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El orden y el Caos

El Seor del Tiempo LIBRO 3 Captulo primero En esa poca del ao, los espesos bosques que cubran la mayor parte de la mitad occidental de la provincia de Chaun ofrecan escasa proteccin a los viajeros. En algunos lugares, los retoos primaverales haban brotado en aisladas explosiones de verde, y en el suelo del bosque los helechos y las zarzas mostraban tmidamente nuevos brotes; pero, aparte de la resplandeciente copa de algn pino gigante ocasional, la mayora de los rboles todava no tenan hojas. En un claro no lejos del borde norte del bosque, un gran caballo gris pastaba desconsolado en el monte bajo, arrastrando las riendas que se enganchaban en los brezos. La silla haba resbalado un trecho sobre la cincha y un es tribo suelto golpeaba

ocasionalmente una de las patas de atrs, haciendo que el animal aplanase las orejas e intentara morder el irritante e invisible objeto, mientras el sudor brotaba de su cruz. Aunque por lo dems pareca bastante tranquilo, haba delatoras manchas de espuma alrededor de su boca y en torno a la silla, y de vez en cuando el caballo interrumpa su ramoneo sin ningn motivo aparente y levantaba recelosamente la cabeza, alerta contra alguna amenaza imaginada. En las tres horas que haban transcurrido desde su extraordinaria y aterrorizada llegada al claro, el caballo haba hecho caso omiso de la delicada e inmvil figura que yaca entre las races salientes de un roble gigantesco. Una doma severa lo condicion a no abandonar a la persona que lo montaba, fuese quien fuere, y buscar la libertad; pero como la amazona no daba seales de recobrar el conocimiento, el animal haba perdido su inters en ella. Recordando todava los terrores de las ltimas horas, se contentaba con permanecer en la relativa seguridad del bosque y seguir pastando hasta que le ordenasen que se moviese. La muchacha, que se agarraba frenticamente a la silla de su montura cuando salieron disparados del torbellino que les haba agarrado y trado hasta aquel lugar, fue arrojada del lomo del animal al caer ste, relinchando, entre los matorrales. Choc contra el tronco gigante del roble y cay como un pjaro herido, para yacer inmvil entre las races. Su cara, medio oculta bajo una maraa de cabellos casi blancos y la capucha hecha jirones de una capa, estaba plida y macilenta, sus labios, exanges, y una viva mancha escarlata se haba extendido desde el crneo hasta la frente, mezclndose con otras y ms antiguas manchas de sangre que no era suya. Pero respiraba... y al fin, poco a poco, empez a moverse. Al recobrar el conocimiento, Cyllan no record inmediatamente los sucesos que la haban trado al bosque. Al principio, dndose vagamente cuenta de que yaca sobre un suelo duro, fro y hmedo, pens que estaba durmiendo en la tienda de cuero que haba llamado su hogar durante sus cuatro aos de aprendizaje como conductora de ganado. Pero aqu no senta la impresin

claustrofbica de estar encerrada, ni perciba el mal olor y los mugidos de las reses, ni los iracundos gritos de su to, Kand Brialen. Sus das de vaquera quedaron atrs. Haban sido un sueo, slo una pesadilla. Seguramente estaba todava en el Castillo... Fue esta idea la que le aclar la mente como si le hubiesen dado una fuerte bofetada, y se irgui automticamente, abriendo los extraos ojos ambarinos, y un grito, un nombre, brot de su garganta sin que pudiese impedirlo. Tarod! El caballo levant la cabeza y la observ con curiosidad. Cyllan mir hacia atrs, asombrada, sabiendo solamente que nunca haba estado hasta entonces en este lugar. Pareca que unos martillos le golpeasen el crneo; lanzando un gemido de dolor, se reclin en el tronco del rbol, y todos sus msculos protestaron contra el movimiento, hacindole sentir como si su cuerpo estuviese ardiendo. Su mente se esforz frenticamente en asimilar las pruebas imposibles que le daban sus sentidos. Dnde estaba el Castillo? Qu haba sido de Tarod? La haban encontrado en la caballeriza cuando ella estaba tratando de alcanzarle; la sacaron a rastras al patio de negras paredes donde esperaba el Sumo Iniciado, y entonces, al llegar rugiendo el Warp sobre sus cabezas, apareci Tarod... El Warp. De pronto, Cyllan record, y con el recuerdo experiment unas nuseas que se agarraron a su estmago vaco y le produjeron violentas e intiles arcadas, doblada contra la rgida corteza del rbol. Record el enfrentamiento en el patio, su propia escapada (haba dado una patada al Sumo Iniciado en el estmago y mordido al hombrn que la sujetaba) y su precipitada fuga cuando, atrapada y lejos del alcance de Tarod, haba aprovechado la nica oportunidad que se le ofreca saltando a lomos del caballo. Tena una vaga idea de haber atropellado a cuantos le cerraban el paso, abrindose camino hacia Tarod; pero el caballo se haba espantado, desbocado y cruzado a toda velocidad las puertas del Castillo, lanzndose directamente al encuentro de la monstruosa tormenta sobrenatural que ruga en el caos desencadenado en el exterior.

Cyllan se estremeci al recordar, a su pesar, los horrores que percibi en la fraccin de segundo antes de que la tormenta anulase sus defensas. Las montaas, retorcidas en formas y dimensiones imposibles; el mar, pareciendo levantarse en una titnica pared de agua que se elevaba hasta miles de pies en el furioso cielo; caras monstruosas y salvajes, manifestndose en las nubes y los relmpagos, proyectando lenguas de serpiente y aullando con angustia insensata. Entonces, la negra pared se derrumb sobre ella, envolvindola en un momento de oscuridad y locura hasta que emergi, en medio de una estruendosa cacofona de ruidos, luces y dolor lacerante, en un escenario que casi la haba trastornado por su absoluta normalidad. Despus cay vertiginosamente a travs del aire, oy perfectamente los relinchos del caballo, y el rbol, slido, real, firme, borr su conciencia. Al fin cedieron los espasmos de su estmago y pudo colocarse en una posicin menos incmoda. Estaba viva y, por muy apurada que fuese su situacin, aquello por s solo era causa de una gratitud alentadora. Todos los moradores de la tierra sentan desde su infancia un terror por los Warps que les paralizaba; no haba alma viviente que no hubiese odo el agudo y estridente gemido en el lejano norte y visto las franjas de macilentos colores que se extendan en el cielo y presagiaban una de aquellas espantosas tormentas sobrenaturales. Los Warps eran un legado del Caos, una ltima manifestacin de la confusin que haba reinado antao sin trabas en el mundo, antes del triunfo del Orden, y cuando estallaban, terribles e imprevisibles, todos los hombres, mujeres y nios buscaban un lugar donde refugiarse. Los que no lograban encontrarlo eran objeto de fervientes oraciones de las Hermanas de Aeoris por sus almas, y sus amigos y parientes saban que jams encontraran rastro de ellos. Segn la leyenda, el gemido que acompaaba a un Warp al rodar sobre la tierra eran las lamenta-ciones acumuladas de todos aquellos seres perdidos y condenados, y transmitidas por los vientos del Caos. Con sta, eran dos las veces que Cyllan haba sobrevivido al indescriptible horror de las tormentas: dos veces se haba visto

arrastrada sobre la faz del mundo por el torbellino y depositada, maltrecha y contusa, pero viva, en algn lugar lejano y desconocido. Si haba que dar crdito a las leyendas, y existan pruebas ms que suficientes que demostraban su veracidad, Cyllan tendra que estar muerta y condenada al infierno, fuese cual fuere, que esperaba a las vctimas de los Warps. Sin embargo, viva.., y el conocimiento de por qu viva la hizo estremecerse, al recordar al ser calculador y framente invencible que resolvi ofrecerle su proteccin. Yandros, Seor del Caos, que se deca hermano de Tarod y cuyas maquinaciones haban provocado toda la terrible cadena de sucesos en el Castillo de la Pennsula de la Estrella, respondi a su desesperada peticin de auxilio cuando ya no le quedaba otra esperanza. Record la sonrisa inhumana de su bello semblante, cuando, al postrarse ante l, le revel que haba sido l quien le haba salvado la vida y la haba trado al Castillo al estallar el Warp sobre Shu-Nhadek. Cuando el caballo gris sali galopando del Castillo, lanzndose contra la tormenta, Cyllan grit su nombre, en una frentica e involuntaria peticin de auxilio, y, por lo visto, l le respondi de nuevo. Cyllan no se haca ilusiones sobre la lealtad o el patronazgo de Yandros; la protega porque ella le era til, pero si fracasaba en la tarea que l le haba encomendado, no podra esperar misericordia. Y saba, como saba l, que ahora que haba renegado de su fidelidad a los reinantes seores del Orden, no encontrara perdn si un da se arrepenta de lo que haba hecho. Al unir su suerte a la del Caos, se haba condenado irremisiblemente a los ojos de sus propios dioses. Cyllan se estremeci de nuevo y llev una mano al cuello de su vestido gris, introducindola debajo del corpio hasta que extrajo algo que guardaba entre los senos. No lo haba perdido en su furiosa fuga del Castillo, y sinti una extraa mezcla de alivio y repugnancia al contemplar la pequea joya clara y de mltiples facetas que reposaba ahora en la palma de su mano proyectando fros reflejos de la triste luz del da. La piedra del Caos. Una fuente de poder y de terror... y el recipiente que contena el alma del hombre a quien ella amaba. Su mano se cerr reflexivamente sobre la piedra, ocultndola a

la vista. Debatindose entre el odio a la naturaleza de la joya y el doloro-so conocimiento de que sin ella era un ser incompleto, Tarod haba advertido a Cyllan de su influencia; una influencia, haba dicho, que corrompa y manchaba todo aquello que tocaba o a todo aquel que la posea. Cunta razn haba tenido!, pens ahora amargamente. La piedra la ayud ya una vez a matar, provocando en ella una demonaca sed de sangre que hizo que se regocijase en el acto del homicidio. El estigma de aquella accin todava permaneca en las manchas rojas secas de sus manos y su ropa, y Cyllan saba lo fcil que era caer bajo aquella negra influencia. Solamente Tarod poda ejercer algn control sobre la piedra... y bien que la necesitaba, pues sin ella slo le restaba una fraccin de su poder. Dado que el Crculo, del que haba sido antao alto Adepto, jur destruirle, su vida estara en peligro hasta que la joya volviese a estar en su poder. Esto, si todava estaba vivo... Cyllan no era propensa al llanto. Su dura vida le haba enseado la futilidad de mostrar cualquiera de los tradicionales signos de debilidad femenina, pero bruscamente se hall al borde de las lgrimas. Si Tarod viva... Lo ltimo que recordaba, antes de que el caballo saliese disparado, era que le haba visto en la escalinata de la puerta principal del Castillo, desarmado y rodeado de tres o cuatro Iniciados dispuestos a atravesarlo con sus espadas antes de que pudie se defenderse. El Warp haba estallado sobre sus cabezas y ella no haba vuelto a ver a Tarod, pero seguramente, seguramente, incluso su poder reducido sera suficiente para salvarla, no? Poda haber escapado del Castillo y, en tal caso, la estara buscando. Aunque era imposible imaginar por dnde empezara, teniendo todo el mundo para elegir. Cyllan se oblig a mirar de nuevo la piedra e hizo una mueca al verla brillar como un ojo maligno, desorbitado, entre el enrejado de sus dedos. Despus, cuidadosamente, volvi a introducirla debajo del corpio, sintiendo su contacto fro y duro contra la piel. Por ambiguos que fuesen sus sentimientos al respecto, la piedra era un talismn, su nico enlace con Tarod, y si esto era posible, le atraera hacia ella. Yandros poda no ser capaz de

prestarle una ayuda directa, pero el Seor del Caos quera que la gema fuese devuelta a Tarod, y si era sta la nica esperanza que tena ella de encontrarle, hara todo lo posible para contribuir a que Yandros alcanzase su objetivo. Cerr la mente a todo pensamiento de lo que poda ocurrir despus; lo nico que importaba era que Tarod y ella se reuniesen de nuevo. Pero el claro de un bosque que slo los dioses saban en qu parte del mundo se hallaba, difcilmente sera el lugar ms propicio para empezar una bsqueda. En el breve tiempo transcurrido desde que haba recobrado el conocimiento, la luz haba menguado perceptiblemente, dicindole que el tiempo estaba empeorando. No tena comida ni agua ni albergue, ni la menor idea de lo lejos que poda estar del pueblo ms prximo o siquiera de un camino utilizado por los conductores de ganado. No poda calcular la hora; posiblemente se acercaba el crepsculo, y el bosque no era un lugar seguro para pasar la noche; sera mejor que dejase a un lado sus especulaciones y prestase atencin a los problemas ms prcticos e inmediatos de la supervivencia. Se puso trabajosamente en pie y el caballo levant receloso la cabeza. Sacudindose el arrugado y sucio vestido (advirti un gran desgarrn en un lado de su falda), se llev dos dedos a la boca y lanz un silbido grave y peculiar. El caballo ech atrs las orejas; Cyllan silb de nuevo y el animal, obedeciendo de mala gana la orden, se acerc lo bastante para que ella le asiese la brida. Mientras enderezaba la silla y comprobaba que no se haban roto las correas, dio gracias, tal vez por primera vez en su vida, por los cuatro aos que haba pasado viajando por los caminos a lomos de un poney como aprendiza en el grupo de boyeros de su to. Aquel silbido era un truco que aprendi pronto y con el que se poda dominar al animal ms recalcitrante; el caballo no le creara dificultades y ella estaba acostumbrada a pasar largas horas sobre la silla. Con la ayuda de Aeoris , mentalmente se corrigi, sonriendo maliciosamente para disimular la inquietud que le produca..., con la ayuda de la suerte, podra encontrar rpidamente el lugar habitado ms prximo.

El arns estaba seguro. Subiendo sobre una raz de rbol para ganar altura, Cyllan salt sobre la silla. Mirando entre las ramas entrelazadas de los rboles, trat de discernir la posicin del sol poniente, pero el trocito de cielo que poda ver estaba nublado. Permaneci un momento inmvil, reflexionando, y despus hizo que el caballo volviese la cabeza en la que le dijo su intuicin que era aproximadamente la direccin al sur. La mayora de las zonas boscosas que cruzaban las partes occidental y central de la Tierra se extendan de este a oeste; por lo tanto, si cabalgaba hacia el sur, no tardara en alcanzar el lindero del bosque y, desde all, podra encontrar sin grandes dificultades alguno de los caminos empleados por los ganaderos. No saba, ni quera imaginar, lo que poda esperarle en el curso de su viaje. Si Tarod haba escapado, pronto se sabra la noticia y empezaran a darle caza; posiblemente tambin a ella, aunque era ms probable que el Crculo la creyese muerta. De alguna manera, tena que encontrarle antes de que... Toc con los tacones de sus botas los flancos del caballo y lo condujo entre los espesos y expectantes rboles. El canto que se oa dbilmente, procedente del saln principal del Castillo de la Pennsula de la Estrella, sera delicioso de escuchar si las circunstancias hubiesen sido menos espantosas. Las voces conjuntas de las mujeres que cantaban eran bellas, y el tono suba y bajaba en la ligera brisa de la tarde; pero Keridil Toln no poda olvidar un solo instante que las Hermanas de Aeoris estaban cantando un rquiem por el hijo del hombre que estaba sentado delante de l en su estudio. Gant Ambaril Rannak, Margrave de la provincia de Shu, escuchaba el coro con la cabeza gacha, inmovilizada una mano sobre el pie de su copa de vino. De cuando en cuando, miraba hacia la ventana abierta, como esperando ver algo o a alguien, y Keridil perciba un momentneo destello de rabia contenida en sus ojos. Por fin habl Gant, con voz pausada y tranquila. El canto de las Hermanas es conmovedor. Aprecio el gesto, Sumo Iniciado, de su parte y de la tuya. Pestae y frunci tristemente el entrecejo. Slo lamento que sus himnos no nos puedan devolver a Drachea de entre los muertos.

Keridil suspir. Haba temido tener que dar la noticia de que el hijo y heredero del Margrave haba muerto estando bajo su proteccin. Gant haba llegado aquel mismo da con su esposa y su squito y se regocij al enterarse de que Drachea haba desbaratado por s solo las maquinaciones del Caos, prestando un gran servicio al Crculo. Su hijo era un hroe..., pero en vez de compartir su gloria, el anciano recibi la noticia de su espantosa e ignominiosa muerte. Keridil haba previsto palabras violentas, lamentaciones, acusaciones; pero el dolor callado y amargo del Margrave le resultaba an ms difcil de soportar. La Margravina se haba desmayado y yaca ahora en la mejor habitacin para invitados del Castillo, atendida por el mdico Grevard; pero Gant rehus todos los ofrecimientos de sedantes o calmantes, y en cambio, despus de ver el cadver de su hijo, solicit una entrevista en privado con el Sumo Iniciado. Keridil le cont toda la historia de la muerte de Drachea: cmo haba sorprendido a Cyllan, despus de que sta escapara, en el acto de robar la piedra del Caos, y cmo ella le haba asesinado. Hubiera querido confesar su sentimiento de responsabilidad por la muerte del joven; sin embargo, las disculpas parecan grotescamente inadecuadas; lo mejor que poda hacer era esperar a que Gant dijese lo que tena que decir. Conociendo al Margrave, Keridil no dudaba de que hablara sinceramente. El canto se extingui en una ltima y conmovedora armona y el Margrave asinti con la cabeza como en seal de aprobacin. Despus mir de nuevo a Keridil y, esta vez, sus ojos eran duros como el hierro. Bueno, Sumo Iniciado. Slo tengo que hacerte una pregunta. Qu se har para vengar el asesinato de mi hijo? Keridil mir las notas que haba estado tomando haca algn rato. Aunque traeran poco consuelo a Gant, al menos vera que no haba estado ocioso. Ya he puesto las cosas en movimiento, Margrave dijo. Tal vez habrs odo hablar de los recientes experimentos realizados en la provincia Vaca y en la de Wishet con aves mensajeras... As es, Sumo Iniciado. En realidad, suger que se emplease

este procedimiento en la bsqueda de mi hijo cuando desapareci por primera vez. Keridil se sonroj al or el tono del anciano. Ciertamente..., bueno, los primeros experimentos fueron lo bastante afortunados para que pusisemos la idea en prctica aqu, en el Castillo. Tenemos un maestro halconero de la provincia Vaca que ha venido a visitarnos, y sus aves han resultado ms seguras y ms rpidas que los mejores jinetes relevndose. Los ojos de Gant adquirieron un brillo febril. Entonces puedes enviar... Ya lo he hecho. Tres aves han sido enviadas hoy, a medioda, para llevar a la Tierra Alta del Oeste, a Han y a Chaun la noticia de lo que ha sucedido aqu. En cuanto lleguen a su destino, otras aves sern enviadas a otras provincias. La noticia llegar maana a los sitios ms apartados, e incluso el Alto Margrave la conocer el mismo da. Gant frunci los prpados. Y la muchacha, esa pequea serpiente asesina..., has enviado su descripcin a todos los Margraviatos? A todos los jefes de las milicias? Cerr involuntariamente los puos sobre la mesa. Hay que encontrarla, Sumo Iniciado, y debe ser ejecutada! La obsesin del Margrave era comprensible, dadas las circunstancias, pero Keridil no deba pensar solamente en el paradero de Cyllan. De las dos personas a quienes se buscaba, era con mucho la menos peligrosa, y aunque estaba resuelto a llevarla ante la justicia, tena prioridades ms urgentes. Sin embargo, se daba perfecta cuenta de que haba que tratar a Gant con mucho tacto; cualquier insinuacin de que el asesinato de su hijo ocupaba el segundo lugar en relacin con otras consideraciones acarreara ms dificultades que las que Keridil Toln poda resolver en aquel momento. Ciertamente dijo, hemos difundido su descripcin, Margrave, y confo en que no podr escapar de la bsqueda durante mucho tiempo..., si es que sigue con vida, cosa que solamente podemos suponer. Todas las milicias sern puestas sobre aviso,

