n cele cinci secole de la nfiinarea edenismului. Doar Laton i mai ameninase vreodat n trecut, dar el fusese singur; impresionantele lor resurse pan-Confederaie fuseser adecvate pentru a-i face fa (aa consideraser ei atunci). Cazul acesta era cu totul diferit.
386

Adamitii din toat Confederaia ngduiau aproape ntotdeauna prejudecilor s le contamineze gndirea vizavi de cultura edenist. Ei presupuneau c, ntruct era simultan bogat i izolat, ar fi fost dac nu neaprat decadent, atunci cel puin ovielnic. Greeau n privina aceasta. Edenitii se mndreau cu abordarea lor raional fa de toate aspectele vieii. Ei detestau violena, favoriznd interminabile negocieri diplomatice i sanciuni economice n locul oricror forme de conflict, ns, dac nu exista alternativ, se angajau n lupt. i luptau cu precizie rece, logic, care era nfricotoare. Odat ce decizia fusese luat, Consensul ncepuse activitatea de coordonare a resurselor i prioritilor gigantei gazoase. Plcurile ntinse de staii industriale care nconjurau fiecare habitat fuseser comutate imediat i n totalitate pentru fabricarea de armament. Producia de componente fusese integrat de Consens, care n numai cteva ore asigurase concordana dintre cerere i capacitate, dup care trecuse la armonizarea procedurilor finale de fabricaie. La numai patru ore dup nceperea operaiunii, primele viespi de lupt noi ieiser din seciile de asamblare. Dup ce cucerise Noua Californie, Capone i ncepuse campania mpotriva aezrilor asteroidale din sistem. Consensul tiuse atunci c va fi numai o chestiune de timp. Yosemite era sursa de He3 pentru ntregul sistem, poziia strategic principal. Poate c dac prima sa aciune ar fi fost un atac cu toate forele mpotriva lui Yosemite, Al Capone ar fi putut avea succes. Aa ns cucerirea aezrilor asteroidale a fost o eroare tactic. Ea i-a permis Consensului zile preioase n care s consolideze defensiva gigantei gazoase. Nici chiar Emmet Mordden nu a priceput pe de-a-ntregul potenialul impresionant al unei ntregi civilizaii convertite la susinerea unui rzboi, mai ales una care dispunea de resursele tehnologice ale edenismului. Cum ar fi putut? Nu
387

se mai ntmplase niciodat. oimii-de-vid care pluteau staionar la apte sute de mii de kilometri deasupra polilor Noii Californii au observat cele trei escadrile noi asamblate la cei cincizeci i trei de asteroizi de pe orbita planetei. Alctuirea lor, numrul de nave i n unele cazuri pn i specificaiile de armament au fost notate cu grij i trimise la Yosemite. Netiui de Organizaie, oimii-de-vid nu reprezentau ntreaga operaie edenist de culegere a informaiilor, ci pur i simplu o coordonau. Mii de globuri-spion senzoriale de mrimea unor tomate cdeau n mod stealth pe lng asteroizi aidoma unei ninsori negre permanente. Toate informaiile pe care le culegeau erau retransmise oimilor-de-vid prin intermediul legturilor de afinitate cu procesoarele lor bitek. Posedaii nu puteau detecta afinitatea, care nu era susceptibil nici la bruiajul electronic convenional, i nici la interferene din partea abilitii energistice, iar toate acestea permiteau globurilor s relateze minut cu minut dezvoltarea flotei. Dac cineva din Organizaie ar fi tiut ct de detaliat era cunoaterea edenist, n-ar fi trimis niciodat navele. La treizeci i nou de ore dup ce Capone aprobase ncercarea de capturare a norilor-de-cue Yosemite, dou dintre cele trei escadrile de nave andocate n asteroizi au plecat la drum. Consensul tia att vectorii navelor, ct i momentul sosirii. Yosemite se afla la apte sute optzeci i unu de milioane de kilometri deprtare de steaua de tip G5 a sistemului Noua Californie. Cu diametrul de o sut douzeci i apte de mii de kilometri, planeta era puin mai mic dect Jupiter, dei benzile sale de furtun nu aveau vigoarea asociat n mod normal unei asemenea mase; pn i culorile erau neinteresante, dungi de limonit i caramel, care unduiau printre rafale imaculat de albe de cristale de amoniac. Cele treizeci de habitate edeniste se aflau la trei sferturi
388

de milion de kilometri deasupra Ecuatorului, cu orbitele perturbate doar de rezonane blnde cu cei opt satelii interiori mari. Consensul i concentrase noua structur defensiv n banda aceea radial. Fiecare habitat era nconjurat de platforme defensive strategice consolidate; innd totui seama de duritatea atacatorilor, Consensul ncerca s mpiedice orice nave ale Organizaiei s se apropie ndeajuns de mult pentru a lansa o salv de viespi de lupt. Dup ce vectorii au fost identificai i sincronizai temporal, Consensul a realocat dousprezece mii de viespi din totalul de trei sute aptezeci de mii pe care le amplasase deja n zona ecuatorial a gigantei gazoase. Propulsiile lor cu fuziune au declanat pentru cteva minute, trimindu-le pe o traiectorie de intercepie cu zona din spaiu unde era cel mai probabil s se materializeze atacatorii. O sut de oimi-de-vid de patrulare au fost deplasai mai aproape. Primii apte atacatori care au aprut au fost, n conformitate cu programele tactice standard, fregate de linia nti de reacie rapid. Misiunea lor era s evalueze nivelul opoziiei i, dac era necesar, s curee zona de ieire desemnat a escadrilei de orice hardware ostil. Chiar n clipa n care orizonturile de evenimente le dispreau, lsndu-le n imponderabilitate, douzeci i cinci de oimide-vid accelerau spre ele cu zece ge. Cmpurile de distorsiune s-au fixat, distrugnd echilibrul spaiului din jurul carcaselor i mpiedicndu-le s efectueze salturi de evadare. Viespile de lupt se npusteau deja peste distana care le separa, la douzeci i cinci ge. Imediat fregatele au lansat salve defensive, dar, cu senzorii obstrucionai de fluxul energistic al propriilor lor echipaje, rspunsul dorit a fost prea lent i oricum erau copleite numeric fr sperane. Fiecare fregat era inta a minimum o sut cincizeci de viespi de lupt, care atacau din toate direciile. n cazul cel mai bun, puteau lansa patruzeci de aprtori.
389

Pentru a fi avut o ans viabil, ar fi avut nevoie fiecare de aproape cinci sute. ntr-o sut de secunde toate cele apte fregate au fost distruse. Peste zece minute restul navelor Organizaiei au nceput s ias din salturile TTZ. Soarta le-a fost nc i mai teribil. Se ateptau ca fregatele specializate s fi stabilit un cordon defensiv. O nav stelar adamist obinuit avea nevoie de timp pentru a-i desfura bateriile de senzori i s scaneze spaiul local pentru posibile pericole; timp care, n cazul acesta, a fost prelungit de echipamentele necooperante, cu funcionare neregulat. Cnd senzorii au expediat n cele din urm o imagine a arenei externe, a prut ca i cum o mic galaxie se gsea n micare. Yosemite era aproape invizibil napoia unei nebuloase scnteietoare de propulsii cu fuziune; mii de viespi de lupt i zeci de mii de submuniii generau un revrsat de zori fals peste jumtate din faa ntunecat a planetei colosale. Iar nebuloasa se contracta, cu volburile gemene centrale rotindu-se lene n dou spirale dense care se ridicau inexorabil spre zonele de urgen. Una cte una, navele stelare ale Organizaiei s-au izbit de munii de lumin teribili, de mrimea unor luni, detonnd n avalane fotonice care s-au rostogolit n bezna cscat aidoma unui bot gigantic. Dup dou ore, oimii-de-vid aflai n misiune de observare deasupra Noii Californii raportar c a treia escadril a lui Capone prsea asteroizii orbitali. Cnd ajunser la un sfert de milion de kilometri deasupra planetei, navele stelare i activar nodurile configuratoare energetic i disprur. Consensul fu derutat de vector; navele nu erau aliniate spre nicio planet locuit cunoscut. Nici chiar sfritul ameninrii fizice nu aduse vreo uurare n tumultul din capul Louisei. Zburaser fr probleme pn pe orbit, pentru a andoca la Trmul
390

ndeprtat. Asta dei Furay mormise ntruna despre diverse componente care fcuser probleme n decursul ascensiunii. Nava stelar n sine nu era att de impresionant pe ct se ateptase fata. Interiorul semna cu camerele servitorilor, att doar c erau fcute din metal i plastic. Patru sfere grupate laolalt n form de piramid erau denumite de echipaj capsule de susinere biotic i acela constituia spaiul total disponibil pentru oameni; aparent, restul carcasei era umplut cu mainrii solide. Totul era groaznic de mic mesele, scaunele, cuetele i tot ce nu era utilizat trebuia s fie pliat. Iar pentru a-i completa starea nefericit, imponderabilitatea reprezenta un comar real. Ca o ironie a sorii, n timpul zborului avionului spaial Genevieve fusese tot mai radioas, pe cnd Louise se simise treptat tot mai neplcut. De ndat ce motoarele rachetelor fuseser oprite, lsndu-le s pluteasc liber, Genevieve ipase ncntat, i eliberase plasa de curele restrictive i se repezise n jurul cabinei, chicotind cnd ricoa i fcea tumbe. Pn i Fletcher, dup nelinitea iniial fa de senzaie, se relaxase, surznd prudent cnd ncerc cteva manevre simple de gimnastic, n vreme ce Genevieve l ncuraja sonor. Dar nu i Louise. Oh, nu! Ea vomitase din toi rrunchii de trei ori n timpul manevrei de jonciune, cu avionul spaial zglindu-se permanent. Avusese nevoie de cteva tentative pentru a nva felul n care s utilizeze tubul sanitar asigurat pentru astfel de cazuri. Spre disperarea dezgustat a celorlali din cabin Continuase s nu se simt bine, ori cel puin s aib spasme stomacale, i dup ce plutiser prin tubul ecluzei pneumatice n salonaul navei stelare. Endron, specialistul n sisteme al navei i n acelai timp ofierul medical, o remorcase n cubiculumul infirmeriei. Dup douzeci de minute, cnd mncrimea cald i oribil din interiorul
391

stomacului i dispruse i n gur i fu pulverizat un fluid rcoritor pentru a-i ndeprta gustul vomei, Louise ncepu s treac pentru prima dat situaia n revist. ncerca o senzaie stranie n privina urechilor i cnd atinse una, simi ndrtul ei ceva dur i curbat. Este o nanonic medical, i spuse Endron. i-am pus cte un pachet n spatele fiecrei urechi. Nu ncerca s le scoi, fiindc sunt ntreesute cu urechea ta intern. Ar trebui s-i rezolve problema de echilibru. Mulumesc, rosti ea sfios. mi pare ru c am pricinuit attea probleme. Nu-i nimic. Ar fi grozav dac i sora ta ar fi la fel de tcut ca tine. Ah mi pare ru. Este enervant? Brbatul rse. Nu tocmai. Pur i simplu nu mai suntem obinuii s avem la bord fete de vrsta ei. Louise ncet s mai pipie pachetul medical. Cnd retrase mna, vzu pe ncheietur o brar verde ciudat, fcut dintr-un material similar polietilenei, lat de doi centimetri i jumtate i groas de peste un centimetru. Nu se vedea nicio mbinare, d era solid i compact. Examinnd-o cu mai mult atenie, vzu c i se contopise cu pielea, totui nu simea vreo durere. Alt pachet, rosti Endron sec. La fel nu-l atinge, te rog. Tot pentru echilibrul meu? Nu. Acela este pentru cealalt stare a ta. i va menine stabil compoziia chimic a sngelui i, dac detecteaz probleme metabolice cauzate de imponderabilitate, mi va dataviza o avertizare. Cealalt stare? ntreb ea timid. tiai c eti gravid, nu? Ea nchise ochii i ncuviin, prea ruinat ca s-l priveasc. Un strin care tia. Ce groaznic! Ar fi trebuit s-l fi anunat pe Furay, o dojeni el blnd. Imponderabilitatea exercit asupra corpurilor unele
392

modificri fiziologice, mai ales dac nu eti obinuit cu ea. Iar n starea ta ar fi trebuit s fi fost pregtit corespunztor nainte de decolarea avionului spaial. O lacrim cald i se prelinse de sub pleoape. Este bine, nu-i aa? Ftul? Te rog n-am tiut. . Mna lui Endron i mngie fruntea linititor. Ftul n-are nimic. Eti o tnr foarte sntoas. mi pare ru dac te-am speriat; cum am spus, nu suntem obinuii cu pasagerii. Presupun c i pentru tine trebuie s fie la fel de straniu. Este cu adevrat bine? Da. Iar nanonicele l vor menine aa. Mulumesc. Ai fost foarte bun cu mine. Mi-am fcut doar meseria. Va trebui s consult totui nite fiiere cu privire la dieta ta i s vd ce alimente avem la bord. O s revin la tine dup ce aflu mai multe. Louise deschise ochii doar pentru a vedea cabina nceoat de fluidul care i se ntinsese peste irisuri. Clipi mult i repede, i-i reveni. Haide s-i redm mobilitatea, spuse Endron i dezactiv dispozitivul de nchidere al curelelor care o fixau de cuet. Dei, ine minte, n-o s zbori de colo-colo dup sora ta. Tonul lui fusese identic cu al doamnei Charisworth. Nu Restul frazei i muri pe buze, cnd l vzu pe brbat. Primul ei gnd fu c acesta suferea de o boal teribil. Capul lui Endron era ct se poate de banal, un brbat care se apropia de aizeci de ani, bnui fata, cu pr negru care ncepuse s ncruneasc, buclat i tuns scurt, i obraji ce preau aproape puhavi, astfel nct ridurile nu se mai zreau. Pe de alt parte, corpul Avea umeri foarte lai deasupra unei cuti toracice umflate i Louise i putea zri practic liniile tuturor coastelor sub uniforma-combinezon verde-strlucitor . La coal vzuse holograme ale vrbiilor terestre, iar conformaia anatomic i le aduse acum n
393

minte; pieptul lui Endron era uria i cu aspect foarte fragil. N-ai mai vzut marieni pn acum, este? ntreb el cu blndee. Furioas pe sine pentru felul n care se holbase, Louise ntoarse capul ntr-o parte. Nu sunt sigur. Toi marienii arat ca tine? Da, aa c-ar fi bine s te obinuieti. La urma urmelor aceasta este o nav de linie US, restul echipajului este la fel ca mine. Mai puin Furay, bineneles; de asta se i afl la bord. Nu am putea cobor avionul spaial pe planete terracompatibile. Nu putem suporta gravitaia. Cum Louise nu era sigur dac acesta era ntr-adevr un subiect potrivit pentru a-l discuta cu atta nepsare. Era aproape ca i cum ar fi vorbit despre o boal terminal. De ce suntei aa? Modificri genetice. O procedur deliberat i destul de veche. Dei Marte este terraformat, nu avem acolo o atmosfer standard. Strmoii notri au decis s atace problema n mod parial. Deoarece suntem o societate comunist, toi au cptat de la sine modificarea de lrgire a capacitii pulmonare; iar asta a venit peste adaptrile anterioare pe care le ntreprinseserm asupra noastr pentru a supravieui n cmpul gravitaional al Lunii. Luna? repet fata, strduindu-se s-i aranjeze toate informaiile n minte. Anterior ai locuit pe Lun? Naiunea de pe Lun a terraformat Marte. N-ai nvat asta la coal? , nu. Cel puin, nc n-am ajuns acolo. Decise s nu-l ntrebe despre chestia cu comunismul. innd seama de opinia tatlui ei despre subiectul respectiv, i-ar fi complicat niel viaa n momentul acesta. El i surdea cu buntate. Cred c ajunge cu istoria. Este aproape miezul nopii dup ora Norwich. Poate c-ar fi mai bine s te culci, da? Louise ncuviin cu entuziasm.
394

Endron i art micrile elementare necesare pentru deplasarea n imponderabilitate. Viteza nu era o cerin, insist el, ci doar ajungerea cu precizie i n siguran la destinaie. i trebuia s fii atent la inerie, deoarece te puteai alege cu vnti uriae. ncurajat de brbat, Louise intr n capsula de susinere biotic ce le fusese alocat. Un salon cu latura de aproape cinci metri, cu perei din compozit gri-perlat murdar n care existau cteva panouri de instrumente cu luminie oranj i verde ce clipeau sub suprafeele lor din sticl ntunecat. Ui din plastic care preau fluid solidificat curser din faa lor, dezvluind trei cabine n care urmau s doarm (ifonierele din dormitorul ei din Cricklade fuseser mai mari). Pe puntea superioar exista o camer de baie, pe care Louise o privi dup care se retrase brusc, jurnd s nu mai mearg la toalet pn nu ajungeau n sigurana unei planete. Genevieve ni s-o mbrieze de ndat ce apru lunecnd prin trapa din plafon. Fletcher surse n semn de salut. Nu-i cu adevrat minunat?! exclam fetia. Plutea cu vrfurile picioarelor la cincisprezece centimetri deasupra punii i se rotea ca o balerin. Dou codie i stteau perpendicular pe east. Cnd deschise larg braele, viteza i ncetini. O lovitur abil din vrful unui picior, aproape prea iute pentru a fi zrit, i se ridic spre tavan, unde apuc un inel de prindere i-i opri micarea. Ochii ncntai i zmbir Louisei. Pun prinsoare c pot face apte salturi mortale nainte s-ajung la podea. Probabil c poi, ncuviin Louise obosit. Oh! Chipul Genevievei deveni brusc chinuit de remucri. Cobori la nivelul punii i se opri plutind lng Louise. Iart-m. Cum te simi? Acum sunt bine. i este ora de culcare.
395

Haide, zu, Louise! Imediat. Bine. Endron i oferi fetei un balona comprimabil. Poftim, ia o ciocolat buvabil. ncearc-o, sunt sigur c o s-i plac. Genevieve ncepu imediat s sug din mutiuc. i-ai revenit, lady? ntreb Fletcher. Da, mulumesc. Se uitar unul la cellalt cteva clipe prelungi, fr s-i dea seama c Endron i privea. Unul dintre panourile cu instrumente piui slab. Endron fcu o grimas i pluti ctre el, apoi ancor pe un covora adeziv. Componente de mai mare rsul, mormi iritat. Fletcher i arunc Louisei o privire de scuze, uor stnjenit. Nu m pot nfrna, opti el. Nu-i vina ta, i rspunse ea n acelai fel. Nu-i face griji. Nava continu s funcioneze. Da, lady. A fost bun, anun Genevieve. ntinse balonaul comprimabil golit i rgi prompt. Gen! Scuze. Endron i art felul n care operau dotrile din cabin i Louise izbuti n cele din urm s-o bage pe Genevieve n pat, un sac de dormit cu capitonaj gros care era fixat de punte. Vr prul surorii ei n glug i o srut blnd. Genevieve i zmbi somnoros i nchise ochii. Cu sedativul acela n ea, va dormi butean opt ore, rosti Endron i ridic balonaul comprimabil golit. Iar dup ce se va trezi, nu va mai fi att de hiperexcitat. Furay mi-a spus cum era cnd ai suit n avionul spaial. A fost o postmanifestare fa de incendierea hangarului. Genul acesta de reacie excesiv este cumva la fel de ru ca
396

retragerea depresiv. neleg. Prea c nu mai e nimic de adugat. Se uit nc o dat la Genevieve nainte ca ua stranie s se contracte. Pentru o noapte ntreag nu aveau s mai existe nici posedai, nici Roberto, nici Quinn Dexter. Am fcut ceea ce am promis, gndi Louise. Mulumescu-i, Iisuse! n ciuda oboselii pe care o simea, reui s surd mndr. De acum nu mai era fiica de latifundiar rsfat i inutil, fa de care Carmitha nutrise atta dispre cu doar cteva zile n urm. Bnuiesc c am crescut puintel. Acum ar trebui s te odihneti, lady, spuse Fletcher. Ea csc. Cred c ai dreptate. Tu mergi s te culci? Pentru prima dat trsturile grave ale brbatului prezentar un fel de voioie. Cred c-o s mai zbovesc niel. Indic un holoecran, care afia imaginea de la o videocamer extern. Un peisaj presrat de nori se derula pe el: nuane pastelate de verde, maro i albastru, iluminate de radiana Ducelui. Rareori muritorului i este ngduit s priveasc o lume peste umerii ngerilor. Noapte bun, Fletcher. Noapte bun, lady. Fie ca Domnul s-i pzeasc visele de ntuneric. Louise nu avu timp s viseze. O mn care-i apsa umrul o trezi destul de curnd. Strnse din pleoape naintea luminii care ptrundea prin ua deschis. Cnd ncerc s se mite, nu putu, fiindc sacul de dormit o inea prea fix. Ce-i? icni ea. Chipul lui Fletcher se gsea la civa centimetri de al ei i o ncrunttur sumbr i ncreea fruntea.
397

Iart-m, lady, dar echipajul este oarecum tulburat. Mam gndit c ar trebui s tii. Ei sunt la bord? ip fata ngrozit. Cine? Posedaii. Nu, lady Louise. Fii linitit, suntem n perfect siguran. Atunci, ce e? Cred c ei sunt n alt nav. Bine, vin imediat. Mna i bjbi pn cnd gsi banda de etanare din interiorul sacului, o rsuci cu nouzeci de grade i estura spongioas se despic pe lungime. Dup ce se mbrc, i prinse prul ntr-o coad de cal lipsit de elegan i pluti afar, n salonul micu. Fletcher i art drumul spre punte i erpuir mpreun n lungul scrilor tubulare ce conectau capsulele de susinere biotic i prin punile slab iluminate, care preau nc i mai strmte dect salonul lor. Cnd vzu prima dat puntea, Louise i reaminti de cripta familiei Kavanagh de sub capela conacului. O ncpere sumbr, cu cristale aidoma lumnrilor aezate pe consolele instrumentelor, ce revrsau valuri de lumin albastr i verde care se tra pe perei. Mainrii, tuburi nervurate i cabluri din plastic formau un gliptic dezordonat peste majoritatea batardourilor. Totui, senzaia de cavou provenea de la cei patru membri de echipaj care zceau rchirai pe cuetele de acceleraie masive, cu ochii nchii i membrele imobile. Plase hexagonale subiri erau ntinse peste ei, inndu-i pe capitonaje. i recunoscu pe Furay i Endron, i n acelai timp i vzu prima dat pe cpitana Layia i pe Tilia, specialistul n noduri al Trmului ndeprtat. Endron avusese dreptate: ceilali marieni aveau exact aceleai trsturi anatomice ca el. De fapt, ntre sexe existau foarte puine diferene; Louise nu era sigur dac cele dou femei aveau mcar
398

sni. Ar fi fost de-a dreptul absurzi pe cuca aceea toracic. i acum? l ntreb pe Fletcher. Nu tiu sigur, ntruct poziia lor de odihn interzice orice tulburare. Nu-i somn, ci datavizeaz cu calculatorul de zbor. Joshua mi-a spus c aa se-ntmpl pe puntea unei nave stelare. o s-i explic mai trziu. Louise se mbujor uor; Fletcher devenise un element att de obinuit al vieii ei, nct i venea greu s-i aminteasc cine era de fapt. Se folosi de cteva inele de prindere pentru a se deplasa spre cueta lui Furay, pe care-l btu uor pe umr. Cumva nu se gndea c-i deranja pe ceilali, ci avea lipsa de team a copiilor fa de felul n care puteau s rspund personajele acelea stranii. Furay deschise ochii, enervat. Ah, tu erai. Scuz-m, voiam s tiu ce se-ntmpl. Da, bine. Stai niel. Plasa de reinere se trase napoi i se curb, disprnd n marginea capitonajului cuetei. Furay se mpinse n sus i, lent, i roti corpul spre vertical i utiliz un covora adeziv pentru a se ancora n faa Louisei. M tem c n-am veti prea bune. Amiralul comandant al escadrilei a trecut toate navele pe statut galben, ceea ce nseamn la numai un pas de alerta de lupt. De ce? Fregata Tantu a ieit din reeaua noastr de comunicaii. Nu rspunde la niciun semnal. Cpitana se teme c-i posibil s fi fost deturnat. La cteva minute dup ce i-a andocat avionul spaial, a urmat un mesaj neclar, apoi nimic. Louise azvrli o privire vinovat ctre Fletcher, care rmase impasibil. Gestul ei nu-i scp lui Furay. Avionul spaial al lui Tantu a decolat de pe aerodromul Bennett la vreo zece minute dup noi. Ai de fcut vreun comentariu?
399

Rebelii ne urmreau foarte aproape, spuse repede Louise. Poate c s-au furiat n cellalt avion spaial. i au preluat o fregat ntreag? rosti Furay sceptic. Au arme energetice, zise Louise. Le-am vzut. Dac ai ncerca s foloseti o carabin-laser pe puntea unei nave stelare a Marinei Confederaiei, pucaii marini te-ar face bucele-bucele. Nu am alt explicaie, rosti ea sincer. Hmmm Privirea lui o inform c avea ndoieli mari despre aducerea ei la bord. Ce aciune propune amiralul? ntreb Fletcher. Ea n-a decis nc. A fost trimis Serir s efectueze jonciunea. Situaia va fi reexaminat dup raportul ei. Ea? repet Fletcher surprins. Amiralul vostru este o lady? Furay i frec brbia, ncercnd s deduc ce naiba se ntmpla acolo. Da, Fletcher! uier Louise. Pe Norfolk noi nu avem multe femei manageri de domeniu, i explic surztor lui Furay. Nu suntem obinuii ca doamnele s ocupe poziii importante. Scuz-ne ignorana. Mie nu-mi pari neimportant, spuse Furay. Tonul lui era att de derutant, mtsos i n acelai timp usturtor, nct fata nu putu decide dac el i fcea ceea ce doamna Charisworth numea un avans, ori era pur i simplu sarcastic. Furay se ncord brusc. Se mic. Ce anume? Tantu. Iese de pe orbit. Probabil c au deturnat-o rebelii votri, nu exist alt motiv. Nava se ndeprteaz? ntreb Fletcher. Exact asta am spus! se ncrunt Furay nervos. Probabil c se-ndreapt spre coordonate de salt. i ce face amirala n privina asta? ntreb Louise.
400

Nu sunt sigur. Trmul ndeprtat nu-i o nav de lupt i nu avem acces la comunicaiile strategice ale escadrilei. Trebuie s-o urmm, anun Fletcher. Poftim? Louise l fulger cu o privire de implorare tcut. Nava aceasta trebuie s urmeze fregata. Oamenii trebuie avertizai despre ceea ce se afl la bord. i ce anume se afl? ntreb Furay ncetior. Rebeli, rspunse Louise iute. Indivizi care au jefuit i au ucis, i care o vor face din nou, dac nu sunt arestai. Sunt sigur ns c putem lsa justiia n seama Marinei Confederaiei, nu-i aa, Fletcher? Lady Ce anume exact v-a strnit ntr-att? ntreb cpitana Layia. Plasa cuetei i se trase napoi, ngduindu-i s lunece spre cei trei. Faa ei avea unele caliti feminine, admise Louise, dar nu multe; scalpul ras era prea tulburtor pentru c toate doamnele purtau prul lung. Modul n care Layia aborda scena i trda autoritatea; faptul c era la conducere nu fu contestat nicio clip din momentul n care vorbi, i asta nu avea nicio legtur cu steaua de argint de pe epolei. Simt ngrijorat c ar trebui s urmrim fregata, doamn, spuse Fletcher. Rebelilor de la bord nu li se poate ngdui s-i rspndeasc revolta mai departe. i nici nu li se va ngdui, zise Layia rbdtor. Te pot asigura c amirala nu trateaz cu uurin deturnarea unei fregate a Marinei. n acelai timp ns, este o problem a Marinei, iar noi suntem o simpl nav de aprovizionare. Nu-i problema noastr. Ei trebuie ns oprii. Cum? Dac foloseti viespi de lupt, i ucizi pe toi cei de la bord. Fletcher se ntoarse rugtor spre Louise, care nu putu dect s strng din umeri, dei gestul nu era tocmai
401

expresiv n imponderabilitate. Amirala va trimite o nav n urmrirea lor, spuse Layia. Cnd va sosi ntr-un sistem stelar, va transmite pur i simplu situaia ctre autoriti. Tantu va fi pus n incapabilitatea de a andoca la vreun port i n cele din urm consumabilele i se vor termina i cei de la bord vor fi silii s negocieze. Celor de la bord nu li se va permite s debarce? ntreb nelinitit Fletcher. n niciun caz, l asigur cpitana. Cu condiia ca nava urmritoare s nu-i piard n decursul salturilor TTZ, preciz Furay pesimist. Dac Tantu programeaz o secven de salturi succesive, oricine i urmrete va avea probleme, dac nu-i un oim-de-vid. Ceea ce nu va fi cazul, deoarece escadrila nu are aa ceva. Vocea i se stinse sub privirea cpitanei: mi pare ru, dar aceasta este metoda normal pentru evitarea urmritorilor i orice nav din Marin poate executa salturi succesive. O tii foarte bine. Doamn, v rog, insist Fletcher, dac exist cea mai mic posibilitate ca rebelii s poat scpa, va trebui s pornim dup ei. n primul rnd, tu nu eti dect un pasager. Cred c domnul Furay a explicat c suntem obligai s rmnem pe orbita lui Norfolk att timp ct o cere Marina i nicio sum de bani nu poate schimba asta. n al doilea rnd, dac a prsi orbita pentru a o urmri pe Tantu, amirala m va rechema i elibera din funcie. n al treilea rnd, aa cum ai fost informai n mod util, Tantu poate efectua salturi succesive; dac o fregat de linia nti nu o poate urmri prin manevrele respective, atunci noi nu putem n niciun caz. Iar n al patrulea rnd, domnule, dac nu prseti puntea mea imediat, te voi arunca ntr-o capsul de salvare i te voi trimite ntr-o cltorie numai dus spre solul pe care-l iubeti att de mult. Ai priceput tot ce i-am spus? Da, rspunse Louise simindu-se cu civa centimetri
402

mai mrunt. Ne pare ru c te-am deranjat. N-o s se mai repete. Ccat! strig Endron de pe cueta sa de acceleraie. Multiple cderi de procesoare! Indiferent ce anume ar provoca defeciunile astea de funcionare, se-nmulesc. Layia o privi pe Louise i mpunse cu un deget n direcia trapei. Fata l prinse pe Fletcher de bra i se mpinse cu picioarele, strduindu-se s-i propulseze pe amndoi ctre ieire. Nu-i plcea deloc expresia de suferin de pe chipul brbatului. Traiectoria ei nu fu ns tocmai precis i Fletcher fu nevoit s-o corijeze, ricond dintr-o consol. Ce-ncerci s faci? ip Louise cnd revenir n salonul care le fusese repartizat. Nu-nelegi ct de periculos este s te opui cpitanei? Se opri i duse iute mna la gur. Iart-m, Fletcher. N-am vrut s spun asta. Totui ai grit adevrul, lady. Ca ntotdeauna. A fost o prostie din partea mea, recunosc, da, i n acelai timp o nesbuin. Fiindc tu i micua trebuie s rmnei aici, n siguran. Se ntoarse i privi holoecranul. Se aflau deasupra acelei fee a Norfolkului care era ntoars ctre Duces, un peisaj aspru, n culori roii i negre. De ce, Fletcher? De ce-i att de important s-l urmrim pe Quinn Dexter? Marina se poate ngriji de el. Te temi de ce se va ntmpla dac va fi n libertate pe alt planet? Nu tocmai, lady. Din nefericire, muli posedai se afl acum n libertate n frumoasa voastr Confederaie. Nu, eu am vzut n inima omului aceluia i el m nspimnt teribil, lady Louise. Simt o fric mult mai profund dect de iadul din lumea de dincolo. El este stranietatea pe care am simit-o mai devreme. Nu este ca ali posedai. Este un monstru, un aductor al rului. Am rezolvat problema aceasta n propria-mi minte, dei mi-a luat multe ceasuri de
403

frmntri trebuie s devin dumanul lui nempcat. Al lui Dexter? rosti ea, simindu-se vlguit. Da, lady. Cred c el poate fi temeiul pentru care Domnul nostru m-a binecuvntat s revin n lume. n aceast privin mi-a fost ncredinat o limpezime pe care n-o pot ignora n deplin cunotin de cauz. Trebuie s dau alarma nainte ca el s-i poat rspndi planurile spre nefericirea altor lumi. Este ns imposibil ca noi s pornim dup el. Da, lady, iar aceast dezamgire mi apas nprasnic inima, chiar dac ea este numai de mprumut. Mi-o consum precum focul. S fii aa de aproape i apoi s pierzi urma Poate c nu l-am pierdut totui, zise Louise cu gndurile gonindu-i att de rapid, nct aproape c o durea capul. Ce vrei s spui, lady? El a zis c mergea spre Pmnt. C mergea acolo pentru a-i (ace ru cuiva lui Banneth. Inteniona s-o pedepseasc pe Banneth. Atunci Banneth trebuie prevenit. Dexter va comite orice atrociti, orict de nspimnttoare, pentru a-i atinge elurile diavoleti. Nu-mi pot alunga din minte nici mcar pentru o clip tot ce a spus despre micu. Numai faptul c s-a putut gndi la asemenea murdrii Doar n capul lui slluiesc astfel de socotine. Bun, noi oricum ne ndreptm spre Marte. M atept ca de acolo s existe mai multe nave ctre Pmnt, dect cele din Senintate. Pe de alt parte, habar n-am cum ai putea s-o gseti pe Banneth dup ce ai ajunge acolo. Orice cltorie este alctuit din trepte, lady. Cel mai bine este s le parcurgi una cte una. Ea l privi o vreme, cu lumina slab dinspre holoecran trecndu-i peste chipul cufundat n gnduri. Tu de ce te-ai rzvrtit, Fletcher? A fost cu adevrat att de teribil pe Bounty?
404

El i ntoarse o cuttur surprins, dup care surse ncet. Nu a fost vorba despre condiiile de via, lady, dei m ndoiesc c ie i-ar fi fost la fel de indiferente. A fost vorba despre un brbat, despre cpitanul meu. El a fost fora care mi-a naintat viaa spre rmul destinului. William Bligh mi-a fost prieten cnd am nceput voiajul, orict de straniu este s repovestesc un asemenea lucru acum. Dar vai, n ce fel l-a schimbat marea! A fost trist fiindc nu fusese avansat i a fost mboldit de ideile sale despre cum ar trebui s fie condus o corabie. Niciodat n-am ntlnit asemenea barbarii din partea unui om care se pretindea civilizat i nici n-am ndurat asemenea tratament din minile sale. Scumpa mea lady Louise, te voi crua de chinul amnuntelor, dar ajunge s spun c toi brbaii au un punct dincolo de care cedeaz. Iar al meu a fost atins n cursul acelui voiaj lung i ngrozitor. Cu toate acestea, numi este ruine de aciunile mele. Muli oameni buni i oneti au fost eliberai de tirania lui Bligh. Aadar, ai avut dreptate? Aa cred. Dac n ziua de azi a fi chemat naintea cpitanilor dintr-o Curte Marial, a putea oferi o relatare corect a faptelor mele. Iar acum vrei s faci din nou ceva similar. S-i eliberezi pe oameni, vreau s spun. Da, lady. Dei a prefera o mie de voiajuri sub comanda lui Bligh, dect unul singur cu Quinn Dexter. l crezusem pe William Bligh versat n cile cruzimii. Vd acum n ce msur m-am nelat. Spre oroarea mea, am vzut care este adevratul ru. Nu voi uita forma pe care o ntrupeaz.

10
405

Reporterii petrecuser cteva zile n nchisoare, un cuvnt pe care cei din Organizaie l evitau cu mult grij, denumirea preferat fiind domiciliu forat, ori restricionare protectoare. Fuseser triai i cruai cnd posedaii se extinseser prin San Angeles, apoi fuseser adui mpreun cu familiile n Turnul Uorestone. Patricia Mangano, care se ocupa de toate aspectele pazei, le ngduise copiilor s se joace n saloanele opulente, n vreme ce prinii conversau liber, speculnd asupra circumstanelor i relund brfe vechi aa cum numai cei din meseria lor tiau s-o fac. De cinci ori n ultimele dou zile, grupuri mici fuseser purtate n tururi prin ora i observaser falsificarea constant a cldirilor, care reprezenta semnul distinctiv al terenurilor aflate sub controlul posedailor. Strzi suburbane cndva familiare suferiser peste noapte deformri temporale, ca i cum un soi de ieder arhitectural ntunecat se trse ncetior n sus, transformnd cromul i sticla n piatr, iar suprafeele netede n arcade, pilatri i statui. Apruse o pletor de enclave din diverse epoci, ncepnd de la bulevardele newyorkeze din anii 1950, pn la vilele mediteraneene atemporale spoite n alb, daele ruseti i locuinele japoneze tradiionale. Toate erau ameliorate, fiind reproduceri mai degrab nostalgice ale vieii reale. Reporterii nregistrar totul pe ct de fidel o puteau face cu nanonicele neurale predispuse la defeciuni din celulele lor de memorie. Dimineaa aceasta ns era diferit. Toi fuseser chemai din camerele lor, mnai la autobuze i purtai pe cei cinci kilometri pn la Primrie. De la autobuze gangsteri din Organizaie i escortri pe trotuar, unde formar o linie ntre carosabil i intrarea elaborat arcuit n zgrie-nori. La ordinul Patriciei, gangsterii se retraser civa pai, lsndu-i pe reporteri n pace. Gus Remar constat c nanonicele neurale i se reactivar
406

i ncepu imediat s nregistreze cu toate funciile senzoriale, datavizndu-i blocului recorder al flekului s fac o copie de rezerv. Trecuse mult de cnd nu mai transmisese un reportaj live de pe teren, fiindc actualmente era editor senior de studio n filiala Time Universe din ora, totui vechile abiliti nu dispruser. Porni s scaneze de jur mprejur. Pe strad nu exista niciun vehicul, dar muli oameni erau niruii pe trotuar, pe cinci-ase rnduri adncime n spatele barierei. Cnd comut pe focalizarea pe distan lung, Gus vzu c publicul acela se ntindea pe aproape trei cvartale. Posedaii constituiau majoritatea i erau lesne de depistat n hainele lor de epoc: provincialii i neinspiraii banali. Preau s se amestece destul de uor printre non-posedai. Atenia reporterului fu atras de o agitaie din spatele mulimii. Retinele lui amplificate acionar funcia zoom. nvpiai la fa de furie, doi brbai se mbrnceau reciproc. Unul era un tnr oache i artos, abia de douzeci de ani, cu pr negru perfect aranjat, mbrcat n jachet i pantaloni din piele. Pe spinare i atrna o chitar acustic. Al doilea era mai n vrst, trecut bine de patruzeci de ani i considerabil mai gras. inuta lui era cea mai bizar pe care o vzuse Gus pn atunci: un fel de costum alb, acoperit de strasuri, cu pantalonii evazai la peste treizeci de centimetri n jurul gleznelor i gulerele hainei semnnd cu aripile unor mici aparate de zbor. Ochelari de soare mari, cu tente chihlimbarii, i acopereau o treime din chipul buhit. n alte circumstane, Gus ar fi zis c era un tat care se certa cu fiul su. i comut programul de discriminare audio pe modul primar. Fctur blestemat! rcni tnrul cu accent sudist trgnat pronunat. N-am fost niciodat aa. (Minile i fluturar insulttor peste piepii costumului alb al celuilalt, rvindu-l.) Tu eti creatura n care m-au vrt ei! Nu eti dect o boal pe care au creat-o companiile de discuri ca s
407

ctige bani. N-a reveni niciodat n forma ta. Brbatul mai masiv l mbrnci ntr-o parte. Cui i spui tu fctur, fiule? Eu sunt Regele, singurul i unicul. mbrncelile cptar un caracter mult mai serios, fiindc ambii brbai ncercau s se doboare reciproc. Ochelarii de soare galbeni zburar n mulime. Gangsterii Organizaiei intervenir iute pentru a-i separa, dar nu nainte ca mai tnrul Elvis s-i fi scos chitara din spate, gata s-i zboare creierii versiunii Vegas. Gus nu apuc s mai vad finalul. Mulimea ncepu s ovaioneze. Pe strad apruse o coloan de vehicule. Primele se ivir motocicletele de poliie (Harley Davidson, potrivit fiierului enciclopedic din memoria lui Gus), zece la numr, plpind din lumini albastre i roii. Erau urmate de o limuzin uria, care avansa abia niel mai repede dect mersul pe jos al unui om tacticos: un sedan Cadillac din anii 1920, care prea absurd de masiv, cauciucurile groase se bombau sub greutatea asiului blindat. Geamurile cu grosimea de minimum cinci centimetri colorau interiorul n verde de acvariu. Pe bancheta din spate edea un singur brbat, care flutura vesel din bra ctre mulime. Oraul l iubea la nebunie. Al rnji n jurul trabucului i ridic degetul mare spre cei de afar. Iisuse, era exact ca-n zilele bune de altdat, mergnd n exact acelai Cadillac antiglon, cu pietonii holbndu-se cu gurile cscate la trecerea lui. n Chicago tiuser c n automobil se afla un prin al metropolei. Iar acum, n San Angeles, o tiau dracului din nou! Cadillacul se opri n faa Primriei. Zmbitor, Dwight Salerno cobori treptele ca s-i deschid portiera. M bucur s te revd, Al. Ne-ai lipsit. Al l srut pe ambii obraji, apoi se rsuci ctre mulimea n extaz i-i nclet minile deasupra capului ca un boxer ctigtor care poza deasupra adversarului zdrobit. Ei mugir aprobator. Foc alb se revrs n cascade i sfri
408

peste carosabil, de parc Zeus nsui ar fi fcut o demonstraie de 4 iulie. V iubesc, oameni buni! url Al spre masa de chipuri de idioi. Dac suntem laolalt, niciun mizerabil de ccat cu ochi din Confederaie nu ne va putea opri din ce vrem s facem! Ei nu auzir cuvintele, nici chiar cei din primul rnd. ns coninutul era destul de clar. Ovaiile se nteir. Continund s fluture frenetic dintr-un bra, Al se ntoarse i urc iute scara, intrnd n Primrie. Las-i ntotdeauna s-i doreasc i mai mult, spusese Jez. edina se inu n recepie, o cavern nalt pe patru niveluri cu plafon boltit, care ocupa jumtate din parter. Un bulevard de palmieri uriai, donai din originalele californiene, se ntindea de la u pn la tejgheaua vast a recepiei. Tuburile solare le erau diminuate astzi la o fluorescen alb-murdar, iar pmntul din hrdaie se usca. Se zreau i alte semne de neglijen i curenie fcut n grab: mecanoizi valei defunci niruii n lungul unui perete, ui lips, gunoaie i resturi adunate n mormane ndrtul escalatoarelor nemicate. Spaiul recepiei fusese complet golit, iar n spatele tejghelei fusese instalat un ir de scaune. Al sttea n centru, pe un scaun ceva mai nalt, flancat n ambele pri de cte doi locoteneni. Cnd reporterii nervoi terminar s se mai foiasc n faa lui, se ridic n picioare. Numele meu este Al Capone i bnuiesc c toi vntrebai de ce v-am adus aici, rosti el i chicoti. Sursurile lor de rspuns fur puine i rzlee. Strngeau toi din goz. S v zic atunci cum st treaba: v aflai aici fiindc vreau ca toat Confederaia s tie ce se-ntmpl n locurile astea. Dup ce va ti i va-nelege, lumea va fi scutit de multe neplceri. i scoase plria de fetru gri i o aez cu grij pe tblia lustruit a tejghelei.
409

Situaia este simpl. n clipa de fa Organizaia mea se afl la controlul ntregului sistem Noua Californie. Pstrm ordinea pe planet i n aezrile asteroidale, fr excepii. Nu dorim s facem niciun ru nimnui, i ne folosim fora doar pentru ca lucrurile s se desfoare pe ct de bine se poate, la fel ca oricare alt guvern. Controlezi i habitatele edeniste? ntreb un reporter. Restul se crispar, ateptnd represaliile Patriciei Mangano. Acestea nu sosir ns, dei femeia nu arta deloc ncntat. Eti iste, amice, aprob Al rnjind n sil. Nu, nu controlez habitatele edeniste. A putea, dar n-o fac. tii de ce? Pentru c suntem cam de puteri egale, de aia. Dac-am ajunge vreodat la o nfruntare, ne-am putea face mult ru unii celorlali. Prea mult ru. Eu nu vreau asta. Nu vreau ca oamenii s fie trimii n lumea de dincolo din cauza unei dispute teritoriale lipsite de nsemntate. Eu am fost n lumea de dincolo i-i mai ru dect orice ccat de comar pe care vi-l putei nchipui; aa ceva n-ar trebui s se ntmple nimnui. De ce crezi c ai fost readus din lumea de dincolo? Dumnezeu i-a pronunat judecata n privina ta? Aici m-ai prins, doamn. Nu tiu de ce a-nceput toat chestia asta. V pot spune ns un lucru: ct am fost n lumea de dincolo, n-am vzut niciun nger sau diavol, niciunul dintre noi n-a vzut aa ceva. Tot ce tim este c ne-am ntors. Nu-i vina nimnui, ci pur i simplu s-antmplat. Iar acum trebuie s facem tot ce putem mai bine cu mna asta de cri destul de cccioase pe care le-am primit sta-i scopul Organizaiei Scuz-m, domnule Capone, rosti Gus ncurajat de rspunsurile la ntrebrile anterioare. Care este de fapt scopul Organizaiei? Voi n-avei nevoie de aa ceva. Posedaii pot face orice doresc. mi pare ru, amice, dar aia greeti. Poate c noi navem nevoie chiar de aceeai guvernare pe care am avut-o
410

nainte, cu toate taxele, reglementrile, ideologia i-alte ccaturi, ns ordinea este necesar i asta ofer eu. Prelund controlul n felul sta, le fac tuturor o favoare. i protejez pe posedai de atacurile Marinei Confederaiei i am grij de o mulime de non-posedai; fiindc v zic, fr mine n niciun caz n-ai mai sta aici, beneficiind de propriile voastre corpuri. Am grij de tot felul de oameni, chiar dac jumtate din ei nu apreciaz asta-n clipa de fa. Pn nam venit eu, posedaii n-aveau nici habar ncotro sendreptau. Acum toi lucrm umr la umr, mulumit mie i Organizaiei. Dac n-a fi intervenit pentru ca totul s mearg mai departe, oraele ar fi fost futute i-am fi avut un potop de flci descumpnii care ar fi fugit spre stucurile de la ar. Uitai care-i treaba, eu am vzut criza economic cu ochii mei i tiu ce-nseamn pentru cei care n-au o slujb sau ceva de fcut. i s tii c-ntr-acolo nendreptam. Atunci, care sunt obiectivele tale pe termen lung, Al? Ce va face Organizaia n continuare? Va netezi asperitile. Nimeni nu-ncearc s nege c lucrurile sunt nc niel cam coluroase pe ici, pe colo. Trebuie s vedem ce fel de societate putem construi. Este adevrat c plnuieti s ataci Confederaia? Amice, cine spune asta mnnc ccat cu polonicul. Iisuse, eu nu tiu de unde ai auzit aa ceva!? Nu, bineneles c nu vom ataca pe nimeni. Ne putem ns apra destul de bine, dac Marina Confederaiei ncearc vreo mecherie, avem nave care s se ocupe de aa ceva. Ce dracu, nu vreau s se-ntmple asta! Vrem doar s fim vecini panici cu toat lumea. A putea chiar s-ntreb Confederaia dac ne putem altura ei. Auzind murmurele de surprindere ce rsunar, Al rnji ncntat, de jur mprejur. Da, da. De ce nu, ce dracu! Bineneles c putem cere s ne alturm. Poate c din asta va iei ceva bun, un fel de compromis care s-i mulumeasc pe toi, o soluie
411

pentru toate sufletele care vor s se-ntoarc din lumea de dincolo. Organizaia le poate plti savanilor din Confederaie s ne fac corpuri noi pornind de la zero sau aa ceva. Vrei s zici c ai renuna la corpul tu, dac ar fi disponibil o clon? Al se ncrunt cnd Emmet se aplec s-i murmure la ureche, explicndu-i ce era o clon. Sigur c da, rosti el. Cum v-am zis, toi suntem victimele circumstanelor. Crezi c este posibil coexistena panic? Buna dispoziie a lui Al dispru. Ar fi bine s crezi asta, amice-n pula mea! Noi ne-am ntors i suntem aici ca s rmnem. Ai priceput? Ce-ncerc s v conving pe voi, oameni buni, este c noi nu suntem Clreii Apocalipsei. Noi am dovedit c posedaii i nonposedaii pot tri mpreun pe aceeai planet. Perfect, cei din afara sistemului stuia sunt alarmai n clipa de fa i-i absolut firesc. Dar i noi suntem speriai, nu v putei atepta s dorim s ne-ntoarcem n lumea de dincolo. n privina asta trebuie s acionm mpreun. Eu personal ntind mna n semn de prietenie ctre Preedintele Adunrii. Iar asta-i o ofert pe care n-o poate refuza. Norii rou-strlucitor ncepuser s creasc, pete rubinii mici care nfloreau peste Norfolk. Louise, Fletcher i Genevieve i petrecur prima zi de pe orbit privind imaginile receptate de videocamerele externe ale Trmului ndeprtau n mod clar, situaia cea mai rea era pe Insula Kesteven. O aureol stacojie solid se adunase, mascnd uscatul, iar forma ei era copia mrit a liniei de coast pe care o oculta. Ghemotoace de nori albi obinuii se furiau n jurul marginilor sale disciplinate, doar pentru a fi respinse de vnturi invizibile cnd se apropiau prea mult. Fletcher le asigur pe fete c norul rou era inofensiv n sine.
412

O simpl manifestare a voinei, proclam el, i nimic mai mult. Vrei s zici c-i doar o dorin? ntreb Genevieve curioas. Se deteptase aproape golit de clocotul emoional i nu se mai manifestase niciuna dintre perioadele de exuberan maniac ori de linite concentrat din ziua anterioar. Era ns mai tcut ca de obicei; un aspect pe care Louise l aprecia. Ea nsi nu prea avea chef de vorb. Nici ea, nici Fletcher nu amintiser de Tantu. Exact, micuo. Dar de ce i-ar dori aa ceva? Pentru ca s poat gsi sub el refugiu dinaintea pustietii universului. Nici chiar cerul acestei planete, care se bucur de puin noapte, nu este o imagine preuit. Mai bine de treizeci de insule aveau de acum urme roietice n vzduhul de deasupra lor i Louise asemn fenomenul cu izbucnirea unei boli teribile, un cancer care se ntindea i rodea din trupul planetei. Furay i Endron veniser de cteva ori n salon, pentru a-i informa asupra aciunilor escadrilei Marinei i a progreselor nregistrate de armat. Niciunele nu fuseser remarcabile. Armata desantase pe dou insule, Shropshire i Lindsey, spernd s le rectige capitalele, ns rapoartele primite de la unitile din avangard erau confuze. Aceeai problem pe care am avut-o cu Kesteven, se destinui Furay cnd le aduse prnzul. Nu-i putem susine pe flcii de la sol, fiindc nu avem nicio informaie fezabil despre inte. Iar norul la rou a ngrijorat-o serios pe amiral. Nimeni din personalul tehnic nu-l poate explica. Pn la mijlocul dup-amiezii (dup ora navei), comandanii pierduser contactul cu jumtate din trupele lor. Norul rou era vizibil peste patruzeci i opt de insule, dintre care nou fuseser complet acoperite. Cnd ziuaDuce lu sfrit pentru Insula Ramsey, fuioare subiri de nori se ivir peste dou sate. Echipe de soldai de rezerv
413

fur aeropurtate urgent de la Norwich, dar n ambele cazuri, contactul se pierdu la cincisprezece minute dup ce ptrunseser n zon. Louise privi ncruntat cum norul ncolcit se ndesi deasupra satelor. Am avut dreptate, rosti ea dezndjduit. Aici nu mai poate face nimeni nimic. De acum e doar o chestiune de timp. Tolton nainta n amonte prin prul ngust, cu apa acoperindu-i pe alocuri pantofii purpurii scnteietori. Creasta malului abrupt, presrat cu smocuri de iarb nisipoas, se gsea la civa centimetri deasupra cretetului capului su. Nu putea s vad afar, n parc, i nimeni nu-l putea vedea pe el din fericire. Sus de tot strlucea tubul de lumin axial din Valisk. Intensitatea sa rnea ochii lui Tolton, care era un individ noctambul, obinuit cu cluburile, barurile i vestibulurile, unde i inea predicile poetice ctre membrii de echipaj terminai, pierduii n pornovizri, rebutaii hiperstimulai i mercenarii care populau nivelurile inferioare din zgriestele. Ei l tolerau, entiti rtcite care ascultau sau rdeau de cuvintele lui iscusit meteugite, oferindu-i propriile istorii pentru bogia sa de experiene. Tolton se deplasa printre descrierile de viei frmiate la fel cum o fac boschetarii printre gunoaiele puturoase dintr-o fundtur ntunecoas, culegnd mereu cte ceva, strduindu-se s priceap ce spuneau, s confere puin graie visurilor lor smochinite, s-i explice pe ei, lor nii. ntr-o bun zi, le spunea, voi ncorpora toate astea ntr-un album StF. Galaxia v va afla starea i v va elibera. Ei nu-l credeau, dar l acceptau ca pe unul de-al lor. Era un statut care-l salvase din multe ncierri din baruri. Acum ns, n ceasul lui de nevoie disperat, nu-l ajutaser. Orict de greu ar fi fost s-o recunoasc, ei pierduser;
414

ticloii cei mai duri din Confederaie fuseser rai n nici treizeci i ase de ore. La urmtoarea rspntie, o iei pe canalul din stnga, l anun blocul procesor prins la centur. Da, murmur el supus. Iar aceasta era cea mai uria, i cea mai usturtoare dintre toate ironiile sorii: el, aspirantul de poet anarhist, i era patetic de recunosctor lui Rubra, dictatorul supracapitalist, fiindc l ajuta. La zece metri n fa, se contopeau dou praie bolborositoare. Tolton coti la stnga fr s ezite, cu apa nspumat stropindu-i genunchii. Fuga lui din zgrie-stele fusese aidoma unui montaj dement al tuturor istoriilor de lupt ce-i fuseser povestite vreodat, care-i ieise galopnd din subcontient pentru a-l tortura. Orori i hohote de rs l urmriser pe toate coridoarele, pn i prin cele despre care crezuse c numai el le cunotea. Doar Rubra, un glas calm care-i recita direcii, i oferise speran. Apa i ngreunase pantalonii negri. i era frig, pe de o parte din cauza fricii, pe de alt parte din pricina sevrajului. De trei ore nu se mai vzuse niciun semn de urmritori, dei Rubra spunea c tot veneau dup el. Prul ngust ncepu s se leasc i malurile s-i coboare. Tolton iei ntr-un tu larg de cincisprezece metri, a crui jumtate ndeprtat era mrginit de o stnc n form de semilun. Peti xenoci grai nir, ferindu-se dinaintea lui, parc rostogolindu-se pe fund. Nu exista nici alt ieire, nici vreo surs de alimentare. i acum? ntreb el plngre. n captul opus exist un canal de admisie, i spuse Rubra. Am nchis fluxul, astfel c vei putea s noi prin el. Canalul este lung de numai cinci metri, dup care face un cot; nu exist lumin, dar duce ntr-o grot unde vei fi n siguran. O grot? Crezusem c grotele sunt spate n roca natural de-a lungul secolelor.
415