y he pedido la mxima colaboracin a todas las provincias. No obstante, debo aadir que nos enfrentamos con algo que podra tener consecuencias incluso ms graves que el asesinato de Drachea. Levant la cabeza, vio la expresin del viejo y prosigui, precavidamente: Ahora sabes lo que ocurri recientemente en el Castillo, cmo se produjo y quin lo perpetr. El causante est todava en libertad y es mil veces ms peligroso que Cyllan Anassan. Por favor... aadi rpidamente, cuando pareci que Gant iba a protestar, comparto tu afn de encontrar a la muchacha y castigarla. Pero no me atrevo a descuidar la bsqueda de Tarod. Es mucho ms que un simple homicida; es una encarnacin del Caos. Margrave, t mismo has visto y odo hablar un poco de los estragos que es capaz de provocar. Puedes imaginarte cul sera el destino de todos nosotros si semejante poder monstruoso del mal circulase a sus anchas por el mu ndo? Gant guard silencio y Keridil supo que sus palabras haban dado en el blanco. No quiero causar una alarma innecesaria en la Tierra, sobre todo en este momento aadi a media voz. Pero faltara a mi deber si no advirtiera inmediatamente del peligro. Si he de ser brutalmente sincero, nuestro mundo podra estar expuesto a un peligro como no se ha visto igual desde la cada de los Ancianos. Y no me avergenza confesar que tengo miedo. Haba cometido un error al ser tan franco? La cara del Margrave adquiri una expresin crispada y tensa, y su mirada se fijaba inquieta, a intervalos, en la ventana. Sumo Iniciado, me cuesta creer... tosi para aclararse la garganta al quebrarse involuntariamente su voz, me cuesta creer que el Crculo, en el que reside el poder y la sancin del propio Aeoris... Hizo la seal del Dios Blanco sobre el corazn, pero pareci incapaz de terminar la frase. Keridil suspir. Deseara fervientemente que la mitad de lo que se cuenta sobre las facultades del Crculo fuese verdad, Margrave; pero lo cierto es que, aunque tengamos el beneplcito de Aeoris, sera

tonto presumir que tenemos su poder o algo que se le parezca. Su expresin se endureci. Esta es una leccin que he aprendido recientemente por amarga experiencia, y pretender lo contrario sera tentar al destino. Apret los puos y sus nudillos se pusieron blancos. Sin la joya de que te habl, Tarod no es en modo alguno invencible. Pero si encuentra a esa muchacha antes que nosotros y recupera la piedra, tendr de nuevo todo su poder. Y esto significa el poder de traer de nuevo todas las fuerzas del Caos y la oscuridad sobre el mundo. Pero ningn hombre puede ejercitar semejante hechicera! Ningn hombre, es verdad; pero ahora no nos enfrentamos a un hombre. Tarod est emparentado con el Caos; ha nacido del Caos. No pongas en duda sus facultades, Margrave. Yo comet una vez ese error. Gant rebull incmodo en su silln, contrariado. Esto es ms grave de lo que crea. Comprendo tu preocupacin, Keridil, y la comparto. Trat de sonrer. Si el deber te obliga, tambin me obliga a m, y reconozco que las consideraciones personales deben pasar a segundo plano. Cmo te ayudar la provincia de Shu? Keridil dio gracias en silencio por el firme sentido comn innato que caracterizaba al viejo, reforzado por veinte aos de rgido gobierno. La provincia de Shu poda jactarse no slo de tener el puerto de mar ms grande y seguro del mundo, sino tambin de poseer una fuerte y eficaz milicia, y los recursos del Margraviato eran de los mejores que podan encontrarse en cualquier parte. Gant sera un aliado de valor inestimable. Asinti con la cabeza. Agradezco tu apoyo, Seor, y tu generosidad, y no me importa confesar que necesitar toda la ayuda que pueda encontrar, especialmente en hombres. Lo creo. Pero, naturalmente, puedes suponer que, una vez se extienda el rumor, corrers el riesgo de que el pnico se apodere de todo el mundo, a pesar de la ayuda que puedas recibir. Se mordi el labio. El miedo al Caos est profundamente arraigado en todos nosotros, y la idea de su posible retorno...

Se encogi de hombros, para disimular un temblor, de un modo que no poda ser ms elocuente. Ya lo he tenido en cuenta, pero no me atrevo a quitar importancia al peligro que nos amenaza dijo Keridil, recordando las horas de tormento mental que haba padecido mientras se esforzaba en valorar la prudencia de la decisin que haba tomado. La gente debe saberlo, Margrave. En buena conciencia, no puedo ocultarles la verdad. Gant inclin la cabeza. S... Comprendo tu dilema y creo que debo aceptar lo que dices. Sin embargo, para evitar el histerismo, puede que sea necesario imponer ciertas restricciones por encima de las leyes de nuestro mu n-do. Por ejemplo, en mi propia provincia... Keridil le interrumpi. Aprobar todo lo que consideres necesario, en la medida de mi autoridad, Seor. Y si es necesario el consentimiento del Alto Margrave, har todo lo posible por conseguirlo. Gracias. Y hablando del Alto Margrave, has dicho que una de tus aves mensajeras vuela hacia la Isla de Verano? As es. El Sumo Iniciado vacil, preguntndose si era aconsejable confiar plenamente en Gant; despus decidi que ningn mal poda haber en ello. Tambin he enviado un mensaje a la Matriarca Ilyaya Kimi, en su residencia. Vacil de nuevo. Ser mejor que te diga, Seor, que he pedido la opinin de ambos sobre la posibilidad de convocar un Cnclave en la Isla Blanca. Gant le mir fijamente, pasmado. la...? Trag saliva. Supongo, Keridil, que las cosas no han llegado tan lejos! No han llegado, pero podran llegar. Y en tal caso, no tendramos ms remedio que aprobar la apertura del cofre. Gant hizo de nuevo la seal de Aeoris sobre su corazn. Su cara haba adquirido un enfermizo color amarillento, y trat de no pensar en las consecuencias de lo que haba dicho el Sumo In iciado. A todos los nios se les contaba la leyenda del cofre de oro, que era el legado de Aeoris a su mundo y a sus seguidores despus de la cada de la antigua raza, cuando el

Caos haba sido derrotado y expulsado. El cofre estaba depositado en un santuario de la Isla Blanca, una extraa isla volcnica frente a la costa de Shu-Nhadek, y era guardado por una casta hereditaria de fanticos que eran los nicos hombres que podan pisar el suelo sagrado de la Isla. Slo en caso de gravsimos problemas podan el Sumo Iniciado, el Alto Margrave y la Matriarca de la Hermandad de Aeoris navegar hasta la Isla, y all, reunidos en Cnclave, podan tomar la decisin de abrir la sagrada reliquia. Y si el cofre era abierto, sera una llamada para que Aeoris volviese al mundo... No, se dijo desesperadamente Gant; las cosas no podan haber llegado a ese extremo... Keridil observ las expresiones cambiantes del semblante del anciano, dndose cuenta de su evidente turbacin. La idea de verse obligado a tomar una decisin que no se haba considerado en miles de aos era suficiente para producirle pesadillas; pero si haba que hacerlo, saba que lo hara. Margrave, creo, y espero, que la posibilidad es muy remota dijo. Pero hay que pensar en ella. Hizo una pausa y despus aadi: Hoy, al amanecer, jur que no descansara hasta que Tarod fuese encontrado y destruido, y ahora te prometo que estoy resuelto a hacer que la asesina de Drachea comparezca ante la justicia. Cumplir ambas promesas, cueste lo que cueste. Gant reflexion unos instantes y, despus, lentamente y de mala gana, asinti con la cabeza. S, lo comprendo. Levant la mirada, y sus ojos eran ahora inexpresivos. Me gusta pensar que, si estuviese en tu lugar, tendra el valor de tomar la misma decisin. Era ya noche cerrada cuando Cyllan espole el caballo gris a travs de una espesura y, para su sorpresa, se encontr, libre de rboles, en una loma que dominaba un estrecho camino. Un talud peligroso pero franqueable descenda hasta el camino, que brillaba con un color de hueso viejo bajo el cielo nocturno, y ms all se extenda de nuevo la masa dormida del bosque, perdindose en la oscuridad. No era un camino principal para la conduccin de ganado, sino solamente una senda secundaria en la que, probablemente, haba poco o ningn trnsito; pero un

camino era un camino y un verdadero alivio despus de la pesadilla de abrirse trabajosamente paso a travs de la interminable sucesin de ramas y monte bajo, con el miedo supersticioso al bosque de noche aflorando en la superficie de su mente. El caballo estaba inquieto, cansado, y empezaba a mostrarse rebelde; pero Cyllan lo mantuvo quieto con firmeza, mientras miraba a su alrededor y trataba de orientarse. Una sola estrella fra brillaba a lo lejos a su derecha, pero las constelaciones familiares estaban siendo rpidamente oscurecidas por una gruesa capa de nubes que presumi que venan del noroeste, trayendo consigo un viento fro y molesto. El caballo buf y sacudi la cabeza, oliendo lluvia en el viento, y unos momentos ms tarde Cyllan sinti en su cara las primeras gotas. A menos que estuviese equivocada, el camino discurra aproximadamente de norte a sur, y se volvi en su silla para mirar hacia el norte, donde la plida cinta se perda entre los pliegues de bajas colinas. Lejos, en aquella direccin, aunque no tena manera de saber a qu distancia, estaban la Pennsula de la Estrella y el lgubre Castillo donde haba visto por ltima vez a Tarod. Estara todava all? No saba cunto tiempo haba pasado desde que se la haba llevado el Warp; si el Crculo le haba capturado de nuevo, a estas horas poda estar muerto... Se mordi con fuerza el labio, luchando contra la poderosa tentacin de dirigir su caballo hacia el norte y cabalgar hasta el lmite de su resistencia para alcanzar la costa y el Castillo. Pero esto sera una locura: el Crculo la culpaba de asesinato, y volver y ponerse a su alcance sera correr al desastre. Lo nico que poda hacer era rezar para que Tarod estuviese vivo, libre, y la buscase. Espole a su montura y descendi el empinado talud hacia el camino. La lluvia caa ahora con ms fuerza y el animal resbal varias veces sobre la hierba mojada; abajo, el camino haba adquirido un brillo suave. Al llegar al pie del declive, Cyllan volvi el caballo hacia el sur impulsndole hacia delante, y al emprender el animal un trote vivo y regular, se arrebuj en su capa para resguardarse lo ms posible de la lluvia. A ambos

lados, el bosque susurraba mientras el agua caa sobre los matorrales, y la noche adquiri un aspecto irreal; negras siluetas de rboles se alzaban a ambos lados del camino, y solamente la fra cinta blanca de ste ofreca un mezquino y obsesionante medio de orientacin. El ruido apagado de los cascos de su montura pareca hacer eco a los latidos de su propio corazn, y empez a sentir un inquietante cosquilleo en el crneo, como si un sexto sentido le advirtiese que era seguida por una sombra invisible. Sacudi esta idea de su cabeza, consciente de que era provocada por el cansancio y por las engaosas ilusiones de la oscuridad. Sin embargo, haba muchos peligros reales en un camino como se, y no poda, no se atreva, a detenerse en aquel solitario y desconocido paraje, al menos hasta que amaneciese. El caballo se par de pronto, interrumpiendo el ritmo hipntico de sus pisadas y haciendo que Cyllan volviese a la realidad. Aunque sta se dio cuenta de que haba estado a punto de quedarse dormida sobre la silla, otra sensacin la acometi: una sbita advertencia del instinto le deca que tena que mirar hacia atrs. Y esta vez no era producto de una imaginacin fatigada. Senta como una rigidez en los pulmones y en el cuello y, consciente de que tena que obligarse a no temblar desaforadamente, gir cautelosamente la cabeza. Eran cuatro figuras negras y amorfas que la seguan y se acercaban poco a poco en la penumbra. Por un instante una imagen terrible acudi a la mente de Cyllan (haba odo cuentos de fantasmas y demonios, de muertos que salan de sus horribles tumbas para perseguir al incauto pasajero), pero entonces, dbilmente, entre el zumbido del viento, oy un sonido metlico, como de un caballo mordiendo su bocado, y comprendi que los que la seguan eran seres de carne y hueso. Bandidos. Un miedo irracional nubl su mente, un miedo a la amenaza de un ataque fsico y demasiado humano; pero los hombres montados a caballo que se acercaban ms y ms eran bastante reales. Una mujer a lomos de un buen caballo, pero sola en la noche, sera presa fcil, y lo nico que caba esperar era que la degollasen, en el mejor de los casos.

El caballo bailaba de costado, presintiendo que algo andaba mal. Era posible, slo posible, que Cyllan pudiese dejar atrs a sus perseguidores, aunque la idea de que probablemente montaban caballos frescos mientras el suyo estaba casi agotado la hizo estremecerse hasta la medula. Pero no poda plantarles cara y luchar contra ellos; la huida era la nica esperanza de salvacin que crea tener. Contuvo el caballo, tratando de calmarle y de dar a los bandidos la impresin de que todava no se haba dado cuenta de su presencia. Pero se estaban acercando... Ahora poda or un dbil ruido de cascos que no eran los de su propia montura. Se llev cuidadosamente una mano al cuello y, con dedos temblorosos, solt el broche que sujetaba su capa. Al hacerlo, sinti la fuerte presin de la piedra del Caos sobre el pecho y el imprevisto recuerdo de su presencia le hizo sentir un destello de esperanza. Si Yandros, el gran Seor del Caos, velaba por ella, sin duda la ayudara, si poda... Levant las riendas, se afirm sobre la mojada silla, apret los muslos y las rodillas con todas sus fuerzas contra los flancos del animal; despus agarr el broche de manera que la aguja sobresaliese por entre sus dedos. El caballo salt hacia delante, lanzando un relincho de protesta, cuando la aguja del broche se clav en su piel, por detrs del arzn. Cyllan se agach sobre el cuello del animal, aferrndose desesperadamente a duras penas y rezando para no caer. Detrs de ella, sonaron nuevos ruidos en la noche: maldiciones y el sbito atronar de muchos ms cascos cuando los bandidos espoleaban sus monturas para darle caza. Cyllan azot la cruz del caballo con las riendas enlazadas, gritndole para que galopase ms de prisa. El corcel ech las orejas atrs y desorbit los ojos, y ella sinti que los poderosos msculos se hinchaban para realizar un mayor esfuerzo. La senda serpenteaba locamente delante de ellos, los rboles parecan volar, y Cyllan trat de no pensar en lo que poda ocurrir si algn animal nocturno se cruzaba de pronto en su camino. El sudor empapaba el cuello y los flancos del caballo; ste, percibiendo el miedo de la amazona, corra con todas sus

fuerzas, pero, aun as, Cyllan poda or cmo los bandidos se iban acercando. Tena la boca seca, la poca energa que le quedaba se estaba agotando rpidamente, su mximo esfuerzo no sera bastante para salvarla. Casi sollozando de terror, sigui azotando al animal, aunque saba que faltaban solamente unos minutos, como mximo, para que la alcanzasen. Yandros! El nombre brot de su garganta en un grito ronco, un ltimo grito de desafo. Delante de ella, la cinta de blancura cadavrica del camino se torci bruscamente, pareciendo hundirse en el bosque, y una frentica esperanza surgi de pronto en Cyllan. Si poda alcanzar los rboles, todava podra esquivarles... Por tenue que fuese, era una posibilidad! El caballo tom a toda velocidad la curva del camino, resbalando peligrosamente, y se encabrit y patin sobre aquel suelo traidor cuando un fuerte resplandor de antorchas brot de pronto de la oscuridad y unas voces broncas y airadas gritaron que se detuviese. Cyllan sinti que los cascos del animal resbalaban; se ech hacia delante, se agarr furiosamente a la crin y, con un ltimo esfuerzo, consigui sostenerse sobre la silla. Entonces el caballo se puso de nuevo de pie, y Cyllan vio el destello de una espada bajo la fuerte luz y oy que alguien lanzaba un juramento. Unas manos la asieron, mientras el caballo se detena y casi se caa, y la ayudaron a desmontar para caer de rodillas sobre el mojado suelo. En medio de su confusin, vio que otros caballos pasaban junto a ella por el camino, en direccin contraria a la suya; despus, la pusieron en pie y se encontr mirando el asombrado semblante de un hombre de edad mediana. Que Aeoris nos ampare! Es una mujer! Las palabras fueron puntuadas por los chasquidos de las llamas de la antorcha, que la lluvia trataba en vano de apagar. Aparecieron ms caras, grotescas bajo aquella luz, y alguien se apresur a abrir un frasquito de metal y ofrecrselo a Cyllan. Esta lo acept agradecida, aunque tena la garganta demasiado seca para hablar, y ech un largo trago del fuerte y ardiente licor. Bueno, tranquilzate. La voz del hombre que hablaba

expresaba preocupacin. Ahora ests segura, seora, nuestros hombres agarrarn a esos diablos asesinos y sern ahorcados antes de que amanezca. El acento era de la provincia de Chaun. Cyllan trat de expresar su agradecimiento, pero todava faltaba aire en sus pulmones y no poda hablar. Alguien le asi de un brazo para sostenerla, y otro pregunt ansiosamente: Ests herida, seora? Quieres decirnos lo que te ha pasado? El tono respetuoso de las preguntas hizo que Cyllan se diese cuenta de que aquellos hombres la haban tomado por una mujer de cierta calidad. Su ropa, junto con la evidente buena doma del caballo que montaba, haban creado una impresin que estaba muy lejos de la verdad, y la sorpresa estuvo a punto de producirle risa. Pero se domin, consciente de que era mejor no desilusionarles; descubrir su verdadera identidad poda ser muy peligroso. Pero sera un engao difcil de mantener. Necesitara inventar una historia plausible, ahora no se hallaba en condiciones de pensar rpidamente y con astucia. Para disimular, fingi que estaba a punto de desmayarse (como habra hecho una mujer distinguida en situacin tan apurada), y los hombres se mostraron inmediatamente solcitos, le pidieron disculpas, la ayudaron a llegar hasta el borde del camino e insistieron en que se sentase. Ella les sonri lnguidamente y murmur: Gracias..., sois muy amables. De nada, seora. Pero, dnde estn tus compaeros? Seguro que no has estado cabalgando sola. Esto era algo inconcebible para ellos, y Cyllan se dio cuenta de que tambin haban visto las manchas de sangre en su ropa y que su caballo llevaba una silla de hombre. Trag saliva y dijo: No..., yo... Eramos seis. Mi... mi hermano y yo, y cuatro criados. Y anticipndose a la siguiente pregunta, aadi: Uno de nuestros caballos de carga perdi una herradura y nos vimos obligados a acampar en el bosque para pasar la noche. Pero fuimos atacados y uno de los hombres de mi hermano fue muerto al defenderme. Se mordi el labio, esperando que el

dolor y el miedo que haba tratado de infundir a su voz fuesen suficientes para convencerles. Entonces, mi hermano me hizo subir a su caballo y le atiz, y ste sali galopando. Mir al que la interrogaba, muy abiertos los ojos ambarinos. No s lo que habr sido de ellos... La creyeron, al menos de momento, y uno dijo resueltamente: Le encontraremos, seora, puedes estar segura de ello! Si estn vivos coment otro, en voz baja. Cllate, Vesey. El que haba hablado primero le dirigi una severa mirada. La dama ha sufrido ya bastante sin tus funestas predicciones. Se volvi de nuevo a Cyllan. Enviaremos exploradores inmediatamente y, mientras tanto, dos de los nuestros te llevarn a la villa de Wathryn, que no est lejos de aqu. Se puso rpidamente en pie. Gordach, Lesk, vosotros acompaaris a la seora. Llevadla a Sheniya Win Mar, a la taberna del Arbol Alto, y ms tarde me reunir all con vosotros. Tendi una mano a Cyllan y se inclin cortsmente . Maana tendrs noticias nuestras, seora; te lo prometo. Cyllan asinti con un lento movimiento de cabeza y le dio las gracias; despus dej que sus compaeros la ayudasen a montar el caballo, que estaba plantado en el borde del camino, con la cabeza gacha por la fatiga. Les asegur que poda cabalgar sin ayuda, pero el ms viejo de los dos hombres insisti en sujetar las riendas y caminar delante de su montura, mientras el otro cabalgaba a su lado con la espada corta desenvainada y reposando sobre sus muslos. La luz de las antorchas qued atrs, y Gordach, su acompaante ms joven, asegur a Cyllan que no corran peligro viajando a oscuras; la villa quedaba a menos de una milla de distancia y, adems, la lluvia estaba amainando; en cualquier momento saldran las dos lunas para guiarles. Era un joven parlanchn y sigui hablando, mientras los caballos avanzaban con paso cansino. Cyllan se enter de que sus salvadores formaban parte de una milicia de voluntarios constituida por orden del Margrave de la provincia, en un intento de poner coto a las cada vez ms frecuentes tropelas de los bandidos. Todas las poblaciones relativamente importantes tenan ahora estas milicias, le dijo Gordach, y no menos de

catorce facinerosos haban sido juzgados y ejecutados slo en su distrito. Y ahora, con las ltimas noticias llegadas del norte, sin duda tendran todava ms trabajo. Cyllan sinti un escalofro de inquietud y dijo: Qu ltimas noticias...? Gordach sonri con orgullo. Las trajo el correo una hora antes de que salisemos a patrulla r, seora. La nuestra debe ser una de las pocas poblaciones, aparte de las capitales de provincia, que tiene conocimiento de ellas. Hizo una pausa, para dar mayor nfasis a sus palabras, y murmur confidencialmente: Noticias de la Pennsula de la Estrella. Cyllan cerr los puos sobre las riendas y hundi las manos en la crin del animal para que Gordach no viese que estaba temblando. Tratando de mantener la voz tranquila, dijo: No he odo decir nada de eso. No; a decir verdad, ninguno de nosotros conoce todava los detalles. El correo lleg agotado, y su mensaje no ser hecho pblico hasta maana. Pero creo y Gordach sonri de nuevo, claramente deseoso de impresionarla que se trata de un peligroso asesino que ha escapado de la custodia del Crculo junto con su cmplice. Conque haba empezado la caza... Cyllan se pas la lengua por los labios, que se haban secado sbitamente, y Gordach sigui hablando, satisfecho. Sabremos los detalles al amanecer, y espero que tendremos una descripcin de los dos forajidos. He odo decir que la noticia fue trada por un ave mensajera desde la Tierra Alta del Oeste. Si esto es verdad, es un invento maravilloso, pues el mensaje habra tardado das, en vez de horas, en llegar a nuestro Margrave. Cambi de posicin sobre la silla, agarrando con fuerza la espada que reposaba en sus muslos. Ojal viniese a la provincia de Chaun el hombre al que buscan. Nos ganaramos una buena recompensa si fusemos nosotros quienes le prendisemos! Cyllan no respondi, y el hombre que caminaba delante de su caballo volvi la cabeza, mirando por encima del hombro.