De fapt, este o incint de protecie mpotriva suprancrcrilor. Att doar c n-am vrut s fiu prea tehnic cu tine, care ai un trecut artistic. Lui Tolton i se pru c glasul suna iritat. Mulumesc, replic i pomi prin ap ctre stnc. Dup alte dou ndrumri de corectare a direciei, plonj sub unde. Gura canalului de admisie fu uor de gsit, o gaur neagr de comar, larg de numai un metru i jumtate. tiind c nu se va putea ntoarce niciodat, ba nici chiar mcar s se retrag cu spatele, brbatul se sili s lunece prin ea, lsnd n urm un irag de bule de aer. Era imposibil s fi (ost lung de numai cinci metri, prea mai degrab s aib douzeci sau treizeci de metri. Coturile erau strnse, imul l cobor, iar altul l ndrept n sus. Iei la suprafaa apei cu un icnet rcnit i disperat. Grota avea form de dom, cu diametrul de douzeci de metri i toate suprafeele acoperite de o pelicul de ap; practic pe perei curgeau ntruna vlurele superficiale. Ieise exact n centrul spaiului aceluia. Cnd ridic ochii, vzu un orificiu larg n apex, iar picturi i czur pe chipul ntors ntr-acolo. Inelul de celule electrofosforescente de sus proiecta o strlucire roz-alb slab n toate cotloanele. Vsli pn la marginea bazinului i se ridic n brae pe podeaua lunecoas. Un acces de tremurturi i zgudui membrele; nu era sigur dac se datora apei reci sau senzaiei scitoare de claustrofobie. Incinta de protecie mpotriva suprancrcrilor era oribil de restrictiv, iar faptul c de obicei era plin cu ap nu-l ajuta defel. O s trimit un cimpcasnic s-i aduc nite haine uscate i mncare, spuse Rubra. Mulumesc. Aici ar trebui s fii n siguran pentru o vreme. Nu Privi n jur, nelinitit. Toi ziceau c Rubra putea s vad peste tot. Nu cred c pot sta foarte mult. Este niel cam este
416

un spaiu prea nchis. tiu. Nu te teme, o s te in mereu n micare, s te pstrez naintea lor. Nu pot s fiu cu altcineva? Am nevoie de oameni n jurul meu. M tem c n-au mai rmas prea muli dintre voi. Iar ntlnirea cu ei nu-i o idee bun, fiindc n felul acela ai fi mai uor de localizat. nc n-am dedus cum i urmresc pe non-posedai, dar bnuiesc c dein un soi de abilitate ESP. La dracu, de ce nu? Au toate celelalte tipuri de farmece. Ci am mai rmas? ntreb el, brusc panicat. Rubra se gndi s-i spun adevrul, ns Tolton nu era un personaj dintre cele mai puternice. Dou mii, mini el. n interiorul habitatului mai existau trei sute aptezeci i unu de non-posedai i ajutarea lor simultan era pur i simplu ngrozitoare. Exact n timp ce-l linitea pe Tolton, o percepea pe Bonney Lewin urmrindu-l pe Gilbert Van-Riytell. Femeiuc dur optase s se mbrace n echipament pentru safari african specific secolului al XDC-lea: uniform kaki cu dou banduliere ncruciate, n care cartue de alam strluceau n inele din piele neagr. Pe umr i atrna o carabin Lee Enfield strlucitoare, calibrul 7,69 mm. Gilbert era revizorul btrn al lui Magellanic Itg i nu avea absolut nicio ans. Rubra ncercase s-l direcioneze prin tunelurile de deservire de sub o staie a tubului, dar Bonney i camarazii ei l ncadraser deja pe toate prile. La trei metri n fa, dataviz Rubra spre Van-Riytell, este un chepeng pentru inspectare. Vreau s Umbre se nlar din peretele tunelului de deservire i-l nhar pe btrn. Rubra nici mcar nu le observase. Rutinele lui de percepere fuseser ocolite n mod expert. O dat n plus, purj i reformat subrutine locale. Pn i recptase nivelul de observare, braele i picioarele lui Van-Riytell fuseser legate n jurul unui par lung, gata
417

pentru a fi transportat aidoma unui animal. Brbatul nici nu se mai zbtea de acum. Bonney supraveghea ncntat procedura. Unul dintre membrii echipei ei de vntoare sttea puin retras i privea distant: un tnr nalt n costum alb, simplu. Rubra tiu atunci. El trebuia s fie. Dariat! Capul tnrului tresri brusc. Pentru o clip, iluzia plpi. Timp suficient pentru Rubra. Sub conturul tnrului chipe se gsea Horgan. Horgan, cu o expresie ocat care-i deforma faa scoflcit. Dovad incontestabil. tiam c tu eti, spuse Rubra. Cumva, cunoaterea sosi aproape ca o uurare. Nu te ajut cu mai nimic, rspunse Dariat. n scurt timp contientizarea ta, despre orice, se va sfri. i nici mcar n-o s ajungi n libertatea din lumea de dincolo, fiindc nu-i voi ngdui evadarea. Eti uimitor. Spun asta ca pe un compliment, ncmi mai doreti capul, nu-i aa? Vrei s te rzbuni. Asta-i tot ce i-ai dorit vreodat, tot ce te-a meninut n via n ultimii treizeci de ani. Chiar dup atta vreme, continui s m nvinoveti pentru biata Anastasia Rigel. Ai alt suspect? Dac n-ai fi fost tu, ea i cu mine am fi fost i acum n via. Vrei s zici c ai fi fugit din calea expertei Bonney. Poate c da. Pe de alt parte ns, dac a fi fost fericit, poate c-a fi fcut ceva n viaa mea. Te-ai gndit vreodat la asta? Poate c-a fi promovat n ierarhia companiei, exact aa cum ai dorit-o dintotdeauna. A fi putut aduce supremaia pentru Magellanic Itg, a fi putut transforma Valisk n genul de naiune care i-ar fi mpins pe plutocraii din Senintate s se reverse n valuri spre noi. N-ar mai fi existat niciunul dintre rataii i inadaptabilii care
418

se strng sub stindardul tu. Regele Alastair ar fi venit aici pentru a-mi cere sfaturi despre cum s-i conduc Regatul. Chiar crezi c o nav plin de zombie ar fi putut intra aici, trecnd de paapoarte, vam i imigrare, fr ca nimeni nici mcar s nu observe, dac ar fi existat un asemenea regim? i nu cutezi s evii s accepi ceea ce ai fcut. Chiar aa? Ia spune-mi, n inadaptabili i toate celelalte genuri de gunoaie pe care le-ai fi ejectat prin ecluze incluzi i tipul de fat de care te-ai ndrgostit? Ticlosule! url Dariat. Toi cei din echipa de vntoare se holbar la el, pn i Van-Riytell. O s te gsesc! O s pun mna pe tine! O s-i strivesc sufletul, s-l vd murind! Furia i distorsion chipul. ntinse brusc ambele brae orizontal, aidoma unui mag Samson care se sprijin de coloanele templului. Foc alb i explod din mini i mestec pereii tunelului. Polipul se fisur i se jupui, cu solzi nnegrii rotindu-se i ndeprtndu-se prin aer. Vai, vai temperamentul sta, l batjocori Rubra. Vd c nu s-a mbuntit prea mult de-a lungul anilor. Termin, dementule! zbier Bonney la el. Ajut-m! rcni Dariat drept rspuns. Uraganul energistic care-i mugea prin corp i transforma creierul n magm alb-orbitor, care voia s izbucneasc afar din east, s se elibereze. l omor! Ajut-m, n numele lui Chi-ri! Foc alb rpi n tunelul care se nruia, disperat s ajung la straturile neurale, s gseasc nsi substana minii i s ard, s ard, s ard Termin, imediat! Bonney i ndrept carabina spre el, cu o sprncean arcuit. ncetior, Dariat ngdui focului alb s se afunde n
419

curenii energistici pasivi ce-i agitau celulele trupului posedat. Umerii i se grbovir cnd fumul degajat de polipul prjolit se nvolbur n jur. Reveni la imaginea lui Horgan, ba chiar la cmaa lui murdar i la pantalonii mototolii. Palmele i apsau faa, mpotrivindu-se nvalei lacrimilor. O s pun mna pe el! proclam glasul ascuit i tremurtor al lui Horgan. O s pun mna pe el n pizda msii! O s-l frig n nveliul lui ca pe un homar. O s vezi. Treizeci de ani am ateptat. Treizeci! Thoale mi datoreaz dreptate. Mi-o datoreaz! Sigur c da, ncuviin Bonney. Noi doi ar fi bine s stabilim ns o regul: dac mai faci nc o chestie ca asta, o s-ai nevoie de un corp nou din care s te rzbuni. Fcu un gest brusc din cap spre echipa care-l nconjurase pe Van-Riytell. l ridicar pe revizorul btrn de pe sol i pornir prin tunel. Femeia-vntor privi n urm ctre silueta grbovit a lui Dariat, deschise gura pentru a spune ceva, apoi se rzgndi. i urm pe ceilali spre ieire. M-ai speriat n aa hal, c tremur tot, pufni Rubra. Simi vibraiile? M atept dintr-o clip-n alta ca marea i inunde parcul. Ce prere ai? Asta ar nsemna c am fcut pe mine? Rzi tu, rzi, spuse Dariat fr putere. N-ai dect. Dar ntr-o buni zi o i pun mna pe tine. O s-i sparg proteciile. tii bine c nu vor dura venic. Iar acum eu am de partea mea venicia. Apoi, dup ce te-am gsit, o s-i intru n straturile neurale, o s m trsc n mintea ta ca un vierme, Rubra. i o s te rod pe dinuntru tot ca un vierme. Am avut mereu dreptate-n privina ta. Ai fost cel mai bun. Care altul ar mai putea arde att de fierbinte dup treizeci de ani? La dracu, de ce-o fi trebuit s te-ntlneti cu ea? mpreun am fi putut recldi compania n una care s provoace ntreaga
420

galaxie. Ce cuvinte frumoase! Sunt onorat. Nu mai fi. Ajut-m. Poftim? Cred c glumeti n pizda m-sii! Nu. mpreun o putem nvinge pe Kiera i putem purja habitatul de gaca ei. nc mai poi conduce Valisk. Edenitii au avut dreptate eti dement! Edenitii sunt speriai de determinarea mea. Ar trebui s-o tii, fiindc se pare c ai motenit gena aia. Da. i de aceea i tu tii c nu m poi abate. Nici mcar nu-ncerca. Dariat, tu nu eti unul dintre ei, biete, n realitate nu eti unul dintre posedai. Ce i-ar putea oferi ei dup aceea, eh? Te-ai ntrebat asta vreodat? Ce fel de cultur vor construi ei? Asta nu-i dect o aberaie a naturii, un nonsens, i nc unul tranzitoriu. Viaa trebuie s aib un scop, iar ei nu sunt vii. Abilitatea asta energistic, felul n care putei crea din nimic cum o poi compara cu comportamentul omenesc? Nu-i posibil, ele nu sunt compatibile i nu vor fi niciodat. Uit-te la tine. Dac o vrei napoi pe Anastasia, adu-i-o. Gsete-o n lumea de dincolo i adu-o aici. Acum poi avea orice, ai uitat? Kiera a spus-o, nu? Tu faci parte din asta, Dariat? Trebuie s decizi, biete. ntr-o bun zi. Dac nu, o vor face ei pentru tine. N-o pot aduce napoi, opti el. Ce vrei s spui? Nu pot. Tu nu-nelegi nimic. Pune-m la-ncercare. Tu, s-mi fi duhovnic? Niciodat! Am fost dintotdeauna. Sunt duhovnic pentru toi cei dinluntrul meu, o tii bine. Eu sunt depozitarul secretelor tuturor. Inclusiv ale celor ale Anastasiei
421

Rigel. Eu tiu totul despre Anastasia. Noi n-am avut secrete. Ne-am iubit. Serios? tii bine c-a avut viaa ei nainte de a te cunoate. aptesprezece ani lungi. i a continuat-o i dup aceea. Dariat privi n jur cu furie ngheat, iar aspectul i reveni la ascetul n costum alb. N-a existat niciun dup aceea. Ea a murit! Din cauza ta. Dac i-ai fi cunoscut trecutul, ai fi neles ce am vrut s spun. Ce secrete? ntreb el. Ajut-m i-o s-i art. Ccatule! O s te incinerez, o s dansez pe fragmentele tale Rutina principal a lui Rubra privi cum se dezlnui mnia lui Dariat. La un moment dat se gndi c brbatul va rencepe s biciuiasc pereii tunelului cu focul alb. ns Dariat izbuti s-i pstreze acea ultim frm de control cu greu. Rubra rmase tcut. tia c era prea devreme pentru a-i juca atuul, secretul final pe care-l inuse pitit n ultimii treizeci de ani. ndoiala pe care o plantase adnc n mintea lui Dariat trebuia scit n continuare, torturat pn la nivelul paranoiei complet dezvoltate, nainte de a expune revelaia. Orizontul de evenimente al lui Lady Macbeth pieri, ngduind detectoarelor ei stelare n form de ciuperci s se nale din niele pentru salt i s scaneze n jur. Dup cincisprezece secunde, calculatorul de zbor confirm c nava stelar se materializase la cincizeci de mii de kilometri deasupra spaioportului non-rotativ al Senintii. Senzorii nregistrar c opt dintre platformele defensive strategice ale habitatului erau fixate asupra ei, n ciuda faptului c coordonatele sale erau exact n centrul zonei de ieire
422

desemnate. Iisuse, mormi Joshua acru. Bine v-ai ntors, oameni buni, m bucur s v revd. ntoarse capul spre Goura, care era ntins pe cueta de acceleraie a lui Warlow. Actualizeaz Senintatea asupra situaiei noastre, repede, te rog. Azi pare niel cam prea dispus s apese pe trgaci. Senzorii de lupt localizaser patru oimi-negri pe traiectorii de intercepie, care accelerau spre ei la ase ge. Goura ncuviin printr-un gest scurt i indolent din ncheietura minii. Ochii edenistului erau nchii; comunicase cu personalitatea habitatului mai mult sau mai puin din clipa n care nava stelar ncheiase saltul TTZ, dar pn i prin intermediul afinitii era dificil s cuprind situaia lor ntr-un singur rezumat rapid: explicaiile, susinute de expunerea complet a memoriei, durar cteva minute. Detect nu numai o und de surprindere n interiorul gndurilor senine ale personalitii, cnd istoria Lalondei se deplie n mentalitatea sa. Dup ce termin, Ione i direcion particularitatea de identitate spre el potrivit obiceiului edenist. Povestea ta este aproape incredibili, coment ea. Acum dou zile n-a fi crezut un cuvnt, dar pentru c de la Avon neau sosit flekuri de avertizare aproape din or n ori de o zi i jumtate, nu pot spune dect c v acord permisiunea de andocare. Mulumesc, Ione. Va trebui s fii ns examinai pentru posedare, nainte de a v ngdui accesul n habitat. Nu pot expune ntreaga populaie la riscul contaminrii pe baza cuvntului unui singur om, chiar dac tu pari autentic. Bineneles. Ce face Joshua? Este bine. Un tnr remarcabil.
423

Da. Display-ul calculatorului de zbor art c platformele defensive strategice i dezangajau armele. Joshua primi un accept standard din partea centrului de control al traficului spaioportului, urmat de datavizarea unui vector de apropiere. Am nevoie de un siloz de andocare cu faciliti pentru manipularea rniilor, rspunse el tot prin datavizare. Dar i de o echip pediatric n statut de alert, alturi de specialiti n biofizic. Putii tia au suferit serios pe Lalonde, iar n final au fost i n prezena unei bombe atomice. Mobilizez chiar acum echipele medicale solicitate, rspunse Senintatea. Vor fi gata pn andocai. Alertez de asemenea o echip de ntreinere a spaioportului. Judecnd dup starea carcasei navei i dup scprile de vapori pe care le observ, cred c ar fi ct se poate de cuvenit. Mulumesc, Senintate. Atent ca ntotdeauna. Atept ca Ione s intre on-line i s spun ceva, dar canalul comut napoi la actualizri ale ghidrii controlului de trafic. Dac aa vrea ea Perfect din partea mea. Trsturile i se bosumflar ntr-o masc ursuz. Activ cele dou tuburi de fuziune funcionale ale lui Lady Mac i alinie nava pe vectorul lor de apropiere. Pornir ctre Senintate cu 1,5 ge. Ei cred n toat aiureala asta publicitar despre posedare? l ntreb Sarha pe Goura, cu o not de scepticism ngrijorat n glas. Da. Brbatul interog habitatul despre flekurile de la Avon. Precauiile Primului-amiral au fost andosate de Adunare. De acum nouzeci la sut din Confederaie ar trebui s fie contient de situaie. Stai puin, rosti Dahybi. Noi abia ne-am ntors de la Lalonde i nu pot spune c-am pierdut timpul acolo. Cum
424

dracu-a putut alerta Avonul escadrila aia a Marinei acum dou-trei zile? Nici n-a fcut-o, rspunse Goura. Probabil c posedaii au plecat de pe Lalonde de ceva vreme. Se pare c Laton a fost nevoit s distrug o insul ntreag de pe Atlantis, pentru a le mpiedica rspndirea. Ccat, mri Dahybi. Vrei s zici c sunt deja prin Confederaie? M tem c da. Se pare c Shaun Wallace i-a spus totui adevrul lui Kelly. Sperasem s nu fi fost dect o propagand subtil din partea lui, adug trist edenistul. tirile acionar ca un atenuator al optimismului din nav. Ateptatul lor sanctuar nu era totui att de sigur: scpaser de o btlie, pentru a constata c se pregtea un rzboi ntreg. Nici chiar psihicul edenist nu putea suprima nivelul de ngrijorare. Copiii de pe Lalonde l percepur (cei care nu fuseser nghesuii n modulele tau-zero) i le declan alt ricoeu emoional, dei evident nu att de mare precum celelalte prin care trecuser. Fericirea promis de printele Horst la captul cltoriei se dovedea evaziv. Nu ajuta prea mult nici chiar (aptul c voiajul lua sfrit. Avariile suferite de Lady Macbeth n lupta de deasupra lui Lalonde nu-i afectau manevrabilitatea, n niciun caz cu Joshua ca pilot. Se apropie de silozul de andocare alocat, CA 5-099, aflat chiar n centrul discului spaioportului, precis aliniat pe vectorul atribuit de controlul traficului. Nu exista niciun indiciu c cincisprezece rachete de poziionare fuseser scoase din uz i c evacua ntruna prin supapele de purjare de urgen, ca i prin dou conducte de alimentare criogenic fisurate. La momentul respectiv, aproape un sfert din populaia habitatului accesa senzorii spaioportului, privind-o cum andocheaz. Companiile de tiri i ntrerupseser programele pentru a anuna c o singur nav revenise de la Lalonde. Reporterii fuseser foarte rapizi n a descoperi
425

c echipele de pediatri sosiser n siloz. (eful lui Kelly dataviza disperat spre nava care se apropia, ns zadarnic.) Lucrtorii din industria spaial, cei din staia industrial i echipajele navelor care i omorau timpul liber prin baruri din cauza carantinei i observar apropierea cu o senzaie de respect ngrijorat. De acord, Joshua izbutise s scape din nou dintr-o situaie foarte dificil, dar starea btrnei Lady Mac Carbonizat i desprins n solzi, spuma nultermic expunea seciuni ale carcasei ce artau nenumrate ncreituri cauzate de tensiuni termice (un semn sigur al loviturilor de fascicule energetice pe care le ncasase), baterii de senzori topii, doar dou tuburi de fuziune funcionale Trebuie s fi fost o lupt tare a dracului. Toi tiau c nimeni altul nu s-ar fi putut ntoarce. tiina c toi prietenii, colegii sau cunotinele ndeprtate care-l nsoiser pe Terrance Smith erau fie colb radioactiv, fie pierdui n posedare era greu de acceptat. Navele acestea stelare erau puternice, rapide i bine narmate. Aa cum era de ateptat, procesul de debarcare fu destul de haotic. Oameni ieeau ntruna din tubul ecluzei pneumatice, de parc Lady Mac ar fi fost focarul unei distorsiuni dimensionale, cu spaiul intern mult mai mare dect cel cuprins n interiorul carcasei. Spre marea surprindere a reporterilor, edenitii formau un procentaj nsemnat de exilai. Ei ajutau o hoard de puti refugiai cu chipuri speriate, minunat de senzavizogenici, n haine zdrenuite. Asistente pediatre plutir dup ei n compartimentul de recepie, n timp ce reporterii plutir ca nite rechini aerieni pentru a-i ntreba pe copii ce simiser i ce vzuser. Lacrimi ncepur s iroiasc. Cum dracuau ajuns acolo? ntreb Ione habitatul. Garditii se lansar pentru a-i intercepta pe reporteri. Jay Hilton i strnse genunchii la piept, tremurnd nefericit, n vreme ce pluti de-a curmeziul compartimentului. Nu se ateptase la nimic din toate acestea, nici la voiajul cu nava stelar, nici la sosirea lor.
426

ncerc s-l zreasc pe printele Horst prin vrtejul zgomotos de trupuri care ricoau n spaiul acela, tiind c el trebuia s se ngrijeasc de alii i c probabil nu putea petrece prea mult timp cu ea. De fapt, ea aproape c nu mai avea niciun rol de jucat acum cnd n jur erau atia aduli care s se ocupe, din nou, de toate. Poate c dac sar fi ghemuit mult i ar fi devenit mic-mititic, ar fi fost ignorat de toi i atunci s-ar fi putut uita la parcul habitatului. Jay auzise poveti despre habitatele edeniste i despre frumuseea lor; pe cnd trise n arcologie, visase adesea cu ochii deschii la ziua cnd va vizita Jupiter, n ciuda predicilor inute de printele Varhoos despre ticloia bitekului. Ocazia de a scpa din meleu nu i se ivi ns. Un reporter pluti pe lng ea, observ c era fetia cea mai mare din compartiment i folosi un inel de prindere ca se opreasc brusc. Gura i se li ntr-un zmbet superprietenos, genul pe care programul nanonicelor sale neurale l sftui c era optim pentru a interfaa cu Copiii Mici i a le transmite ncredere. Bun, bun, rosti el. Nu aa c-i groaznic? Ar fi trebuit s fi organizat mai bine totul. Da, rosti Jay nesigur. M numesc Matthias Rems. Sursul se li nc i mai mult. Jay Hilton. Salutare, Jay. M bucur c ai ajuns la Senintate, fiindc aici vei fi n siguran. Din cte am auzit, pe Lalonde a fost al naibii pentru voi toi. Da! Serios? Ce s-a-ntmplat? Pi, mama a fost posedat n prima sear. i apoi O mn o prinse de umr. Se ntoarse i o zri pe Kelly Tirrel privindu-l agresiv pe Matthias Rems. Vrea s tie ce s-a ntmplat, explic Jay ncntat. O plcea pe Kelly, o admirase din clipa n care sosise la
427

ferma din savan pentru a-i salva. n timpul voiajului spre Senintate, decisese n secret c atunci cnd va fi mare va deveni o reporter dur, care va umbla prin Confederaie aidoma lui Kelly. Ceea ce s-a ntmplat este povestea ta, Jay, spuse Kelly ncetior. i aparine ie; este tot ce i-a mai rmas. Iar dac el vrea s-o aud, trebuie s-i ofere o mulime de bani pentru ea. Kelly! i azvrli Matthias un rnjet uor exasperat din categoria tii bine care-i jocul. N-o impresion ns deloc pe femeie. Alege pe cineva de talia ta, Matthias. Descoaserea copiilor traumatizai este degradant chiar i pentru tine. Pe Jay o reprezint eu. Chiar aa, Jay? ntreb el. i-ai pus amprenta pe vreun contract cu Collins? Poftim? se uit fata derutat de la imul la cellalt. Gardist! strig Kelly. Jay piui speriat cnd o mn de un negru-strlucitor se nchise pe antebraul lui Matthias Rems. Posesorul minii era un monstru cu piele rigid i dur, mai ngrozitor dect orice form purtase vreodat un posedat. E-n regul, Jay, zmbi Kelly pentru prima dat dup destule zile. Este de partea noastr. Pe ei i folosete Senintatea ca for poliieneasc. Aha, ncuviin Jay i nghii sonor nodul din gt. Doresc s reclam o tentativ de nclcare a copyrightului de confidenialitate, se adres Kelly gardistului. De asemenea, Matthias violeaz carta etic a senza-media referitoare la abordarea i ademenirea minorilor n absena prinilor sau tutorilor lor. Mulumesc, Kelly, rosti gardistul. i bun sosit acas. Felicitrile mele pentru rezistena dovedit n momente dificile. Femeia i zmbi obosit servitorului bitek. Vino, domnule, i se adres gardistul lui Matthias Rems.
428

Se mpinse cu picioarele sale robuste n batardoul compartimentului i amndoi se ndreptar spre o trap. S nu te-ncrezi niciodat n reporteri, i zise Kelly fetei. Noi nu suntem oameni buni. Ba chiar suntem mai ri ca posedaii: ei fur doar corpuri, pe cnd noi i furm toat viaa i scoatem profit de pe urma ei. Nu-i adevrat, spuse Jay punnd toat fora de copil a ncrederii adoratoare n acele cuvinte. O credin la nivelul creia oricrui adult i-ar fi fost imposibil s se ridice. Kelly o srut pe frunte, copleit de emoii. Copiii din ziua de azi sunt atotcunosctori, ceea ce-i face ns i mai vulnerabili. O mpinse cu blndee pe Jay spre o asistent pediatr i le ls discutnd despre ultimele alimente pe care le mncase fata i momentul cnd se petrecuse asta. Kelly, slav lui Hristos! Glasul familiar o fcu s se nfioare, o reacie care, n imponderabilitate, era aidoma unei unduiri din cretetul capului pn la vrfurile degetelor de la picioare. Se ag de un inel de prindere, ca s se calmeze. Garfield Lunde i alunec n cmpul vizual, sosind cu picioarele nainte. Era eful ei direct i cel care-i autorizase misiunea. Un risc nsemnat, aa cum i spusese atunci, un gen de munc de teren care nu era nici pe departe punctul ei forte. Se ndatorase i mai mult fa de el; tot ce fcea Lunde pentru subordonaii si era o favoare, un act de buntate mpotriva regulilor stricte. i datora poziia exclusiv abilitii sale n politica intern a companiei, fr s aib vreo legtur cu talentul de senzavizare i abilitatea investigatoare. Salut, Garfield, rosti ea monoton. Ai izbutit s te-ntorci. mi place mult i noua ta coafur. Kelly aproape c uitase de prul care-i fusese tuns periu pentru a ncpea n casca-cochilie a costumuluiarmur. Stilul, simul vestimentaiei, membranele
429

cosmetice erau concepte care preau s se fi dizolvat, prsindu-i complet universul. Bravo, Garfield. neleg acum felul n care abilitatea ta de observare te-a urcat pn n vrful piramidei. El cltin dintr-un deget, aproape agndu-se n propria sa coad de cal, care-i erpuia n jurul gtului. Doamna cea dur, n sfrit! Se pare c i-ai pierdut voioia n misiunea asta; ai atins cteva cadavre i te-ai ntrebat dac n-ar fi fost poate mai bine s ajui dect s nregistrezi. Nu trebuie s simi remucri, ni se ntmpl tuturor. Sigur c da. Se mai ntoarce cineva, alte nave stelare? Dac n-au ajuns deja aici, n-or s mai vin. Hristoase, da-i din ce n ce mai bine! n felul sta avem exclusivitate total. Ai cobort pe planet? Da. i este posedat? Da. Magnific! Se uit mulumit n jurul slii de recepie, privind copii i edeniti care se micau n imponderabilitate ca nite balerine geriatrice. Auzi, da unde sunt mercenarii cu care ai plecat? Nu s-au mai ntors, Garfield. S-au sacrificat pentru ca avionul spaial lui Lady Mac s poat decola cu copiii. Dumnezeule! Uau! S-au sacrificat pentru copii? Da. Am fost depii ca putere de foc, dar ei n-au dat napoi. Niciunul. Nu m-am ateptat vreodat Uluitor. Ai totul, nu? Pentru numele lui Hristos, Kelly, spune-mi c-ai nregistrat totul! Btlia cea mare, ultima rezisten plin de noblee. Am nregistrat ce am putut. Cnd n-am fost att de speriat, nct s nu pot gndi limpede. Este! Am tiut c-am luat decizia cea mai bun cnd team trimis. Asta-i, feti! Stai numai s vezi cum o s ne
430

ajung galactic indicele de audien. O s-i scoatem de pe pia pe Time Universe i pe ceilali. i dai seama ce-ai reuit? La dracu, Kelly, probabil c dup chestia asta o sajungi efa mea. Excepional! Foarte calm, Kelly ls programul de lupt cu minile goale n imponderabilitate al Ariadnei s comute pe modul primar. Simul echilibrului i fu amplificat imediat, fcnd-o s perceap fiecare micare ct de mrunt pe care corpul o fcea n curenii slabi de aer din compartiment. Orientarea ei spaial cunoscu o amplificare similar; distanele i poziiile relative erau ct se poate de evidente. Excepional? uier ea. Garfield rnji mndru. Fac pariu. Kelly se lans ctre el, rotindu-se n acelai timp n jurul propriului ei centru de greutate. Picioarele se ntoarser i cutar capul brbatului, iar labele lor lovir direct. Fu nevoie de doi garditi care s-o smulg. Din fericire, echipa pediatric era dotat cu pachete nanonice medicale. Izbutir s salveze ochiul lui Garfield, dar nasul lui fracturat reveni la forma cuvenit abia dup o sptmn. Toi pasagerii refugiai prsiser Lady Mac. Sistemele ambientale suprasolicitate se calmau. Cordoanele ombilicale ale silozului de andocare expediau o briz rcoroas prin punte, care lua cu ea aerul voiajului: neplcut, cu mirosuri de corpuri omeneti, umiditate i nivel ridicat de bioxid de carbon. Pentru mintea lui Joshua, nici chiar ventilatoarele dinapoia grilelor nu iuiau prea tare. Poate c era doar imaginaia lui. Acum rmsese echipajul, pentru a se sclda n oxigenul magnific de abundent. Echipajul, minus un membru. n timpul zborului, Joshua nu avusese prea mult timp liber pentru a se gndi la Warlow. Gonise ntre coordonate de salturi i i fcuse griji despre fiabilitatea nodurilor configuratoare energetic, despre pierderi, despre sistemele
431

avariate, despre copiii pentru care devenise pe neateptate rspunztor i despre nevoia disperat de a reui. Iar acum reuise, nvinsese probabilitatea minuscul cu care-l confruntase universul. Asta l fcea s se simt bine, dei sentimentul respectiv nu era nsoit de fericire. Se gndi c satisfacia de sine era o stare ciudat, n cazul acesta aproximativ echivalent cu nirvana indus de oboseal. Ashly Hanson apru prin trapa dintre puni i privi scurt la formele letargice, aflate nc n plasele de siguran ale cuetelor de acceleraie. n caz c nu tiai, spuse el, zborul s-a terminat. Da. Joshua dataviz o instruciune n calculatorul de zbor. Reprezentrile multicolore ale principalelor sisteme ale navei i disprur din minte i plasa de siguran se retrase. Curenia poate s-atepte pn mine, zise Dahybi. Sau cel puin aa cred Am receptat mesajul, ncuviin Joshua. Se acord nvoire general i obligatorie. Sarha lunec de la cueta ei i-l srut uor. Ai fost magnific! Dup ce se va termina totul, o s nentoarcem la Aethra ca s-i spunem c am scpat i am salvat copiii. Dac el este acolo. Este. tii bine c este. Are dreptate, rosti Melvyn Ducharme i anul vizualizarea neurografic a circuitelor de putere din Lady Mac. El este acolo. i chiar dac transferul n-a funcionat, sufletul lui ne urmrete chiar acum. Iisuse! se cutremur Joshua. Nici mcar nu vreau s m gndesc la aa ceva. Oricum n privina asta nu prea avem de ales. Dar nu azi, rosti apsat Ashly i ridic un bra ctre Sarha. Haide, s-i lsm pe morbizii tia s geam-ntre ei. Nu tiu-n privina ta, dar eu o s trag nti o trie mare-n
432

Harkeys, dup care nu mai cobor o sptmn din pat. Sun bine. Femeia i desprinse tlpile de pe covoraul adeziv de lng cueta lui Joshua i-l urm prin trap pe pilotul veteran. O expresie de uoar derut apru pe chipul lui Joshua. Nu-i treaba ta, i spuse. n plus, mai trebuia s se gndeasc i la Kelly, dei ea fusese aproape de nerecunoscut dup ntoarcerea de pe Lalonde. Apoi mai era Louise. De asemenea, Ione. Cred c-o s sar peste butur i m duc drept n pat, i anun pe ceilali doi. Ieir pe rnd prin trapa punii. Abia cnd ajunser la ecluza pneumatic se ntlnir cu specialista n sisteme de la service-ul companiei, care venea din direcia opus. Femeia dorea aprobarea oficial a cpitanului pentru a ncepe evaluarea navei, n vederea punerii la punct a unui program de ntreinere. Joshua rmase s discute prioritile i s datavizeze fiierele despre sistemele care suferiser cel mai mult la Lalonde. Cnd prsi n cele din urm nava stelar, nu mai era nici ipenie n jur. Nebunia din incinta de recepie se ncheiase. Reporterii plecaser. Nu mai rmsese nici mcar un gardist care s verifice dac nu cumva era posedat. Delstori, i spuse, parc n-ar semna deloc cu Senintatea. Un lift de navet l purt n lungul fusului care conecta discul spaioportului de centrul calotei nordice a habitatului. l aduse la una dintre cele zece staii de tuburi care deserveau butucul central; era complet pustie, cu o excepie. Ione sttea lng vagonetul care atepta, mbrcat ntrun sarong de albastrul mrii i bluz asortat. El zmbi trist naintea memoriei evocate. Mi te amintesc, rosti femeia. Curios, crezusem c-ai uitat.
433

Nu. Nu pe tine, indiferent ce ar fi. Joshua se opri n faa ei i-i cobor ochii spre chipul care avea prea mult nelepciune pentru asemenea trsturi delicate. Am fost un idiot, mrturisi el. Cred c n sfrit avem preri comune ntr-o privin, nu? Am fost idiot n mai multe rnduri. Senintatea examineaz memoriile edenitilor pe care i-ai salvat. Joshua, sunt foarte mndr de tot ce ai reuit n zborul acela i nu m refer doar la manevrele ndrznee. Sunt realmente foarte mndr. Brbatul nu putu dect s ncuviineze tcut. De foarte mult vreme visase la o rentlnire ca aceasta; plecarea dup cearta lor lsase prea multe lucruri deschise, prea multe vorbe nerostite. Acum ns mintea i se ntorcea la Louise, pe care o lsase de asemenea n urm. Totul nu era dect vina lui Warlow, el l mpinsese s fac promisiunea aia idioat de a fi mai puin egoist cu femeile. Pari obosit, zise Ione i-i ntinse mna. Haide acas. Joshua i privi palma deschis, micu i perfect. i mpleti degetele printre ale ei, redescoperindu-i cldura pielii. Parker Higgens aprecia c trecuser douzeci de ani de cnd prsise ultima oar Senintatea. Atunci fusese o cltorie scurt cu o nav stelar adamist, pn la o universitate de pe Nanjing, ca s poat susine o lucrare i s evalueze nite candidai pentru proiectul laymili. Experiena respectiv nu-l ncntase, ntruct greaa cauzat de imponderabilitate prea capabil s treac prin orice defensive i-ar fi ridicat nanonicele neurale pe traiectele nervoase. Cltoria aceasta fusese ns diferit n mod plcut. Gravitaia din capsula de susinere biotic a oimului-negru nu fluctuase niciodat, beneficiase de o cabin personal, echipajul era prietenos, iar ofierul de
434

Marin care-i fusese desemnat ca escort era o doamn cult, care fusese o companie excelent. La sfritul zborului, el accesase pn i senzorii electronici ai oimului-negru pentru a urmri apropierea lor de Trafalgar. Zeci de nave stelare ale Marinei roiau n jurul celor dou globuri mari ale spaioporturilor sale. Avon asigura un fundal mre i Higgens i dduse seama c tonurile calde de albastru, alb, verde i maro ale unei planete terracompatibile erau mult mai blnde dect benzile abrazive de furtun ale lui Mirchusko. Aproape c rsese naintea imaginii stereotipe pe care o prezenta cnd se holba ca un turist stupefiat: profesorul btrn i prfuit descoper finalmente c exist via i n exteriorul centrului de cercetri. Pcat c nu avusese timp s se bucure de toate. Ofierul de Marin datavizase spre Trafalgar constant din clipa n care terminusul gurii-de-vierme se nchisese n urma lor, prezentndu-i informarea i autentificnd-o cu o serie de coduri. Cptaser un vector de apropiere prioritar, care le ngduise s ocoleasc unul dintre spaioporturi cu o vitez ameitoare, nainte de a luneca n craterul uria care slujea ca teras de andocare pentru navele stelare bitek (singurul oim-negru care o folosea era al lor). Dup aceea avusese dou ntlniri cu ofierii de statmajor ai Primului-amiral; un schimb de informaii care nfiorase ambele pri. Parker aflase despre posedare i ei cptaser datele despre planeta natal a laymililor, Unimeron. Deciseser c nu exista nici urm de ndoial. Cnd fu condus n uriaul cabinet circular al lui Samual Aleksandrovici, primul lucru simit de Parker Higgens fu o und vag de invidie. Primul-amiral se bucura de o panoram peste biosfera din Trafalgar mult mai impresionant dect ceea ce vedea Higgens din biroul su din campusul proiectului laymili. Reacia unui adevrat birocrat, se mustr el, prestigiul care-i mai important ca orice.
435

Primul-amiral se ridic dinapoia biroului mare de lemn de tec i-l ocoli, ntmpinndu-l cu o strngere ferm de mn. Mulumesc c ai venit, domnule director, i doresc de asemenea s transmit recunotina mea ctre Lordul Ruinelor, pentru c a acionat att de prompt n aceast problem. S-ar prea c este o susintoare ferm a Confederaiei; regret doar c exemplul nu-i este urmat i de ali efi de stat. i voi transmite mulumirile acestea. Primul-amiral i prezent apoi pe ceilali din jurul biroului: amirala Lalwani, cpitanul Maynard Khanna, dr. Gilmore i Mae Ortlieb, ofierul de legtur cu biroul tiinific al Preedintelui. Din cte in minte, rosti amirala Lalwani, kiintii ne-au avertizat c n cele din urm toate rasele trebuie s se confrunte cu adevrul despre moarte. Se pare c laymilii au pierdut n confruntarea lor. Anterior nu spuseser ns nimic, replic Parker amar. n Senintate avem ase kiinti care particip la proiect; am lucrat cu ei de decenii, suntem cooperativi i sritori, ba chiar i-am considerat prieteni Dar niciodat n-au scpat nici cea mai mic aluzie. S-i ia naiba! tiuser din capul locului de ce s-au sinucis laymilii i i-au distrus habitatele. Ambasadorul Roulor a precizat c este vorba despre o problem a oamenilor care trebuie rezolvat de oameni. Ce s zic, mare ajutor! mri dr. Gilmore. Trebuie s spun c este o atitudine tipic pentru ei, innd seama de predispoziia lor psihologic spre misticism. Cred c este inevitabil ca orice ras care a descoperit secretul morii i a supravieuit impactului s aib o viziune foarte spiritual asupra vieii, spuse Primul-amiral. Nu le purta pic n privina asta, domnule Gilmore. Domnule director, s-ar prea c posedarea noastr i disfuncia realitii a laymililor sunt unul i acelai lucru, corect? Corect, domnule amiral. Ba chiar, n lumina celor pe care le tim acum, referirea fcut de stpnul de nav
436

laymil la moartea esenei clanului Galheith este perfect logic. n momentul n care el a prsit orbita, posedarea se rspndea peste Unimeron. Cred c pot confirma asta, spuse amirala Lalwani. Privi ctre Primul-amiral, ateptndu-i permisiunea. Brbatul nclin scurt din cap. Un oim-de-vid mesager tocmai a revenit de la Ombey. Civa posedai au scpat n libertate acolo; din fericire, autoritile au avut un succes remarcabil n a-i prinde. n ciuda succesului respectiv, au fost totui nevoii s le cedeze o zon. Avem o nregistrare a fenomenului. Parker acces flekul de imagini compilate de sateliii de senzori din defensiva strategic a lui Ombey i vzu norul rou remarcabil de neted care acoperea lent Mortonridge. Redarea accelerat art terminatorul planetei deplasnduse peste ocean. Noaptea, acopermntul peninsulei strlucea viiniu ostil, cu marginile flexionndu-se agitate peste linia neregulat a coastelor. Groaznic, rosti el dup ce anul vizualizarea. Concord, coment dr. Gilmore. n mod absolut, este acelai eveniment. De acord, Laton era foarte grbit i stresat, zise Lalwani. Dar dac-l nelegem corect, odat ce norul acela rou nvluie complet o planet, posedaii o pot scoate din univers. De fapt, spuse dr. Gilmore, nu o scot n afara universului. Dac continuumul spaio-temporal poate fi manipulat n msura n care se pare c o pot face ei, atunci ar trebui s poi formata un microcontinuum favorabil n jurul unei planete. Suprafaa nu va fi pur i simplu accesibil prin intermediul continuumului spaio-temporal obinuit. O gaur-de-vierme ar putea ajunge la ei, dac iam cunoate semntura cuantic corect a terminusului Planeta natal laymili n-a fost distrus, zise Parker ncetior. Suntem siguri n privina aceasta. Am speculat c s-ar putea s fi fost deplasat, dar, evident, am considerat
437

doar deplasarea fizic prin acest univers. Atunci laymilii posedai trebuie s fi fcut scamatoria aceasta a dispariiei, spuse Lalwani. Este ntr-adevr posibil. Doamne Dumnezeule, murmur Primul-amiral. Ca i cum n-ar fi fost ndeajuns s ncercm s gsim o metod de inversare a posedrii, acum trebuie s ne gndim cum s aducem napoi planete ntregi dintr-o versiune dement a raiului. Iar laymilii din insulele-spaiale au preferat s se sinucid dect s se predea, adug Lalwani mohort. Paralela dintre Inelul Ruinelor i Insula Pemik mi se pare cea mai tulburtoare. Posedaii ne confrunt cu o singur alegere: predai-v sau murii. Iar dac ntr-adevr murim, nu facem altceva dect s le sporim numrul. Totui Laton a ales moartea, ba chiar prea aproape ncntat de ea. Chiar la sfrit, i-a spus lui Oxley c va ncepe ceea ce el a numit marea cltorie, dei n-a oferit niciun detaliu. ns sugestia c nu va suferi n lumea de dincolo a fost subliniat aproape apsat. Din pcate nu-i deloc ceva ce poate fi transformat ntro politic ferm, observ Mae Ortlieb. i chiar dac ar putea fi transformat ca atare, nu-i deloc convingtoare pentru populaie. Sunt contient de asta, replic Lalwani cu rceal. Informaia ne poate totui orienta ctre domenii ce ar trebui investigate. Dup aceea, pe baza rezultatelor investigaiilor, se poate formula o politic. Ajunge! interveni Primul-amiral. Ne aflm aici ca s ncercm s decidem direcia cea mai productiv de investigaii tiinifice. innd seama de faptul c acum deinem o nelegere fundamental a problemei cu care ne confruntm, a dori s aud unele sugestii. Dr. Gilmore? Noi continum s-o examin pe Jacqueline Couteur, pentru a ncerca s determinm natura energiei pe care o utilizeaz sufletul posedat. Deocamdat am nregistrat
438

foarte puin succes. Instrumentele noastre fie c n-o pot detecta, fie c sufer defeciuni produse de ea. Oricum ar sta lucrurile, nu-i putem defini natura. Privi ovielnic spre Primul-amiral: A dori autorizaia de a trece la testele reactive. Parker nu-i putu opri pufnetul dezaprobator care-i scp de pe buze. Consolida o dat n plus imaginea de savant btrn i rigid, dar n acelai timp deplngea militarismul de extrem dreapt n care Gilmore credea cu trie. Nimeni nu s-ar fi gndit la asta, ns n timpul studeniei, Parker Higgens i fcuse norma n privina radicalismului i a diverselor sale cauze. Se ntreb dac amnuntele respective se gseau n dosarul pe care Lalwani i-l ntocmise fr doar i poate, octei vechi ntr-un limbaj vetust de programare, care i detaliau protestele fa de dezvoltrile militare derulate pe campusul universitar. Oare dac femeia ar fi accesat datele acelea nainte de a-i accepta prezena aici, s-ar mai fi reunit vreodat nucleul celei mai mari fore militare asamblate vreodat de omenire? Poate c ea l aprecia ca fiind nepericulos acum. Poate c avea chiar dreptate s-o fac. Totui indivizi ca Gilmore reactivau toate gndurile vechi i dispreuitoare. Teste reactive, ce s zic?! a Ai vreo problem n privina asta, domnule director? ntreb dr. Gilmore cu neutralitate formal. Parker ls ochii s-i rtceasc peste holoecranele mari din cabinet, privind navele stelare care se deplasau peste Avon. Pregtindu-se pentru lupt. Pentru conflict. Sunt de acord cu Primul-amiral, rosti el cu tristee. Trebuie s ncercm s gsim o soluie tiinific. Ceea ce se va ntmpla doar dac cercetrile mele pot continua nestnjenite. tiu ce gndeti, domnule director, i regret faptul c n cazul acesta avem de-a face cu un om viu. ns dac nu mi se ofer o alternativ valid, trebuie so folosim pe Jacqueline Couteur pentru a ne spori baza de cunoatere.
439

Domnule doctor, cunosc argumentaia legat de nivelurile relative de suferin. Mi se pare ns deprimant c dup apte secole de aderare la metoda tiinific n-am ajuns la un principiu mai uman. Consider oribil ideea experimentrii pe oameni. Ar trebui s revezi fiierul ntocmit de locotenentul Hewlett, ai crui pucai marini au fost trimii n misiunea de capturare a Jacquelinei Couteur. Atunci ai vedea n mod exact cine are de fapt un comportament oribil Excelent argument. Ei procedeaz aa cu noi, prin urmare suntem pe deplin justificai s procedm la fel cu ei. Suntem toi oameni. mi pare ru, interveni Primul-amiral, dar nu dispunem realmente de timpul necesar pentru ca s discutai despre etic i moral. Confederaia este acum n mod oficial n stare de urgen, domnule director; dac asta ne transform n ceea ce consideri slbatici, pentru a ne apra, aa s fie. Nu noi am iniiat criza aceasta, ci pur i simplu reacionm fa de ea n unicul mod pe care-l cunosc. i intenionez s te folosesc la fel de mult pe cat o va folosi dr. Gilmore pe Couteur. Parker i ndrept spinarea i-l fix cu privirea pe Primulamiral. Cumva discuia n contradictoriu cu el, de felul celei pe care o purtase cu savantul Marinei, nu reprezenta nici mcar o opiune. Lalwani avea dreptate, recunoscu el fr chef. Politica studenilor nu avea mari sori de izbnd mpotriva instinctului de supravieuire al adultului. Suntem aa cum ne-au fcut genele. Nu cred c a putea fi de mare folos n ceea ce intenionezi, domnule amiral. Contribuia mea s-a ncheiat. Nu-i aa, cltin din cap Primul-amiral i fcu un gest spre Mae Ortlieb. Este posibil ca, rosti femeia, nainte de a comite sinuciderea, laymilii s fi ncercat s mpiedice posedarea s le cuprind insulele-spaiale. Cred c pentru aceea se aflau stpnii-esenei la bordul navei.
440

Da, ns n-ar fi putut avea succes. Nu, surse ea cu ironie apsat. De aceea, domnule director, a dori s utilizez metoda tiinific; elimin imposibilul i nu-i va mai rmne dect posibilul. Ne-ar fi de foarte mare ajutor dac am ti ce anume nu are succes mpotriva posedailor. S-ar economisi foarte mult timp. i viei, de asemenea, aa m atept. De acord, totui cunotinele noastre simt extrem de limitate. Cred c n modulul de electronice laymili exist multe fiiere care n-au fost nc reformatate pentru compatibilitate cu simurile omeneti. Da. Atunci acela ar fi un nceput bun. Dac te poi ntoarce n Senintate i s-i ceri Ionei Saldana s iniieze o cutare prioritar pentru noi, te rugm s-o faci. Aciunea respectiv tocmai demarase n momentul plecrii mele. Excelent! Oficiul meu i Biroul tiinific al Marinei din Trafalgar pot pune la dispoziie echipe de specialiti care s asiste n procesul de analiz. Probabil c ei ar fi mai bine calificai n a ajuta la recunoaterea oricror arme. Parker o privi exasperat. Armele nu fac parte din cultura laymili! Contramsurile lor ar fi constat n principal din inhibitori psihologici distribuii prin gestaltul armoniei-vieii din insulele-spaiale. Ei ar fi ncercat s discute raional cu orice oponeni. Iar cnd au dat gre, este posibil s fi fost att de disperai, nct s ncerce altceva. Laymilii posedai nu erau mai presus de utilizarea violenei, am vzut asta n nregistrare. D s funcia realitii lor incinera poriuni mari din uscat. Parker ced, dei tia c era complet greit. Oamenii acetia puteau crede cu foarte mult uurin n conceptul de superarme ascunse printre sfrmturile din Inelul Ruinelor, o deus ex machina care atepta s elibereze rasa
441

uman. Mintea militarilor! Orice este posibil, rosti el, totui doresc s se consemneze c am afirmat c n cazul de fa m ndoiesc foarte mult. Bineneles, zise Primul-amiral. Sunt sigur ns c eti de acord c trebuie s investigm. Ne putem trimite specialitii mpreun cu tine n Senintate? Bineneles. Lui Parker nu-i plcea s se gndeasc la ce avea s spun Ione Saldana despre asta. Principala limitare pe care o impusese ea proiectului fusese dreptul la embargo asupra tehnologiei armamentului, ns oamenii acetia l manipulaser cu o uurin uimitoare. O lecie usturtoare despre diferena dintre manipularea politic practicat n capitala Confederaiei i cea dintr-o lume avanpost inofensiv. Samual Aleksandrovici l privi pe btrnul director cednd i simi chiar o uoar simpatie pentru el. Realmente nu-i fcea plcere s invadeze lumea unui brbat al pcii att de decent. Confederaia exista pentru a-i apra pe toi cei ca Parker Higgens din universul acesta. Mulumesc, domnule director. Nu vreau s par o gazd nepoliticoas, ar a aprecia dac ai fi pregtit s pleci n urmtoarele dou ore. Oamenii notri au fost deja mobilizai. Evit cu atenie privirea tioas a lui Higgens la auzul acelor cuvinte. Ei pot cltori n oimii-de-vid ai Marinei, care ar trebui s-i ofere o escort adecvat pn la Senintate. Realmente nu-mi pot asuma riscul ca misiunea s-i fie interceptat. Eti prea valoros pentru noi. Este probabil aa ceva? ntreb Parker ngrijorat. M refer la o interceptare. Sper c nu, rspunse Primul-amiral, totui situaia general este cu certitudine mai puin favorabil dect sperasem. Nu ne-am trimis avertizrile destul de rapid. Civa oimi-de-vid care s-au ntors au raportat c posedaii au ctigat enclave pe diverse planete i cunoatem apte
442

aezri asteroidale care au fost preluate complet. Grijile cele mai mari provin dinspre sistemul Srinagar, unde ar fi fost preluat habitatul Valisk, ceea ce nseamn c posedaii dispun de o flotil de oimi-negri. n felul acesta au potenialul de a declana o operaiune militar substanial pentru a-i ajuta pe alii asemenea lor. neleg. Nu tiusem c posedaii avansaser att de departe. nregistrarea de pe Mortonridge este extrem de tulburtoare. Exact. De aceea ne poi aprecia graba de a obine orice informaii putem din nregistrrile laymili. O da, da, aa este. Nu te ngrijora, domnule director, zise Lalwani. Avantajul nostru n clipa de fa este faptul c posedaii sunt grupuri individuale mici, lipsite de coordonare. Necazurile serioase pentru noi apar doar dac ei devin organizai la nivel multistelar. Prohibiia impus de Adunare zborurilor stelare comerciale ar trebui s ne ofere cteva sptmni de graie. Le va fi dificil s se rspndeasc neobservai. De acum ncolo orice micri interstelare ar face vor fi pe scar mare, ceea ce ne ofer posibilitatea de a-i urmri. Acolo se va confrunta Marina cu principala ei problem, spuse Primul-amiral. i acolo putem risca principala noastr nfrngere. n rzboaiele spaiale nu exist rezultatul de egalitate ori nvingi, ori mori. Vom trage n nevinovai. M ndoiesc c se va ajunge la aa ceva, spuse Mae Ortlieb. Dup cum ai spus, ei formeaz o gloat dezorganizat. Noi controlm comunicaiile interstelare, ceea ce ar trebui s fie suficient pentru a-i mpiedica s se alieze i s constituie o ameninare autentic. Att doar c ncepu Parker, dup care se opri i suspin vinovat. Unii dintre cei mai mari generali i conductori militari din istoria omenirii ateapt n lumea de dincolo. Ei vor nelege la fel de multe ca i noi n
443

privina tacticii. Vor ti ce trebuie s fac pentru a reui. Vom fi pregtii pentru ei, zise Primul-amiral. ncerc s nu trdeze nelinite fa de sugestia lui Parker. Voi fi oare realmente capabil s fac fa unei aliane ntre Napoleon i Richard Saldana? Dariat urc ultimul palier de trepte spre recepia din tumul zgrie-stele Sushe. Niciunul dintre posedai nu mai folosea liftul; era prea periculos, deoarece Rubra continua s dein controlul circuitelor de putere (ct despre urcarea ntr-un vagonet de tub nici vorb!). Foaierul circular cndva stilat amintea de o zon de rzboi. Pereii din sticl erau fisurai i mnjii de funingine, mobilierul era zdrobit i aruncat n toate prile, mbibat de ap i spum gri murdar de la duzele extinctoare din plafon. Noroiul provenit din pmntul negru al ghivecelor sparte ale plantelor plescia sub tlpi. Refuza s le-o spun celorlali care naintau cu atenie printre sfrmturi: Dac m-ai fi ascultat Auziser replica de attea ori din partea lui, nct o ignorau; n plus, acum o urmau ca nite sclavi pe Kiera. Dariat trebuia s admit: consiliul nfiinat de femeie era eficient n meninerea controlului n interiorul habitatului. i cam n nicio alt privin. I se prea semnificativ faptul c posedaii nu se sinchisiser s-i utilizeze puterile energistice pentru a readuce recepia la starea sa iniial; la urma urmelor, nu trebuia s se chinuiasc cu mtura i mopul. Prezena continu a lui Rubra i campania sa de rzboi al nervilor i spuneau cuvntul asupra moralului. Iei prin uile contorsionate pe lespezile care mrgineau cldirea. Parcul din jur i pstrase cel puin aspectul bucolic. Iarba de smarald, nepngrit nici mcar de o buruian, se ntindea pn la dumbrava de copaci btrni i ncovoiai aflai la dou sute de metri deprtare, brzdat de alei cu pietri bine bttorit ce ptrundeau i mai adnc n habitat. Peste tot erau presrate tufiuri globulare dense,
444

cu frunze violet-nchis i floricele argintii. Prin vzduhul de deasupra se prvleau jucu psri mici, reptiliene, care erau doar cu puin mai mult dect nite aripi triunghiulare de muchi, cu solzi turcoaz i chihlimbarii. Leul strica atmosfera idilic; zcea cu picioarele de-a curmeziul unei alei, cu o glezn rsucit sub un unghi anormal. Nu se putea preciza dac era brbat sau femeie. Capul prea c-i fusese inut sub jetul exhaustor al fuziunii unei navei stelare. Resturile fptailor, doi servitori cimpicasnici, fumegau pe iarb la douzeci de metri mai departe. Unul dintre ei inea o tij topit pe care Dariat o recunoscu ca fiind un baston paralizant. Muli posedai fuseser luai prin surprindere de servitori cu aspect inofensiv. Dup dou zile de atacuri neateptate i imprevizibile, majoritatea posedailor i exterminau acum pur i simplu cum i vedeau. Trecu mai departe, strmbnd din nas naintea mirosului. Cnd ajunse la copaci, vzu c una dintre psrile triunghiulare se aezase pe creanga cea mai de sus. Se privir bnuitor reciproc. Era un xenoc, aa nct Dariat era destul de sigur c nu era legat prin afinitate. Totui cu Rubra nu puteai fi sigur niciodat. Servitorii ar fi reprezentat un mod excelent de a-i ine pe toi sub observaie, dejucnd subminarea pe care Dariat o abtuse asupra subrutinelor straturilor neurale. Brbatul se strmb ctre pasre, care undui din aripi, ns nu plec. Dariat avans iute prin dumbrav, pn la un lumini mare pe care-l folosea Kiera. Arbori impresionant de nali cu frunze gri-verzui formau o vale de o parte i alta a unei albii largi, iar trunchiurile lor negre gzduiau un analog de muchi cu aspect de blan. Fire lungi de iarb mrgineau apa, presrate de maci slbatici. Dou grupuri de persoane ocupau poienia. Unul dintre ele era alctuit n ntregime din tineri, cupluri ce nu aveau nc douzeci de ani: toi bieii aveau piepturile dezgolite i purtau pantaloni scuri sau orturi pentru baie, pe cnd
445

fetele erau n rochii uoare de var sau bikini, care le evideniau feminitatea. Toi tinerii fuseser alei pentru frumuseea lor. Patru-cinci copii se nvrteau prin preajm cu un aer plictisit: putoaice n rochie de srbtoare, cu panglici mpletite n pr, i puti cu pantalonai scuri i cmi elegante. Doi dintre cei mai mici de apte ani fumau. n cellalt capt al luminiului, patru persoane n haine obinuite discutau ntre ele cu glasuri sonore, ncordate. Fluturau din brae i mpungeau cu degetele n aer pentru a-i sublinia spusele. n jurul picioarelor lor, pe iarb, erau mprtiate module electronice, echipamentele unei operaii profesioniste de nregistrare StF. Dariat vzu c Kiera Salter se gsea n mijlocul echipei de nregistrare i merse ntr-acolo. Ea purta un camizol din bumbac alb cu nsturei din perle, descheiai aproape pn la jumtate pentru a-i dezvlui bustul, i o fust subire, alb, care-i arta picioarele bronzate, descule. Cu prul despletit pe umeri, efectul era incredibil de sexy. Dur ns pn ce femeia i ntoarse privirea asupra lui. Poate c trupul Mriei Skibbow era materializarea fanteziilor masculine, dar inteligena malefic aflat acum n craniul ei te nghea instantaneu. Am auzit c-ai nceput s-o iei razna, Dariat, spuse ea direct. Pn acum am avut rbdare cu tine, fiindc ne-ai fost foarte util. Dar dac va mai exista nc un incident precum cel din tunelul de serviciu, voi fi nevoit s consider c utilitatea aceea i-a atins sfritul. Dac n-o s m ai pe mine aici pentru a-l contracara pe Rubra, tu vei fi cea care se va tensiona, pn cnd i vei pierde cumptul. Dac-i cobori aprarea fie i numai pentru o secund, el i va expedia pe toi posedaii napoi n lumea de dincolo. Nu-i pas de oamenii ale cror trupuri leam furat. Devii plictisitor. Iar din cte am auzit, nu i-ai pierdut cumptul, ci mai degrab a fost un episod de psihopatie.
446

Eti un schizofrenic paranoic i pe oameni i tulbur asta. Acum concentreaz-te asupra felului n care s-l elimini pe Rubra din straturile neurale, dar nceteaz s mai ncerci s rspndeti disensiuni, altfel o s ai necazuri. Este clar? Precum cristalul. Perfect. S tii c apreciez realmente ceea ce-ncerci s faci. Atta doar c trebuie s-nvei o abordare mai delicat, asta-i tot. l rsplti cu un zmbet de nelegere fabricat pe band rulant. Dariat vzu o pasre xenoc triunghiular cocoat ntr-un arbore dinapoia Kierei, de unde urmrea scena din poian. Rnjetul ce se afi pe buzele lui reale era ascuns de forma-miraj energistic n care se nvluia. Bnuiesc c ai dreptate. O s-ncerc. Bravo ie! Uite care-i treaba, nu vreau s fiu alungat de el din Valisk, aa cum nu vrei nici tu. Amndoi suntem hotri s facem ceva bun aici i amndoi ne putem menine statutul, cu condiia de a ne pstra pur i simplu calmul. Dac nregistrarea asta o s mearg, ar trebui ca recruii s dea nval s ni se alture i atunci vom putea deplasa Valisk ntr-un loc n care Rubra s fie neutralizat. Permanent! Pn atunci, tu mpiedic-l s cauzeze prea multe necazuri i las restul n seama mea, da? Da, bine. Am neles. Ea ncuviin cu un gest scurt de concediere, apoi inspir adnc i reveni la echipa de nregistrare. Nu suntei gata nici acum? Khaled Jaros se ncrunt la blocul senzorial recalcitrant pe care-l inea n mn. Ba cred c da. Simt sigur c de data asta va funciona. Ramon l-a reprogramat, astfel nct s-i pstreze doar funciile primare; nu vom putea capta inputurile olfactive sau termice, ns receptorii AV par s-i pstreze stabilitatea. Cu niel noroc, putem aduga ulterior nite abloane de activani emoionali.
447