Cllate de una vez, Gordach. La seora no est de humor para escuchar tu chchara. Disculpe, seora, pero, si no le avisara, seguira charlando hasta que se le cayese la lengua de la boca. Cyllan asinti con la cabeza, pero todava no se atrevi a hablar. Gordach guard silencio y, cuando ella levant de nuevo la cabeza, vio que se estaban acercando a la villa. Las achaparradas siluetas de las casas se recortaban contra el cielo, y un halo de luz brotaba de la ventana de una de ellas, a pesar de lo avanzado de la hora. Al aproximarse ms, un centinela invisible les dio el alto desde la oscuridad, y Lesk respondi bruscamente. Deteniendo el caballo de Cyllan, se adelant solo, y ella oy un breve intercambio de palabras con que ste explicaba su presencia; despus volvi y tir del caballo. Un hombre envuelto en una gruesa capa se llev cortsmente un dedo a la frente cuando pasaron frente a l y entraron con los caballos en la poblacin. Aunque no era grande, en comparacin con otras del interior, Wathryn era sin duda una villa prspera y de mucho movimiento. Acres de bosque haban sido talados al crecer lo que empez siendo solamente una colonia forestal, y Wathryn poda jactarse ahora de tener varias mansiones de mercaderes, un juzgado donde se celebraban juicios y se dirigan los negocios locales, y una plaza de mercado pavimentada. Pero ahora estaba todo tranquilo, aunque Cyllan pudo or el sonido de un saetn no lejos de ellos, donde un riachuelo haba sido domeado. Casi hemos llegado, seora dijo Gordach, sin dejarse amilanar por el ceo de Lesk. Los cascos de los caballos resonaron con fuerza al llegar a la plaza del mercado, y Cyllan pudo ver un edificio largo y bajo que daba a la plaza, con la fachada adornada por la pintura estilizada de un roble de gran tamao. Una sola luz brillaba en una ventana de la planta baja, y Lesk se detuvo delante de la puerta y llam con fuerza con el puo. Sheniya Win Mar! Soy Lesk Barith. Traigo una invitada que necesita de tu hospitalidad! Un minuto ms tarde se abri la puerta y se asom una mujer

rolliza y de edad mediana, que abri mucho los ojos al ver a Cyllan y a su escolta. Que Aeoris nos ampare, qu significa esto a esta hora? Has perdido el juicio, Lesk Barith? Lesk le explic brevemente lo ocurrido, mientras Cyllan permaneca sentada muda en su caballo, tratando de calmar el miedo creciente que amenazaba con sofocarla. La noticia de su fuga estaba ya circulando y haban puesto precio a su cabeza; por la maana, la gente de la poblacin podra comparar su cara y sus peculiares cabellos con la descripcin de la perseguida asesina. Dese desesperadamente emprender la fuga, hacer que su caballo diese media vuelta y alejarse al galope mientras estuviese a tiempo; pero tanto ella como el animal estaban agotados; la huida la delatara inmediatamente y no poda esperar librarse de una persecucin. Al menos tena unas pocas horas de plazo; era mejor aferrarse a su historia y esperar una oportunidad para marcharse sin ser advertida..., si es que se presentaba esa opor tunidad. Sheniya Win Mar escuch lo esencial de la historia de Cyllan y su instinto natural pudo ms que su enfado por haber sido molestada. Reprendi severamente a Lesk por hacer esperar a la dama con su charla y despus sali al encuentro de la joven en cuanto los otros la hubieron ayudado a desmontar. Ven, seora, pronto entrars en calor y estars cmoda. Cunto debes de haber sufrido! No quiero pensar en ello; pero ahora ests a salvo. Ven, entra e ir a buscar para ti el mejor silln... Cyllan oy el ruido de los cascos del caballo que Lesk se llevaba de all. Resisti la tentacin de mirar ansiosamente atrs por encima del hombro y, lanzando un profundo y nervioso suspiro, se dej llevar por su husped al interior de la casa. Captulo segundo El halcn era apenas ms que una mota contra el cielo turbulento, una forma diminuta que volaba velozmente hacia el este, a favor del viento. Era muy improbable que cualquier observador casual lo hubiese advertido, pero el hombre que estaba sentado al abrigo de una protuberancia rocosa en la

vertiente de las colinas entre Han y la provin cia Vaca haba visto aparecer el ave en el horizonte y observaba ahora su rpido progreso aguzando los ojos verdes. Tarod no saba por qu despert el halcn su inters y le produca cierta inquietud; pero haba algo deliberado en su vuelo, como si viajase para alguna misin por encima y ms all de su instintivo impulso. Y el hecho de que viniese del noroeste, que era la direccin de la Pennsula de la Estrella, poda ser muy significativo. El ave casi se perdi de vista y Tarod cambi de posicin, estirando una pierna para librarla de un calambre incipiente, y apoyando la espalda en la roca. La maana era fra, pero l no estaba todava en condiciones de reemprender viaje; haba caminado durante casi toda la noche y, adems de estar fsicamente fatigado, necesitaba tiempo para reflexionar sobre lo que tena que hacer. Haba salido de la Pennsula de la Estrella de una manera espectacular que no deseaba experimentar de nuevo. Antes de partir, jur a Keridil que nada tena contra el Crculo, pero crea que el Sumo Iniciado no tendra en cuenta su palabra. Keridil quera vengar a los que haban muerto... y tambin quera la piedra del Caos. Aquella gema era el eje alrededor del cual giraba todo ese feo asunto, y Tarod tuvo que sofocar la escalofriante mezcla de deseo y aversin que siempre le acometa cuando pensaba en ello. Por mucho que hubiese preferido negarlo, necesitaba la piedra; era parte vital e integral de l, pues era el recipiente de su propia alma. Sin ella, solamente poda esperar vivir a medias. Pero la piedra era tambin una maldicin, pues le ataba a un yo interior cuya esencia tena su origen en el mal, y se era el dilema que haba obsesionado a Tarod desde que haba descubierto la naturaleza de la gema. Ya ndros, Seor del Caos, despert en l recuerdos de un pasado tan antiguo que casi desafiaba la imaginacin, y no poda negar que aquel pasado tena un terrible atractivo. Sin embargo, reconocer el verdadero poder de la piedra y aceptar todo su potencial sera volver la espalda a lo que haba tenido como sacrosanto. Haba sido un

alto Adepto del Crculo, un siervo escogido de los dioses del Orden; el Caos era anatema para l. Y sin embargo, deba su existencia a aquellos poderes malignos... Era una paradoja que no poda resolver y que se complic an ms por el hecho de que tambin deba la vida a Yandros. De no haber sido por la intervencin del Seor del Caos, a travs de Cyllan, habra sufrido la espantosa muerte ordenada por Keridil, y la piedra habra cado en manos del Crculo. Esto habra contrariado el plan de Ya ndros; Tarod comprenda perfectamente que el malvado Seor segua queriendo emplearle como vehculo para sus planes de desafiar el rgimen de Aeoris y los dioses del Orden, y Yandros crea que, en la prueba final, las antiguas afinidades romperan cualquier barrera que Tarod tratase de levantar contra ellos. Se estremeci interiormente ante la idea, pues saba que, si tena de nuevo la piedra en su poder, sera muy fcil sucumbir a su funesta influencia. Y aunque quera sobrevivir, la idea de que esa supervivencia lo convirtiera en un pen en el juego mortal de Yandros haca que se le helase la sangre en las venas. Sin embargo, no se atreva a dejar la cuestin sin resolver y, despus de su huida de la Pennsula de la Estrella, se haba dado cuenta de que slo un camino se abra ante l. Cuando le fue revelada la naturaleza de la piedra, y ya le pareca que haca de ello mucho tiempo, se jur a s mismo llevar la joya a la Isla Blanca, en el lejano Sur, y darla a guardar al nico ser lo bastante poderoso para combatir la fuerza de Yandros: el propio Aeoris. El conflicto con el Crculo y todo lo que vino despus le haba hecho dudar de la prudencia de aquella decisin; pero ahora no vea ningn camino alternativo. Haba servido fielmente a Aeoris, aunque Keridil dijese lo contrario, y solamente el propio Seor Blanco poda resolver definitivamente su terrible dilema y librarle de la agobiante carga de la piedra. Pero llegar a la Isla Blanca sera tarea intil a menos que pudiese encontrar a Cyllan... Tarod entrecerr los ojos al sentir un sbito y agudo dolor. Haba tratado de no pensar en Cyllan, consciente de que, a pesar de lo que le deca su instinto, no tena pruebas de que ella

siguiese con vida. Cuando el caballo del Margrave se haba lanzado en pleno torbellino del Warp, con ella sobre el lomo, haba desfogado su desesperacin en un estallido de furor. Pero ahora que su mente haba tenido tiempo de serenarse y de reflexionar, se daba cuenta de que si Yandros manipul una vez los acontecimientos en su propio favor, poda hacerlo de nuevo, y el bien de Cyllan interesaba mucho al Seor del Caos. La intuicin le deca que Cyllan viva, y crea que, si ella poda conservar su libertad, viajara hacia el sur, hacia Shu-Nhadek, sabiendo que tambin l lo considerara su meta. Pero encontrara peligros en el camino, sobre todo por parte del propio Crculo. Seguramente habran puesto precio a la cabeza de Cyllan, como a la suya propia, y Keridil no ahorrara esfuerzos para encontrarles a los dos. Cyllan tena la piedra del Caos, pero era de poco valor para ella, mientras que l, sin la piedra, corra un grave peligro. Haba empleado todo el poder que le quedaba para escapar de la Pennsula de la Estrella, y el esfuerzo fue casi excesivo para l; haba tenido que confiar en su antigua afinidad con los orgenes caticos del Warp y dejar que ste le llevase donde quisiera y, aunque sobrevivi, la experiencia le haba agotado completamente. El Crculo poda esperar que emplease sus dotes de hechicero para descubrir el paradero de Cyllan y correr inmediatamente a su lado; Tarod saba que, sin la piedra alma, sus poderes no eran suficientes para semejante hazaa. Sus condiciones eran poco mejores que las de un Iniciado de alto rango, y necesitara de todos sus recursos fsicos para poder compensar la prdida de sus facultades de hechicera si tena que encontrar a Cyllan antes que lo hiciera el Crculo. Sonri irnicamente en su fuero interno, consciente de que haba hecho muy poco para atender a sus propias necesidades fsicas. No haba descansado desde su espectacular huida del Castillo; no tena comida ni agua, ni dinero para comprarlas. Aunque hubiese caza en esas ridas colinas y fuese l un arquero bastante hbil, no poda hacer brotar un arco del aire. Sus nicos bienes eran la ropa que vesta, una insignia de oro de Iniciado y las pocas fuerzas que podan quedarle.

Cambi de nuevo de posicin y mir al cielo. Detrs de una capa de inquietas nubes, el sol marchaba hacia el bajo meridiano de una primavera nortea. El viento del norte empezaba a soplar con ms fuerza, y en el horizonte, donde los montes eran ms altos y desiertos a medida que se acercaban a la triste regin minera de la provincia Vaca, las nubes adquiran un feo color purpreo que presagiaba lluvia. Calcul que los primeros chaparrones tardaran varias horas y, mientras tanto, el cambio del viento significaba que su oquedad en la roca era el mejor refugio para l. Haba hecho bien en descansar antes de continuar su viaje; estaba cerca del agotamiento, y el sueo era ahora ms importante que la comida. Adems, esos montes desnudos, con sus viejos y desiertos caminos, eran un lugar de descanso ms seguro que cualquiera que pudiese encontrar en las ms pobladas tierras de labranza. La roca era un lecho duro e incmodo, pero Tarod se instal lo mejor que pudo, arrebujndose ms en la gruesa capa. El viento, que soplaba a rfagas, gimi en su mente como la voz lejana de un sueo medio olvidado, y a los pocos minutos Tarod se qued dormido. El instinto le despert segundos antes de que los ruidos de cascos de caballo y de una fuerte respiracin se mezclasen con el gemido del viento. Abri los ojos verdes y contempl una silueta monstruosa que cubra la mitad del turbulento cielo. Un fuerte olor animal penetr en sus fosas nasales, y Tarod se qued rgido de la impresin, sin saber si aquella aparicin era real o surgida del abismo de una pesadilla. Se oy una carcajada ronca y el monstruo se movi, descomp onindose en las formas de dos hombres montados a caballo e indiscutiblemente reales. El durmiente se despierta. El acento era gutural, y Tarod presumi que tena su origen en el lejano norte de la provincia Vaca. No le gust el tono de voz. S bienvenido en tu regreso al mundo, amigo. No es para ti un honor tener a tan buenos compaeros para recibirte? Alguien ri entre dientes detrs de Tarod; ste volvi rpidamente la cabeza y vio a otros tres jinetes a su espalda. El

que haba redo era un joven picado de viruelas y de expresin bobalicona, que tendra diecisis o diecisiete aos; los otros eran mayores pero no ms agradables, y Tarod se dio cuenta de que eran, pues no podan ser otra cosa, un grupo de bandidos. Suspir, se apoy de nuevo de espaldas en la roca y cerr una vez ms los ojos. No llevaba encima nada que valiese la pena; por lo tanto, no era probable que esos rufianes de aspecto siniestro le causasen muchas molestias; pero le irritaba su inoportuna llegada. El jefe, un individuo delgado como una serpiente y que luca una extraa mezcla de chucheras robadas sobre una sucia pelliza, buf con fuerza. Parece que nuestro amigo no aprecia nuestra amabilidad al detenernos para pasar un rato con l. Hizo avanzar su caballo y toc a Tarod con la punta de una bota. Tarod abri los ojos. En pie, amigo! Tarod le mir fijamente. Me lo dices a m? El joven ri de nuevo y el jefe hizo una burlona reverencia. Te pido perdn, seor, si te he ofendido. Pero no veo a nadie ms a quien dirigirme. Los otros rieron ruidosamente y su jefe sonri, correspondiendo a su aprobacin. Su caballo se acerc todava ms y los otros siguieron su ejemplo, de manera que Tarod se vio estrechamente rodeado. Tal vez nuestro amigo tiene una legin de demonios ocultos en el bolsillo, Ravakin sugiri uno de ellos. Quiz se ha imaginado que les hablabas a ellos. Ravakin sonri de nuevo, afectadamente, mostrando los dientes cariados. Es ms probable que lleve un caballo y unas alforjas ocultas en la manga. Tal vez querr mostrrnoslos, como prueba de camaradera y de buena voluntad. Por segunda vez, la punta de una bota golpe las costillas de Tarod. Vamos, amigo, dnde estn tus cosas? Las ests viendo con tus propios ojos, am:go dijo tran quilamente Tarod.

El viajero tiene sentido del humor se burl Ravakin. Un hombre robusto que estaba a su lado ri por lo bajo. Crees que sera tan divertido si encendisemos una fogata debajo de l? Desde luego, sera mucho ms hablador. Nadie que est en su juicio se aventura en estos montes si quiere conservar la vida; ha de tener un tesoro en alguna parte. Y nos dir dnde est. Se lami los labios. Cuando nosotros le hayamos divertido durante un rato, nos suplicar que le dejemos decirlo. Evidentemente, pretenda con sus palabras debilitar la confianza de Tarod, y le contrari que aquel hombre de cabellos negros se limitase a sonrer dbilmente. Frunci el entrecejo e hizo un ademn al ms corpulento de sus compaeros. Regstrale. Ve lo que lleva encima. No te molestes. Tarod se levant con una agilidad y una rapidez que le sorprendi. Se ech la capa atrs y dijo, con voz engaosamente amable. No tengo dinero, ni bienes, ni nada que pueda interesaros, caballeros. Si queris buscar un caballo, podis hacerlo con mi beneplcito. No lo encontraris, porque no tengo ninguno. Ahora empez a hablar el joven, en una voz slo cascada a medias. Tal vez dice la verdad, Ravakin. No hemos visto nada, y no se podra esconder un gusano en este erial... Cierra ese pico! le replic severamente Ravakin. No puede haber venido de ninguna parte, sin un caballo y provisiones. Amit, Yil, daremos a nuestro amigo una pequea leccin de camaradera para aflojarle la lengua. Mientras hablaba, hizo avanzar su caballo de manera que el flanco roz a Tarod y le hizo perder el equilibrio. En el mismo momento, dos de los otros adelantaron sus monturas, empujndole hacia Ravakin y levantando una nube de polvo sofocante con los cascos. Ray! La sbita exclamacin hizo que el jefe de la banda se detuviese en seco. Qu lleva debajo de la capa? Los ojos maliciosos y curiosos de Ravakin se fijaron en Tarod, pero Amit, que era el que haba hablado, reconoci el smbolo

distintivo antes que su jefe. Maldita sea, Ray, es un Iniciado! Un Iniciado? El jefe le dirigi una mirada fulminante. Por m, podra ser el Margrave de los Siete Infiernos! Se inclin hacia delante sobre la silla, echando sobre la cara de Tarod un aliento caliente, que apestaba a comida rancia. Le daremos este ttulo. Nuestro eminente amigo, el Margrave de los Siete Infiernos. Vamos, Margrave. Vas a bailar para nosotros hasta que nos hartemos de ti, y entonces te quitaremos esa bonita chuchera si no tienes nada mejor que ofrecernos. Tarod no dijo nada, no se movi, y Ravakin, lentamente y regocijndose en ello, sac un largo cuchillo del cinto. Acarici el mango con el dedo pulgar. Me has odo, Margrave de los Siete Infiernos? Vamos a enviarte a tus propios dominios... Alarg la mano y, con una seguridad fruto de la prctica, toc con la punta del cuchillo el cuello de Tarod, mientras dos de sus hombres empezaban a silbar sin la menor armona. Divirtenos, Margrave. Veamos cmo bailas a nuestro son! Tarod haba permanecido impasible durante las chanzas de los bandidos, pero, de pronto, la clera hirvi en l, y otro sentimiento familiar resurgi con ella. No hizo ningn movimiento para desafiar a sus atacantes, sabiendo que estaba en desventaja e inseguro de la fuerza que podra ejercer contra ellos, si es que le quedaba alguna. Pero la clera despert otras emociones y comprendi que, por muy dbil que estuviese, todava poda enfrentarse con ventaja a semejante pandilla de arrogantes imbciles. Ravakin dijo pausadamente, pero con un cambio brusco en el tono de la voz que hizo que el jefe de la banda frunciese el entrecejo. La hoja del cuchillo oscil, y Tarod, con desdeoso ademn, la apart a un lado. El rostro de Ravakin enrojeci de ira, y el hombre le habra asestado una cuchillada si el caballo no hubiese retrocedido, percibiendo algo que todava estaba ms all de la comprensin de su amo. Los ojos verdes buscaron los grises desvados de Ravakin, y Tarod aguant con firmeza la