Bine, spuse ea cu glas tare, o s-ncercm din nou. ndrumat de Khaled, grupul de tineri sibarii i reocup poziiile. Un cuplu ncepu s se srute n iarb i alt pereche fcu acelai lucru n ap. Copiii i stinser igrile, dup care pornir s alerge n cerc, ameitor, chicotind i ipnd. Nu aa de tare! url Khaled la ei. Kiera i ocup poziia, uor rezemat de un bolovan pe malul apei scnteietoare. i drese glasul i-i trecu mna stng prin pr, dndu-l pe spate Mai desf doi nsturei, scumpo, te rog, o instrui Khaled. i mai ndoaie niel genunchii. Privea atent o coloan AV de pe unul dintre blocuri. Ea se opri enervat i gndi. Soliditatea nasturilor camizolului undui i copcile se deschiser, ngduind esturii subiri s se desfac i mai mult. Chiar este necesar? Crede-m, scumpo. La vremea mea am regizat destule reclame. Sexul se vinde ntotdeauna: o regul de baz a publicitii. i asta facem acum, indiferent cum altfel ai vrea tu s-i spui. De aceea, vreau picioare i decolteuri, ca s le curg balele bieilor, plus ncredere n tine, ca s le inspire pe fete. n felul sta, i unii, i alii ne vor ciuguli din palm. Bine, mormi ea. Ateapt. Acum ce mai este? El ridic ochii de la coloana AV. Nu eti suficient de distinctiv. Kiera cobor ochii spre snii i mai dezgolii. Cred c asta a fost o glum proast. Nu, nu nu m refer la ele tale, scumpo, ele sunt perfecte. Nu, este vorba despre imaginea de ansamblu, e prea de mod veche. Se trase uor cu degetele de buza inferioar. tiu ce trebuie, haide s fim incredibil dendrznei. Vreau s stai tolnit acolo, dar s ai o earf
448

roie n jurul gleznei. Kiera se holb la el. Te rog, iubito. Ai ncredere, ii minte? Ea se concentr din nou. Obiectul respectiv i se materializ n jurul gleznei, o batist din mtase strns cu un singur nod. Roie ca sngele era curioas dac el avea s priceap aluzia. Minunat! Ari slbatic, ca o iganc exotic. Deja mam ndrgostit de tine. Pot s-ncep acum? i poi da drumul oricnd doreti. Kiera tcu o clip, pentru a se recompune, cutnd o expresie care s fie esena sfielii adolescentine. Apa opotea melodic n imediata apropiere, ali tineri zmbeau i se ineau n brae, copiii alergau pe lng bolovanul ei. Le surse ngduitor i flutur din bra spre jocul lor voios. Dup aceea ntoarse capul lent i privi direct n blocul senzorial. tii, ncepu ea s vorbeasc, i vor spune c n-ar trebui s accesezi nregistrarea asta. De fapt, vor trece chiar la msuri serioase n privina ei: mamele i taii votri, fraii mai mari, autoritile din locul n care v aflai. Nu-mi pot imagina motivul pentru care o fac. Dect, bineneles, c sunt unul dintre posedai, unul dintre demonii care amenin estura universului, a universului vostru. Se pare c eu v sunt inamicul. Da, cred c sunt; asta o spune Adunarea Confederaiei. Deci trebuie s aib dreptate. Nu? Vreau s zic c preedintele Haaker a venit aici i m-a examinat, a stat de vorb cu mine i a aflat totul, ce doresc, ce detest, care-i artistul meu StF favorit, ce m sperie. Nu-mi amintesc totui ca eu s fi stat de vorb cu el. ns trebuie s se fi ntmplat, deoarece ambasadorii tuturor guvernelor din Adunare au votat c trebuie s fiu demascat n mod oficial ca un monstru. Ei n-ar putea face asta, oamenii aceia nelepi, serioi i inteligeni, dect dac ar dispune de toate informaiile, nu-i aa?
449

n realitate, singura informaie pe care o au ei, i pe baza creia au votat, este faptul c Laton a ucis zece mii de edeniti fiindc erau posedai. Vi-l reamintii pe Laton. Mi sa spus c-a fost un fel de erou n trecut, c-ar fi fcut nu tiu ce cu un habitat care se numea Jantrit. Sunt curioas dac el i-a ntrebat pe cei de pe Insula Pemik dac doresc s fie exterminai. Sunt curioas dac ei toi au rspuns afirmativ. Ne-au fcut nou ceea ce le fac tinerilor din tot universul: ne-au adunat laolalt i au spus c suntem ri. Un derbedeu lovete pe cineva i toi tinerii sunt huligani violeni. tii bine c-aa-i, se-ntmpl permanent n cartierul n care locuii. Niciodat nu suntei tratai ca individualiti, nu de ctre ei. Dac unul este ru, atunci toi sunt ri. Aa suntem noi tratai. Ei bine, nu i aici, nu i n Valisk! Poate c unii posedai doresc s cucereasc universul. Dac aa stau lucrurile, sper c Marina Confederaiei se va lupta cu ei. Sper c Marina va nvinge. Genul acela de posedai m sperie la fel de mult ca pe voi. Nu asta dorim noi, este ceva pur i simplu stupid, nvechit. Felul acela de comportament, felul acela de gndire nu mai este necesar acum. Nu mai este necesar de acum nainte. Noi, cei din Valisk, am vzut ce poate s fac puterea oferit de posedare, dac este aplicat n mod potrivit. Nu cnd este ntoars spre distrugere, ci cnd este utilizat pentru a-i ajuta pe oameni. Asta-l sperie pe preedintele Haaker, fiindc amenin ntreaga ordine a lumii lui, att de preioas pentru el. Iar dac ordinea aceea dispare, atunci dispare i el, cu toat puterea i bogiile lui. Pentru c de fapt sta-i motivul adevrat: banii. Banii cumpr oameni, banii le permit companiilor s investeasc i s-i consolideze pieele, cu banii se achiziioneaz arme, banii din taxe pltesc birocraia, banii cumpr puterea politic. Banii reprezint un mod de raionalizare a ceea ce ne ofer universul. ns universul este infinit i nu trebuie s fie raionalizat.
450

Aceia dintre noi care au ieit din noaptea morilor pot anula restriciile impuse de societatea aceasta corupt. Noi putem tri n afara ei i putem prospera. Noi v putem arde crdurile de raii Banca Jovian, eliberndu-v de restriciile pe care vi le impun alii. Sursul ei lunec spre o zburdlnicie timid. ntinse palma deschis ctre blocul senzorial. Degetele i se ncletar n pumn, apoi se redeschiser. n palm scnteie o grmjoar de diamante aidoma unor cioburi de ghea albastr, printre care se prefirau lnioare subiri de platin. Zmbi din nou spre blocul senzorial, dup care ls diamantele s cad n iarb, cu un gest neglijent. Vedei ce simplu este? Obiectele, bunurile, aciunile capitaliste exist doar pentru a aduce bucurie; pentru noi, cei care locuim n Valisk, ele sunt o expresie a emoiilor. Economia este moart, iar din cenua ei se va ridica adevrata egalitate. Noi am ntors spatele materialismului, l-am respins complet. De acum nu mai are niciun scop. Acum putem tri aa cum ne place, ne putem dezvolta nunile, nu finanele. Ne putem iubi fr bariera fricii, deoarece acum onestitatea a nlocuit lcomia, deoarece lcomia a murit alturi de toate celelalte vicii vechi. Valisk a devenit un loc n care sunt ndeplinite toate dorinele, orict de mici sau mari ar fi ele. i nu numai pentru aceia dintre noi care am revenit. Dac le-am pstra doar pentru noi, ar nsenina s comitem un alt act de lcomie. Nu, ele sunt pentru toi. Deoarece acest aspect al existenei noastre este partea pe care societatea voastr o va dispreui cel mai mult i pentru care ne va blestema. Noi scoatem Valisk din aceast dimensiune fizic a universului, lansndu-l spre un continuum n care toi vor deine puterea noastr energistic. Este un loc unde eu pot s capt form i s restitui corpul pe care l-am mprumutat. Noi toi, toate sufletele pierdute, vom fi din nou oameni reali, fr conflicte i fr durerea pe care o suferim pentru a ne
451

manifesta aici. Iar acum v voi spune care este oferta noastr. Deschidem Valiskul pentru toi oamenii de bun-credin, pentru toi cei blnzi, pentru toi cei care s-au sturat s fie nevoii s se chinuiasc pentru a supravieui i care s-au sturat n acelai timp de toate limitrile meschine pe care guvernele i culturile le impun inimii umane. Suntei binevenii s v alturai nou. Vom pleca n curnd, nainte s vin navele de rzboi ale Marinei i nainte ca bombele lor s ne ard pentru crima de a fi ceea ce suntem: oameni care mbrieaz pacea. V promit c oricine va ajunge la Valisk va cpta un loc printre noi. Nu va fi o cltorie uoar pentru voi, dar v ndemn s ncercai. Mult noroc i v atept. Bumbacul alb se schimb, ntunecndu-se ntr-o volbur nebun de culori, ca i cum fusta i camizolul ar fi fost fcute dintr-o mie de aripi de fluturi. Zmbetul Mriei Skibbow strluci, trimindu-le privitorilor o cldur fireasc, numai a ei. Copiii i se nghesuir n jur, chicotind voios, i aruncar n aer petale de maci, care se transformar ntr-o ninsoare stacojie. Ea le ngdui s-o prind de mini i s-o trag, doritori s li se alture jocului. nregistrarea lu sfrit. n ciuda vechimii de aproape cincizeci de ani, saloanele chirurgiei de implanturi se mndreau cu o linie impresionant de echipamente contemporane. Medicina, alturi de diversele activiti secundare moderne ce-i erau asociate, constituia o afacere profitabil pe asteroidul Culey. Salonul n care fusese internat Erick Thakrar (Duchamp nu pltise pentru o rezerv privat) se gsea la jumtatea culoarului principal al aripii de recuperare i refacere, o ncpere standard cu perei din compozit alb-perlat i panouri luminescente mate, tiparul urmat de spitalele din toat Confederaia. Pacienii erau monitorizai de dou
452

asistente aflate la o consol central, imediat la interiorul uii. Nu erau stria necesare, deoarece matricea de procesoare subraional a spitalului era mult mai rapid n detectarea dezvoltrii de anomalii metabolice, dar spitalele adoptau ntotdeauna filosofia includerii factorului uman; invalizii doreau atingerea omeneasc, linititoare. Pe lng profitabilitate, medicina constituia unul dintre ultimele domenii cu prezen uman intens, rezistnd automatizrii cu un zel aproape luddit. Operaia de implantare a unitilor de esuturi artificiale ncepuse la cincisprezece minute dup ce Erick fusese scos din tau-zero i durase aisprezece ore; la un moment dat, patru echipe chirurgicale lucraser simultan asupra unor pri diverse. Cnd iei din sala de operaie, treizeci la sut din greutatea corpului su se datora esuturilor artificiale. A doua zi dup operaie, primi o vizit. O femeie n jur de treizeci i cinci de ani, cu trsturi orientale discrete. Ea surse asistentei de serviciu n salon, afirmnd c era verioara de-a doua a lui Erick i c ar fi putut chiar s-o dovedeasc printr-un card ID, dac se insista. Asistenta se mulumi s-i fac semn din mn s nainteze n salon. Cnd intr, dou dintre cele ase paturi erau goale, unul avea ecranul de intimitate retras i lsa s se vad un brbat n vrst care-i arunc o privire ncrcat de sperana c-i va vorbi, iar celelalte trei erau complet ecranate. Ea i surse inexpresiv btrnului i se ntoarse ctre patul lui Erick, dataviznd un cod spre procesorul de control al ecranului de intimitate. Acesta se desfcu n dou la piciorul patului, disprnd n perei. Vizitatoarea pi nuntru i dataviz imediat un cod de nchidere. Femeia cut s nu se nfioare cnd vzu trupul ntins pe salteaua automodelatoare activ. Erick era complet nvelit ntr-un pachet medical, ca i cum substana verde translucid fusese fasonat ntr-un costum mulat pe piele. Tuburi i ieeau din gt i de pe lateralul corpului, conectndu-l la o stiv nalt de echipamente medicale de
453

la cptiul patului i asigurnd nanonicelor substanele chimice speciale necesare pentru susinerea crnii traumatizate i n acelai timp pentru purjarea celulelor sangvine moarte. Doi ochi docili i injectai o privir prin gurile din pachetul modelat pe fa. Cine eti? dataviz el. n pachet nu exista un orificiu pentru gur, ci doar o apertur ca o fant n dreptul nasului. Ea i dataviz codul de identificare, apoi adug: Locotenent Li Chang, SCNC. V salut, domnule cpitan, v-am receptat codul de notificare la biroul Marinei. Unde dracu-ai fost pn-acum? Am trimis codul la de ieri. Scuze, domnule cpitan, dar n ultimele dou zile am fost ocupai cu o bre de securitate pe tot sistemul. Iar colegii de echipaj au fost mereu prin salon. Am considerat c-i mai bine s nu m ntlneasc. Foarte iste din partea ta. tii cu ce nav am venit? Da, domnule cpitan, cu Rzbunarea lui Viileneuve. Ai scpat de pe Lalonde. n ultima clip. Am compilat un raport al misiunii noastre i cu cele ntmplate. Este esenial ca pachetul respectiv de date s-ajung la Trafalgar. Nu avem de-a face cu Laton, ci cu altceva, ceva teribil. Li Chang trebui s comande nanonicelor neurale o prioritate pe sistemul nervos pentru a-i pstra expresia impasibil. Dup toate cele prin care trecuse brbatul pentru a obine datele acelea Da, domnule cpitan, este vorba despre posedare. Acum trei zile am primit un flek de avertizare de la Adunarea Confederaiei. tii, aadar? Da, domnule cpitan, se pare c posedaii au plecat de pe Lalonde nainte s fi ajuns voi acolo, probabil la bordul lui Yaku. Au nceput s se infiltreze pe alte planete. Laton
454

ne-a alertat asupra pericolului. Laton? Da, domnule cpitan. El a izbutit s-i blocheze pe Atlantis i i-a avertizat pe edeniti nainte de a comite un act de tip kamikaze. Companiile de tiri transmit istoria complet, dac vrei s-o accesai. Ccat Un scncet nbuit abia rzbtu de sub pachetul de pe fa. Ccat, ccat, ccat! Totul a fost n zadar? Am trecut prin toate astea pentru o istorie pe care o rspndesc companiile de tiri? Toate astea? Un bra se nl civa centimetri deasupra saltelei, tremurnd violent, ca i cum pachetul medical ar fi fost prea greu de ridicat. mi pare ru, domnule cpitan, opti femeia. Ochii lui lcrimau. Pachetul facial absorbi lichidul srat cu eficien silenioas. n raport au rmas unele informaii. Informaii importante. Vidul i poate nfrnge. Dumnezeule, i poate nfrnge! Marina trebuie s afle asta. Da, domnule cpitan, sunt sigur c-o va afla. Li Chang detest ct de jalnic i sunase vocea, dar ce altceva ar fi putut spune? Dac dorii s-mi datavizai raportul, l voi include n urmtoarea noastr transmisie spre Trafalgar. Aloc rafala de date criptate ntr-o celul de memorie nefolosit. Ar fi bine s-mi verifici fia medical, spuse Erick. i s te ocupi de echipa care m-a operat. Chirurgii i vor da seama c am fost hardcablat pentru implanturi de armament. M voi ocupa de problem. Avem oameni n personalul din spital. Bun. Acum, pentru numele lui Dumnezeu, anun-l pe eful staiei c vreau s m scoat din nenorocita asta de misiune! Data viitoare cnd l mai vd pe Andr Duchamp,
455

o s-i bag dinii att de adnc prin gt, c-o s mnnce cu ei prin fund. Vreau ca biroul de procuratur al asteroidului s acuze n mod oficial cpitanul i echipajul Rzbunrii lui Villeneuve de piraterie i omucidere. Am fiierele cuvenite totu-i acolo, atacul nostru asupra lui Krystal Moon. Domnule cpitan, Andr Duchamp are aici unele relaii la nivel politic. n felul acesta a ocolit carantina aplicat zborurilor stelare civile i a putut andoca. Probabil c l-am putea aresta, ns legturile respective, indiferent cine ar fi ele, nu vor dori stnjeneala provocat de un proces. Probabil c i se va permite eliberarea pe cauiune, asta dac n-o va terge pur i simplu discret. Asteroidul Culey nu-i tocmai genul de loc n care s aduci astfel de acuzaii unui trader independent. Este unul dintre motivele pentru care l folosesc aa muli dintre ei, de aceea SCNC are o staie att de mare aici. N-o s-l arestai? N-o s punei capt demenei steia? O fat de cincisprezece ani a fost ucis cnd au atacat nava aceea de marf. O fat de cincisprezece ani! Nu a recomanda arestarea lui aici, deoarece n-ar rmne n arest. Dac dorim s avem o ans real de a-l nchide, ar trebui acionat altundeva. Nu primi niciun rspuns. Unicul indiciu despre faptul c Erick mai tria l constituia irul de leduri colorate ce plpiau lent pe echipamentul medical. Domnule cpitan? Da. Bine, doresc att de mult s pun mna pe el, nct pot chiar s atept pentru a fi sigur. Tu nu-nelegi c persoane ca el, nave ca a lui, trebuie s fie oprite, oprite n mod definitiv? Trebuie s-i trimitem pe toi membrii de echipaj din toate navele trader independente pe o planetpenitendar i s demontm navele, s le trimitem la fier vechi i componente. Da, domnule cpitan. Poi pleca, locotenent. F aranjamentele necesare
456

pentru a m trimite napoi la Trafalgar. O s-mi fac convalescena acolo, mulumesc. Domnule Da, domnule cpitan. V voi transmite solicitarea. S-ar putea s mai dureze ns ceva timp pn cnd vei putea fi transferat. Dup cum am spus, n momentul de fa n Confederaie a intrat n vigoare un ordin de carantin. V-am putea duce ntr-un loc privat i pzit. Urm din nou o tcere prelung. Li Chang o rbd stoic. Nu, dataviz Erick. Voi rmne aici. Duchamp pltete, poate c tratamentul meu laolalt cu reparaiile de care are nevoie nava lui vor fi ndeajuns s-l falimenteze pe nemernic. M atept ca autoritile din Culey s priveasc datoriile neachitate ca pe un delict serios la urma urmelor sunt n joc bani, nu moralitate. Da, domnule cpitan. Locotenent, vreau s fiu n prima nav care pleac de aici. O s aranjez, domnule cpitan. V putei baza pe mine. Bine. Acum du-te. Simindu-se mai vinovat dect fusese vreodat n viaa ei, Li Chang se ntoarse iute i dataviz deschiderea ecranului de intimitate. O privire scurt peste umr, aruncat n clipa ieirii spernd s-i uureze contiina, spernd s-l vad relaxndu-se ntr-un somn panic i art c ochii brbatului erau tot deschii n fundul hurilor verzi; o privire furioas i pe jumtate anesteziat, nefocalizat. Dup aceea, ecranul i se nchise n urm. Alkad Mzu prsi display-ul senzorial al controlului traficului imediat dup nchiderea interstiiului gurii-devierme. La cincizeci de mii de kilometri nu existase input prea mare pe spectrul optic, iar vizualizarea era format n cea mai mare parte din elemente grafice suprapuse peste reprezentri din pixeli amplificate. n ciuda lipsei unei
457

vizibiliti reale, nu putea fi ns amgit. Udat plecase. Privi afar prin fereastra gigantic a salonului de observare, aflat n peretele de roc imediat deasupra terasei de andocare a asteroidului. O felie subire de stele era vizibil sub marginea masivului spaioport non-rotativ aflat la un kilometru i jumtate deprtare. Narok nsi apru n cmpul vizual, aparent sufocat sub nori albi, cu albedoul suficient ct s emit o radian slab. Umbre uor alungite se ntindeau peste teras, deirndu-se i ndeprtndu-se de oimii-negri i oimii-de-vid cocoai pe piedestalele de andocare. Se roteau peste roca neted aidoma unui minutar de ceasornic. Alkad atept pn ce Narok dispru sub orizontul sintetic, precis conturat. Manevra de nghiire avea s fie terminat de acum. nc una, apoi avea s fie activat dispozitivul de rezonan pe care-l ascunsese la bord. Nu simea ns nici urm de sentiment de succes i cu att mai puin de fericire. Nimicirea unui oim-negru singuratic i a cpitanului su lacom nu nsemna nici pe departe o compensaie pentru suferinele Garissei, pentru genocidul unui popor. nsemna totui un nceput. Dac nimic altceva, ar fi fost dovada intern c ea continua s pstreze determinarea arztoare de acum treizeci de ani, cnd l srutase pe Peter la desprire. Doar au revoir, insistase el. O insisten n care ea i dorea s cread. Poate c aria simpl a urii se rcise de-a lungul deceniilor. Rmnea ns faptul n sine: nouzeci i cinci de milioane de mori care depindeau de ea pentru im nivel de justiie. Dorina aceea teribil de rzbunare nu era raional, o tia prea bine. Uneori se gndea c era tot ce-i mai rmsese pentru a-i dovedi apartenena la umanitate, o unic dorin nestpnit, monstruos de eronat. Toate celelalte emoii autentice preau s-i fi disprut ct sttuse n Senintate, suprimate de necesitatea de a se comporta normal. Pe ct de normal se putea comporta cineva a crui
458

planet natal fusese desfiinat. Umbrele de amurg reaprur, contururi stranii ce se micau peste terasa din stnc n concordan cu rotaia asteroidului. De acum Udat ar fi trebuit s-i fi efectuat a treia nghiire. Alkad i fcu iute o cruce. Maic Maria, primete-le, rogu-te, sufletele n ceruri. Iart-i de toate pcatele pe care le-au comis, fiindc toi suntem copii i nu tim ce facem. Ce mai minciuni! Totui, Biserica Maria Legio era o parte esenial i nrdcinat a culturii garissane. N-ar fi putut so abandoneze niciodat. Nici nu voia s-o abandoneze, chiar dac era un paradox stupid pentru un necredincios. Din identitatea lor mai rmseser att de puine, nct orice rmi trebuia pstrat i venerat. Poate c generaii viitoare ar fi putut gsi alinare n nvturile ei. Narok dispru iari din vedere. Alkad ntoarse spatele cmpului stelar i porni spre ua din partea opus a salonului de observare; n cmpul gravitaional slab, tlpile ei aveau nevoie de cte douzeci de secunde pentru a atinge podeaua ntre doi pai consecutivi. Pachetele nanonice medicale pe care le purta n jurul antebraelor i gleznelor aproape c-i terminaser de acum munca de reparare, uurndu-i mult micrile lenee. Doi dintre membrii de echipaj ai lui Samaku o ateptau rbdtor imediat lng u; imul dintre ei era un cosmonik cu aspect impuntor. O flancar imediat. Nu pentru c Alkad ar fi crezut c avea realmente nevoie de bodyguarzi, nu nc, totui nu dorea s-i asume niciun risc. Purta cu ea prea mult responsabilitate pentru a ndrzni s pericliteze misiunea printr-un accident stupid, sau chiar prin posibilitatea de a fi recunoscut de cineva (la urma urmelor, se afla ntr-un sistem stelar de etnie kenyan). Luar un lift de navetiti n lungul fusului, ctre spaioportul unde era andocat Samaku. nchirierea navei adamiste o costase un sfert de milion de fuzidolari, o sum
459

nesbuit, dar necesar. Trebuia s ajung ct mai repede la asteroizii Dorado. Ageniile de contrainformaii aveau s-o caute cu o grab i o panic terifiante dup ce le evadase de sub ochi n Senintate i dovedise n acelai timp c avuseser dreptate s se team atia ani. Samaku era un trader independent; sistemele sale de navigaie de nivel militar, ca i primele promise de Mzu, aveau s asigure un timp scurt de voiaj. De fapt, transferul sumei ctre cpitan fusese momentul cu adevrat decisiv pentru ea; din clipa evadrii din Senintate, toate celelalte aciuni fuseser inevitabile. Acum ns era complet dedicat. Cei cu care urma s se ntlneasc la Dorado petrecuser treizeci de ani pregtindu-se pentru sosirea ei. Alkad era componenta final. Zborul pentru distrugerea stelei Omutei, care ncepuse n Beezling cu trei decenii n urm, se apropia de intrarea n etapa final. Intari ncepu s examineze spaiul local imediat ce iei din terminusul gurii-de-vierme. Satisfcut c nu exista un risc imediat din partea sfrmturilor asteroidale sau a norilor de praf de mare densitate, nava acceler cu trei ge spre Norfolk. Norfolk era al treilea sistem stelar pe care-l vizita dup ce plecase de la Trafalgar cu cinci zile n urm i penultimul de pe itinerarul su. Cpitanul Nagar avea sentimente ambivalene fa de avertizarea Primului-amiral cu privire la posedare, ntruct, potrivit obiceiului lor strvechi, adamitii aveau tendina de a atribui mesagerului mare parte din vinovie. Tipic pentru gndirea lor confuz i personalitile slab integrate. Nagar era totui satisfcut de timpul pe care-l reuise Intari; puini oimi-de-vid s-ar fi descurcat mai bine. S-ar putea i avem o problem, i anun Intari echipajul. Escadrila Marinei continui i se afle pe orbii i a adoptat o formaie pentru susinerea
460

focului la sol. Nagar utiliz senzorii oimului-de-vid pentru a vedea el nsui. Mintea sa accept percepia unic a navei stelare, n care planeta aprea ca o abatere puternic deformat de la structura neted a continuumului spaio-temporal, al crei cmp gravitaional atrgea o mzriche constant de particule minuscule ce curgeau prin mediul interplanetar. Un grup de puncte masice mici se gsea pe orbit n jurul abaterii, strlucind intens n spectrele magnetic i electromagnetic. Trebuia i fi plecat sptmna trecut, rosti el retoric. Intari se conform dorinei sale nerostite i-i focaliz blisterele senzoriale asupra planetei n sine, mutndu-i accentul perceptiv spre spectrul optic. Forma lui Norfolk i umplu mintea; sursele gemene ale iluminrii schimbau suprafaa planetei n dou emisfere distinct colorate, desprite de o semilun subire de noapte autentic. Uscatul care sclipea vermilion crepuscular sub strlucirea Ducesei prea perfect normal, corespunznd amintirii lui Intari despre ultima lor vizit acolo, cu cincisprezece ani n urm. Pe de alt parte ns zona Ducelui era ptat de cercuri de nor rou poluat. Ei strlucesc, spuse Intari concentrndu-se asupra feliei singuratice de noapte. nainte ca Nagar s fi putut comenta spectacolul tulburtor, consola de comunicaii raport un semnal de la amirala comandant al escadrei, care le interoga sosirea. Dup ce Nagar confirm identitatea, amirala i oferi o actualizare a situaiei de pe nefericita planet agricol. Optzeci la sut din insulele locuite erau acoperite acum de norul rou, care prea s blocheze toate ncercrile de comunicare. Autoritile planetare erau complet incapabile de a menine ordinea n zonele afectate, ntruct poliia i armata deopotriv se rsculaser i se alturaser rebelilor. Pn i grupele de pucai marini regali trimise s ajute armata ntrerupseser contactul. Norwich nsui fusese
461

cucerit ieri de forele rebele, iar acum fuioarele de nor rou se consolidau deasupra capitalei. Materia aceea mai mult dect orice altceva o mpiedicase pe amiral s ncerce orice fel de represalii, utiliznd armele pentru bombardament la sol. Cum, ntreb ea, pot rebelii s produc efectul respectiv? Nu pot, i rspunse Nagar. Fiindc ei nu sunt rebeli. ncepu s datavizeze avertizarea Primului-amiral prin canalele de comunicaii protejate ale escadrei. Cpitana Layia rmase complet tcut pe tot timpul recepionrii datavizrii. Dup ce aceasta se ncheie, femeia i privi echipajul care amuise de asemenea. tim acum ce s-a-ntmplat cu Tantu, spuse Furay. Pe focurile iadului, sper ca nava de urmrire trimis de amiral s fi inut pasul cu ea! Layia i arunc o uittur agitat i idei nelinititoare i se nvrtir prin minte. I-ai adus pe cei trei pasageri ai notri de pe acelai aerodrom, ca i avionul spaial al lui Tantu, iar momentul a fost cam acelai. Fetia a fost prins ntr-un fel de incident: un foc straniu. Ai spus-o tu nsui. Iar ei veneau de pe Insula Kesteven, acolo unde a nceput totul. Haide, termin! protest Furay. Toi ceilali l priveau acum indecii, dar n mod clar suspicioi. Ei fugiser de pe Kesteven. i-au cumprat locurile n Trmul ndeprtat cu cteva ore nainte de incendiul hangarului. i noi ne confruntm cu defectri ale echipamentelor, rosti Tilia. Serios? se strmb Furay sarcastic. Vrei s zici c-s mai multe ca de obicei? Tilia l fulger cu privirea. Niel mai multe, murmur Layia serioas. Recunosc, totui, nimic excepional. Chiar dac Trmul ndeprtat era o nav IIS, asta nu nsemna c proprietarii ar fi respectat exemplar procedura
462