mirada del jefe bandolero. Te dar una oportunidad dijo suavemente Tarod. Ocpate de tus asuntos, asalta a algn otro viajero y djame en paz. Es mi lt imo aviso, Ravakin. Ravakin sigui mirndole unos momentos; des pus, ech la cabeza atrs y lanz una carcajada. Me amenaza! Me amenaza nada menos que el Margrave de los Siete Infiernos! Sus secuaces, tranquilizados, rieron con l. Sin un cuchillo, sin una espada, sin tener siquiera un palo, se imagina que puede asustarme! La risa se convirti en hipo y Ravakin se enjug la nariz y los ojos lacrimosos con la manga. Entonces su amplia sonrisa se transform bruscamente en una fea mueca, y dijo despectivamente: Matadle. En su afn de imitar los cambios de humor de su jefe, los hombres se rean todava, y se mostraron lentos en reaccionar a la orden. Antes de que pudiesen hacer un movimiento, Tarod alz la mano izquierda, la cerr sobre el morro del caballo de Ravakin, y pronunci una sola palabra incomprensible. El animal relinch y se encabrit y Tarod tuvo el tiempo justo de agacharse a un lado para evitar que le alcanzasen los cascos. El jefe de los bandidos lanz una exclamacin de asombro que inmediatamente se convirti en grito de terror cuando el asustado animal empez a corcovear. Perdi el equilibrio, se inclin hacia un lado en la silla y cay sobre el polvo con un fuerte golpe. El caballo salt y el grito de Ravakin se convirti en rugido de furia insensata mientras trataba de ponerse en pie e intentaba agarrar a tientas su cuchillo perdido. Se estaba incorporando, cuando unos dedos terriblemente vigorosos le agarraron del cuello y le torcieron la cabeza en un ngulo horrible, hasta que, retorcido y presa de dolor, qued enfrentado a los ojos verdes y fros, como el hielo, de Tarod. Los hombres que le sobrevivieron, no pudieron nunca imaginar los horrores que vio Ravakin en aquel momento; las ilusiones conjuradas por Tarod slo l poda verlas, y eran fruto de un antiguo y malvolo poder que se regocijaba en el tormento. Lo nico que vieron fue el aura oscura y maligna que envolva al hombre que, hasta haca unos momentos, haba sido una presa

fcil y divertida. Sus caballos relincharon y se encabritaron, y dominando aquel ruido, vibr el grito de Ravakin, como una splica y una protesta incoherente, mientras su mente rebasaba los linderos de la locura. Sus ojos se desorbitaron y su rostro se ti de prpura; sus manos araaron desesperadamente los indescriptibles fantasmas que caan sobre l y en medio de los cuales pareca arder la cara cruelmente sonriente del extranjero de cabellos negros. Se retorci y se encogi, con un gruido ahogado y con la lengua fuera de la boca, como una serpiente hinchada, y entonces, los pasmados hombres oyeron un solo y estremecedor chasquido: Tarod, con una sola mano, haba roto el cuello de Ravakin. La pandilla de bandidos no esper a presenciar el terrible final de su jefe. Cuando Tarod se volvi hacia ellos, enfurecido y previendo un ataque por la espalda, estaban ya dando la vuelta a sus monturas y golpeando frenticamente sus flancos con los tacones de las botas, espolendoles para alejarse de all, dondequiera que fuesen. Sus voces, agudizadas por el pnico, incitaban a los animales a continuar su carrera, y Tarod se qued mirndoles, mientras su furia ciega se extingua poco a poco. Las voces de los bandidos y el estruendo de los cascos de sus monturas se perdieron con el zumbido del viento. Tarod se tambale hacia atrs y se apoy en la roca, sbitamente dbil y agotado. A menos de dos pasos yaca Ravakin, con la lengua fuera y los redondos ojos mirando estpidamente un guijarro a un pie de su nariz. Tarod se sinti asqueado y tuvo nuseas al contemplar el cadver. Lo que hizo fue puramente malfico. Habra sido mucho ms sencillo matar al jefe de los bandoleros sin emplear una crueldad tan salvaje, y sin embargo, haba sido incapaz de resistir la tentacin. El poder haba surgido en l y lo haba empleado... Mir su mano izquierda y la estropeada base del anillo que llevaba todava en el dedo ndice. Incluso sin la piedra del Caos haba maldad en l. Recuperada la piedra, no le sera mucho ms difcil luchar contra tan nociva influencia? Pisando los talones a esa idea, le acometi la aguda impresin de que se estaba compadeciendo a s mismo. Ms importante que su bienestar era el de Cyllan, que llevaba la piedra del Caos

y careca del poder de Tarod para protegerse. Si tena que encontrarla, su pragmatismo le adverta que no deba perder tiempo y s emplear todos los recursos que tena a mano, fuesen cuales fueren las protestas de su con ciencia. Se irgui, se plant junto al cadver y lo empuj con un pie para que rodase sobre la espalda. Haciendo caso omiso de aquella mirada ciega y acusadora, registr el cuerpo de Ravakin. Adems de la espada corta, el jefe de bandoleros llevaba un cuchillo afilado y bien equilibrado en una vaina bordada, sin duda propiedad de alguna vctima anterior, y una bolsa debajo de la pelliza, con monedas por un total de unos cincuenta gravines y un puado de pequeas pero valiosas gemas. Lo suficiente, al menos, para permitir a Tarod revestir una imagen que no despertase sospechas en las poblaciones provincianas. Levant la mirada y vio el caballo del muerto, quieto a poca distancia, con la cabeza gacha y observndole. Evidentemente, le haban enseado a no moverse cuando nadie lo montaba y, una vez mitigado su miedo, obedeci aquellas enseanzas. Tarod levant una mano y chasc los dedos, emitiendo al mismo tiempo un grave sonido gutural. El caballo levant las orejas y se acerc, vacilando al principio y despus con ms confianza, obedeciendo la orden mental con que Tarod acompa el movimiento. Era un buen animal, un bayo corpulento y poderoso; ningn bandido que estuviese en su sano juicio empleara una montura que no fuese vigorosa y segura, y Ravakin haba sido un experto a su propia e infame manera. El caballo permaneci pasivo mientras Tarod examinaba las alforjas. En ellas encontr ms monedas, un collar femenino de bronce y esmalte, un braza lete haciendo juego y una buena cantidad de carne seca y trozos de fruta fermentada; las raciones adecuadas para un hombre que viajaba ligero pero neces i-taba una buena manutencin. Haba tambin una bota de vino, vaca en tres cuartas partes, pero que poda utilizarse para llevar agua. Tarod bebi el resto de su contenido y comi uno de los pedazos de fruta seca mientras comprobaba las guarniciones del animal; guard el cuchillo envainado en el cinto y, por ltimo, salt sobre la silla del bayo. Cuando el animal levant la cabeza y buf, ansioso por alejarse

de aquella roca que ola a muerte, Tarod sac el collar y el brazalete de la alforja y los dej caer sobre el cuerpo de Ravakin, produciendo un dbil y fro tintineo. Los secuaces del bandido no se atreveran a volver all; con un poco de suerte, el cadver sera encontrado por algn minero de la provincia Vaca y, posiblemente, las joyas seran devueltas a su legtima duea, si segua con vida. Mir por encima del hombro. Las nubes de lluvia estaban ahora a poco ms de una milla, pero crey que el bayo poda dejarlas atrs. Volviendo la cabeza del animal hacia el sur, lo lanz a medio galope a lo largo del accidentado camino. Cyllan se despert y vio el fantasmal resplandor que precede a la aurora dando un plido relieve al ventanuco de su habitacin en la posada del Arbol Alto. Se volvi en la blanda cama, arrebujndose ms en las gruesas mantas y, hasta despertar del todo, se qued mirando la ventana. Alarmada, se incorpor de un salto. No haba pretendido dormir tanto tiempo. Aunque todava era de noche, el dbil resplandor en el este le deca que la maana no estaba lejos, y ella haba proyectado alejarse de Wathryn antes de que nadie se levantase. Salt de la cama, estremecindose al percibir las protestas de su cuerpo. La cada que haba sufrido la haba magullado fuertemente y ahora empezaba a dejarse sentir todo el efecto de aquellas contusiones. Para empeorar las cosas, durante su estancia en el Castillo de la Pennsula de la Estrella haba perdido la costumbre de estar largas horas sobre la silla. La carrera, en especial la huida de los bandidos, haba castigado todava ms sus msculos. Pero no importaba; tena que marcharse de all; despus de lo que el joven Gordach le revelase inconscientemente la noche pasada, no se atreva a permanecer en la poblacin ni un solo instante despus de que amaneciese. El aire era muy fro, y Cyllan se envolvi en una de las mantas antes de acercarse a la ventana y agacharse para mirar al exterior. La noche anterior se encontraba demasiado fatigada para captar nada que no fuese lo que tena ms cerca; lo nico

que recordaba era una plaza de mercado y la cara rolliza y asombrada de Sheniya Win Mar cuando su escolta la haba llevado a la puerta de la posada. La posadera la haba empujado a una larga habitacin de techo bajo, donde el latn y el estao brillaban a la luz del fuego, y le haba trado toallas calientes y una bata seca que le estaba grande. Ella se haba sentado al amor de la lumbre medio aturdida, mientras le servan un cuenco de estofado caliente y una copa de vino. Sheniya ataj enrgicamente los intentos de Lesk Barith de interrogar a su invitada y, cuando se hubo marchado, desilusionado el hombre, la posadera perdi su inicial temor de dar albergue a semejante dama (Cyllan sonri irnicamente al recordarlo) y pronunci un torrente de comentarios, recuerdos y opiniones que haba permitido a Cyllan comer sin decir nada. Resultaba que Sheniya era viuda y que sus dos hijos haca tiempo que haban abandonado el nido, por lo que le quedaba una reserva importante de instinto maternal que ahora prodig de lleno a su invitada. Al fin, despus de haber estado dos veces a punto de caer en el fuego a causa de la fatiga, Cyllan fue ayudada a subir una estrecha y empinada escalera y a meterse en la cama en la mejor habitacin de la posada, y Sheniya se despidi con un ltimo y encarecido ruego de que la llamase inmediatamente, si la dama necesitaba algo. Cyllan mir la desierta plaza del mercado y pens que lo que necesitaba era su caballo, ensillado y con provisiones, y una buena ventaja sobre los que sin duda la perseguiran cuando las noticias de la Pennsula de la Estrella llegaran hasta la posada del Arbol Alto. Hasta aquel momento, haba dicho Gordach, solamente unos pocos dignatarios locales conocan la naturaleza del mensaje trado por un halcn desde la fortaleza del Crculo, pero cuando todo su contenido fuese de conocimiento pblico, Cyllan se hallara en gran peligro. Keridil tena que haber dado la descripcin de la muchacha que escap del Castillo despus de matar al hijo del Margrave de Shu, y sus cabellos y sus ojos, tan caractersticos, seran suficientes para delatarla al instante. No poda esperar que se sostuviese la historia urdida a toda prisa que haba contado a sus salvadores; en la confusin que sigui a

la caza le haba dado buen resultado, pero no resistira una investigacin ms a fondo. Si tena que conservar su libertad y su vida, tena que huir. Estaba a punto de alejarse de la ventana cuando una sombra que se movi, sbitamente, al otro lado de la plaza retuvo su atencin. El fuerte resplandor de una linterna brill entre dos casas y apareci un hombre, bostezando y envuelto en una gruesa capa, que cruz las mojadas losas en direccin a una tabla monoltica de piedra que se alzaba solitaria en el centro de la plaza. Cyllan haba visto Piedras de la Ley en todas las pequeas poblaciones por las que haba pasado durante sus duros aos como conductora de ganado. Se erigan en las plazas del mercado, en los muelles, en realidad en todos los lugares donde sola congregarse la gente, y en sus melladas superficies se fijaban los documentos de vital importancia para los vecinos. La noticia de la muerte de cualquiera de los tres lderes del pas o del Margrave de la provincia tena que ser fijada en la Piedra de la Ley, as como todos los nuevos edictos promulgados por la Corte del Alto Margrave en la Isla del Verano; de hecho, cualquier informacin que tuviesen que saber todos los hombres, mujeres y nios del distrito o de todo el mundo. Se pas la lengua por los labios, que se le haban secado de pronto al observar que el hombre se detena delante de la Piedra de la Ley y sacaba de debajo de los pliegues de su capa un rollo de pergamino y un martillo corto y de cabeza roma. Momentos despus, el sordo martilleo que produjo el hombre al clavar el pergamino en la Piedra de la Ley rompi el silencio de la noche. La coincidencia era demasiado elocuente. Aquel aviso slo poda referirse a ella y a Tarod. Y cuando despuntase la aurora, redoblara un tambor en la plaza del mercado para que acudiesen todos hacia la Piedra, donde seran ledos con voz fuerte los detalles del bando, para que ningn vecino se perdiese la importante noticia. No por primera vez maldijo Cyllan su falta de instruccin. No saba leer, y si quera saber lo que deca el bando, tendra que esperar a que amaneciese y se le diera lectura oficial. Pero no se

atreva a esperar. Si, como crea, el pergamino era un edicto de la Pennsula de la Estrella, la milicia de la provincia habra sido puesta sobre aviso mucho antes de fijar el anuncio y, a estas horas, deba de haber emp ezado la caza. Lo ms probable era que los hombres que la haban salvado de los bandidos hubiesen dado ya su descripcin y se hubiesen dado cuenta de la identidad de la persona a quien haban salvado. La milicia poda llegar en su busca en cualquier momento; tena que marcharse, y hacerlo en seguida. El vigilante, todava bostezando, haba terminado su tarea y se alejaba, con su linterna oscilando como un fuego fatuo. Los ojos de Cyllan se adaptaron mejor a la oscuridad, y mir a su alrededor. Para su inmenso alivio, vio que la ropa que llevaba cuando haba llegado a la posada estaba delicadamente plegada sobre una silla, limpia y seca. Sheni ya Win Mar se haba excedido en el cumplimiento de su palabra; prometi que las prendas estaran secas por la maana, pero, por lo visto, la aparente categora de su invitada la haba inducido a terminar su tarea antes de irse a dormir. Mientras tiraba la manta y empezaba a vestirse, temblando, Cyllan pens irnicamente que las ltimas horas le haban dado una visin inesperada de lo que deba ser la vida de una dama de calidad. Gente pendiente de cada una de sus palabras, ansiosa de obedecer sus rdenes y de cuidarle... Era una lstima, pens, que no pudiese disfrutar plenamente de ese trato. Ahora, con todas las fuerzas del Crculo probablemente en pie para encontrarla, era del todo inverosmil que volviese a presentrsele una oportunidad semejante. Cautelosamente, meti una mano debajo de la almohada y sac la piedra del Caos, tratando de no dejarse atraer por su ojo solitario y chispeante. La guard en su corpio (era una lstima que la falda larga y el justillo fuesen tan poco prcticos para una huida veloz y sigilosa, pero nada poda hacer al respecto), despus se pas rpidamente los dedos por los plidos cabellos y se acerc de puntillas a la puerta. La hostera estaba en silencio. Ninguna luz delatora se filtraba por debajo de ninguna puerta, y la empinada escalera estaba envuelta en la oscuridad. Rezando para no pisar en falso, se

desliz escalera abajo y se detuvo un instante, aterrorizada, cuando una vigueta cruji en alguna parte del viejo edificio. Despus de lo que le pareci una eternidad, lleg a la planta baja y a la pesada puerta que se interpona entre ella y la libertad. La puerta tena un enorme cerrojo y no poda esperar correrlo sin ruido. Al no haber sido untado desde haca tie mpo, protest con un chirrido, y Cyllan apret los dientes, angustiada, mientras escuchaba por si haba movimiento en el piso alto. Pero no oy nada; por lo visto, Sheniya Win Mar segua durmiendo. Por fin, sabiendo que no poda esperar ms, Cyllan abri la puerta y sali a la plaza en la maana temprana. El fro la azot al instante; el fro sin viento y cortante de principios de la primavera. En el Castillo de la Pennsula de la Estrella no haba necesitado llevar zapatos, y las botas de hombre que sola usar se haban perdido haca tiempo en el mar. Al sentir el fro de las losas de la plaza del mercado que penetraba a travs de las finas suelas, habra dado cualquier cosa por recobrar su antiguo calzado, y tambin la capa que haba perdido la noche anterior en su desesperada huida de los bandoleros. Pero no importaba; poda prescindir de ello; tena cosas ms urgentes en que pensar. Con los dientes castaeteando, se desliz a lo largo de la pared frontera de la posada, observando cautelosamente la plaza desierta, hasta que lleg a un callejn lateral. A travs de un arco pudo distinguir el perfil de unos edificios bajos detrs de la posada, que, lgicamente, tenan que ser los establos. Estaba en la mitad del camino de su meta... Afortunadamente, pareca que Sheniya Win Mar no tena mozo de cuadra, ni los furiosos gansos que empleaban muchos granjeros como populares y eficaces guardianes, y slo un silencio ininterru m-pido salud a Cyllan cuando abri la puerta del establo y se desliz en su interior. Oscuras sombras se movieron inquietas, y vio el blanco de un ojo saltn; instintivamente, emiti un sonido grave y gutural, que su to le haba enseado a emplear para calmar a los animales nerviosos. Los caballos se tranquilizaron, y oy un suave y satisfecho resoplido.

Solamente haba tres animales en el establo: una yegua negra de lomo arqueado, un poney peludo y el gran caballo de color gris de hierro. Las guarniciones estaban colgadas de ganchos a bastante altura en la pared; reconoci las suyas por las manchas de barro y de sudor en el cuero y empez a ensillar su montura. Una rpida inspeccin le dijo que el animal haba sido bien alimentado y abrevado. Dando un ltimo tirn a la cincha para comprobar que estaba segura, separ el caballo de su pesebre y lo encar hacia la puerta. Al salir, los cascos del animal resonaron fuertemente sobre los guijarros, arrancando de ellos vivas chispas azules, y Cyllan, alarmada, lo detuvo y contempl la oscura mole de la posada. Por un instante, pens que la suerte segua protegindola, pero entonces brill una lmpara detrs de una ventana del piso alto y, segundos ms tarde, se corri la cortina y una cara plida, de rasgos imprecisos, mir en su direccin. Cyllan sinti que la bilis suba a su garganta al contemplar, espantada, aquella cara. Oy (o crey or, nunca lo sabra de cierto) una voz que llamaba, y sta la sac de su pasmo inicial e hizo que se dejase llevar por el instinto. Alarg una mano, se agarr a la silla, levant un pie, encontr el estribo y, con frentico impulso, subi a lomos del caballo. Este se encabrit de lado; ella agarr las riendas, todava luchando por enderezarse, y clav con fuerza los tacones en los flancos. El ruido del corpulento caballo saliendo a toda velocidad del callejn fue suficiente para despertar a la mitad de los moradores de Wathryn, pero era demasiado tarde para tratar de detenerlo. Cyllan haba sido vista y lo nico que poda hacer era salir al galope para salvar la vida. Se agach sobre el cuello de su montura, gritndole estridentemente y golpendole con las riendas enlazadas. Cruzaron la plaza del mercado, no dando por un pelo contra la Piedra de la Ley, y volaron hacia la carretera. Delante de ellos, un desgarrn de las nubes permiti ver un resplandor verde-purpreo en la direccin por la que saldra el sol; Cyllan dirigi su montura hacia la derecha, apartndose de la carretera y desvindose hacia el sur. Esperaba or en cualquier momento el ruido de sus perseguidores, pero no fue as; lleg a

los bosques de ms all de la ciudad y tampoco resonaron pisadas de caballo a sus espaldas. Al fin permiti Cyllan descansar a su caballo y se volvi sobre la silla para mirar atrs. Wathryn segua durmiendo. Si Sheniya Win Mar reconoci a su antigua husped o se haba credo vctima del robo de un caballo, an no haba dado la voz de alarma, y esto era suficiente para dar a Cyllan la ventaja que necesitaba. Delante de ella se extendan las grandes llanuras labrantas del sur y, despus, la provincia de Shu, donde, si todava viva, la buscara Tarod. Si todava viva... Cyllan palp el sitio donde guardaba la piedra del Caos y murmur una oracin que no iba dirigida a Aeoris. Despus se acomod mejor sobre la silla y puso su caballo al abrigo de los rboles. Captulo tercero. Keridil? La alta y noble joven haba entrado en la estancia tan silenciosamente que l no advirti su presencia hasta que sali de la sombra y se acerc a la ventana junto a la cual estaba de pie el Sumo Iniciado. Este se volvi, sorprendido, y despus sonri cuando ella se acerc para besarle. Pareces cansado, amor mo. Su voz era clida y solcita. Deberas tomarte un rato para descansar; el mundo no dejar de girar mientras t duermes. El sonri de nuevo y le rode los hombros con un brazo, estrechndola contra su cuerpo. Ms tarde dormir un poco. Seal con la cabeza a la ventana, donde despuntaba el da. Todava estamos esperando que regresen las primeras aves mensajeras. Tardan ms de lo que yo quisiera; esperaba que, a estas horas, la noticia se habra difundido por todas las provincias. Sashka suspir dbilmente. Y no hay noticias del paradero de Tarod? No. Desde luego, hemos tratado de localizarle por medios mgicos, y las videntes de la Hermandad estn empleando todos sus recursos. Pero conozco a Tarod; si no quiere que le encuentren, se necesitara, para descubrirle, mucho ms de lo

que son capaces nuestros Adeptos. Le encontraris dijo ella, con tal veneno en la voz que Keridil se qued momentneamente sorprendido al ver que su odio igualaba al suyo. Le encontraris, Keridil. Y entonces... Las uas de una mano se clavaron en la palma de la otra al cerrar ella los dedos. Cuando Tarod fuese capturado de nuevo gozara con su muerte lenta. Dos veces haba burlado l al Crculo; estaba resuelta a no verse privada esta vez del placer de su destruccin final. Y quiz se permitira verle por ltima vez, para recordarle que la haba conocido tocado y amado... Un ligero y agradable escalofro recorri su espina dorsal, y Keridil, al advertirlo, le pregunt, solcito: Tienes fro, amor mo? No... Apoy una mano en su cadera y se apret ms a l, excitada por sus propios pensamientos y por recuerdos de das anteriores a aquel en que Keridil haba sustituido a Tarod en su corazn. Entonces, sin quererlo ella, la imagen de otra joven apareci en su mente: pequea, vulgar, angulosa, desaliada, con unos cabellos que parecan de plata..., y un fro arranque de clera destruy el naciente deseo. Se apart bruscamente hacia la ventana, cerrando de nuevo los puos, y dijo, tratando de disimular lo que senta: Y qu hay de aquella campesina? Cyllan Anassan? Keridil la observ, consciente del torbellino en la mente de ella y procurando reprimir una punzada de sospecha en cuanto a su causa. La estarn buscando; no me cabe duda de ello..., y tiene la piedra del Caos. Es imperativo que la encontremos antes que l. Sashka encogi los hombros como un ave de presa. No quise decir eso. S que la prenderis, Keridil; lo s. Pero, cuando la traigan al Castillo, qu pasar? El no respondi inmediatamente, y ella volvi la cabeza para mirarle. Keridil le devolvi la mirada todava no despejadas del todo sus dudas, y al fin dijo: Ha sido puesto precio a su cabeza, no solamente por ser cmplice del Caos, sino tambin por el asesinato de Drachea

Rannak. En conciencia, no poda decretar otra cosa. Pero si he de ser sincero, no me gusta la idea de ejecutar a una mujer. Sashka frunci los prpados. Ni siquiera a una mujer que mat al hijo y heredero de un Margrave a sangre fra? Ni siquiera a esa mujer. Y aadi, con cierta brusquedad : No podras t matar, Sashka? No lo haras por algo en lo que creyeses de verdad? Si ella cree en el Caos, slo merece la muerte! No he dicho que crea en el Caos replic Keridil. No creo que sea as. Pero cree en Tarod. Su expresin puso sobre aviso a Sashka justo a tiempo de controlar su reaccin, y se dio cuenta de que aquellas palabras eran un des a-fo. Si discuta, si mostraba emocin o clera, Keridil sospechara la verdad: que su odio era en buena parte causado por los celos. Ella haba desdeado y traicionado a Tarod por el Sumo Iniciado, pero el conocimiento de que los sentimientos de Tarod se haban desviado hacia otra persona era ms de lo que poda tolerar. Especialmente cuando aquella otra persona era una camp esina y vaquera vulgar, sin belleza ni educacin. Ahora, menos que nunca, deba permitir que Keridil percibiese la verdad... Con rostro sereno, cruz despacio la estancia, dirigindose a l y apoyando una mano en su manga. Sus dedos trazaron sensualmente un dibujo sobre el brazo de l. Desde luego, tienes razn dijo suavemente, alegrndose de conocer ahora lo bastante a su amante para saber lo que poda revelar y lo que deba ocultar. Es difcil condenar de sbito. Por ejemplo, si yo te estuviese defendiendo... El se ri de esta idea, pero la tensin haba cesado. Espero no necesitarlo nunca! Sashka baj los ojos y levant la mano de l hasta sus labios para besarla, lamiendo ligeramente su piel. Sin embargo, si llegase el momento de hacerlo... Mordisque sus dedos. Si me necesitases... Dej sin terminar la ambigua sugerencia y se alegr al sentir, al cabo de un momento, que l le rodeaba la cintura y la atraa

hacia s. Si... empez a decir Keridil, pero se interrumpi al or ruido en el patio. Se volvi en redondo hacia la ventana y mir. Un ave! Uno de los mensajeros ha vuelto! Su abrazo cambi de naturaleza, y la bes rpidamente, como en un breve saludo, antes de soltarla del todo. Disclpame, amor mo, pero he de ver lo que trae. Y antes de que ella pudiese hablar, sali corriendo de la habitacin, cerrando de golpe la puerta a su espalda. Sashka mir fijamente la puerta y despus lanz una maldicin que, en labios de una joven noble y educada, habra hecho que su madre se desmayase del susto. El halcn vena del sur de Chaun. Keridil reconoci el sello distintivo de la Matriarca, la Hermana Ilyaya Kimi, mientras se abra paso entre los mirones. El halconero del Castillo desprendi el mensa-je de la pata del ave y se lo tendi gravemente, mientras el halcn aleteaba y se posaba en el puo de su amo, cansado pero todava dispuesto a darle un picotazo a cualquiera que hiciese un movimiento imprudente. Keridil se alej un poco y, mientras rompa el sello del enroscado pergamino, vio que Gant Amb aril Rannak se acercaba a travs del grupo de curiosos. Sumo Iniciado. El Margrave haba presenciado la llegada del halcn desde su ventana, y sus cansados ojos tenan una expresin afanosa y atormentada. Hay alguna noticia...? Una carta de la Matriarca de la Hermandad. Keridil no desenroll el pergamino, a pesar de la evidente ansiedad del otro hombre. Me parece improbable que tenga noticias de los fugitivos. Lo siento. Trat de suavizar sus palabras con una simptica sonrisa. En cuanto se sepa algo de la asesina de Drachea, te enviar a buscar. Gant asinti con la cabeza, disimulando su contrariedad y recordando, de mala gana, que las cartas que se cruzaban entre dos de las tres primeras autoridades del pas no eran de incumbencia de un simple Margrave provincial. Desde luego... Gracias dijo. Pero cuando vi el pjaro, me pregunt si... Irgui un poco los hombros. Volver junto a

mi esposa. Keridil le acompa hasta la puerta principal y, cuando el Margrave empez a subir la escalera de los pis os superiores, volvi a toda prisa a su estudio. Sashka se levant de su silln al verle entrar. Qu es? Haba cierta vivacidad en su tono. Un mensaje de la Hermana Ilyaya Kimi. La Matriarca? Por un instante, los ojos de Sashka permanecieron muy abiertos; como Novicia de la Hermandad le haban enseado a reverenciar a su superiora casi como si fuese encarnacin de la sabidura. Y por muy alta que fuese su posicin como prometida del Sumo Iniciado, aquel hbito no se extingua fcilmente. Cuando Keridil se sent en el borde de la mesa y abri la misiva, no trat de mirar por encima de su hombro como habra hecho en otra circunstancia, sino que observ, con los nervios en tensin, mientras l lea en silencio. A los pocos momentos, comprendi que algo grave estaba ocurriendo. Keridil ley varias veces la enrevesada y adornada escritura de bien meditadas frases, esperando a medias que hubiese interpretado mal las palabras. Pero no poda haber error; la pregunta que formulara con tanta agitacin fue contestada. Ilyaya Kimi tena ahora ms de ochenta aos y estaba delicada de salud, pero su mente (pese a sus excentricidades y sus ataques de mal humor) era tan clara como siempre. Al recibir el mensaje del Sumo Iniciado, haba comprendido inmediatamente el peligro de difundir la noticia de la fuga de Tarod, aunque estaba completamente de acuerdo con Keridil en que no poda ocultarse la verdad. Brevemente, y con una visin que le hizo estremecerse, describi el histerismo que, a su entender, se apoderara de todas las provincias en cuanto se diese la alarma. El Caos era para todos los hombres y mujeres una pesadilla ancestral, un legado de un pasado que, aunque olvidado desde haca largo tiempo, se negaba a morir. Y slo haba, declaraba, un curso de accin que, en su opinin, deba tomar el Sumo Iniciado. Keridil dej caer a un lado la mano que sostena el pergamino y

se frot los ojos con el pulgar y el ndice de la otra. Por todos los dioses que habra querido que su padre, Jehrek, estuviese todava vivo. Jehrek haba tenido la prudencia y el buen criterio que eran fruto de aos de experiencia, y su hijo necesitaba ahora desesperadamente aquellas cualidades. Si no hubiese muerto... Y algo se nubl en el alma de Keridil al recordar que haba sido Yandros, Seor del Caos, quien quitara la vida al viejo... Keridil! El casi haba olvidado la presencia de Sashka en la habitacin, y levant la mirada, sobresaltado, como si hablase un fantasma. Ella le estaba observando, muy abiertos los ojos negros y tendiendo una mano vacilante hacia l. Qu es, Keridil? Qu te dice? Jehrek ya no estaba aqu para ayudarle.., pero poda hacerlo Sashka. Aunque era mala cosa hacer confidencias a personas ajenas al Crculo, a pesar de que el Consejo de Adeptos poda desaprobarlo enrgicamente, Keridil necesitaba compartir su carga con ella. Le tom la mano y dijo a media voz: La Hermana Ilyaya Kimi me pide formalmente que convoque el Cnclave de los Tres. Sashka le mir, pasmada. Lo haba comprendido, saba lo que era aquello; pero, ahora que l haba pronunciado las primeras palabras, tena que explicar el resto. Me pide que informe al Alto Margrave y que empiece los preparativos. Hizo una pausa y aadi: Confirma lo que yo ms tema, Sashka... Que nuestra nica esperanza de vencer al Caos es ir al Santuario de la Isla Blanca y abrir el cofre de Aeoris. Los vecinos que se haban reunido en la pequea plaza frente al palacio de justicia de Vilmado estaban demasiado enfrascados en sus propios asuntos para prestar atencin a la desconocida de cabellos castaos montada en un poney peludo y descuidado, al que segua otro de mala gana. La tarde estaba declinando, el sol lanzaba rayos rojos y oblicuos que proyectaban largas sombras, y soplaba un fuerte viento del nordeste, que se filtraba a travs de la ropa y recordaba a todo el mundo que el verano estaba an muy lejos.

Cyllan se detuvo junto a una hilera irregular de puestos de mercado cubiertos y salt del poney que iba delante, golpendole con fuerza el belfo cuando trat de morderla. Pareca que se estaba celebrando una reunin en la plaza; un hombre con uniforme de oficial estaba plantado en la escalinata del palacio de justicia, flanqueado por otros que vestan prendas militares escogidas apresuradamente y llevaban una gran variedad de armas. El oficial hablaba a la muchedumbre, alargando de vez en cuando las manos en ademn tranquilizador cuando sus inquietos oyentes empezaban a replicar a gritos; pero Cyllan estaba demasiado lejos para or lo que decan. Se acerc al primero de los puestos del mercado, donde una mujer alta y delgada, con los brazos en jarras, miraba ceuda a la multitud. Qu sucede? La vendedora mir por encima de la larga nariz, con expresin hostil. Lo bastante para estropear mi negocio y hacerme volver a casa con la bolsa vaca. No pareca dispuesta a hacer comentarios, por lo que Cyllan le pregunt: Hay cerca de aqu una posada que pueda tener una habitacin disponible? Una posada? La mujer volvi a mirarla fijamente, sin disimular el hecho de que estaba valorando a la desconocida y no le gustaba lo que vea. Prueba en Los Dos Cestos. Es donde suelen ir los vaqueros y otra gente parecida. Seal con la cabeza un estrecho callejn. Est en el extremo de aquella calle. Cyllan le dio las gracias y se llev los malhumorados poneys. Oscuras sombras la rodearon al entrar en el callejn, as como los olores de la cuneta mezclados con los apenas ms apetecibles a comida rancia. Encontr fcilmente Los Dos Cestos (la posada no era muy atractiva, pero corresponda con el aspecto que ofreca ella) y at los animales a una anilla de la medio arruinada pared. Despus, cuando iba a cruzar el umbral, se detuvo al sentir en el estmago el nudo del miedo.

Y si la reconocan? Haca dos das que haba huido de Wathryn; lo ms probable era que el mensaje del Crculo referente a su fuga hubiese sido ya difundido por todo el pas y que, en ese momento, se estuviese informando a los que estaban delante del palacio de justicia de lo referente a la servidora del Caos que tena puesta a precio la cabeza. Haba estado bastante segura en la carretera, encontrando solamente en ella algn grupo ocasional de conductores de ganado o alguna pequea caravana; pero aqu, en una poblacin, estaba peligrosamente expuesta. Y si alguien sospechaba de ella... Refren sus pensamientos, dicindose severamente que se estaba portando como una tonta. Era imposible que pudiese evitar todas las ciudades y todos los pueblos en su viaje hacia el sur; necesitaba me zclarse con la gente si quera or algn rumor sobre Tarod o alguna pista sobre su paradero. Adems, se record que Keridil Toln buscaba a una muchacha de cabellos largos y de un rubio plido, cabalgando un buen caballo gris. Una vaquera de cabello castao que conduca dos poneys ariscos no merecera ms que una breve mirada. Esta idea le dio valor; pero, a pesar de ella, sinti que le flaqueaban las piernas cuando abri la puerta desvencijada de Los Dos Cestos y penetr en la posada. El local destinado a taberna estaba vaco, salvo por el muchacho desgalichado encargado de servir las bebidas y que la mir al entrar. El chico vio una muchacha vulgar con pantalones de hombre, chaqueta de cuero y botas de montar, y con los cabellos de color castao rojizo recogidos en un moo sobre la nuca. Ella le sonri con indecisin y l correspondi a su sonrisa. Buenas tardes. Cyllan recorri la habitacin con la mirada, y capt el fuego lento y las mesas vacas. Flotaba en el aire un olor a comida, por fortuna ms agradable que el que se perciba en el exterior. Se acerc al mostrador y dijo: Tomar una jarra de cerveza de hierbas, un plato de carne y pan, si es que tienes. El mozo asinti con la cabeza. Tenemos todo el que quieras. Esto se llenar cuando

termine la reunin en la plaza. Segua mirndola y ella empez a sentir que se le pona la piel de gallina, pero se dio cuenta de que su escrutinio era ms de esperanza que de sospecha. El chico sonri de nuevo. Tambin tenemos races picantes; recin cosechadas. Puedo servirte un plato para acompaar la carne. S, gracias. El sali apresuradamente de detrs del mostrador para conducirle a una mesa cerca del fuego; pero entonces, al recordar las constantes exhortaciones de su amo, su semblante se nubl. Tienes dinero? pregunt. El posadero dice que no puedo servir a nadie sin cobrar por anticipado. Es un cuarto de gravin. Cyllan hurg en su bolsa y sac una moneda. El muchacho la tom, la mordi y asinti satisfecho con la cabeza. Ir a buscar la comida. Mientras el mozo se alejaba a grandes zancadas, Cyllan apoy la cabeza en la tosca pared y cerr los ojos, dejando que el dbil calor del fuego penetrase en su cuerpo. Hasta el momento, todo iba bien; poda descansar un rato y mitigar su hambre. Y, por ahora, el nuevo disfraz le servira. La pandilla de boyeros con la que haba trocado el caballo del Margrave por ropa vieja, dos poneys cascados y diez gravines en metlico, no le haban hecho preguntas, contentndose con escupir y dar la mano para cerrar el trato. Cyllan saba que haba vendido el caballo por menos de la mitad de su valor; los poneys casi no valan nada y el caballo poda venderse por cuarenta o cincuenta gravines, pero el hecho de que hubieran realizado un trato tan abusivo por su parte asegurara el silencio de los boyeros. Su to celebr en su tiempo los suficientes negocios sucios como para que Cyllan conociese demasiado la manera de actuar de los conductores de ganado; en esto no corra ningn peligro. Haba comprado la chaqueta de cuero y las botas a un vendedor ambulante y, a la maana siguiente, complet su disfraz en el bosque arrancando la corteza cobriza de las ramas de un arbusto, machacndola en el agua de una pequea

charca, jadeando al sentir su frialdad, y tindose los cabellos de color castao con la mezcla. La coloracin no era permanente; tendra que protegerse los cabellos de la lluvia, y los efectos de la corteza desapareceran al cabo de aproximadamente una semana; pero dispona de tiempo suficiente. Hasta aquel momento todo haba marchado bien (salvo cuando haba estado al borde del desastre en Wathryn), pero saba que cuanto ms se adentrase en el poblado sur, el viaje sera cada vez ms peligroso. Por lo que poda calcular, se hallaba en las tierras fronterizas entre las provincias de Chaun y Perspectiva, y los campos eran aqu ms despejados; tierras llanas y labrantas, cruzadas por importantes caminos ganaderos, pero sin los densos bosques del norte que pudiesen darle abrigo. La noche anterior haba acampado en terreno descubierto, junto a un afluente de uno de los grandes ros occidentales, y no se haba atrevido a encender fuego hasta que la noche se haba hecho demasiado fra para aguantarla sin l; durante el da haba dado un amplio rodeo para esquivar dos caseros, y si por la tarde se arriesg a entrar en Vilmado haba sido, simplemente, para evitar lo que sera otro rodeo ms amplio y difcil. Y cuanto ms cabalgase hacia el sur, ms poblaciones encontrara y mayor sera el riesgo de ser capturada. Tena que hallar a Tarod, pero no haba odo ningn rumor acerca de l y an no tena la menor idea de en qu parte del mundo poda estar. Durante la noche, al calor del fuego pero incapaz de dormir por miedo a que la pillasen desprevenida unos bandoleros o incluso un agricultor local, trat de utilizar su propia y sencilla forma de geomancia para establecer contacto con Tarod. Pero, sin su preciosa bolsa de piedras, el intento fue un fracaso, y Cyllan dudaba incluso de que con las piedras el resultado hubiese podido ser mejor. No tena condiciones para esta labor, y ahora empezaba a desvanecerse su esperanza de que Tarod emplease sus propios poderes para encontrarla. Si lo haba intentado, si era capaz de intentarlo, entonces haba sido ella quien no haba tenido las facultades psquicas necesarias para orle. Al fin haba sacado la piedra del Caos de su escondrijo y con-

templado su resplandor centelleante, dndole vueltas en las manos y sintindola latir como si tuviese vida propia. Al observar sus profundidades de mltiples facetas, se haba imaginado que se converta en un ojo que la miraba fijamente y que, detrs de l, poda atisbar un reflejo de la sonrisa de Yandros... o de Tarod. Pero la ilusin dur slo un momento y, despus, la piedra se apag de nuevo. Ms tarde, al amanecer, se despert de un sueo inquieto, creyendo que oa el estridente y elemental gemido lejano que anunciaba un Warp, pero tambin esto haba sido una ilusin. Sin embargo, se dijo, si Yandros estaba tratando de ayudarla en su bsqueda, seguramente hara que... Sus pensamientos fueron interrump idos por el regreso del mozo. Este coloc dos platos y una jarra llena hasta el borde sobre la mesa, delante de ella, y despus se qued plantado, balancendose sobre los pies y con la visible esperanza de iniciar una conversacin. Bueno, nada perdera con hablar un poco, pens Cyllan; las tabernas como stas eran buenas fuentes de informacin, y los mozos que servan en ellas tenan fama de repetir cuanto oan a quienes estuviesen dispuestos a escucharles. Pero antes de que pudiese decir algo para darle pie, le llam la atencin el ruido de unas pisadas en el callejn. Oy voces roncas, el relincho de un poney (probablemente uno de los suyos), se abri la puerta y entraron una docena de hombres, seguidos de unas cuantas mujeres. El que iba al frente del grupo, un hombre bajo pero robusto, que sudaba a pesar del viento del este, se detuvo y mir al mozo echando chispas por los ojos. Hay dos poneys atados ah afuera. Qu te dije sobre eso de dejar que cualquier desharrapado emplee mi anilla sin pedir permiso? El muchacho se ruboriz y seal con el pulgar en direccin de Cyllan, ya que estaba demasiado confuso para hablar. El posadero mir a la joven, en la que no haba reparado antes, y gru: Son tuyos, eh? Mos. Cyllan haba conocido a demasiados taberneros belicosos en sus buenos tiempos para dejarse intimidar por los