de ntreinere. n prezent, reducerea costurilor constituia o prioritate major a companiei, nu ca atunci cnd i ncepuse activitatea. Ei nu simt posedai, spuse Endron. Layia fu surprins de autoritatea blnd a vocii sale; ofierul medical pruse foarte sigur. Crezi? Am examinat-o pe Louise, imediat dup sosirea la bord. Senzorii corporali au funcionat perfect, ca i nanonicele medicale pe care le-am utilizat. Dac ar fi fost posedat, efectul energistic despre care vorbete Primulamiral le-ar fi scos din funciune. Layia czu pe gnduri, dup care fu de acord cu jumtate de gur. Probabil c ai dreptate. i nici n-au ncercat s pun stpnire pe nav. n plus, erau la fel de ngrijorai n privina lui Tantu. Fletcher i ura pe rebelii ia. Da. Bun, argumentaia este raional. Rmne acum ntrebarea cine le va da vestea, cine le va spune exact ce sa ntmplat cu planeta lor natal? Furay se pomeni iari n centrul ateniei. Grozav, mulumesc foarte mult, oameni buni! n timp ce el plutea prin diverse puni ctre salonul pe care-l foloseau pasagerii, amirala escadrei ncepuse s trimit ordine ctre navele pe care le avea sub comand. Dou fregate, Ladora i Leveque, urmau s rmn pe orbita lui Norfolk, de unde puteau veghea la respectarea carantinei; orice tentativ de prsire a planetei, chiar i cu un avion spaial, urma s primeasc instantaneu ripost armat. Orice nav stelar comercial care sosea la planet avea s fie ntoars din drum i, din nou, nerespectarea ordinului ducea la aplicarea forei. Intari urma s-i continue misiunea de avertizare. Restul escadrei trebuia s revin la cartierul general al Flotei a VI-a, la Tropea, urmnd s fie realocat. Trmul ndeprtat era eliberat de
463

sarcinile de susinere i contractuale. Dup o discuie ulterioar scurt cu amirala, Layia anun: Ne-a acordat permisiunea de a zbura direct napoi spre Marte. Nu se tie ct va dura starea asta de urgen i nu vreau s rmn mpotmolit la nesfrit n sistemul Tropea. Practic, noi suntem n serviciul militar, aa c nu ni se aplic interdicia care vizeaz zborurile stelare civile. n cazul cel mai ru, va fi ceva despre care s argumenteze avocaii cnd ajungem acas. Cu dispoziia uor mbuntit de vestea c reveneau pe Marte, Furay lunec n salon. Intr prin trapa din plafon, cu capul nainte, ceea ce-i inversa orientarea vizual. Cei trei pasageri l privir cum se d peste cap i-i atinge picioarele de un covora adeziv. Dup aceea le surse stingher. Louise i Genevieve se ncruntar, tiind c ceva era n neregul, totui continuar s fie ncreztoare. Nu era genul de misiune cu care brbatul s fie obinuit. Mai nti vestea bun, rosti el. n mai puin de o or, pornim spre Marte. Grozav, zise Louise. i care-i vestea rea? El nu-i putu privi ochii ntrebtori, i nici pe ai Genevievei. Vestea rea este motivul pentru care plecm. Tocmai a sosit un oim-de-vid cu o avertizare oficial de la Primulamiral i Adunarea Confederaiei. Ei cred exist posibilitatea ca oamenii s fie posedai. Pe Atlantis s-a dat o lupt, despre care ne-a anunat o persoan pe nume Laton. Ceva ciudat se ntmpl cu oamenii i de asta plecm. mi pare ru. Amirala crede c aa ceva se petrece i pe Norfolk. Vrei s spui c se-ntmpl i pe alte planete? ntreb Genevieve alarmat. Da. Furay se ncrunt ctre ea i toate firioarele de pr de pe brae i se zbrlir. n glasul fetiei nu existase nici cea mai mic urm de scepticism. Copiii se comportau ns
464

ntotdeauna mai bizar. Se uit la Fletcher, apoi la Louise. Amndoi erau ngrijorai, da, totui niciunul nu se ndoia de adevrul spuselor lui. tiai. Nu-i aa? Voi tiai. Bineneles, surse sfios Louise. Ai tiut tot timpul. Iisuse Hristoase, de ce n-ai zis nimic? Dac am fi tiut, dac amirala Se opri, tulburat. Exact, rosti Louise. Brbatul fu surprins de stpnirea de sine a fetei. Dar Vou v vine destul de greu s acceptai avertizarea oficial a Adunrii Confederaiei. Nu ne-ai fi crezut niciodat pe noi, dou fete i un lucrtor pe plantaie. Sau ne-ai fi crezut? Dei n salon nu exista for gravitaional, Furay simi cum i coboar capul spre piept. Nu, mrturisi el.

Sfritul volumului 1

465

Volumul 2

Peter F. Hamillon

Alchimistul Neutronic
Traducere din limba englez: Mihai-Dan Pavelescu

466

467

11
Valea foarte mpdurit era pe att de slbatic i de frumoas pe ct poate fi doar un habitat vechi. Syrinx se afund n pdurea care ajungea pn la marginea singurei fii de ora din Eden. Fu ncntat s vad ce muli arbori supravieuiser din zilele de nceput ale habitatului. Poate c trunchiurile le erau deformate i nclinate, ns rmseser n via. Copaci btrni i nelepi, care ignoraser cu cteva secole n urm conceptul uzual de ordine discret a parcului, devenind imposibil de gestionat, aa nct habitatul nici mcar nu mai ncerca s-o fac. Femeia nu-i putea aminti cnd fusese mai fericit dei verdeaa nconjurtoare era unicul factor care contribuia la asta. Separarea genereaz anticipare, i spusese Aulie cu un surs galnic cnd o srutase de rmas-bun, imediat dup prnz. Probabil c avea dreptate, cunotinele lui despre sentimente erau pesemne la fel de vaste ca acelea n arta sexual. Asta l fcea s fie vin amant fabulos, conferindu-i control complet asupra reaciilor ei. De fapt, avea dreptate, recunoscu Syrinx nostalgic. Se despriser de numai nouzeci de minute i deja corpul ei i ducea teribil dorul. O mbta simplul gnd la ceea ce urmau s fac la noapte, cnd avea s-l aib numai pentru ea. Vizita lor de vacan n Eden era subiectul de pe buzele tuturor prietenilor i familiei lui Syrinx. Ea se bucura de aspectul acela al relaiei lor, aproape la fel de mult ca de partea fizic. Aulie avea patruzeci i patru de ani, cu douzeci i apte mai mult dect ea. n cultura lor, prea egalitarist i liberal pentru a fi ocat, fata fusese ncntat s profite deocamdat binior de pe urma vacanei.
468

Apreau totui i momente neateptate cnd era contient de diferena mare de vrst. Dup-amiaza aceasta era unul dintre ele. Aulie dorise s viziteze o cavern din calota habitatului, care era plin cu mainrii cibernetice de la sfritul secolului XXI, meninute ntr-un soi de muzeu funcional. Lui Syrinx i-ar fi venit foarte greu s se gndeasc la ceva mai plictisitor. Se aflau acum n primul habitat creat vreodat, vechi de cinci sute de ani, leagnul culturii lor, i brbatul dorea s se uite la roboi antici? Ca atare, se despriser. El mersese la mainile lui cu abur i o lsase s exploreze interiorul. Eden era mult mai mic dect celelalte habitate, un cilindru lung de unsprezece kilometri i cu diametrul de trei kilometri; de fapt, un prototip. Nu avea zgrie-stele, ci locuitorii triau ntr-un ora mic dispus n inel n jurul calotei nordice. Casele erau de asemenea vestigii dintr-o epoc apus: bungalow-uri simple din metal i compozit, care se puteau asambla rapid, conservate cu trud de ocupanii actuali. Toate aveau grdini spilcuite, dar mici ct nite batiste, care se fleau cu soiuri de plante strvechi, de genotip pur. Poate c vegetaia nu avea nici mrimea, nici culorile vii ale descendenilor ei moderni, ns contextul fcea din ea o ncntare vizual. Istorie vie. Syrinx merse n lungul unor presupuse crri, ocolind rdcini noduroase care se mpleteau la nlimea gleznelor, aplecndu-se pe sub ghirlande de liane lipicioase. Muchii i lichenii colonizaser fiecare centimetru ptrat de scoar, conferind fiecrui copac propria sa microecologie. Era fierbinte printre trunchiuri, iar aerul nemicat se simea dezgusttor de umed. Fusta ei scurt i topul mulat avuseser intenia doar de a-i sublinia silueta adolescentin n folosul lui Aulie, dar aici erau total nepractice, deoarece estura mbibat de transpiraie i stnjenea toate micrile. Prul i ced n cteva minute, cu uviele ude czndu-i pe umeri. Pete verzi i maronii i se
469

multiplicar pe brae i picioare, vopselele de rzboi tribal ale naturii. n ciuda inconvenientelor, ea continu naintarea. Senzaia de anticipare sporea i de acum nu mai avea nicio legtur cu Aulie. Devenise ceva mai ambivalent, senzaia de apropiere de divinitate. Iei dintre arborii nvlmii, ntr-un lumini n care exista un lac nemicat, aproape complet acoperit de nuferi roz i albi. Lebede negre pluteau lin pe puinele canale de ap rmase deschise. Pe rmul mltinos se afla un bungalow, foarte diferit de cele din ora; era construit din piatr i lemn i se ridica pe picioroange deasupra stufului i trestiilor. Un acoperi nalt i puternic curbat din ardezie vineie cobora mult peste perei, asigurnd o verand nconjurtoare i conferind cldirii un aspect acut oriental. Syrinx merse ntr-acolo, mai degrab curioas dect temtoare. Casa era n disonan complet cu celelalte pe care le vzuse, dar n acelai timp se ncadra perfect n peisaj. Clopoei de vnt din aram, albstrii de vechime, clincnir ncetior cnd ea sui treptele ubrede ale verandei orientate spre lac. Cineva o atepta acolo, un brbat oriental mbrcat n jachet din mtase bleumarin, aezat ntr-un scaun cu rotile, cu un pled ecosez n jurul picioarelor. Chipul lui radia delicateea de porelan a oamenilor foarte btrni i nu mai avea aproape deloc pr, ci doar un mnunchi de uvie argintii la ceaf, ndeajuns de lung pentru a-i cobor peste guler. Pn i scaunul cu rotile era antic, cioplit din lemn, cu roi mari i subiri cu spie cromate, i fr motora. Prea ca i cum nu coborse din el de ani de zile, fiindc se contopea perfect n el. O bufni era cocoat pe balcon, cu ochii mari fixai asupra lui Syrinx. Btrnul ridic un bra cu o mie de pete hepatice pe pielea sa galben, boit, i-i fcu semn. Vino mai aproape.
470

Oribil de contient de felul n care arta, Syrinx naint doi pai, ovitor. Privi ntr-o parte, ncercnd s vad ceva n bungalow. Prin dreptunghiurile ferestrelor deschise nu zri dect bezn pustie. Bezn care ascundea Care-i numele meu? ntreb brusc btrnul. Syrinx nghii nervos nodul din gt. Suntei Wing-Tsit Chong, domnule. Dumneavoastr ai inventat afinitatea i edenismul. O exprimare neglijent, draga mea fat. Nu inventezi o cultur, ci o creti. mi pare ru. Nu pot mi vine greu s gndesc. n bezn plpiau forme ce se consolidau n contururi pe care i se pru c le recunotea. Bufnia emise un ipt ncetior. Simindu-se vinovat, Syrinx reveni cu privirea la Wing-Tsit Chong. De ce i vine greu s gndeti? Ea gesticul spre fereastr. nuntru Oameni Mi-i reamintesc, sunt sigur. Ce caut aici? Nu-mi amintesc. nuntru nu-i nimeni. Nu ngdui imaginaiei tale s populeze ntunericul, Syrinx. Te afli aici pentru un singur motiv: s m vezi pe mine. De ce? Fiindc trebuie s-i pun cteva ntrebri foarte importante. Mie? Da. Ce este trecutul, Syrinx? Trecutul este un cumul de evenimente care contribuie la definirea prezentului Stop! Ce este trecutul? Ea strnse din umeri, chinuit de faptul c se gsea n prezena ntemeietorului edenismului i nu-i putea rspunde la o ntrebare simpl. Trecutul este o msur a degradrii entropice Stop! Cnd am murit eu, n ce an? n 2090. Schi un surs de uurare.
471

i n ce an te-ai nscut tu? n 2580. Ci ani ai acum? aptesprezece. Ce sunt eu cnd tu ai aptesprezece ani? Parte din multiplicitatea Edenului. Ce componente formeaz o multiplicitate? Oameni. Nu. Oamenii n-o formeaz din punct de vedere fizic. Care sunt componentele reale? Numete procesul implicat n moarte. Transferul. Aha, amintirile! Prin urmare, ce este trecutul? Amintiri. Ea zmbi larg, i ndrept umerii i declar cu aer oficial: Trecutul este o amintire. Progresm, n sfrit. Care este singurul loc unde se poate materializa trecutul tu personal? Mintea mea? Bun. i care este scopul vieii? Experienele noi. Aa-i, dei din punct de vedere personal a aduga c viaa ar trebui de asemenea s fie o naintare spre adevr i puritate. Adevrul este c, chiar i dup atta vreme, rmn n adncul inimii un budist btrn i intransigent. De aceea n-am putut refuza solicitarea terapeuilor ti de a sta de vorb cu tine. Se pare c sunt un simbol pe care-l respeci. Umorul i flutur pe buze pentru o clip. n asemenea circumstane, ajutorul meu pentru salvarea ta este un act de dana pe care nu l-a putea refuza. Dana? Actul budist de druire, un sacrificiu care-i va ngdui lui dayaka, individul care druiete, s ntrezreasc o stare superioar, ajutnd la transformarea propriei sale mini. neleg.
472

A fi surprins dac ai nelege, cel puin complet. Edenismul pare s se fi ndeprtat de religie, ceea ce, recunosc, nu anticipasem. Problema noastr curent este ns mult mai urgent. Am stabilit c trieti pentru a avea experiene noi i c trecutul tu este doar o amintire. Da. Te poate el rni? Nu, replic ea mndr pentru rspunsul logic. Greeti. Dac ar fi aa, n-ai nva niciodat din greeli. nv din trecut, da. ns nu m poate rni. Poi totui s fii influenat de el. Foarte puternic. Cred c dezbatem ci ngeri pot dansa pe vrful unui ac, totui influena trecutului poate fi duntoare. Bnuiesc c da. Haide s formulez altfel. Poi s fii tulburat de amintiri. Da. Bun. Ce efect are asta asupra vieii tale? Dac eti nelept, te oprete s mai repei greelile, mai ales dac au fost dureroase. Aa este. Am stabilit aadar c trecutul te poate controla, iar tu nu poi controla trecutul, de acord? Da. Cum st ns treaba n privina viitorului? Poftim? Trecutul poate controla viitorul? l poate influena, rosti ea precaut. Prin intermediul crui mediu? Oamenii? Bun. Asta este karma. Sau ceea ce civilizaia occidental a numit culegi ce ai semnat. n termeni mai simpli, este soarta. Aciunile tale din prezent i decid viitorul, iar aciunile tale se bazeaz
473

pe interpretarea experienelor din trecut. neleg. Judecnd astfel lucrurile, n cazul tu avem de-a face cu o problem regretabil. Da? Da. nainte de a trece mai departe, a dori s-mi rspunzi ns la o ntrebare personal. Acum, la aptesprezece ani, crezi n Dumnezeu? Nu ntr-un concept att de primitiv pe ct este cel de Creator, trmbiat de religiile adamiste, ci poate ca for superioar, responsabil pentru ordonarea universului. Fii sincer cu mine, Syrinx. Nu m voi supra, indiferent care i-ar fi rspunsul. Nu uita c, dintre toi edenitii, eu sunt probabil cel mai nclinat spre spiritualitate. Cred m gndesc c Nu, m tem c s-ar putea s nu existe. Pentru moment voi accepta rspunsul sta. Este o ndoial destul de rspndit n rndul nostru. ntr-adevr? Da. n continuare voi face diverse afirmaii despre tine i a dori ca tu s-i aplici fiecreia analiza cea mai riguros raional. Am neles. Aceasta este o realitate perceptual, n care ai fost adus pentru a te ajuta s depeti o problem. Zmbi cu buntate i fcu din mn un gest prin care o invit s continue. Dac sunt supus unei forme de tratament, acesta nu poate fi pentru leziuni fizice, fiindc pentru aa ceva n-a avea nevoie de o realitate perceptual. Probabil c am avut un soi de prbuire mintal i aceasta este sesiunea mea terapeutic. Simi cum i se nteesc btile inimii cnd rostea cuvintele acelea, totui sngele care i se iuise n vene prea doar s-i rceasc i mai tare pielea.
474

Foarte bine. Tu n-ai avut ns o prbuire mintal, deoarece propriile tale rutine de gndire sunt aproape exemplare. Atunci, de ce m aflu aici? ntr-adevr, de ce? Aha o influen din exterior? Da. O experien foarte neplcut. Am fost traumatizat? Aa cum am spus, rutinele tale de gndire sunt impresionante. Cei dintre noi care se ocup de terapia ta i-au blocat temporar accesul la memoria de adult, evitnd astfel contaminarea rutinelor respective. Pentru moment poi s gndeti fr interferene, chiar dac starea aceasta nu-i permite intelectului tu s funcioneze la capacitate complet. Syrinx surse. Adic, de fapt sunt mai deteapt dect att? Eu unul prefer formularea mai rapid. Ceea ce avem este totui adecvat pentru scopurile noastre. Scopul fiind terapia mea. Cu mintea de adult traumatizat, n-a asculta. Am fost cataleptic? Te-ai retras parial n ceea ce psihologii numesc bucl psihotic. Cei responsabili pentru rul acesta au ncercat s te sileasc s faci ceva dezgusttor. Tu ai refuzat, n numele iubirii. Edenitii de pretutindeni sunt mndri de tine pentru rezistena ta, ns ncpnarea aceea te-a adus n starea actual. Syrinx surse trist, totui nu complet tulburat. Mama mi-a spus dintotdeauna ci am o doz masiv de ncpnare. A avut perfect dreptate. Ce ar trebui s fac n continuare? S confruni rdcina rului care i-a fost fcut. Trauma poate fi depit; nu instantaneu, dar odat
475

ce i permii s-i aminteti ce s-a ntmplat fr ca amintirea respectiv s te copleeasc, aa cum a fcut pn acum, atunci amintirile i emoiile auxiliare pot fi abordate, pe rnd. De aceea ai vorbit despre trecut, ca s pot nva s-mi confrunt amintirile fr team, deoarece asta este tot ce sunt ele: amintiri. Inofensive n sine. Excelent. Acum i le voi face accesibile. Fata se ncord, dei era un act cu totul prostesc, tensionndu-i muchii abdominali i ncletnd minile n pumni. Privete bufnia, rosti Wing-Tsit Chong. Spune-mi cum o cheam. Bufnia clipi spre ea i-i deschise pe jumtate aripile. Syrinx privi configuraia mpestriat de pene ocru i castanii. Curgeau aidoma unui lichid, devenind albastruntunecat i purpuriu. Oenone! strig ea. Insula Pemik se npusti ctre fat cu o vitez care o fcu s se ncleteze speriat de balustrada verandei. Nu, Syrinx, te rog, i ceru Oenone. Revrsarea de jale i dor ntreesut n cererea aceea simpl i umplu ochii de lacrimi. Nu m prsi iari. Niciodat! Niciodat, niciodat, niciodat, niciodat, iubitule! ntregul corp i tremura ca reacie naintea anilor de amintiri ce i se cscar larg n minte. i exact la sfrit, ultima nainte ca bezna puturoas s-o fi nhat, cea mai vie dintre toate: temnia i torionarii ei. Syrinx? Sunt aici, l liniti nesigur pe oimul-de-vid. E-n regul. Sunt bine. M-ai salvat de ei. Cum s n-o fi fcut? Te iubesc. i eu te iubesc. Am avut dreptate, spuse Wing-Tsit Chong.
476

Cnd Syrinx nl capul, vzu chipul btrnului zmbind uor; ridurile care se nmuleau l mbtrneau cu nc un deceniu. Poftim? S fac ceea ce am fcut cu secole n urm. S le ngdui oamenilor s vad iubirea i acreala care triesc n noi toi. Doar atunci putem accepta ceea ce suntem. Tu eti dovada vie n privina aceasta, tnr Syrinx. i mulumesc pentru asta. Acum deschide ochii. Sunt deschii. El suspin teatral. Ct de pedant eti! Atunci, nchide-i. Syrinx deschise ochii i se uit la un plafon azuriu precum cerul. Petele ntunecate de pe perimetrul cmpului ei vizual se definir n trei fee teribil de ngrijorate, aplecate peste ea. Bun, mam, rosti fata. Era foarte greu s vorbeasc i trupul i se simea de parc ar fi fost nfurat ntr-o uniform-combinezon prea mic. Athene ncepu s plng. n studioul de montaj existau cincisprezece holoecrane dispuse n linie, n lungul unui perete. Toate erau active i afiau o varietate enorm de imagini, ncepnd de la un cadru al Amariskului de la altitudinea de o mie de kilometri, cu benzi de nori roii oglindind reeaua afluenilor lui Juliffe, pn la btlia spaial teribil de violent de pe orbita lui Lalonde; i de la mercenarii lui Reza Mlin care distrugeau satul Pamiers, pn la un grup de copii supraexcitai, care se repezeau afar din cldirea unei ferme pentru a ntmpina sosirea pernei de aer. Dintre cele cinci persoane aezate la masa de montaj, patru se uitau la ecrane cu genul de entuziasm nervos pe care l ncearc n mod invariabil voyeurii n faa suferinei pe scar mare, la care spectacolul evenimentelor n sine
477

depete agonia oricrei nefericiri individuale. n mijlocul colegilor ei, Kelly i privea realizarea cu o detaare care rezulta n principal din programul supresor rulat de nanonicele ei neurale. Nu mai putem tia nimic, protest Kate Elvin, montoarea-ef a tirilor. Nu-mi place, spuse Antonio Whitelocke. Era eful oficiului Collins din Senintate, un carierist de aizeci de ani care avansase pn n vrf, pornind de la Divizia Politic i Economic. O alegere excelent pentru Senintate, dar prea puin empatic cu tinerii reporteri de teren precum Kelly Tirrel. Raportul ei de la Lalonde l ngrozise realmente. Nu se poate difuza un subiect de tiri lung de trei ore. nva s mai ai i coaie! se rsti Kelly. Trei ore nu-i dect rezumatul momentelor de vrf. Momente de mizerie, murmur Antonio fulgernd-o cu privirea pe noua i turbulenta lui megavedet. Stilul skinhead al coafurii ei era teribil de intimidam i n plus auzise totul despre srmanul Garfield Lunde. Cei de la marketing se lamentau ntruna despre folosirea de prezentatori cu imagine neconvenional. Cnd i amintea de tinerica drgu i feminin care prezentase rezumatul tirilor de diminea cu numai o lun n urm, nu putea dect s se ntrebe ngrijorat dac nu cumva unul dintre posedai se strecurase totui de pe Lalonde. Echilibrul este perfect, zise Kate. Am ncorporat elementele fundamentale ale misiunii sfrite tragic, ba chiar am reuit s ncheiem cu o not optimist, prin salvarea copiilor. A fost o lovitur de adevrat maestr, Kelly. Pi, ce s zic, mulumesc. Nu m-a fi dus cu Horst i mercenarii la ferm, dac nu era rost de un reportaj beton. Kate ignor cu senintate replica sarcastic; spre deosebire de Antonio, ea fusese cndva reporter de teren i avusese parte de destule misiuni n lupte.
478

Montajul acesta va satisface ambele noastre obiective corporatiste, Antonio. n primul rnd, reeaua de zvonuri s-a suprancins de la revenirea lui Lady Macbeth, astfel c marketingul nici mcar nu mai trebuie s fac publicitate emisiunii noastre de tiri de sear. Toi din Senintate ne vor accesa disear i am auzit c concurena va bga pur i simplu reluri de telenovele ct timp va fi Kelly. i dup ce audiena ne va accesa, nu-i vom oferi doar impresii senzambientale dintr-un rzboi, ci avem chiar o poveste ntreag pe care s-o spunem. Iar asta i prinde ntotdeauna pe spectatori. Tarifele noastre publicitare vor fi de o jumtate de milion de fuzidolari pentru un segment de treizeci de secunde. Pentru o singur emisiune, mormi Antonio. Nu numai una, asta-i frumuseea. Sigur c da, toi vor face un flek din seara asta, ns Kelly a adus peste treizeci i ase de ore pe flekurile ei, la care se adaug nregistrrile preluate de la senzorii lui Lady Macbeth din clipa intrrii n sistemul Lalonde. Putem mulge toate astea vreme de o lun, cu interviuri cu specialiti, documentare i mese rotunde de analiz a situaiei curente. Am ctigat ratingurile de rzboi pentru tot anul, i-am fcut-o n modul cel mai ieftin. Ieftin?! tii ct i-am pltit nemernicului la de Lagrange Calvert pentru nregistrrile senzorilor? Ieftin, insist Kate. Numai n seara asta ne-am i scos banii respectivi. Iar cu drepturile universale de distribuie, vom mptri profiturile grupului Collins. Doar dac putem s le distribuim vreodat, zise Antonio. Cum s nu putem? Ai accesat ordinul de interzicere a zborurilor stelare civile? Interzice doar andocrile, nu i plecrile. oimii-negri pot s rmn pur i simplu n interiorul zonei de ieire a unei planete i s datavizeze o copie spre oficiul nostru local. Va trebui s-i pltim ceva mai mult pe cpitani, dar nu foarte mult, fiindc ei nu
479

ctig oricum nimic dac stau pe terasele calotelor. S-ar putea s mearg. Dup chestia asta, vom ajunge toi n fotolii de efi. Care chestia asta? rosti Kelly. Haide, Kelly, o strnse Kate de umr. tim c-a fost foarte greu, am simit-o noi nine. ns carantina va stopa rspndirea posedailor, iar noi suntem acum cu ochii-n patru i forele de securitate i pot opri dac-ncearc o evadare. Au ctigat pe Lalonde fiindc-i o planet a naibii de napoiat. Da, sigur c da. Kelly opera exclusiv pe programe stimulante acum, iar antidotul toxinelor de oboseal i zumzia melodios n cap. Salvarea galaxiei e floare la ureche acum, o tim. Ce dracu, la urma urmelor ne luptm doar cu morii. Kelly, dac nu poi face fa, atunci spune-o, zise Antonio i-i juc dup aceea atuul decisiv. Putem folosi alt prezentatoare. Pe Kirstie Meshane. Ceaua aia? Atunci, putem continua aa cum am stabilit? Eu vreau s bag mai mult din Pamiers i Shaun Wallace. Alea-s genul de evenimente care-i vor face pe oameni s contientizeze exact situaia real. Wallace este deprimant; n tot interviul la nu i-a spus dect c posedaii nu pot fi nvini. i are dreptate, ce dracu! Shaun este esenial, el ne spune ce trebuie s tim realmente pentru a nfrunta adevrata problem. Care ar fi aia? Moartea. Toi vor muri, Antonio, chiar i tu! Nu, nu pot aproba genul sta de perspectiv. Este la fel de negativ ca i ceremonia tyrathca a Zeului Adormit pe care ai nregistrat-o. Pe aia chiar c n-ar fi trebuit s te las s-o scoi. Pn acum nimeni nici mcar nu tia c tyrathca ar avea vreo religie.
480

Obiceiurile xenoce nu prea sunt relevante ntr-un asemenea moment, observ brbatul. Kelly, interveni Kate, putem utiliza segmentul tyrathca ulterior, ntr-un documentar. n clipa de fa ns trebuie s finalizm montajul. Hristoase, peste patruzeci de minute trebuie s intri n direct! Dac vrei s fiu drgu, bgai tot interviul lui Shaun. Am bgat jumtate, spuse Antonio. Sunt acoperite toate punctele importante. Nici pe departe! Uite care-i treaba, trebuie s-i facem pe oameni s priceap ce-nseamn de fapt posedarea, care-i nelesul actului n sine, zise Kelly. Deocamdat majoritatea cetenilor din Confederaie au primit doar avertizarea aceea oficial i neplcut din partea Adunrii. Este ceva abstract, o problem de pe alt planet. Oamenii trebuie s afle c nu-i att de simplu, c dezastrul sta nseamn mai mult dect simpla securitate fizic. Trebuie abordate i aspectele filosofice. Antonio se frec apsat cu palma pe frunte, apoi se strmb. Nu-nelegi, este? se ambal Kelly i flutur braul spre holoecranele acoperite de imagini teribile. N-ai accesat nimic din toate astea? Nu pricepi? Trebuie s transmitem asta oamenilor. Eu o pot face pentru voi. Nu Kirstie Meshane, cu creierul ei de gin. Eu am fost acolo, eu pot face ca totul s fie mult mai real pentru oricine ar accesa raportul! Antonio privi holoecranul care-l arta pe Pat Halahan alergnd prin ruinele fumegtoare ale lui Pamiers i transformndu-i atacatorii bizari n buci de esuturi nsngerate. Grozav! Exact ce ne trebuia. Ione nu se ateptase pur i simplu la desfurarea aceea a evenimentelor. Cnd ajunseser la apartament, Joshua nici mcar nu privise spre ua dormitorului ei, cu att mai
481

puin s fi vdit vreo dorin. Or, n alte ocazii petrecute alturi de el, femeia nici mcar nu ajunsese n pat i fusta i fusese deja ridicat n jurul taliei. Cumva tia totui c situaia nu se datora exclusiv traumelor din misiune. El era preocupat i tulburat, nu nspimntat. Ceva cu totul nefamiliar din punctul lui de vedere Joshua se mulumise s fac du i s mnnce o cin uoar, dup care se instalase pe canapeaua ei micu. Cnd i se aez alturi, Ione era att de nesigur n privina reaciilor lui, nct nici mcar nu-i puse mna pe braul su. M-ntreb dac-i vorba despre fata aia de pe Norfolk, zise ea meditativ. A trecut prin momente dificile, rspunse Senintatea. Ar trebui s te atepi la o atenuare a comportamentului lui obinuit. Totui, nu la nivelul sta. mi dau seama c-i zguduit, dar aici este ceva mai mult. Mintea omeneasc se maturizeaz n mod constant. Viteza de maturizare este dictat de evenimente externe. Nu poate fi ru, dac el a nceput s gndeasc mai profund n urma celor petrecute pe Lalonde. Depinde de ce anume vrei de la el. nainte era perfect pentru mine. Fr complicaii, rtcitorul adorabil care n-ar fi ncercat niciodat s revendice vreun drept asupra mea. Ocazional cred c ai menionat i ceva despre sex. Da, bine, i sexul. Era excelent i complet lipsit de vinovie. Eu l-am agat, mai ii minte? Ce i-ar fi putut dori mai mult o fat cu genul meu de responsabiliti? Joshua era un individ care n-avea s-ncerce niciodat s interfereze cu ndatoririle mele de Lord al Ruinelor. Politica pur i simplu nu-l interesa.
482

Un so ar fi fost preferabil unui amant ocazional. Cineva care s fie tot timpul prezent pentru tine. Tu eti soul meu. Tu m iubeti i eu te iubesc; nici n-ar putea s fie altfel vreodat, deoarece eu i-am dat natere. Eti ns om i ai nevoie de un tovar om. Uit-te la cpitanii oimilor-de-vid, exemplul perfect de simbioz mintal. tiu. Poate c pur i simplu m simt geloas. Pe fata de pe Norfolk? De ce? tii bine cte iubite a avut Joshua. Nu pe ea Ione se uit la profilul lui Joshua, care privea pe fereastra mare a salonului. Pe mine. Pe mine, aa cum eram cu un an n urm. Vechea poveste pn nu pierzi ceva, nu tii ce ai avut. Este chiar lng tine. ntinde-te spre el. Sunt sigur c are nevoie de alinare la fel de mult ca tine. El nu-i aici nu mai este. Nu mai este Joshua al meu, cel original. Ai vzut zborul pe care l-a fcut? Amintirile lui Goura despre manevrele de la Lalonde aproape c mi-au oprit inima n loc. Nu tiusem niciodat ce cpitan bun este. Cum i-a putea lua asta vreodat? El triete pentru spaiul cosmic, pentru pilotarea lui Lady Mac i pentru tot ce-i pot oferi ele. Mai ii minte ultima noastr discuie nainte de plecarea lui spre Lalonde? Cred c-a avut dreptate. i-a atins vrful profesional. Pilotarea, zborul sunt secveniate n genele lui, aa cum dictatura este secveniat n ale mele. Nu i le pot smulge, tot aa cum el nu mi te-ar putea lua pe tine. Cred c aici exagerezi niel cu metafora. Poate c aa este. Am fost tineri, ne-am distrat i a fost minunat. Am nc amintirile acelea. El s-a distrat. Tu eti gravid. El are responsabiliti fa de copil. Oare? Nu cred c mamele mai au nevoie n prezent
483

de vntori mari i puternici care s le susin. Iar monogamia devine cu att mai dificil cu ct trim mai mult. Modificrile genetice au contribuit mai mult dect orice radicalism social la schimbarea vechiului concept de pn ce moartea ne va despri. Copilul tu nu merit un mediu de iubire? Copilul meu va avea un mediu de iubire. Cum poi pune mcar sub semnul ntrebrii aa ceva? Nu-i pun sub semnul ntrebrii inteniile. Atrag pur i simplu atenia asupra aspectelor practice ale situaiei. n clipa de fa nu-i poi asigura copilului o familie complet. Asta-i o afirmaie reacionar. Recunosc c argumentez n mod extrem. Nu sunt un fundamentalist, ci doresc doar s-i focalizez gndurile. Totul n viaa ta de pn acum a fost planificat i socotit, mai puin copilul. Conceperea lui ai decis-o singur. Nu vreau ca el s devin o greeal. Te iubesc prea mult pentru a ngdui s se ntmple aa ceva. Tata a avut i ali copii. Care le-au fost dai edenitilor, pentru a fi crescui n cel mai mare mediu familial posibil. O familie mare ct toat lumea. Ea aproape c rse audibil. Imagineaz-i aa ceva Saldana s devin edeniti. n cele din urm noi am fcut tranziia. Regele Alastair tie despre asta? Evii subiectul, Ione. Un singur copil al Lordului Ruinelor este crescut cu mine ca printe: motenitorul. Nu i ceilali. Ca printe, tu ai o responsabilitate fa de viitorul su. Vrei s spui c am fost iresponsabil pentru c am conceput copilul sta? Numai tu poi rspunde la ntrebarea aceasta. Te
484

bazai pe faptul c Joshua va fi un tat care va sta acas? Chiar i cnd ai fcut-o, trebuie s fi tiut ct de improbabil era aa ceva. Dumnezeule, ct argumentaie doar pentru c Joshua pare prost dispus! mi pare ru. Te-am tulburat. Nu. Ai fcut ceea ce doreai s faci, m-ai silit s gndesc. Pentru unii dintre noi este dureros, mai ales dac eti ca mine i nu te-ai gndit realmente la consecinele aciunilor tale. Asta m nemulumete i m mpinge la justificri. Voi face ns tot ce pot mai bine pentru copilul meu. tiu c aa va fi. Ea roi naintea tandreei din tonul mintal. Dup aceea se aplec spre Joshua i se rezem de el. Mi-am fcut griji ct timp ai lipsit, i spuse. El sorbi din Lacrimile Norfolk. Ai fost norocoas. n cea mai mare parte a timpului respectiv eu am fost speriat de fceam pe mine. Da, da. Lagrange Calvert. Iisuse, nu-ncepe! Dac nu voiai publicitate, nu trebuia s-i vinzi lui Collins nregistrrile senzoriale ale lui Lady Mac. E greu s-o refuzi pe Kelly. Ione miji ochii ctre brbat. Aa bnuiesc. Voiam s spun c-i greu s refuzi genul acela de bani. Mai ales n situaia mea. Onorariul primit de la Terrance Smith nu va acoperi reparaiile lui Lady Mac. i nici nu vd Compania de Dezvoltare Lalonde transferndu-mi vreodat suma i dobnzile cumulate de pe contractul meu, innd seama de faptul c de acum n-a mai rmas vreo Lalonde care s poat fi dezvoltat. ns banii pe care i-am primit de la Collins vor acoperi totul i nu m vor lsa ndatorat. Ca s nu mai amintesc de banii pe care i-ai ctigat din cursa Norfolk.
485

Da, i ia. N-a vrea totui s intru n ei, ci sunt mai degrab un fel de rezerv pe care o in pentru momentul cnd se va domoli totul. Eroul meu optimist! Crezi c universul se va domoli? Lui Joshua nu-i plcea direcia n care se ndrepta conversaia. O cunotea de acum destul de bine pe Ione i tia cum proceda. Spera s mping ncetior discuia spre subiectul care o interesa de fapt. Cine tie? O s ajungem s vorbim i despre Dominique? Femeia ridic tmpla de pe umrul lui i-l privi derutat. Nu. Ce te-a fcut s-ntrebi asta? Nu-s sigur. Crezusem c doreti s vorbim despre noi i despre ce se va ntmpla dup aceea. Dominique i Linia Vasilkovsky jucau un rol important n planurile mele iniiale. Joshua, nu va exista un dup aceea, nu n sensul revenirii la genul de existen pe care am dus-o anterior. tiina faptului c exist o via dup moarte va modifica pentru totdeauna percepia oamenilor asupra vieii. Mda, e destul de adnc, dac stai s te gndeti. Asta-i pentru tine analiza n profunzime a situaiei, nu? Pentru o clip, Ione crezu c ntinsese prea mult coarda i-l jignise. El se mulumi ns s surd strmb. Nu se suprase. Da, repet ncet i pe un ton serios. Este adnc. n misiunea aia blestemat de pe Lalonde, am scpat de trei ori ca prin urechile acului n numai dou zile. Dac a fi fcut o singur greeal, Ione, una singur, a fi fost mort. Numai c de fapt n-a fi fost mort, aa cum tim acum, ci a fi rmas euat n lumea de dincolo. Iar dac Shaun Wallace a spus adevrul i bnuiesc c l-a spus atunci a fi urlat, fr s fiu auzit, ca s fiu lsat napoi, indiferent care ar fi fost costul sau cine ar fi trebuit s-l plteasc. Asta mi se pare oribil. Da. L-am trimis pe War low la moarte. Cred c am tiut asta chiar nainte ca el s fi ieit prin ecluz. Iar acum el
486

este acolo, sau aici undeva, laolalt cu toate celelalte suflete. Ar putea chiar s ne priveasc n clipa asta, implornd s i se redea senzaiile. Necazul este c ntradevr i sunt dator. Joshua i ls capul pe spate pe pernele din mtase i fix cu privirea tavanul. Ct de mult i sunt ns dator? Iisuse! Dac a fost prietenul tu, nu i-ar cere s-i plteti datoria. Poate c nu Ione se scul i se ntinse dup sticl pentru a-i mai turna din Lacrimile Norfolk. O s-l ntreb, i spuse Senintii. Eti sigur ci nu vrei s-mi ceri binecuvntarea? Nu. Pe de alt parte ns, i-a aprecia prerea. Perfect. Cred ci el deine resursele necesare pentru a duce misiunea la bun sfrit; le-a avut de fapt dintotdeauna. Mi pune ns n dilem ntrebarea dac este n acelai timp candidatul cel mai potrivit. Recunosc ci se maturizeaz i n niciun caz nu te-ar trda. n acelai timp, impetuozitatea este un contraargument. Da. Eu ns preuiesc trstura aceea mai mult ca pe oricare alta. Sunt contient de asta. Ba chiar o accept, atunci cnd se aplic primului tu copil i viitorului meu. Pe de alt parte, ai tu dreptul de a-i asuma riscul sta n privina Alchimistului? Poate c nu. Dei s-ar putea s existe o cale ocolitoare. i trebuie pur i simplu s fac ceva! Joshua? Da. Scuz-m, n-am vrut s-i stric cheful prin dispoziia mea. Nu-i nimic. n clipa de fa cred c eu nsmi am o problem. tii bine c-o s te ajut, dac pot.
487

Aia-i prima parte, i oricum aveam s te rog n privina ei. Nu sunt sigur dac m pot ncrede n cineva Nu sunt sigur nici mcar dac m pot ncrede n tine. Asta sun interesant. Ione inspir adnc, decis acum, i ncepu: Mai ii minte c acum vreun an te-a contactat o anume Alkad Mzu pentru o posibil curs charter? El rul o verificare rapid prin celulele de memorie nanonice neurale. Am gsit-o. Zicea c era interesat s ajung n sistemul Garissa. Era vorba despre un fel de zbor omagial. Destul de straniu, dar n-a mai revenit. Nu, slav Domnului! Pentru cursa aceea charter a discutat cu aizeci de cpitani. aizeci? Da, Senintatea i cu mine credem c a (ost o ncercare de a deruta echipele ageniilor de contrainformaii care o ineau sub observaie. Aha! Instinctul izbi aproape imediat, clrind pe coama unui talaz de regret. Aici erau neplceri majore, i la scar uria. Aproape c se simi fericit c nu sriser direct n pat, spre deosebire de zilele de altdat (un altdat de acum doar un an!). Pentru brbat era straniu, totui se simea pur i simplu prea ambivalent n privina propriilor sale sentimente. i putea s vad felul n care i ea fusese debusolat de comportarea lui din categoria nimic altceva dect prieteni vechi. Sexul ar fi fost extrem de simplu, ns Joshua nu se putea convinge s fac dragoste cu cineva la care inea n mod real atunci cnd fcutul dragostei nu mai nsemna ceea ce nsemnase cndva. Ar fi semnat prea mult cu o trdare. Nu-i pot face asta Ionei. Iar reacia asta era cu totul inedit pentru el. Ione i arunc o uittur precaut, ntrebtoare. n sine, o ofert.
488

A putea opri totul acum, dac vreau. Uneori i venea uor s uite c blonda aceasta de douzeci de ani era practic un guvern ntreg, depozitara unor secrete de stat i interstelare. Secrete pe care nu ntotdeauna era bine s le cunoti; n mod invariabil, genul cel mai fascinant. Spune, rosti Joshua. Ea surse vag, n semn de mulumire. n Senintate exist opt agenii de contrainformaii distincte, care o supravegheaz pe dr. Mzu de aproape douzeci i cinci de ani. De ce? Se crede c, puin nainte de distrugerea Garissei, ea ar fi conceput un dispozitiv apocaliptic, numit Alchimistul. Nimeni nu tie ce este Alchimistul, sau ce face, att doar c Departamentul Aprrii garissan alocase miliarde unui proiect de dezvoltare ultrarapid pentru a-l construi. SCNC investigase cazul de peste treizeci de ani, practic din clipa primelor zvonuri despre construirea sa. n seara aceea cnd am plecat de la Harkeys, am vzut trei brbai care au urmrit-o, spuse Joshua rulnd un program de cutare i recuperare prin nanonicele neurale. Oh, la dracu, da! Sanciunile asupra Omutei au fost ridicate i omutanii au fost cei care au comis Genocidul Garissan. Doar nu crezi c ea? A i fcut-o deja. Informaia nu este de domeniul public, dar Alkad Mzu a evadat sptmna trecut din Senintate. A evadat? Exact. A sosit aici acum douzeci i ase de ani i s-a angajat n proiectul laymili. Tata a promis Marinei Confederaiei c nu-i va ngdui nici s plece, nici s transmit orice informaii tehnice asociate Alchimistului altor guverne sau conglomerate de astroinginerie. Era soluia aproape ideal; toi tiu c Senintatea nu are ambiii de expansiune i n acelai
489

timp Alkad Mzu putea fi supravegheat continuu de personalitatea habitatului. Alternativa era executarea ei imediat. Tata i Primul-amiral de atunci au czut de acord c Confederaia nu trebuie s aib acces la un nou tip de dispozitiv apocaliptic; antimateria n sine este suficient de pustiitoare. Eu am continuat politica respectiv. Pn sptmna trecut Da. Din nefericire, Mzu i-a rs de noi toi, ca de nite proti. Crezusem c supravegherea Senintii asupra interiorului era perfect. Cum a putut scpa fr ca voi s tii? Amicul tu Meyer a scos-o. Udat a nghiit n interiorul habitatului i a luat-o la bord. N-am putut face nimic pentru a-l opri. Iisuse! i eu care crezusem c manevra mea Lagrange a fost riscant Aa-i Cum spuneam, evadarea ei mi-a adus pe cap o problem a naibii. Se va duce dup Alchimist? E greu de crezut c ar face altceva, mai ales innd seama de momentul ales. Unica dilem real n privina asta este de ce nu l-a utilizat pn acum, dac exist ntradevr? Sanciunile Nu Joshua se ncrunt, concentrnduse asupra problemei: De fapt, blocada a fost asigurat ntotdeauna de numai o escadr a Marinei. Un atac pe nepus mas ar fi avut anse destul de mari s o strbat. Asta, desigur, dac nu-i necesar dect o singur nav pentru a lansa Alchimistul asupra planetei. Aa este. Cu cat tim mai multe despre dr. Mzu, cu att nelegem mai puine despre Alchimist. Nu cred totui c poate exista vreo ndoial cu privire la obiectivul final al garrisanei. Aa este. Probabil c s-a dus s recupereze Alchimistul i s-l utilizeze. Udat are o capacitate considerabil de
490

transport, iar Meyer a participat la btlii n trecut i nu se sperie cu una, cu dou. Att doar c Joshua l tia pe Meyer, un mo viclean i plictisitor, sigur c da, totui exista o diferen a naibii de important ntre contractul ocazional de mercenar i nimicirea unei planete ntregi de inoceni nebnuitori. Meyer n-ar fi fcut aa ceva, indiferent ci bani i s-ar fi oferit. Pe negndite, lui Joshua nu-i veneau n minte prea muli traderi independeni (ba chiar niciunul) care s-o fi fcut. Genul acela de atrocitate era specific doar guvernelor i fanaticilor demeni. Cel mai mult m ngrijoreaz folosirea Alchimistului, spuse Ione. Dup activarea sa, guvernele vor putea s vad finalmente ce poate face cu adevrat, iar apoi vor deduce principiile. Va fi produs n mas, Joshua! Noi trebuie sncercm s oprim asta. Confederaia are destule probleme cu antimateria, iar acum cu posedarea. Nu putem ngdui introducerea altui factor de teroare. Noi? Iisuse! Ls capul s-i cad pe spate pe perne poate c-ar fi fost mai bine dac ar fi existat un perete din piatr de care s se loveasc cu tmpla. D-mi voie s ghicesc! Vrei s plec n cutarea lui Mzu. Aa e? S m confrunt cu toate ageniile de contrainformaii din Confederaie, ca s nu mai amintesc de Marin. S-o gsesc, s-o bat pe umr i s-i spun frumos: totul s-a iertat i Lordul Ruinelor dorete realmente s te-ntorci acas, ah, i apropo, indiferent care ar fi fost planul tu clocit timp de treizeci de ani obsesia ta pentru distrugerea Omutei, am vrea s-l dai uitrii. Iisuse Hristoase, Ione ce pizda m-sii?! Femeia l privi piezi, netulburat. Vrei s trieti ntr-un univers n care o super arm apocaliptic este la ndemna oricror icnii care au ranchiun pe cineva? ncearc s nu-i mai ncarci ntrebrile cu atta greutate, fiindc s-ar putea s se scufunde i s se nece. Joshua, unica ans pe care o avem este s-o readucem
491

pe Mzu aici. Fie asta, fie s-o ucidem. Spune-mi i mie acum, n cine ai avea ncredere s fac asta? Mai exact, n cine a putea eu avea ncredere? n nimeni! Doar n tine. Intr n Harkeys n orice sear i o s gseti o sut de veterani de operaiuni clandestine care-i vor lua banii i vor face exact ce le ceri, fr s-i pun mcar o ntrebare. Nu, tu trebuie s fii. n primul rnd pentru c am ncredere n tine, i vreau s spun c am cu adevrat ncredere n tine. Mai ales dup ce ai fcut pe Lalonde. n al doilea rnd, ai ceea ce trebuie pentru aa ceva nava i contactele din domeniu care sunt necesare pentru a-i da de urm. n al treilea rnd, ai motivaia. Ah, da? nc n-ai spus cu ct o s m plteti. Orict doreti; la urma urmelor, eu sunt trezorierul naional. Asta pn cnd voi fi nlocuit de tnrul Marcus. Vrei s-i lsm problema asta prin testament fiului nostru? Hai, zu, Ione, asta-i chiar O lovitur sub centur? mi pare ru, dar nu-i deloc aa. Toi avem responsabiliti. Tu ai reuit s le evii pe ale tale de destul vreme. Eu nu fac altceva dect s i le reamintesc. Grozav! Vaszic totu-i acum responsabilitatea mea. Nimeni din galaxie nu-i poate impune responsabilitatea asta, doar tu nsui. Aa cum am spus, eu nu fac altceva dect s-i pun datele la dispoziie. Frumoas eschiv. Eu o s m bag n rahat, nu tu! Cnd o privi, Joshua se atept s-i vad obinuita expresie sfidtoare pe care o folosea cnd se autoambala pentru a fi mai ncpnat dect el. n loc de aa ceva, nu zri dect ngrijorare i o und de tristee. Pe un chip att de frumos, i frngea inima. n plus, exist un ordin de carantin pentru toat Confederaia. Nu pot s plec cu Lady Mac, chiar dac a dori-o. Ordinul se aplic doar zborurilor stelare civile. Lady Macbeth va fi renregistrat ca nav stelar oficial a
492

guvernului Senintii. Ccat! Zmbi spre plafon, cu un reflex vechi i tocit. Bine, hai s zic c merit o-ncercare. O s-o faci? Nu voi face altceva dect s pun ntrebri n locurile cuvenite. Fr acte de eroism. Nici nu-i nevoie de aa ceva. Te pot ajuta i eu. Cum s nu! Pot, insist ea iritat. n primul rnd, te pot dota cu nite viespi de lupt decente. Excelent, fr acte de eroism, te rog, ns pentru orice eventualitate ia cu tine o mie de megatone de bombe nucleare. Joshua nu vreau s fii vulnerabil, asta-i tot. Mzu va fi cutat de muli indivizi i niciunul nu va fi dintre cei care mai nti ntreab Ce frumos! n plus, pot s trimit nite garditi cu tine. Vor fi utili ca bodyguarzi, cnd andochezi. Brbatul ncerc s se gndeasc la vreun argument mpotriva propunerii, dar nu izbuti. Bun. Lipsit de subtilitate, totui bun. Ione rnji larg. Cunotea tonul acela. Toi vor crede c sunt nite cosmoniki, zise ea. Mai rmne atunci de pus la punct o problem minor. Care anume? De unde dracu-ncep s caut?Iisuse, Mzu e inteligent, n-o s zboare direct n sistemul Garissa ca s recupereze Alchimistul! Ea poate fi oriunde; exist peste opt sute aizeci de sisteme stelare locuite. Cred c s-a dus la sistemul Narok. Oricum, acolo era aliniat gaura-de-vierme a lui Udat. Este logic, fiindc Narok este de etnie kenyan; este posibil s contacteze simpatizani. De unde dracu tii asta? Crezusem c numai oimiinegri i oimii-de-vid i pot simi reciproc gurile-de493

vierme. Sateliii notri DS au senzori destul de buni. Minea i Joshua o tiu imediat. Mai ru ns dect minciuna, gndi el, era motivul din spatele acesteia. Fiindc nu-i putea imagina niciunul, n niciun caz vreunul care s necesite s fie inut ascuns de el, unica persoan n care Ione avea ncredere pentru misiunea respectiv. Probabil c ea proteja ceva, ceva mult mai important dect Alchimistul. Iisuse! Ai avut dreptate, tii? n seara aceea cnd ne-am ntlnit la petrecerea lui Dominique, mi-ai spus ceva. i ai avut dreptate. Ce anume? C nu te pot refuza. Joshua a plecat dup o or pentru a superviza reechiparea lui Lady Mac i pentru a-i strnge echipajul i astfel a ratat reportajul lui Kelly, ceea ce-l ncadr ntr-o minoritate minuscul. Optimismul lui Kate Elvin fusese perfect fundamentat, ntruct celelalte companii de tiri nici mcar n-au ncercat s concureze cu Collins. Nouzeci la sut din populaia Senintii a accesat senzavizrile nregistrate de Kelly pe Lalonde. Impactul a fost pe att de devastator pe ct se prevzuse. Dei nu instantaneu. Montajul fusese prea bun n aceast privin, legnd laolalt segmentele ntr-un asalt rapid asupra aparatului senzorial. Doar dup aceea, cnd spectatorii au putut evita impactul asupra ateniei lor imediate, au nceput s se fac simite implicaiile posedrii. Efectul a acionat aidoma unui program uor sedativ sau al unui virus banal. Da, ntr-adevr exista via dup moartea corpului. ns era o suferin perpetu, chiar i pentru cei drepi i sfini. De asemenea, nu fusese zrit nicieri Dumnezeu sau alt divinitate, ba chiar, n mod straniu, nici numeroii profei ai Creatorului; nu existau pori de mrgritare, lacuri de pucioas, Judecata de Apoi,
494

Jahannam sau mntuire. Rsplata pentru orice via, indiferent de felul n care fusese trit, consta n nimic, un nimic absolut i final. Lucrul cel mai bun la care puteau spera acum oamenii dup moarte era s revin i s-i posede pe cei vii. O rsplat ntr-adevr jalnic pentru o via de strdanii virtuoase. Acceptarea conceptului unui univers asaltat de suflete pierdute a fost un proces dureros. Oamenii au reacionat n moduri diferite. Butura, drogurile sau hiperstimularea au fost populare. Unii au mbriat religia cu frenezie. Unii au devenit agnostici convini. Unii s-au ndreptat spre psihanaliti, cutnd alinare. Unii (cei mai bogai i mai inteligeni) i-au ndreptat n mod discret atenia (i fondurile) ctre mausolee tau-zero. Unul dintre aspectele remarcate de psihiatri a fost faptul c depresia n-a mpins pe nimeni spre sinucidere. Alte constante au fost declinul lent al randamentului n munc, creterea letargiei, mrirea consumului de tranchilizante i programe stimulatoare. Comentatorii psihologiei maselor au numit ansamblul respectiv psihoza de ce s ne mai sinchisim?. Reaciile restului Confederaiei au fost rapide i aproape identice, indiferent de baza etnic a culturii care fusese expus tirii. Nicio ideologie sau religie nu oferea prea multe ca rezisten. Doar edenismul s-a dovedit elastic, cu toate c pn i cultura aceea era departe de a fi imun. Antonio Whitelocke a nchiriat douzeci i cinci de oiminegri i nave stelare adamiste traderi independeni pentru a distribui flekurile lui Kelly ctre oficiile Collins din toat Confederaia. Saturarea a durat trei sptmni, un interval mai lung dect cel optim, ns alerta de carantin sporise enorm nervozitatea Marinelor naionale. Temndu-se de efectul pe care nregistrarea lui Kelly l-ar avea asupra ncrederii populaiei, unele guverne mai autoritariste au ncercat s-i interzic lui Collins distribuirea, o aciune care a avut drept urmare trecerea flekurilor n clandestinitate,
495

simultan cu amplificarea credibilitii lor. A fost un rezultat nefericit, deoarece n multe cazuri a interacionat cu celelalte dou unde de informaii care se extindeau prin Confederaie. Mai nti, rspndirea rapid a vetii proaste c Al Capone preluase controlul Noii Californii, apoi distribuirea nc i mai clandestin a nregistrrii seductoare fcute de Kiera Salter. Mindori atinse opt ge n clipa n care iei din terminusul gurii-de-vierme i Rocio Condra percepu instantaneu mai multe corpuri cu diverse mase. Nucleul punctului Troian avea diametrul de douzeci de milioane de kilometri i era ticsit cu sute de asteroizi de mrime medie, zeci de mii de bolovani, bancuri de praf i volburi de prundi din ghea, care rezonau lin fa de atracia ndeprtatelor cmpuri gravitaionale. Mindori i deschise larg aripile i ncepu s le flfie n bti maiestuoase. Ca imagine a oimului-de-iad, Rocio Condra alesese o form aviar. Cele trei aripioare posterioare butucnoase se liser, subiindu-se i aplecndu-se ctre spate. Botul i se lungise, pliurile i cutele se multiplicaser peste polip, adncindu-se i accentund forma aerodinamic a creaturii. Configuraiile mictoare de culori verzi i purpurii dispruser sub explozia de negru de miez de noapte. Textura era creponat, conturnd pene din piele foarte dense. Devenise un armsar demn de un nger al ntunericului. Jeturi neregulate de pulbere interplanetar fur rscolite n furtuni aleatorii, cnd acceler n salturi flmnde. Senzorii radar i laser ncepur s-i pulseze pe carcas. Rocio Condra avusese nevoie de mult timp ca i experimenteze cu puterea energistic ce-i pompa prin celulele neurale, pentru a menine un nivel operaional viabil n sistemele electronice ale oimului-de-iad, dei randamentul era nc departe de cel din specificaiile de construcie. Att timp ct rmnea calm i focaliza puterea
496