modales de aquel hombre. Y he pagado la comida. El mesonero gru de nuevo, en tcita aceptacin y casi como disculpndose. El mozo dijo: Te sirvo una cerveza, amo? No. El posadero le lanz una mirada furiosa. Tienes que ir al palacio de justicia. Quieren que vayan all todos los hombres y muchachos tiles que no asistieron a la reunin, y quieren que lo hagan inmediatamente. Yo dira que t eres fsicamente til, aunque intil por tu inteligencia. Una mujer, aproximadamente de la edad de Cyllan, pero con los cabellos negros, los labios pintados de carmn y los brazos adornados con brazaletes baratos, lanz una risa estridente, y el mozo enrojeci de nuevo. Eh... al palacio de justicia? Ahora? Supongo que no eres tan sordo como estpido, verdad? Vamos, mueve esas patas largas! El muchacho sali pitando y uno de los hombres cerr la puerta y corri el cerrojo, y despus, para sorpresa de Cyllan, hizo rpidamente una seal contra el mal. Mientras tanto, la posadera haba corrido detrs del mostrador, pero, en vez de servir cerveza a su clientela, empez a buscar algo en una alacena. Ya est dijo, sacando un objeto de all. Cuelga esto en la puerta, Cappik. Su marido la mir fija mente. No seas ridcula, mujer! No, no; haz lo que ella dice, Cappik. A fin de cuentas, no puede hacernos ningn mal, verdad? arguy otro hombre. El posadero cedi, encogiendo los hombros, y la mujer colg en la puerta lo que llevaba en la mano. Cyllan lo reconoci como un collar-amuleto, de pequeas cuentas toscamente talladas, con menudos rollos de papel sujetos a intervalos en el cordn. Los haba hecho su abuela, que era de la Tierra Llana del Este, y ahora eran muy raros; en cada rollo se haba escrito una oracin a Aeoris, y el collar era ciertamente un amuleto muy poderoso contra las fuerzas diablicas. Cuando la mujer hubo colgado el collar en la barra de la puerta, la atmsfera de la taberna sufri un cambio, como si su pequea

accin hubiese centrado la atencin de todos sobre algo que antes no se haban atrevido a considerar. La sbita tensin se hizo palpable; los hombres observaron en silencio el collar que se balanceaba lentamente, y el instinto psquico de Cyllan percibi inmediatamente la fra sensacin de miedo. No dijo nada, sino que sigui comiendo, mientras la esposa del mesonero serva cerveza a los hombres, acompaando sus movimientos de un ruido y un parloteo innecesarios. Con ello turbaba el silencioso ambiente; incluso aquella muchacha descarada haba enmudecido. Por fin se repartieron las jarras y la cerveza pareci reanimar los vacilantes nimos, pues todos rompieron de nuevo a hablar, aunque en tono grave y sin orden ni concierto. Cyllan trat de concentrarse en lo que decan, pero slo pudo entender alguna palabra ocasional, hasta que unas pisadas junto a su mesa le hicieron levantar la cabeza, y entonces contempl al posadero plantado ante ella. El hombre gru a modo de prembulo y despus dijo: Has llegado hoy, verdad? Cyllan asinti con la cabeza. Hace menos de una hora. Su pulso se aceler, pero no dio seales visibles de su agitacin. Oscurecer dentro de un par de horas. Adnde piensas ir esta noche? Ella no pudo imaginar la razn de estas preguntas, y los modales de aquel hombre la estaban poniendo nerviosa. Encogi los hombros. Iba a preguntar si tenis una habitacin disponible. Para su sorpresa, una expresin de alivio se pint en el semblante del posadero, que, hinchando el estmago sobre el ceido pantaln, dijo: La tenemos y, si puedes pagarla, sers bienvenida. Sin esperar que ella le invitase a hacerlo, se sent delante de Cyllan . No aconsejara a nadie que saliese a la carretera despus del anochecer, al menos por ahora. Hizo una pausa, observndola con ojos astutos. Eres vaquera? Cyllan haba preparado cuidadosamente su historia antes de

entrar en la poblacin, y asinti de nuevo con la cabeza. Me dirijo al sur de Chaun para reunirme con la gente de mi primo. Eres del este, no? S. De la Tierra Llana. No haba peligro en decir la verdad; la mitad de los conductores de ganado del mundo procedan de aquella provincia o de su vecina del norte. Me lo haba imaginado. Conozco el acento; hay muchos de los vuestros por aqu. Dnde has estado negociando? En Wishet minti Cyllan. Tena que entregar una docena de buenas yeguas de pura sangre en Puerto de Verano. Hizo un guio. Deb quedarme con una de ellas para viajar hacia el oeste, en vez de hacerlo con ese par de cojos jamelgos. El posadero lanz una carcajada y Cyllan comprendi que este pequeo adorno en su relato haba eliminado cualquier sospecha que an pudiese tener aquel hombre. Era desconcertante darse cuenta de la facilidad con que poda volver a los modales de su antiguo estilo de vida, y pens irnicamente que, a pesar de la influencia de Tarod, segua siendo en el fondo una campesina vaquera; este papel le sentaba como un guante muy usado. El posadero dej de pronto de rer y se enjug los labios con el dorso de la mano. Dondequiera que vayas, debes viajar de da y no apartarte de los caminos principales si tienes una pizca de sentido comn. Cyllan se puso sbitamente alerta. Por qu? No te has enterado de lo que sucede? Ella sacudi la cabeza y el hombre gru, empezando a sudar de nuevo. Estaba claramente confuso por haber confesado algn inters por la seguridad de una desconocida, pero el miedo que sus ojos no lograban ocultar del todo le impulsaba a ser ms sincero de lo que le dictaba su carcter. Ya dijo. Tal vez, si vienes de Wishet, la noticia todava no habr llegado all... Se inclin sobre la mesa, bajando la

voz, y bruscamente, el miedo que trasluca su mirada se convirti en una emocin ms inmediata. La informacin ha llegado del lejano norte, enviada por el propio Sumo Iniciado del Crculo. Hizo la seal de Aeoris sobre el corazn, y Cyllan tuvo el acierto de imitarle. Dos personas, si es que se las puede considerar humanas, han escapado a la justicia del Crculo, y toda la Tierra estar agitada hasta que sean encontrados. Por qu? pregunt Cyllan. Qu es lo que han hecho? El posadero se pas la lengua por los labios, inquieto. Asesinato, hechicera, demonologa..., pero esto no es ms que el principio. Peor que lo que han hecho es lo que son. Mir hacia la puerta, donde colgaba el collar-amuleto, y despus aadi, haciendo de nuevo la seal de Aeoris : Servidores del Caos. Dijo estas ltimas palabras torciendo la boca, como si temiese ser odo por algn ente sobrenatural. Cyllan abri los ojos de par en par y esper que su expresin de espanto fuese convincente. El Caos? repiti, en un murmullo. Pero si ya no existe, verdad? As lo creamos todos. Pero la noticia procede del propio Sumo Iniciado. Y mientras esos malhechores estn en libertad, todos corremos un gran peligro. Se estremeci, se ech atrs y dirigi a Cyllan una severa y calculadora mirada. Yo no me atrevera a conducir ganado por los caminos mientras esos diablos anden sueltos. No lo hara por todo el vino del sur de Chaun! Eh, Cappik! Por qu ests acaparando a tu visitante, privndola de una buena compaa? Un hombre alto y moreno se acerc a la mesa y empuj hacia un lado al posadero para sentarse, sonriendo al mismo tiempo a Cyllan y mostrando los mellados dientes. Levant su jarra. Creo que es lo que todos necesitamos esta noche. Una buena compaa. Los otros se acercaron uno a uno agrupndose delante del fuego. La mujer del posadero aadi ms lea, y todos se sentaron a las mesas prximas, encontrando sitio las mujeres donde podan, y Cyllan fue muy pronto centro de la atencin de todos. Su inters no ofreca el menor peligro; era simplemente la

curiosidad natural y ociosa que provocaba una desconocida, y una oportunidad de distraer la mente de pensamientos menos agradables. Las lenguas se aflojaron cuando se hizo de noche, todos siguieron bebiendo cerveza, y los hombres empezaron a especular sobre las noticias del norte y lo que stas podan significar. Cyllan escuchaba y hablaba poco, y aunque la charla se hizo pronto ms ruidosa y exagerada, por los efectos de la cerveza, comprendi que el valor de que queran hacer gala sus acompaantes era pura jactancia; el miedo provocado en ellos, y en toda la poblacin, por las noticias del norte era real y profundo. Era tarde cuando al fin subi Cyllan la desvencijada escalera que conduca al piso superior de la posada. En la planta baja, unos pocos de los ms atrevidos bebedores haban desafiado su terror para dirigirse a casa, tambalendose en la oscuridad; pero la mayora se haba acomodado lo mejor posible alrededor del fuego, y Los Dos Cestos fue cerrada y atrancada para la noche. La cama era estrecha, dura y no particularmente limpia; pero despus de pasar dos noches al aire libre, Cyllan dio gracias por ello. Despus de apagar la vela y arrebujarse en la delgada manta, reflexion sobre todo lo que haba odo esta noche. Tarod estaba vivo. El mensaje de la Pennsula de la Estrella haba desvanecido todas sus dudas y guard este conocimiento como un precioso secreto. Mientras l viviese y estuviera en libertad, tena ella esperanza..., pero el decreto del Sumo Iniciado le deca claramente que toda la Tierra les estara buscando desesperadamente. Y la afirmacin de que los dos fugitivos eran siervos del Caos representaba un elemento mortal. El miedo haba sido esta noche un compaero tangi-ble en la taberna; cuando se difundiese la noticia, este miedo se propagara como un incendio forestal en pleno verano. Pero, al menos por un breve tiempo, no corra peligro de ser descubierta. Maana se dirigira hacia el sur y, si la apoyaban la suerte y los dioses (no quera considerar qu dioses), podra enterarse de ms cosas que la ayudasen a encontrar a Tarod. Se acomod mejor en la estrecha cama. Sinti la piedra- alma dura pero clida sobre su piel; introdujo una mano debajo de la

camisa, cerr los dedos sobre los duros contornos de la piedra y se qued dormida. Capitulo cuarto El caballo de Tarod brincaba inquieto al lado de la ltima de las cinco carretas que transportaban lentamente madera por el camino principal de Han a la provincia de Wishet. La espada que colgaba de su cinto, y a la que no estaba acostumbrado, le golpeaba la pierna de modo irritante, y senta deseos de librarse de ella, as como de la caravana que avanzaba con dificultad y que le haba obligado, durante dos das, a cabalgar con la rapidez de un caracol. De haber ido solo, habra podido viajar ligero y deprisa; pero dio su palabra a los ancianos de Hannik, y faltar ahora a ella atraera sospechas que prefera no despertar. Haca dos noches, haba dormido en Hannik, en una posada situada casi a la sombra de la residencia del Margrave de la provincia, atrado por el relato de un boyero de que la cmplice del Seor del Caos haba sido aprehendida en la ciudad. Al llegar a ella se haba encontrado con un gran alboroto que se centraba alrededor de una muchacha de cabellos rubios a la que sorprendieron cuando trataba de explotar su pobre talento de adivina, y los pequeos trucos que haba empleado Tarod para disfrazarse le haban llevado involuntariamente a aquel tumulto. La insignia de oro de Iniciado, tomada del cadver de un hombre al que mat en el Castillo, y su gran habilidad en cambiar sutilmente de imagen, le dieron una personalidad perfecta en un momento en que nadie habra pensado en encontrarse con un Adepto del Crculo que realizaba un viaje urgente. Los ancianos de la ciudad haban considerado la llegada de un Iniciado entre ellos como un don de los dioses y haban pedido a Tarod que presidiese el juicio contra la muchacha. El amargo desasosiego que haba sentido cuando mir al fin a la aterrorizada hija de un criador de caballos de la provincia Vaca era todava como un cuchillo clavado entre sus costillas cuando lo recordaba. En toda su celda (una habitacin del palacio de justicia) colgaron amuletos y smbolos de hechicera, mientras la muchacha sollozaba acurrucada en un rincn y protestaba de su inocencia. La aparicin de un Adepto del

Crculo le haba provocado un paroxismo de terror, y se haba arrojado a los pies de Tarod, suplicndole que la absolviese y la salvase. Este se volvi furiosamente a los ancianos, acusndolos de tontos por haber pensado que una criatura casi imbcil poda ser una fugitiva del Crculo. Ellos se disculparon confusamente, tratando al mismo tiempo de justificar su precaucin, y Tarod, recordando al fin el papel que haba asumido, reconoci que haban hecho bien en seguir las exhortaciones del Sumo Iniciado y extremar su cautela. La muchacha fue puesta en libertad y los ancianos suplicaron a Tarod que acompaase las cinco carretas que se pondran en camino por la maana, insistiendo en que la presencia de un Iniciado sera una garanta de seguridad y aumentara la moral de los milicianos rpidamente reclutados para proteger la caravana durante el viaje. A fin de cuentas, seor dijo el primer anciano, un hombre meloso a quien Tarod haba cobrado inmediatamente antipata , ningn secuaz del mal (evit cuidadosamente emplear la palabra Caos) se atrevera a atacar una caravana custodiada por un Adepto. Tarod sonri dbilmente. Qu te hace pensar que se les ocurrira tal cosa a esos fugitivos? Su objetivo es evitar ser capturados, no exponerse a ello. El viejo se pic. Incluso los adoradores del demonio tienen que comer, seor. Hombres ricos viajarn en esta caravana; mercaderes, propietarios de barcos... Con esos seres malignos rondando por el mundo no podemos arriesgarnos; estoy seguro de que tu Sumo Iniciado estara de acuerdo. Sin duda Keridil lo estara... Consciente de que poda despertar las sospechas del viejo si segua discutiendo, Tarod hizo un ademn de indiferencia. Muy bien. Cabalgar con la caravana hasta que se separen nuestros caminos. Y as haba acompaado durante dos das las carretas y a su escolta, esforzndose en dominar su propia impaciencia y la de su mo ntura. Haban encontrado a pocas personas, salvo un

grupo de milicia-nos de otra poblacin, pero la tensin era fuerte entre los viajeros, y aumentaba a cada milla que cubran. Las aves mensajeras del Castillo terminaron ya su trabajo y no haba un solo pueblo, de la importancia que fuese e incluso en la provincia ms remota, que no estuviese enterado de la noticia de la escapada de los fugitivos. En Hannik, Tarod haba visto una copia de la proclama de Keridil, y su contenido le haba sorprendido e inquietado. El Sumo Iniciado anunciaba que los secuaces del Caos estaban en la Tierra y deban ser aprehendidos a toda costa, antes de que pudiesen alcanzar su maligno y mortal objetivo: desencadenar las fuerzas de todos los demonios en todo el mundo. No crey que Keridil pudiese ser tan implacable en su odio o tan ciego. El Sumo Iniciado saba (ciertamente lo haba sabido incluso antes de su primera traicin a su vieja amistad) que Tarod no deba lealtad al Caos; sin embargo, estaba dispuesto a alterar la verdad de la manera que fuese para capturar de nuevo a su enemigo. Y Tarod estaba viendo ya los resultados de la accin de Keridil. Su aviso haba impresionado a la gente del campo, resucitando todas las supersticiones profundamente arraigadas, todos los recuerdos ancestrales, toda clase de miedo en sus mentes; y, como la lea seca, ese miedo prenda con tanta rapidez que Tarod dudaba de que cualquier poder del mundo pudiese apagarlo. Lo de Hannik: haba sido slo un principio. Cuntos inocentes ms, como la hija del criador de caballos, seran vctimas de la persecucin, inspirada por el terror, de sus propios hermanos? Un vivo estremecimiento atvico recorri su espina dorsal ante esta idea, al evocar involuntariamente un antiguo recuerdo. Aquella herida particular haba cicatrizado durante los aos pasados en la Pennsula de la Estrella, pero ahora poda recordar el macabro suceso con la misma claridad que si se estuviese repitiendo. El recuerdo de l mismo, cuando tena doce aos, pasmado y horrorizado en medio de una turba enfurecida, mientras el cuerpo destrozado de su primo yaca a sus pies, muerto por una fuerza monstruosa que no haba soado que un ser humano pudiese poseer.

Haba sido slo un juego... Casi poda or su propia voz infantil protestando, presa del pnico, cuando la multitud se le ech encima. Ancianos del Concejo, graves mercaderes y hombres de negocios, madres de otros muchachos, todos ellos arrojando piedras y exigiendo su muerte... S, ahora saba lo que deba sentir la hija del criador de caballos. Keridil, querindolo o no, haba abierto las compuertas a una marea mortal. Una agitacin cerca de la cabeza de la caravana le devolvi de pronto al mundo real. La segunda carreta se haba detenido, obligando a pararse entre chirridos y protestas a las que la seguan, y entre el ruido de las carretas y los relinchos de los caballos, pudo or a hombres que gritaban. Un joven e inexperto miliciano dirigi a Tarod una mirada de impotente splica, mientras luchaba por dominar a su re-belde montura, y Tarod suspir. En todas las situaciones, desde la ms grave hasta la ms nimia, la escolta de la caravana se volva a l en peticin de ayuda y de orientacin, y su inepcia empezaba a agotarle la paciencia. Hizo una sea al joven guardia para que se pusiese detrs de l y espole su caballo hacia la cabeza del convoy. Y lo vi tan claro como estoy viendo tu nariz! Eras...Retira esa insinuacin o por Aeoris que...El viento llevaba fragmentos del furioso altercado a sus odos mientras Tarod avanzaba, y ste vio que el conductor de la segunda carreta estaba disputando con un mercader que cabalgaba al lado de su carro, haciendo ambos odos sordos a los ruegos vacilantes del jefe de la escolta, que trataba de interponerse entre ellos. La voz helada de Tarod interrumpi la contienda. Qu significa esto? El carretero gir en redondo sobre su asiento, sealando frenticamente con una mano al mercader, y entonces advirti Tarod el intrincado collar-amuleto que llevaba. Traicin! chill histrico el carretero. Ese hombre, que se hace pasar por mercader, es uno de ellos! El mercader abri la boca para negarlo furiosamente, pero, antes de que pudiese pronunciar una palabra, Tarod le grit: Silencio! La mandbula del hombre empez a temblar, co-

mo si fuese a darle un ataque de apopleja, y Tarod prosigui: No puedo escuchar a los dos al mismo tiempo! Ya tendrs ocasin de hablar, pero ahora escuchar al carretero. Este, ganando confianza, empez de nuevo: Tenemos un espa entre nosotros, Adepto, estoy seguro de ello. Un espa del Caos! Hizo la seal de Aeoris delante de la cara. No hace dos minutos que vi que sacaba algo de su bolsa y lo besaba. Era una piedra, una joya..., y el Sumo Iniciado dice que aquel diablo del Caos lleva su alma en una joya, y que sta es una gema mortal. Hay algo maligno en todo esto, seor; lo siento, lo huelo! Si esos demonios fugitivos saben disfrazarse, seguro que... Su voz se extingui cuando Tarod le dirigi una dura mirada. El mercader emp ezaba a protestar de nuevo y Tarod toc los flancos de su caballo con los tacones de las botas para que se acercase al hombre. Tu amigo parece creer que tiene una slida razn para sospechar de ti. Qu tienes que decir? El mercader buf. Ese estpido bebe demasiada cerveza! Ha estado dndole a la bota desde que emprendimos la marcha... Entonces, lo que dice haber visto fue pura imaginacin? El tono de Tarod era desafiador. El hombre se ruboriz. Bueno... Te har una sencilla pregunta y espero una clara respuesta. Se imagin o no se imagin que te vea rendir un homenaje ritual a una joya? En el fondo, a Tarod le importaba un bledo aquella discusin; de buen grado habra dejado que los dos resolviesen su disputa como mejor pudiesen. Pero tuvo que recordarse que estaba representando el papel de un autntico Adepto del Crculo; con las exhortaciones de Keridil frescas en la memoria de todos, habra sido inconcebible que no se mostrase vivamente interesado. El mercader enrojeci todava ms y murmur unas palabras con la boca cubierta por la capa, por lo que resultaron ininteligibles. Los ojos de Tarod se hicieron amenazadores. Estoy esperando tu respuesta, mercader.