cumptat i precis, procesoarele erau active. n privina asta l ajuta mult faptul c majoritatea erau bitek, ba chiar de grad militar. Chiar i aa viespile de lupt trebuia lansate cu rachete cu combustibil solid de rezerv, dar, odat ce se ndeprtau suficient, i reveneau rapid, lsnd doar o fereastr mic de vulnerabilitate. Din fericire nu-i fusese afectat percepia masic, un efect secundar al cmpului de distorsiune. Dac nu era copleit numeric de oimi-de-vid ostili, putea s fac o treab foarte bun. Fasciculele de radiaie electromagnetic direcionate spre el proveneau de la un punct aflat la zece mii de kilometri n fa: asteroidul Koblat, o colonie provincial nou i lipsit de importan dintr-un grup Troian, care, dup o sut cincisprezece ani de dezvoltare i investiii, nc nu-i dovedise valoarea economic. Mii de colonii similare erau mprtiate prin toat Confederaia. Koblat nu meritase nici mcar alocarea unei nave a Marinei din partea alianei defensive a sistemului stelar Toowoomba. Iar compania care o ntemeiase nu se obosise n niciun caz s-o doteze cu platforme DS. Singura concesie pe care consiliul guvernator al asteroidului o fcuse strii de urgen fusese modernizarea senzorilor curselor spaiale civile i echiparea a dou nave de transport interplanetar cu cte o duzin de viespi de lupt fiecare, donate de Toowoomba cu destule strmbturi. O msur destul de jalnic, de altfel ca toate reaciile vizavi de universul din exteriorul sistemului stelar. Iar acum msura aceea fusese demascat ca incompetent. Materializarea oimului-de-iad, poziia sa, viteza, vectorul de zbor i refuzul de a se identifica puteau nsemna un singur lucru: era ostil. Ambele nave interplanetare narmate fur trimise pe un vector de interceptare, pornind greoi la 1,5 ge, depite fr sperane chiar nainte de activarea propulsiilor cu fuziune. Koblat expedie o solicitare disperat de ajutor spre Pinjarra, capitala grupului de asteroizi, aflat la patru
497

milioane de kilometri distan, unde staionau trei nave stelare narmate. Fur activate inadecvatele proceduri de urgen intern ale asteroidului, etannd i izolnd seciuni independente. Cetenii ngrozii se repezir ctre incinte desemnate drept sigure n adnc i ateptar nceperea atacului, nspimntai de urmarea acestuia infiltrarea posedailor. Nu se petrecu ns nimic de felul acela. oimul-de-iad intrus se mulumi s deschid un canal standard i s datavizeze o nregistrare senzavizare n reeaua asteroidului, dup care dispru, dilatnd un interstiiu gaur-de-vierme i plonjnd n interiorul su. Doar doi senzori optici l ntrezrir, producnd o imagine neclar n care nu crezu nimeni. Cnd Jed Hinton iei n cele din urm din incinta de adpost protejat care-i fusese desemnat, aproape c regret c starea de alert nu mai inuse cteva ore. Ea fusese o schimbare, ceva nou, diferit. Un eveniment rar n cei aptesprezece ani de via ai biatului. Cnd reveni n apartamentul familiei sale, patru camere excavate n roc la nivelul trei (aizeci la sut cmp gravitaional), mama lui i Digger se certau violent. Scandalurile sporiser dup ce avertizarea Adunrii Confederaiei ajunsese la Koblat. Schimburile de lucru fuseser reduse, deoarece compania diminuase investiia, ateptnd s vad ce se va ntmpla dup terminarea crizei. Schimburile mai scurte nsemnau c Digger petrecea mai mult timp acas, sau n barul Blue Fountain de la nivelul cinci, atunci cnd i-o putea permite. De-ar nceta naibii odat! zise Gari referindu-se la ipetele care rsunau prin ua dormitorului. Mi-e imposibil s m concentrez cu atta glgie. Sttea la o mas din living i se strduia s focalizeze asupra unui bloc procesor al crui ecran era acoperit de text i de cteva diagrame ce plpiau, parte dintr-un curs de arhitectur software. Nivelul era unul pe care imprimrile didactice ale biatului l acoperiser cu cinci ani
498

n urm; Gari era cu numai trei ani mai mic i ar fi trebuit s-l fi asimilat de mult. Genele surorii sale aveau ns ceva care ngreuna activitatea laserelor imprimatoare asupra creierului i trebuia s se strduiasc din greu i s repete totul pentru a i se fixa n memorie. Nu-i dect o prostovan nscut cu curu-nainte! zbiera Digger n unele nopi cnd se ntorcea acas cltinndu-se beat. Jed l ura pe Digger, ura felul n care ipa la mama lui, i ura felul n care se lua mereu de Gari. Fata se chinuia din rsputeri s in pasul cu anul ei i avea nevoie de ncurajri. Dei, gndi el cu jale, n Koblat nu puteai ajunge mare scofal. Miri i Navar aprur i ncrcar imediat un flek de jocuri n blocul AV. Livingul se umplu instantaneu cu o scnteiere irizat de lumin laser. Un stol de eichiere sferice de culoarea cromului se roteau n jurul capului lui Jed de fiecare dat cnd ochii i rtceau ctre coloana AV nalt. Ambele fete ncepur s zbiere instruciuni spre bloc i siluete micue srir ntre sfere, urmnd migraii strategice nsoite de muzic ritmat. Proiectorul era mult prea mare pentru o ncpere de dimensiunile acelea. Haidei, mi! se plnse Gari. Trebuie s-mi fixez chestiile astea pentru evaluare. N-ai dect, mormi Navar. Vaco! Cea proast! Terminai! Ai mai jucat asta i ieri. Da n-am terminat. Ai nelege asta dac n-ai fi handicapat. Gari apel la Jed, cu chipul dolofan tremurnd n pragul lacrimilor. Miri i Navar erau fiicele lui Digger (cu dou mame diferite), aa c dac Jed ar fi ridicat un deget la ele, ar fi ncasat-o de la brbat. Aflase asta cu luni n urm. O tiau i ele i foloseau cunoaterea aceea cu abilitate tactic.
499

Haide s coborm la clubul de zi, i se adres lui Gari. Miri i Navar rser batjocoritor cnd Gari i nchise blocul procesor i se ncrunt la ele. Jed deschise ua i-i privi minilumea. n club nu-i mai linite, spuse Gari dup ce ua glis napoia lor. Jed ncuviin abtut. tiu. Dar o poi ruga pe domnioara Yandell s te lasen biroul ei. Ea va-nelege. Cred c da, recunoscu Gari fr entuziasm. Nu cu mult timp n urm fratele ei fusese capabil s pun la respect tot universul. nainte de apariia lui Digger Jed porni prin tunel. Doar podeaua fusese pardosit cu compozit, iar pereii i plafonul erau roc goal n lungul creia se ntindeau cabluri de putere, fibre de date i conducte ambientale groase. Coti la stnga la prima rspntie, fr mcar s gndeasc. Viaa lui consta din mersul prin estura hexagonal de tuneluri care ocolea interiorul asteroidului; reeaua aceea topografic exista n totalitate doar pentru a conecta dou locuri: apartamentul i clubul de zi. Altceva nu exista. Tuneluri cu lumini palide, mainrii ascunse care fceau s vibreze ncetior toi pereii din Koblat; acesta era acum ambientul lui, o minilume fr nici mcar un orizont. Niciodat aer proaspt, spaii deschise i plante, niciodat loc, nu pentru corpul sau pentru mintea lui. Abia ncepuser excavrile pentru prima cavern biosfer (acolo muncea Digger), dar lucrrile rmseser n urm cu ani de zile i depiser n mod falimentar bugetul. La un moment dat Jed trise cu credina c-i va oferi o supap de evacuare pentru sentimentele lui strivite de restricionare i furie, ngduindu-i s alerge nebunete peste lunci abia plantate cu iarb. Nu i acum. Mama lui, Digger i toi ceilali aduli erau prea idioi ca s neleag ce nsemna realmente posedarea. El ns tia. Nimic nu mai conta acum, nimic din ce fceai, nimic din ce spuneai, nimic din ce gndeai, nimic
500

din ce-i doreai. Fie c mureai acum, fie c mureai peste o sut de ani, tot aveai s-i petreci eternitatea cu mintea scrntit i incapabil de autodistrugere. Oroarea absolut i final! Nu, ei nu se gndeau la asta. Erau la fel de captivi n existena aceasta pe cum erau sufletele n lumea de dincolo. Amndoi alergau dup slujbe prost pltite i mergeau acolo unde-i trimiteau companiile. Nido opiune, nido evadare, nici chiar pentru copiii lor. Conceptul cldirii unui viitor mai bun nu putea rula n rutinele gndirii lor, deoarece erau ncremenii n prezent. n mod neateptat, tunelul mohort din exteriorul centrului care adpostea clubul de zi era extrem de animat. Adolesceni alergau n sus i n jos, iar alii erau adunai n grupuri i vorbeau repede i agitat. Jed se ncrunt; ceva nu era n regul. Copiii din Koblat nu aveau niciodat atta energie sau entuziasm. Veneau aici s-i omoare timpul, ori ca s acceseze proieciile AV pe care compania le asigura n vederea absorbirii i anulrii agresivitii nefocalizate a adolescenilor. Parcurgeau aceeai bucl de lips de sperane ca i prinii lor. Jed i Gari schimbar priviri derutate, percepnd amndoi atmosfera anormal. Dup aceea Jed o zri pe Beth strecurndu-se spre ei prin mulime, cu un surs larg pe chipul ngust. Beth era probabila lui prieten; aveau aceeai vrst i fceau ntruna schimb de insulte zgomotoase. Biatul nu-i putea da seama exact dac asta nsemna sau nu afeciune. Prea totui un fel de prietenie destul de solid. N-ai accesat-o nc? ntreb Beth. Ce? Senzavizarea de la oimul-de-iad, cretinule. Rnji i-i art piciorul. O batist roie i era legat deasupra gleznei. Nu. Haide, atunci, o s ai parte de ceva ce n-ai mai vzut.
501

l prinse de mn i-l remorc printre adolescenii care se ngrmdeau n jurul uii: Consiliul a-ncercat s-o tearg, bineneles, dar era codificat pentru acces deschis. A intrat n toate nucleele de memorie din asteroid. N-au putut face nimic n privina asta. n clubul de zi existau trei playere AV, pe care Jed le folosea ntotdeauna pentru a accesa panoramele unor peisaje slbatice, unicul su gust de libertate. Chiar i aa, el putea doar s vad i s aud minunatele planete xenoce; proiectoarele AV nu erau destul de sofisticate (adic scumpe) pentru a transmite abloane activante care s stimuleze senzaiile tactile i olfactive corespunztoare. O pcl dens i scnteietoare umplea aproape toat ncperea. Douzeci de copii erau nuntru, cu braele atrnnd moi pe lng trup, cu feele transpuse, interacionnd cu nregistrarea. Plin de curiozitate, Jed se ntoarse ctre o coloan. Corpul bronzat i plin de via, numai curbe pronunate i haine vaporoase, al Mariei Skibbow era rezemat, pe jumtate tolnit, de un bolovan la cinci metri n faa lui. Era o postur perfect natural, o asemenea Venus ar fi putut exista doar n acest decor paradiziac, cu cldura, lumina i vegetaia sa bogat. Jed se ndrgosti fulgertor de ea, uitnd-o complet pe Beth cea slbnoag i ascuit, cu atitudinea ei dur. Pn n clipa aceasta, fete ca Maria existaser doar n reclame sau n dramele AV; nu erau reale, naturale, ca aceasta. Faptul c o astfel de persoan tria ntr-adevr i respira undeva n Confederaie i ddu un impuls mai puternic dect toate plutitoarele pe care le inhalase vreodat. Kiera Salter surse numai i numai pentru el. tii, i vor spune c n-ar trebui s accesezi nregistrarea asta, i zise ea. Cnd se termin, Jed rmase complet nemicat, simind c o bucat din corp i fusese furat; ceva lipsea n mod
502

sigur i se simea srcit din cauza asta. Gari i sttea alturi, cu o expresie disperat pe chip. Trebuie s mergem acolo, rosti Jed. Trebuie s-ajungem la Valisk i s ne alturm lor.

12
Hotelul se afla pe propriul su platou, la jumtatea nlimii muntelui, cu vedere peste golful adnc. Singurele cldiri cu care mprea amfiteatrul stncos erau cele ase vile de vacan, care aparineau unor familii vechi i bogate. Al putea s neleag motivul pentru care proprietarii depuseser eforturi intense ca s-i in departe pe dezvoltatorii imobiliari; panorama era superb o plaj neprihnit care se ntindea pe muli kilometri, cu coli de piatr micui la extremitile promontoriilor care ridicau jerbe de stropi, i cu valuri lungi i lenee ce se rostogoleau pe nisip. Singura neplcere era faptul c el nu putea s coboare acolo pentru a se bucura de toate. La nivelul de vrf al Organizaiei se acumula o presiune uria, un volum enorm de munc i grafice cu termene prea strnse. n copilria petrecut n Brooklyn, obinuise s stea pe docuri i s se uite la pescruii care ciuguleau mortciuni n apa puin adnc i noroioas. Remarcabil la pescruii aceia era faptul c gturile nu le stteau niciodat locului, ci loveau ntruna cu ciocurile, cioc-cioc-cioc. Acum el se nconjurase de indivizi care procedau la fel. Locotenenii nui lsau niciodat vreun respiro. Cioc-cioc-cioc. Al, avem nevoie de tine s lmureti un conflict. Cioc-cioc. Al, ce facem cu rebelii din Marin? Cioc-cioc. Al, Arcata iar trage norul rou, n-ai zice s-i frigem pe nenorocii? Cioc-cioc. Ii-suse! n Chicago se bucurase de zile libere, de luni n care plecase n vacan. Toi tiau ce s fac i lucrurile
503

merseser ca pe roate ntr-un fel. Nu i aici. Aici n-avea parte nici mcar de un minuel pentru sine, n pizda m-sii! Capul i zumzia ca un cuib de viespi, fiindc trebuia s se concentreze att de intens. Da-i place, zise Jezzibella. Ce? Al se ntoarse de la fereastr. Femeia era ntins pe pat, nfurat ntr-un halat alb, uria i pufos, cu prul ascuns sub un turban din prosop. ntr-o mn inea o carte subiric, iar cu cealalt ciugulea rahat turcesc dintr-o cutie. Eti Alexandru Macedon i Jimi Hendrix n acelai individ, te distrezi de nu se poate. Cine dracu-i Jimi Hendrix? Jezzibella i uguie buzele exasperat n direcia crii. Scuze, el a trit prin anii 1960. Un muzician realmente plin de via, toi l-au iubit. Chestia pe care vreau s-o spun este s nu distrugi ceea ce ai obinut, mai ales cnd ai obinut aa multe. Sigur c da, lucrurile sunt niel mai dure la nceput, este inevitabil. n felul sta, victoria este cu att mai dulce. i-n plus, ce altceva ai de fcut? Dac nu dai ordine, primeti ordine. Chiar tu mi-ai spus vorba asta. El i surse larg. Da, ai dreptate. Totui, cum se fcea c ea tiuse la ce gndise? Vrei s vii cu mine de data asta? Este spectacolul tu, Al. Probabil c-o s cobor pe plaj, ceva mai trziu. Bine. ncepuse s deteste blestematele astea de turnee. San Angeles fusese o frumusee, dar apoi toi doriser s intre-n scen. n dup-amiaza asta era Ukiah, mine diminea avea s fie Merced. Cui dracu-i psa? Al dorea s revin la Monterey, unde era adevrata aciune. Telefonul din filde i argint de lng pat ri. Jezzibella ridic receptorul i ascult. M bucur s-aud asta, Leroy. Haide, intr. Pentru
504

asemenea veti, Al i poate acorda zece minute. Ce vrea? mic silenios Al din buze. Crede c-a rezolvat problema noastr cu banii, zise femeia i aez receptorul n furc. Leroy Octavius i Silvano Richmann intrar n ncpere. Leroy zmbi exuberant, iar Silvano afi doar un licr de entuziasm cnd l salut pe Al, ignornd-o complet pe Jezzibella. Al nesocoti insulta vag. Silvano afirmase dintotdeauna c-i urte pe non-posedai, iar n mintea Jezzibellei nu exista niciun semn c s-ar fi simit jignit. Ia zi, ce ai inventat? ntreb Al dup ce se aezar n scaunele care le ofereau o vedere splendid peste golf. Leroy aez pe msua pentru cafea dinaintea sa o serviet neagr, subire, i puse mndru palma pe ea. Am examinat fundamentele banilor i am ncercat s vd cum s-ar putea aplica n situaia noastr. Banii nu-s dect ceva ce mulgi de la alii, nu, Silvano? rse Al. Leroy zmbi indulgent. Cam aa ceva. n principiu, banii sunt o metod complex de contabilitate care-i arat ct i datoreaz alii. Frumuseea este c poi ncasa datoriile alea ntr-o mie de feluri diferite i de aceea banii apar ntotdeauna dintr-o economie de tip barter. Diversele valute nu sunt dect o msur a mrfii celei mai universale. Marfa aceea a fost cndva aur, sau pmnturi, ceva ce nu se schimb niciodat. Confederaia utilizeaz energia i de aceea fuzidolarul este valuta de baz, fiindc-i legat de producia de He3, iar costurile respective sunt fixe i universale. Al se ls pe spate, materializ o havan i trase un fum adnc. Mersi pentru lecia de istorie, Leroy. Treci la subiect. Metoda de contabilitate nu-i att de important; nu conteaz, indiferent dac foloseti bancnote i monede de mod veche sau un disc Banca Jovian. Trebuie stabilit natura datoriei n sine, msura a ceea ce trebuie s
505

ncasezi. n cazul nostru este att de simplu, nct mi vine s-mi trag un ut c nu m-am gndit de la nceput la asta. Leroy, s tii c cineva o s-i trag un ut. i-nc foarte repede. Care-i datoria? Una energistic. Un act de magie promii cuiva c-i vei plti orice i dorete. Pentru numele lui Hristos, asta-i o aiureal! fcu Al. Ce rost are ca un individ s-mi datoreze o halc de magie, cnd pot face i singur magia aia? Economia care existase pe Noua Californie s-a dus de rp tocmai fiindc noi avem abilitatea asta. Sursul lui Leroy deveni iritant de larg i Al l ls n pace, fiindc putea simi ct de ncordate i excitate erau gndurile managerului gras, care se autoconvinsese c avea dreptate. Tu poi face magie, Al, zise Leroy, dar eu nu pot. O si pun o ntrebare nu tocmai retoric: cum m vei plti pentru toat munca pe care am fcut-o pentru tine? Sigur c da, m ii n les cu ameninarea posedrii, totui ai nevoie de talentul meu; dac m transformi ntr-un posedat, nu mai beneficiezi de el. D-mi ns un salariu i sunt al tu pe via. Pentru o zi de munc, promite-mi cinci minute de magie: mi materializezi un costum de lux, sau o copie dup Mona Lisa, orice mi-a dori. Nu trebuie ns ca tu s fii neaprat cel care-mi achit datoria pentru ziua de munc, ci pot s iau simbolul ei, bnuul de ciocolat, sau ce va fi, i s m duc la orice posedat pentru a-mi ncasa magia. Al i mestec ncet igara de foi. Ia s punem lucrurile la punct, Leroy. Orice pclici care are un simbol d-sta de bnu de ciocolat poate s vin i s-mi cear s-i fac un set de tacmuri din aur cnd i se scoal lui? Nu chiar oricnd, dar este principiul cel mai simplu dintre toate: tu faci ceva pentru mine, eu fac ceva pentru tine. Cum am spus, este un schimb i o rscumprare de
506

datorii. Nu gndi la un nivel att de personal. Ne-am tot ntrebat cum s-i meninem pe non-posedai s munceasc pentru posedai sta-i rspunsul: i plteti, ns i plteti n ceea ce vor ei. Al se uit ctre Jezzibella, care strnse din umeri. Nu vd niciun punct slab n idee, spuse ea, dar cum vei msura datoria, Leroy? Este clar c posedaii pot falsifica orice valut. Sigur c da. De aceea nici nu vom folosi vreuna. Deschise servieta i scoase dinuntru un bloc procesor mic, negru-mat, cu o puc-mitralier Thompson aurie tanat pe o latur. Cum am spus, banii nu nseamn nimic altceva dect contabilitate. Folosim memoria unui calculator pentru a ine evidena datoriilor. Vrei s-i ncasezi magia calculatorul i arat la ct ai dreptul. Acelai lucru este valabil i din partea opus; dac eti un posedat, i arat ct munc a prestat non-posedatul pentru tine. nfiinm o banc planetar, Al, i inem contabilitatea pentru toi. Cred c-s nebun pur i simplu fiindc stau i te ascult. Eu? Vrei ca eu s conduc o banc? Banca Naional Al Capone? Iisuse Hristoase, Leroy! Leroy ridic blocul procesor negru, pentru a-i sublinia argumentaia. Exact asta-i marea frumusee! n felul acesta Organizaia devine realmente indispensabil. Soldaii vor implementa i reglementa plile la sol. Dac vor lucra cinstit, toat economia va rula ca uns. Nu va mai trebui s silim ori s ameninm pe nimeni, cel puin nu la scara la care am procedat cu reeaua DS. Nu punem taxe pe economie, ca alte guverne, ci devenim noi nii economia. i nimic nu-i poate opri pe posedai s utilizeze ei nii sistemul. Exist o grmad de activiti care-s prea mari pentru un singur individ. Poate s funcioneze, Al. Poate s funcioneze! Serviciu contra serviciu, rosti Al i privi suspicios blocul
507

procesor negru pe care i-l ntinse Leroy. Emmet te-a ajutat cu mainria asta de calculat? ntreb el curios. Cu excepia emblemei aurii, blocul putea s fi fost tiat dintr-un filon de crbune. Da, Emmet a conceput procesorul i programul contabil. Zice c singurul fel n care un posedat l-ar putea falsifica ar fi s intre n sala calculatorului i tocmai de aceea vrea s-l in n Monterey. Am transformat deja asteroidul la n cartierul general al Organizaiei, aa c astfel vom oficializa nelegerea. Al puse pe mas gadgetul. Bine, Leroy. Vd c i-ai stors coaiele ca s faci treab bun pentru mine, aa c-o s-i zic cum o s procedez. O s-mi convoc toi locotenenii principali pentru o edin n Monterey peste dou zile i o s vd ce spun ei despre asta. Dac vor fi de acord, te voi susine pn-n pnzele albe. Ce zici? Nicio problem. mi place de tine, Leroy. mi pregteti i alte turnee? Brbatul privi scurt ctre Jezzibella, care cltin imperceptibil din cap. Nu, Al. Merced va fi ultimul pentru o vreme. Acum este mult mai important s fii pentru o vreme n Monterey, fiindc se apropie etapa urmtoare. S dea dracii, m bucur s-aud asta. Leroy zmbi mulumit i puse blocul contabil n serviet. Mulumesc c m-ai ascultat, Al, spuse el i se ridic. Nicio problem. Vreau s mai discut ceva cu Silvano, dup care voi doi putei reveni n spaiu. Da, Al. Ce zici? ntreb Al dup ce Leroy plecase. Nu-i problema mea, rspunse Silvano. Dac aa vrei s facem, n-am nimic mpotriv. Recunosc c trebuie s-avem ceva mlai pe aici, fiindc altfel totu o s se duc al naibii de repede pe rp. N-o s-i putem ine la infinit la respect pe oameni cu platformele DS.
508

Da, da, flutur Al nemulumit din mn. Bani n schimbul magiei, Ii-suse, pn i loteriile clandestine erau mai cinstite dect aa ceva! i privi fix locotenentul; dac n-ar fi existat abilitatea de a percepe emoiile, i-ar fi fost imposibil s deduc ce se ntmpla n spatele chipului acela latino inexpresiv. Totui, Silvano era surescitat. Ia zi, care-i duma? Ar fi bine s fie o veste bun-n pula mea. Cred c s-ar putea s fie. Din lumea de dincolo a venit cineva cu o informaie interesant pentru noi. un tip african pe nume Ambar, surse Silvano amintindu-i-l. A ajuns ntr-un corp de cretin alb i blond, nenic, i era ucrit varz; are nevoie de eforturi serioase ca s se transforme napoi ntr-un frior adevrat. Uite pe cineva care ar putea profita de bnuii de ciocolat ai lui Leroy, coment Jezzibella inocent. Bg alt bucic de rahat turcesc n gur i-i fcu cu ochiul lui Al, cnd Silvano se strmb. Aa-i, chicoti Al. Ce are de oferit? A fost mort numai treizeci de ani, zise Silvano. A venit de pe o planet numit Garissa i zice c-a fost aruncat-n aer, c-a explodat toat. A atacat-o un fel de nav stelar care a utilizat antimaterie. Nu tiu dac s-l cred sau nu. tii ceva despre asta? o ntreb Al pe Jezzibella. Sigur c da, iubitule. Odat aproape c-am fcut un album conceptual despre Genocidul Garissan. Era totui prea deprimant. Da, aa a fost. S-mi bag picioarele, o planet-ntreag! i tipu sta, Ambar, a fost acolo? Aa zice. Chiar poate s fac asta antimateria? S rad o planet-ntreag? Da. Treaba ns este c el zice c guvernul garissan lucra la propria sa arm atunci cnd au fost rai, la ceva cu care s atace Omuta. Jur c era cea mai mare arm care a
509

fost construit vreodat. i ar trebui s tie ce vorbete, fiindc a fost savant de rachete barosan n Marina lor. Alt arm? Da. O botezaser Alchimistul. Ambar zice c-o construiser, da c n-a fost utilizat niciodat. Zice c tot ccatu de Confederaie ar fi tiut dac-ar fi fost utilizat, fiindc drcia aia avea putere, nu glum. Deci arma aia exist pe undeva, rosti Al. Ia s ghicesc ne poate conduce la ea, este? Nu. Zice ns c tie pe cineva care o poate face. Vechea lui profesoar de colegiu o gagicu pe nume Alkad Mzu. Lady Macbeth era programat s plece peste opt ore, dei nimeni n-ar fi putut ghici asta vreodat, dac ar fi vzut-o. Douzeci la sut din carcas continua s-i fie deschis spre spaiul cosmic, expunnd structura hexagonal de rezisten; platforme telecomandate nconjuraser complet deschizturile i mecanicii de pe ele lucrau metodic i repede pentru a integra sistemele noi pe care le instalaser n locul unitilor avariate n lupt. n capsulele de susinere biotic se desfurau aceleai eforturi ordonate; echipe din cinci companii de service i astroinginerie lucrau s aduc nava la statutul apt de btlie. Un statut ale crui cifre de randament i-ar fi surprins pe muli cpitani de nave de rzboi convenionale. Un statut de care Lady Macbeth nu se bucurase de decenii. Dotrile interne standard fuseser demontate i nlocuite cu echivalentele lor de grad militar. Joshua dorea s fie pregtit pentru performane de vrf, iar dac tot pltea Ione Cu ct se gndea mai mult la ceea ce acceptase, cu att i fcea mai multe griji. Adncirea n detaliile reechiprii nsemna o evadare pentru el, aproape la fel de bun ca zborul. Petrecuse cea mai mare parte a zilei anterioare n discuii cu managerii companiei de astroinginerie, pentru a vedea
510

cum puteau comprima munca de dou sptmni n patruzeci i opt de ore. Acum urmrea cu atenie tehnicienii de la console care manipulau braele telecomandate ce nconjurau nava. O pereche de picioare lunec prin trapa centrului de control, zbtndu-se, ca i cum deintorul lor n-ar fi fost tocmai obinuit cu manevrele n imponderabilitate. Joshua nh iute pantalonii i-l trase n lturi pe brbat, nainte ca pantofii si s loveasc n cap un operator de consol. Mulumesc, rosti rou la fa Horst Elwes pe cnd Joshua l direcion ctre un covora adeziv. Clipi iute din ochii apoi i privi n jur: Mi s-a spus c te voi gsi aici. Am auzit c ai cptat un contract charter. n glasul preotului nu se detecta niciun fel de ironie, aa c Joshua rspunse: Da, Lordul Ruinelor m-a contactat pentru transportul unor componente speciale, eseniale pentru mbuntirea defensivei Senintii. Staiile industriale din exterior nu fabric chiar toate componentele pentru platformele DS. Nu auzi pe nimeni pufnind batjocoritor, dar la cteva console licrir n mod limpede sursuri amuzate. Nimeni nu cunotea cu exactitate obiectivul zborului, ns toi tiau destul de bine care nu era. Iar pretextul transportului de componente era destul de strveziu. Ione anunase c toate ageniile de contrainformaii din habitat dovediser un interes brusc fa de plecarea sa iminent. Se pare totui c pot construi viespi de lupt, coment Horst uor amuzat. Suporturile de pe pereii hangarului susineau aizeci i cinci de viespi de lupt, pregtite pentru ncrcare n tuburile de lansare din Lady Macbeth. sta-i unul dintre motivele pentru care am ctigat licitaia contractului, printe. Lady Mac poate transporta marf i-n acelai timp se poate lupta pentru a scpa din buclucuri. Cum spui tu, tinere Joshua. Te rog ns s nu-ncerci
511

scuza asta cu Sf. Petru, dac vei ajunge vreodat la porile cele mari i albe. O s in minte. Doreai ceva anume? Nimic important. M-am bucurat s aud c i se repar nava. Lady Macbeth a suferit multe avarii n operaiunea noastr de salvare i-mi dau seama ct de scumpe sunt astfel de mainrii. N-a fi dorit s suferi o pierdere financiar pentru asemenea act altruist. Mulumesc, printe. Copiii ar dori s te vad nainte de plecare. De ce? Cred c vor s-i mulumeasc. Ah, da. Arunc o privire spre Melvyn, care prea la fel de stingherit. O s-ncerc, printe. M-am gndit c ai putea combina aciunea aceea cu slujba de pomenire. Vor fi prezeni toi acolo. Care slujb? Cum, nu i-a spus Sarha? Episcopul a fost de acord s in o slujb de pomenire pentru toi cei care s-au sacrificat pentru copii. Cred c echipa domnului Mlin i Warlow merit r