Despacio y de muy mala gana, el hombre hurg en su bolsa y sac algo que pareci reacio a mostrar. Pero al fin abri los dedos y Tarod vio un trozo pequeo de cuarzo, de forma irregular, en la palma de su mano. Lo tom sin decir palabra y lo levant para examinarlo. En algn tiempo, alguien haba aplicado un tosco cincel a la superficie desigual del cuarzo. Tallado en ella, pero apenas reconocible, apareca un smbolo familiar, o lo que pretenda ser tal, cortado por una raya en zigzag, y se intent marcar el perfil del smbolo con alguna clase de tinte que casi haba desaparecido del todo. No era ms que un amuleto, sin duda comprado a precio de usura a algn escrupuloso charlatn un Primer Da de Trimestre. Tarod cerr los dedos alrededor de la pieza de cuarzo y sonri sin pizca de humor al mercader, cuyas mejillas estaban ahora encendidas de vergenza. No creo dijo pausadamente que tengamos un servidor del Caos entre nosotros. Es ms probable que tengamos un tonto crdulo y supersticioso que pas demasiado tiempo escuchando la palabrera de embaucadores itinerantes. Abri de nuevo la mano. Qu te dijo el vendedor de esa baratija? Que estaba imbuida de la energa de los propios dioses y que te protegera de todos los espritus malignos y demonios que puede conjurar la imaginacin humana? Volvindose en su silla, mostr el trozo de cuarzo al carretero. Esta es tu piedra del Caos, el engao ms burdo que jams he tenido la desgracia de ver! Fij significativamente la mirada en el collar-amuleto que penda sobre el jubn del carretero, y el hombre tuvo el acierto de ruborizarse casi tan intensamente como el mercader. Tarod esper hasta que estuvo seguro de que el carretero haba comprendido el significado del smbolo tallado en la superficie del cristal y, despus, levant el brazo y arroj la piedra lo ms lejos que pudo. El Crculo no mira con simpata a los charlatanes que profanan lo sagrado en su propio provecho dijo secamente. Y tampoco aprecia a los tontos que se dejan embaucar con esos

trucos. El mercader le estaba observando con una mezcla de vergenza y resentimiento; Tarod le mir de arriba abajo y el hombre baj la mirada. Dadas las circunstancias, me inspiras cierta simpata; los tiempos no son fciles. Pero ahora os advierto a los dos que no quiero volver a or acusaciones tontas, ni ver ms actos de supersticin infantil. Se volvi al carretero, que se estaba quitando lentamente su propio collar-amuleto. Esta estpida disputa nos ha hecho perder bastante tiempo. Sugiero enrgicamente que no se vuelva a hablar del asunto! Sin esperar a que ninguno de los dos le replicase, hizo dar media vuelta a su caballo y volvi a la cola de la caravana, seguido del joven miliciano, que durante toda la conversacin no haba dicho ni una palabra, pero que ahora le observaba con muda admiracin. Poco a poco, la carreta que iba en vanguardia empez a moverse, y las otras la siguieron, y mientras el rechinante convoy reemprenda la marcha, Tarod puso su caballo a paso lento y se sumi otra vez en sus inquietantes pensamientos. Tal vez haba hecho mal en menospreciar a los dos protagonistas y sus supersticiones. A fin de cuentas, si hallaban consuelo en sus amuletos qu mal podan hacer? Pero haba percibido algo ms alarmante en el fondo de aquel altercado; algo que le record el desgraciado incidente en Hannik. El miedo haba sembrado la sospecha, y la sospecha se converta rpidamente en histerismo. Si una sencilla y lamentable creencia en los amuletos poda provocar acusaciones de complicidad con el Caos, cunto tiempo pasara antes de que cualquier acto, cualquier palabra, cualquier ademn fuesen interpretados como seal de malas intenciones? Tal vez, se dijo, sus pensamientos iban demasiado aprisa y demasiado lejos. Pero esta esperanza fue rpidamente seguida del convencimiento de que su instinto estaba en lo cierto. En todos sus aos de Iniciado, raras veces haba salido de la Pennsula de la Estrella; se haba acostumbrado a vivir en una comunidad que comprenda la naturaleza de la supersticin, y la haba superado en alto grado; pero en el mundo exterior, las cosas eran muy diferentes. Para esta gente, los Adeptos eran

poco menos que dioses por derecho propio, y el Castillo, un lugar que haba que venerar y temer. No tena nada de extrao que respondiesen al mensaje del Sumo Iniciado como nios asustados por un cuento de miedo. Se daba cuenta Keridil, se pregunt, de que con sus referencias a los demonios se expona a causar males peores que todo lo que haba manifestado Yandros hasta ahora? O consideraba que vala la pena pagar este precio, a cambio de conseguir su venganza? Esta idea era estremecedora, pues insinuaba aspectos del carcter del Sumo Iniciado que, incluso predispuesto como estaba contra l, Tarod no le habra atribuido nunca. Mir especulativamente al cielo, que una vez ms amenazaba lluvia. El tiempo, aunque tenebroso, se mantuvo extraamente tranquilo durante su viaje, casi demasiado tranquilo. Ninguna tormenta, ningn Warp; nada que sugiriese la influencia adversa que Yandros habra podido ejercer si hubiese querido. Era como si interviniese alguna otra entidad, bloqueando todo lo que poda hacer el Seor del Caos para trastornar el mundo, y se pregunt qu otros y ms arcanos mecanismos poda haber puesto en movimiento el Crculo para encontrarle. Indudablemente, haban empleado toda su ciencia oculta para conseguir la ayuda de Aeoris, pero podan pretender que los dioses aprobasen el miedo que se extenda como una epidemia a causa de su trabajo? Salvo en sus momentos ms sombros, Tarod haba confiado siempre en los Seores del Orden; pero ahora empezaba a roerle el gusano de la duda. La verdad no haba sido an puesta a prueba, pero si Aeoris y sus hermanos pretendan dejar el mundo a merced de los que se haban proclamado sus siervos y no hacan nada para atajar el creciente peligro, entonces Yandros, en alguna parte, deba estar. Record la cara lacrimosa de la aterrorizada muchacha de Hannik. Fue una de las primeras vctimas, pero habra muchas ms que seguiran su suerte. El instinto le deca que la pesadilla no haba hecho ms que empezar. Las fuertes lluvias de los ltimos das haban afectado poco al

sur de la provincia de Chaun, en el lejano sudoeste, y as, la madera y el techo de paja de la casa de campo estaban lo bastante secos para arder de modo espectacular. Un humo denso y graso surga del tejado; la vieja parra encaramada en las paredes se encoga, chasqueaba y se retorca como ser pientes moribundas, y el brillante resplandor del fuego brotaba de todas las ventanas. Ms all de la casa, los dos pajares empezaban tambin a arder y, a lo lejos, en los bien cuidados campos, unos hombres se movan como fantasmas entre nubes de humo y prendan fuego a las jvenes mieses con sus antorchas. Estruendosamente, y con una sbita erupcin de llamas, se hundi el tejado de la casa de campo, y entre aquel ruido infernal se oy gritar a una mujer en desesperada pero impotente protesta. La esposa del granjero estaba arrodillada en el patio, tratando de tomar en brazos a sus tres hijos pequeos, mientras una mujer mayor con el hbito blanco y ahora tiznado de las Hermanas de Aeoris se esforzaba en contenerla. A pocos pasos de ella, su marido yaca despatarrado sobre el polvo. Haba querido impedir aquella locura, pero una tea encendida contra su cara puso fin a sus protestas, cegndole un ojo y dejndole una cicatriz que llevara durante el resto de su vida. Y, a distancia segura del granjero herido y de su histrica familia, un grupo de serios y pequeos terratenientes y de modestos dignatarios locales observaba la destruccin con satisfaccin sombra. Una necesidad muy lamentable, convinieron entre ellos, pero una neces i-dad a fin de cuentas. El zagal que inform del extrao rito que haba visto realizar a su amo al ponerse el sol el da anterior se haba portado bien; la fidelidad, por muy recomendable que fuese, tena que subordinarse a la obligacin de denunciar a un servidor del Caos... Ardi la casa y todo lo que contena, y al fin termin el espectculo; los gritos de la esposa del granjero se convirtieron en profundos y desgarradores sollozos. El hombre que se haba erigido en jefe de la delegacin avanz con paso lento hasta el lugar donde se hallaba la Hermana de blanco hbito y contempl a la campesina con una mezcla de compasin y repugnancia.

Desde luego dijo, tendremos que tomar algunas medidas en bien de los nios. Los ojos de la Hermana eran duros. Temo, anciano, que hayan sido contagiados por el pecado de su padre. Creo que lo mejor sera darles albergue en mi Residencia durante un tiempo prudencial. De esta manera podramos asegurarnos de que queda borrada toda seal de corrupcin antes de que sta se apodere de ellos. Cierto..., cierto. El anciano suspir. Un suceso muy desgraciado... Sabes, Hermana, que el hombre sigue todava haciendo protestas de inocencia? Afirma que estaba haciendo una pcima, una frmula transmitida por su abuela, la cual dice que era una mujer muy devota, y que con ello quera proteger a su familia contra el mal. Ella sonri, pero su sonrisa no era alegre. Con el debido respeto, anciano, te dir que si sabes tu catecismo sabrs tambin que la mentira y el engao son propios del Caos. Desde luego, es posible que el hombre dijese la verdad, pero habras estado t dispuesto a correr el riesgo? No... El anciano mir a travs del patio el humeante esqueleto de la casa. No, no me habra atrevido. La Hermana se volvi y se agach para agarrar del cuello de la capa a la llorosa mujer. Vamos, levntate! Llam por encima del hombro a otra Hermana, ms joven, que permaneca en segundo trmino. Hermana Mayan, ten la bondad de llevar los nios a la carreta. La nia parece apreciar mucho ese telar de juguete, pues no lo suelta; puede conservarlo, en prenda de su buen comportamiento. La esposa del granjero mir a la Hermana con mudo y amargo rencor, pero estaba demasiado agotada emocionalmente para protestar cuando se llevaron a sus hijos. Debes considerarte afortunada le dijo framente la Hermana. En muchas otras provincias, tus hijos habran sido expulsados contigo, para que os apaaseis solos. Deberas dar gracias a Aeoris de que aqu vivimos bajo la gracia de la propia Matriarca y de que sta es una fuente de clemencia.

La mujer no respondi, y la Hermana la mir con un sbito arranque de desprecio y recelo. Todava no te arrepientes? Conservas la vida..., y qu te habran dado tus tres veces malditos dioses del Caos a cambio de tus servicios? Nosotros nunca hemos... empez a decir furiosamente la mujer; pero al ver los ojos acerados de la Hermana, guard silencio una vez ms. Esto ser una leccin para vosotros dijo, implacable, la Hermana. Aprenderis lo tonto y lo ftil que es atreverse a quebrantar las leyes de los dioses. Y cuando t y tu marido rondis por los caminos, indigentes como os merecis, tal vez reflexionaris sobre la misericordia de Aeoris y le pediris perdn... si apreciis en algo vuestras almas! Se estremeci al pensar en el desastre que habra podido producirse de no haber sido descubierta a tiempo aquella serpiente que moraba entre ellos. El mensaje del Sumo Iniciado advirti del poder mo r-tal que andaba suelto por el mundo; haba puesto sobre aviso de la astucia de sus enemigos exhortando a las Hermanas para que estuviesen alerta contra cualquier seal de la insidiosa influencia del Caos. Y si los poderes ocultos podan infiltrar a uno de los suyos y hacerle pasar durante aos por un Iniciado del Crculo, slo Aeoris saba cunta maldad podan infundir en las mentes maleables de gente del campo como sta. Record al demonio de negros cabellos que buscaban; le haba visto en el Castillo cuando haba ido, formando parte de la delegacin de la Matriarca, a la ceremonia de investidura de Keridil Toln, y la idea de que incluso el Crculo hubiese sido engaado por l era estremecedora. Por esta razn estaba resuelta a no descuidar un solo instante su vigilancia en persecucin de los malhechores. Una fruta corrompida poda estropear toda una cosecha. Su sagrado deber era procurar que tales frutas no tuviesen posibilidad de contagiar a otras su podredumbre, y estaba convencida de que, hasta ahora, haba cumplido su obligacin. En la provincia de Wishet, cinco mujeres esperaban el juicio, acusadas de brujera. Haban intentado vender amuletos en el

mercado de Puerto de Verano, y si en aos anteriores habran sido expuls adas de la ciudad o, ms probablemente, ignoradas con tolerancia, ahora languidecan en el palacio de justicia, seguras de que su destino sera mucho menos agradable. En la Tierra Alta del Oeste, el mal tiempo en el estrecho occidental haca que la flota pesquera se viese confinada en los peligrosos y rocosos puertos de la Baha del Fanaari. La seora Kael Amion, superiora de la gran Residencia de la Hermandad en la provincia, tuvo noticia de que los pescadores culpaban de su desdicha a las maquinaciones del Caos, y no discrepaba de ellos. Y cuando se buscaban y encontraban vctimas expiatorias, se abstena de intervenir. Aeoris elega a su manera el castigo de los pecadores; si uno o dos inocentes sufran con los culpables, tal vez la leccin sera tanto ms eficaz. Al enterarse de que siete personas que llevaban pintados en el cuerpo signos de brujera haban sido metidas desnudas en una jaula de mi mbre, y sta arrojada al mar, ms all de la proteccin de la Baha, no hizo comentario alguno, sino que se retir a sus habitaciones a rezar por sus almas. En la provincia Vaca, un minero dio albergue a un mercader cuyo caballo haba perdido una herradura en la carretera del sudoeste, ofrecindole una adecuada aunque sencilla comida y una cama para pasar la noche. Ms tarde fue acusado de dar posada a un servidor del Caos, y cuando no se pudo encontrar al mercader, cuyos cabellos eran negros al decir de varios testigos, la acusacin se consider aprobada. No se practicaban ejecuciones en la zona desde haca una generacin, pero no escaseaban las piedras de buen tamao entre los montones de desperdicios de las minas cuando el hombre, sumariamente condenado, fue lapidado hasta morir. Y en las Grandes Llanuras del Este, que tenan la deshonra de haber engendrado a la cmplice del demonio del Caos, nadie se atreva a dirigir la palabra a su vecino sin antes pensarlo bien, por miedo de que fuese suficiente para condenarle. Los pocos lectores de piedras que conservaban todava la antigua tradicin cerraron sus puertas de la noche a la maana, aunque un par de ellos fueron encontrados y sometidos a juicio sumario, sin que

los ancianos de la ciudad entendiesen nada. La flota se neg a aventurarse en el Estrecho de los Bajos Blancos hasta que todas las velas de todas las barcas hubiesen sido pintadas con dibujos mgicos, y tambin se pintaron complicados smbolos en las puertas y postigos de todas las casas de la provincia. Creci el nerviosismo; todas las muchachas de cabellos rubios y todos los hombres de cabellos negros teman constantemente ser detenidos, y el Margrave, llevando al extremo sus medidas, proclam el toque de queda. En alguna parte, pens Tarod, Yandros debe estar rindose... Cuatro das despus de partir de Vilmado, Cyllan lleg al camino ganadero principal que iba hacia el sudeste, desde Perspectiva a la provincia de Shu. Afortunadamente, no haba habido hasta ahora incidentes en el viaje; uno de sus poneys perdi una herradura, pero el herrero de una aldea situada a un par de millas del camino la reemplaz, y tambin estuvo dispuesto a comunicar las ltimas habladuras concernientes a los fugitivos. Los rumores se acumulaban. Segn stos, Tarod haba sido capturado en dos provincias diferentes y ella, en tres, y haba numerosas noticias de que haban sido vistos juntos los dos. Tambin se contaban historias sobre una desastrosa cosecha de primavera en Han, inundaciones en Wishet y un monstruoso Warp que haba barrido la Tierra Alta del Oeste, Chaun y Chaun Meridional, cobrndose cincuenta vidas, seales todas ellas, insisti el herrero, de que los poderes de las tinieblas se estaban valiendo de sus servidores para provocar la confusin entre los devotos seguidores de Aeoris. Cyllan contempl el interior de la herrera, donde todos los rincones estaban adornados con amuletos y pintados con smbolos sagrados, y se estremeci a pesar del calor del fuego. Toda la gente con quien se cruz en el camino o que haba encontrado en pueblos y aldeas llevaba algn amuleto contra el mal, y los encuentros con desconocidos haban estado llenos de tensin y de recelo. Incluso el locuaz herrero se haba negado al principio a aceptar su encargo, y a Cyllan le cost convencerle de que era inofensiva. Se dio cuenta de que las cosas se estaban poniendo

rpidamente fuera de control; un simple rumor bastaba para detener a un supuesto simpatizante del Caos; antiguos agravios eran vengados con absurdas acusaciones de brujera y endemoniamiento, nadie poda estar seguro de que su vecino o incluso su propia familia no se volviera contra l. En todas las poblaciones se formaban apresuradamente milicias que se tomaban la justicia por su mano, y solamente gracias a su buena suerte y, ocasionalmente, tambin a su astucia, eludi Cyllan la celosa bsqueda de presuntos malhechores. Haba tomado la precaucin de comprar un collar- amuleto y colgrselo del cuello para no llamar la atencin, pero esto no la libraba de la creciente inquietud que era ahora su constante compaera. La enfermedad del miedo que estaba aquejando al mundo haba hecho tambin presa en ella y, con el miedo, decreca rpidamente su esperanza de encontrar a Tarod antes de que el Crculo la encontrase a ella. Saba que no podra esquivarles para siempre, y aunque el Crculo pudiese estar un da dispuesto a abandonar la caza de la amante de Tarod, nunca dejara de buscar a la asesina de Drachea Rannak. Cyllan se estremeci y trat de alejar los inquietantes pensamientos de su mente y concentrar su atencin en el camino. A poca distancia delante de ella, pudo ver un pequeo montn de piedras, recin construido, a un lado de la senda; alrededor del improvisado santuario, los viajeros depositaron ofrendas (pequeos tesoros, artculos comesti bles, baratijas y bufandas de colores) como splica a Aeoris para que les protegiese en el camino. Haba visto varios de estos santuarios durante los ltimos aos y, al acercarse a ste, se pregunt si tambin ella deba dejar algo, tal vez una moneda, como prenda. El viento arreci inesperadamente; un viento crudo y aullador que soplaba del norte traspasaba su chaqueta y le erizaba la piel de los brazos, y entre su fro zumbido crey or una risa inhumana. La piedra del Caos, oculta debajo de su camisa, lati de pronto, clida sobre su piel, como una advertencia, y el poney hizo un movimiento extrao al acercarse al montn de piedras. Cyllan sinti el sudor en su cara y en su cuello al tranquilizar al animal y obligarle a pasar por delante del santuario. El fuerte

viento poda haber sido una coincidencia, pero segua tan de cerca a sus pensamientos que dudaba mucho de ello. Y aquella risa, real o imaginaria, haba penetrado hasta su medula, dejndola helada, pues pareca burlarse de ella por atreverse a pensar que poda pedir proteccin a Aeoris. Contempl el cielo gris de estao y despus, por encima del hombro, el camino a su espalda. Una imagen volvi a su mente, evocada de aquel da en que haba descargado el Warp sobre Shu-Nhadek. Haba visto una figura, un fantasma, que la llamaba desde el final de un ruidoso callejn mientras la tormenta ruga desde el norte; record los cabellos cobrizos, la graciosa pero terrible mano que la llamaba, la estrella que arda en el corazn del fantasma.., y casi esper vivir de nuevo aquella pesadilla al volver ahora la cabeza. Pero el camino estaba desierto. Los poneys se haban tranquilizado al dejar atrs el montn de piedras y las ofrendas. Cyllan levant ms el cuello de su chaqueta sobre las fras mejillas y espole su reacia montura para que siguiese adelante. Captulo quinto. El sol sealaba el medioda del da siguiente, cuando Cyllan vio el perfil de una gran ciudad delante de ella. Detuvo los poneys, contempl los lejanos tejados y se pregunt si deba o no dar un rodeo. Esa parte de la provincia de Perspectiva le era vagamente familiar (haba pasado por all varias veces con los boyeros de su to) y, si la memoria no la engaaba, el cruce de la ciudad pareca ser la nica alternativa. Los campos cultivados se extendan a ambos lados y, con las tiernas plantas creciendo en ellos, los propietarios del lugar no veran con buenos ojos a una desconocida que pisotease sus tierras existiendo un buen camino que seguir. La fortuna la haba acompaado hasta ahora; deba fiarse una vez ms de ella y entrar en la ciudad. Oy el taido de la campana cuando estaba an a media milla, y aquel sonido, transmitido por una ligera brisa que haba girado al sudeste de la noche a la maana, la inquiet sobremanera. Todas las ciudades que mereciesen el nombre de tales presuman al menos de una gran campana, emplazada

generalmente en una torre del palacio de justicia, pero solamente repicaba para anunciar algn suceso muy importante. Algo estaba ocurriendo all, y Cyllan no tena el menor deseo de verse envuelta en ello. Observ cuidadosamente el terreno, a ambos lados del camino, pero no vio ningn sendero a travs de los campos; pareca que no tena ms remedio que seguir adelante. Por lo menos, los vecinos no estaran tan predispuestos a fijarse en una desconocida, si tenan asuntos propios de que ocuparse. El lmite de la poblacin estaba marcado por un arqueado puente de piedras sobre un alborotado riachuelo, y los dos hombres que lo custodiaban volvieron la cabeza al or las pisadas que se acercaban. Haban estado observando la ciudad, claramente ansiosos de saber lo que tenan que hacer, y Cyllan refren su montura al acercarse a ellos. Dinos tu nombre y lo que vienes a hacer aqu pregunt uno de los guardias. Soy Themila Avray, conductora de ganado, de la Tierra Alta del Oeste. Cyllan haba empleado otras veces aquel seudnimo, inventando el apellido del clan y tomando el nombre de una mujer que, segn le haba dicho Tarod, haba sido antao su ms querida amiga y su protectora en el Castillo. Me dirijo a Shu-Nhadek, para encontrarme con mi primo en la feria del Primer Da del Trimestre. Los ojillos del guardia examinaron los cabellos castaos, la ropa, el collar amuleto que llevaba ella colgado sobre el pecho, y su expresin se tranquiliz ligeramente. Tendrs suerte si puedes cruzar la ciudad mientras sea de da le dijo. La campana segua sonando, apremiante. Por qu? pregunt Cyllan. Va a celebrarse un juicio en la plaza del mercado. El guardia sonri, mirando de soslayo. Dicen que han pillado a la cmplice del demonio del Caos. La han pillado...? Cyllan se interrumpi y trag saliva, dndose cuenta una vez ms de que la suerte estaba de su parte. Hizo una seal sobre el pecho, sabiendo que el hombre la

esperaba. Aeoris... El guardia se ech atrs y le hizo ademn de que pasara. Ser mejor que te apresures, si quieres ver el espectculo. Sonri de nuevo. Yo estoy esperando que llegue el relevo para llegar antes de que haya terminado. Incluso antes de llegar a la plaza del mercado su avance fue dificultado por la gente que converga de todas direcciones, y Cyllan perdi toda esperanza de poder cruzar la ciudad y salir de ella. Pareca que toda la poblacin estuviese acudiendo all, atrada por el son de la campana, y cuando pudo ver la plaza del mercado, vio claramente que, le gustase o no, tendra que esperar hasta que hubiese terminado el juicio. La plaza estaba atestada y la muchedumbre se extenda en las calles prximas, y solamente el hecho de ir montada a caballo permiti a Cyllan llegar a un sitio despejado desde el cual, siempre que permaneciese sobre la silla, podra presenciar bien todo el acto. El juicio se celebrara en la escalinata del palacio de justicia, ya que el interior del edificio resultaba insuficiente. Los jueces haban salido ya y estaban ocupando sus sitios cuando Cyllan detuvo su caballo, obligada por la presin del gento. Un anciano vestido de negro se sent rgidamente en un silln, flanqueado de un grupo de dignatarios de la ciudad y de milicianos uniformados que, por lo visto, tenan por tarea leer las acusaciones contra la prisionera. Buscando entre los que se hallaban en la escalinata, Cyllan vio, custodiada por guardias armados, a una muchacha de cabellos rubios y semblante contrado por el terror, y el espectculo hizo que se sintiese de pronto mareada. La muchacha era an ms joven que ella y, fuesen cuales fueren las pruebas amaadas contra ella, Cyllan saba que era inocente. Pero, cmo poda defenderse contra el miedo supersticioso de sus semejantes? Dos aos atrs presenci un juicio, en una poblacin de la provincia de Wishet, donde haba estado traficando con los boyeros de su to, y aquel recuerdo le daba una sombra de esperanza por la nia. Entonces, un Iniciado haba presidido el tribunal, las pruebas presentadas por ambas partes haban sido escuchadas con absoluta y tranquilizadora imparcialidad, y la sentencia haba

sido justa aunque no enteramente popular. Hoy no haba ningn Iniciado que dirigiese las actuaciones, pero tal vez era mejor as, pues el afn del Crculo por descubrir a la cmplice del Seor del Caos podra influir en el criterio de cualquier Adepto, por muy elevados que fuesen sus principios. Cyllan observ a la infeliz muchacha y sus labios se movieron en silenciosa oracin a cualquier poder, del Orden o del Caos, que pudiese impedir que se cometiese una injusticia. Pero su esperanza dur poco. Desde el fondo de la plaza era imposible or por entero los discursos, las acusaciones y las declaraciones, pero pronto qued claro que las autoridades estaban resueltas a apaciguar a una multitud sedienta de sangre. De vez en cuando, un orador era interrumpido por un rugido de indignacin, y los esfuerzos de la acusada para protestar de su inocencia eran recibidos con aullidos por la vocinglera multitud. Cyllan sinti que el sudor brotaba de su piel y le haca incmodas cosquillas en la espalda, acompaadas de fuertes nuseas en la boca del estmago. Aquellas buenas y piadosas personas estaban condenando, en nombre de los Seores del Orden, a una inocente sin esperanza de salvacin. Desfilaba un testigo tras otro para prestar declaracin y, aunque la muchacha sacuda frenticamente la cabeza, y lloraba y suplicaba a los jueces, el peso de la opinin estaba contra ella. Cyllan no poda discernir lo que se pretenda que haba hecho y, adems, apenas pareca importar la naturaleza exacta del presunto delito. La acusada era joven, tena rubios los cabellos y era desconocida en el lugar: los tres factores eran suficientes para condenarla. Aunque a Cyllan le pareci que duraba una eternidad, el juicio fue en realidad terriblemente breve. De pronto, la campana de la torre del palacio de justicia lanz su sonoro mensaje, y la muchedumbre de la plaza guard silencio al levantarse el primer anciano de su silln para hablar. Las pruebas presentadas contra la acusada han sido cuidadosamente analizadas y consideradas. Su voz, aunque cascada por la edad, vibr claramente sobre las cabezas de la multitud y a Cyllan se le revolvi el estmago al percibir la

hipocresa de sus palabras. Y es con el ms hondo pesar que nosotros, fieles custodios de las sagradas leyes de Aeoris aqu se interrumpi para hacer ostentosamente la seal en el aire delante de l declaramos que han quedado probadas todas las acusaciones contra esa desgraciada marioneta de los poderes de las tinieblas. Los murmullos de la plaza se transformaron en fuertes aullidos de aprobacin que slo se extinguieron cuando el viejo hizo un ademn pidiendo calma a la muchedumbre. Vivimos tiempos turbulentos prosigui el anciano cuando por fin ces el tumulto, pero todos compartimos un deber que, por muy onerosa que sea la carga, debemos cumplir si hemos de servir de veras a los dioses que nos protegen. Hizo una pausa . Como cualquier ciudadano devoto, no tengo afn de venganza. Pero puedo, podemos, llamarnos realmente discpulos de los seores que infunden una chispa de divinidad a nuestras almas y a nuestras vidas, si olvidamos nuestro claro deber cuando se nos impone aquella carga? El viejo es maestro en retrica, pens amargamente Cyllan. Alababa a la chusma por su piedad, y ellos estaban pendientes de cada una de sus palabras. A su alrededor, la gente asenta con la cabeza, murmurando, felicitando al anciano y felicitndose ellos mismos... No tenemos odio en nuestros corazones! prosigui el anciano, elevando la voz. Ciertamente, nos compadecemos de esa desdichada esclava del mal, pues su alma no puede conocer la bendicin de los verdaderos dioses! Otra larga pausa. Pero no podemos permitir que la piedad nos desve de la justicia. Y creo que, si nuestro gran seor Aeoris tuviese que juzgar la sentencia de este tribunal, no encontrara defecto en ella. Levant la cabeza, con beatfica sonrisa, y mil gargantas rugieron en seal de aprobacin. Los poneys de Cyllan bufaron y patalearon, asustados por aquel estruendo, pero faltos de espacio para escapar. Ella se inclin sobre el cuello de su montura, murmurndole suavemente para tranquilizarla, mientras acercaba lo ms posible el otro

poney a su costado. La furia herva en su interior. No poda hacer nada: este simulacro de juicio haba sido preparado de antemano; la gente del pueblo quera una vctima propiciatoria para sus terrores, y los ancianos, como comediantes de plaza de mercado, se la ofrecan para congraciarse con ella. Por un solo y frentico instante, algo en lo ms hondo de Cyllan la incit a lanzarse con sus poneys a travs de la muchedumbre y plantarse en la escalinata del palacio de justicia, y una vez all, sacar la piedra del Caos y gritar a aquellos pobres imbciles que la verdadera causante de su miedo estaba impvida ante ellos..., pero cuando aquella loca idea pas por su mente, sinti el clido latido de advertencia de la gema sobre su pecho y comprendi que, por muy salvaje que fuese la injusticia que se iba a perpetrar all, nada poda hacer para enmendarla. El anciano estaba hablando de nuevo. Amigos mos, buenos ciudadanos, aunque me aflija pronunciar sentencia sobre la pobre criatura que est ante nosotros, la justicia debe seguir su curso. Se volvi de cara a la ahora silenciosa muchacha, y el sol poniente dio un perfil de halcn a su semblante. Quien se ha confabulado con los poderes del Caos slo puede tener un fin. Espero que todos roguis conmigo a Aeoris por esa desdichada, para que, en su sabidura y clemencia, perdone sus pecados y libre a su alma de la esclavitud del mal. Sus palabras fueron recibidas en silencio, pero Cyllan vio que varias personas hacan la seal de Aeoris en el aire. La muchacha miraba fijamente a sus jueces, incapaz de creer en el destino que la esperaba; despus volvi la cabeza, como retrayndose, como ais lndose de la locura que la rodeaba. Cyllan deseaba escapar de la plaza antes de que el suceso siguiese su curso inexorable, pero no haba espacio para volverse ni lugar adonde ir. La presin aumentaba, no solamente por la llegada de ms personas de los barrios extremos de la ciudad, sino tambin porque parte de los que se encontraban all se echaban atrs para abrir un pasillo entre el palacio de justicia y el centro de la plaza, donde se ergua, lgubre y desnuda, una Piedra de la Ley. La presa fue empujada por la escalinata en

direccin a la piedra y, de pronto, pareci darse cuenta de la suerte que le esperaba, pues empez a chillar y a debatirse, luchando contra los que la sujetaban con toda la fuerza que posea. Los guardias la sacudieron violentamente para calmarla, pero Cyllan pudo or sus profundos sollozos cuando al fin la ataron sobre el tosco granito y se echaron atrs. Solamente un terco y terrible sentido de la realidad convenci a Cyllan de que no estaba dormida ni soando cuando observ el terrorfico curso de los acontecimientos a partir de entonces. Un murmullo grave y apagado vibr en toda la plaza, haciendo que los poneys se inquietasen y piafaran de nuevo, y Cyllan slo pudo contemplar imp otente cmo avanzaba la amenazadora multitud hacia la Piedra de la Ley. No hubo movimiento entre la gente que rodeaba a Cyllan; entonces, la voz del anciano, que permaneca todava en la escalinata del palacio de justicia, reson en toda la plaza. Que se cumpla la sentencia. El ruido de la primera piedra al golpear a la muchacha fue impresionante y sobrecogedor en el silencio de la plaza. Su cuerpo se contrajo violentamente y la joven lanz un grito, pero la gente que se apretujaba y empujaba, estirando el cuello los que estaban detrs para verlo mejor, la ocultaban a la vista de Cyllan. Una segunda piedra err el blanco; despus, una tercera dio en la sien de la muchacha, y de pronto, la chusma, como una jaura lanzndose sobre su presa, avanz con un gritero sediento de sangre. No... El murmullo de Cyllan son fuertemente en sus propios odos, pero la muchedumbre estaba demasiado atenta a su vctima para advertirlo. Yandros, no! Se dio cuenta de que todos estaban esperando este mo ento, sabiendo cul sera el desenlace y preparados para l. Aquellas piedras no se haban materializado de la nada...; la multitud saba que se recurrira a este antiguo y brbaro mtodo de ejecucin, y todos los hombres y mujeres venan preparados. Mir con horrible fascinacin cmo llovan las piedras, los guijarros, incluso los trozos de lea, sobre el cuerpo indefenso de la muchacha. La sangre trazaba espantosos dibujos en su cara,

y ahora estaba chillando, incapaz de conservar su ftil valor y luchando contra las cuerdas que la sujetaban. Cyllan no supo cunto tiempo pas antes de que la dbil figura se sumiese al fin en la inconsciencia, pero incluso cuando haba perdido el sentido aquel mar de brazos sigui alzndose y cayendo, y el ruido de las piedras al chocar con una carne que ya no resista hizo que Cyllan se sintiese mareada de indignacin y de asco. Por fin termin el espectculo. Un silencio irreal cay sobre la plaza y, gradualmente, como el reflujo de una marca, la gente empez a marcharse, retirndose de aquel resto destrozado y sangrante de humanidad que penda como una mueca grotesca de la Piedra de la Ley. Los ancianos, representando su papel en la comedia, se haban retirado dignamente, y por fin se dio cuenta Cyllan de que la bulliciosa chusma ya no le cerraba el paso. Su poney dio un quiebro, echando atrs las orejas y resoplando al percibir el alarmante olor de la sangre. Cyllan lo apart de la Piedra de la Ley, sabiendo que no poda continuar su viaje, que no poda cruzar la plaza mientras colgase all el cadver de la joven. Se ape del caballo, casi cayendo al suelo al flaquearle las piernas, y ocult la cara en la crin del poney, deseando poder vomitar, desmayarse..., cualquier cosa con tal de borrar el espantoso recuerdo de lo que haba presenciado. Una vendedora de vino empez a tocar una campanilla detrs de ella, proclamando con voz estridente que su vino era el mejor que poda encontrarse en la provincia, y los poneys se echaron atrs y relincharon asustados por aquel ruido. Cyllan se volvi en redondo y vio un tenderete lleno de odres, jarras y copas. Por un instante, solamente pudo contemplar, pasmada, el buen negocio que estaba haciendo ya la vendedora; despus, un impulso la oblig a acercarse. El vino poda ayudarla a olvidar lo que haba visto... Hurg en su bolsa y sac la primera moneda que encontr, medio gravine. Deme una bota llena dijo con voz ronca. La mujer le dirigi una amplia sonrisa. Con mucho gusto, moza! Y vas a beber por la salud de nuestros buenos ancianos, eh?

Puso la bota en manos de Cyllan, sta no recibi el cambio y comprendi que la mujer la estaba timando, pero ya no le importaba. Los poneys la siguieron inquietos mientras se diriga tambalendose al borde de la plaza, donde se librara de las apreturas, y las lgrimas empezaron a brotar de sus ojos mientras se sentaba contra una pared enjalbegada y, con manos temblorosas, destapaba la bota y se la llevaba a los labios. Slo est dormida, no crees? O estar tal vez enferma? No lo s... Esperemos a ver. Las voces femeninas llegaron a la turbada mente de Cyllan como a travs de una espesa niebla y, aunque comprendi que era objeto de escrutinio, pareci incapaz de desatar la lengua y decir que se encontraba bien y que la dejasen en paz. Oy unas pisadas y entonces tuvo la impresin de que una figura se inclinaba sobre ella. No, no est enferma. La voz pareca ligeramente divertida Est borracha! No lo estoy... Oh! Cyllan haba encontrado al fin la voz e intentaba protestar, pero un movimiento impremeditado hizo que sintiese punzadas de dolor en la cabeza, y su espalda estaba tan rgida que todos los msculos se resistan violentamente. Abri los ojos, haciendo una mueca a lo que pareca una luz insoportablemente brillante, y por ltimo enfoc la mirada en las dos mujeres inclinadas sobre ella. Una era de edad mediana; la otra era ms joven, y ambas vestan hbitos blancos, manchados con el polvo del viaje, calzaban botas de montar y cubran sus hombros con cortas pero gruesas capas. La plaza estaba a oscuras y aquellas mujeres llevaban sendas linternas; fue su luz la que haba herido sus ojos. Hermanas de Aeoris... Cyllan cerr de nuevo los ojos y trat de ponerse en pie. Haba estado recostada contra una tosca pared y su ropa estaba empapada de humedad, lo que exacerbaba la rigidez de su cuerpo. Tena un mal sabor en la boca y se enjug los labios con mano insegura, resistiendo la tentacin de escupir. Vamos, deja que te ayudemos. Una mano la asi del

brazo, suavemente pero con firmeza, y pudo ponerse en pie. Puedes aguantarte as sin que te sostengamos? Te sientes lo bastante bien para caminar? Cyllan, haciendo un esfuerzo, asinti con la cabeza. Estoy bien..., gracias, no necesito... Se interrumpi, sintiendo que le acometan de nuevo las nuseas . Oh, dioses...! Las dos mujeres, discreta y compasivamente, la condujeron a un callejn donde, dolorosamente, verti el contenido de la bota de vino que haba bebido antes de que la acometiese el sueo. Por muy desagradable que fuese la experiencia, la ayud a aclarar su mente, y se sinti mucho mejor cuando volvi de nuevo la cara a las mujeres. Gracias dijo, con voz confusa. Sois.., muy amables. Tonteras, nia. Socorrer a los que estn en dificultades es una de nuestras obligaciones, y est claro que t necesitas ayuda. La mujer mayor, que era la que haba hablado, le sonri. Soy la Hermana Liss Kaya Trevire, y sta es la Hermana Fanal Mordyn. Estamos cruzando Perspectiva en nuestro viaje hacia el sur; por consiguiente, somos forasteras aqu. Sospecho que esto es algo que tenemos en comn. S... A pesar de lo mucho que recelaba de la Hermandad, Cyllan empezaba a cobrarle simpata a la Hermana Liss. Yo soy... Se contuvo, dndose cuenta, alarmada, de que haba estado a punto de dar su verdadero nombre. Yo soy Themila Avray, vaquera, de la Tierra Alta del Oeste. Y qu ha sido de tus compaeros? pregunt la Hermana Liss. Os alojis en alguna de las posadas de la ciudad? Cyllan sacudi la cabeza. Estoy sola... Es decir, estoy en camino para encontrarme con mi primo en Shu-Nhadek. Las Hermanas parecieron impresionadas. Has estado viajando sola, precisamente en estos tiempos? pregunt Fanal. Es inconcebible... Hay tantos peligros! Ciertamente convino Liss. Y el menor de ellos, segn parece, no es el de caer en la tentacin. Mir con triste humor la bota de vino vaca tirada en el arroyo.Incluso en una ciudad

respetable hay demasiados granujas. Has comprobado tu bolsa, chiquilla? Cyllan abri mucho los ojos y se llev involuntariamente una mano al pecho. Para su alivio, la piedra del Caos permaneca dura y fra debajo del justillo, y palp a toda prisa la bolsa, esperando que las mujeres no hubiesen advertido su primer ademn. El contenido de la bolsa estaba intacto... Sonri tmidamente. No falta nada. Pero no gracias a tu descuido la amonest Liss. Has tenido suerte, Themila. Eres muy joven, y es fcil caer en la tentacin si te dejas guiar por los impulsos de la juventud y por la inexperiencia. Pero darte estos gustos... y seal la bota vaca slo puede llevarte por mal camino. El sermn era bien intencionado, pero Cyllan sinti un fuerte disgusto en su interior. Tal vez las buenas Hermanas llegaron a la ciudad despus del horrible espectculo del juicio y su desenlace; pero, fuese como fuere, deban saber lo que haba sucedido aqu. Cmo podan censurar que hubiese reaccionado de este modo? Sin darse cuenta, mir hacia la Piedra de la Ley en el centro de la plaza desierta. Se haban llevado el cuerpo destrozado de la muchacha, pero las antorchas que ardan en sus altos soportes alrededor de la plaza mostraban unas manchas oscuras sobre la piedra que no parecan sombras. La hermana Fanal vio la expresin de Cyllan y toc ligera mente el brazo de su compaera. Creo que le comprendo dijo, sealando con la cabeza hacia la Piedra. A la luz de los sucesos de hoy... La Hermana Liss pareca ablandarse. Oh, s! Desde luego. Se lami los labios. Afortunadamente, nuestro grupo no tuvo que presenciar la ejecucin, ya que llegamos cuando todo haba terminado. Tiene que haber sido un espectculo terrible. Cyllan encogi los hombros, irritada por haber dado pruebas de debilidad, pero al mismo tiempo apaciguada por los sentimientos compasivos de las Hermanas.

Era ms joven que yo dijo con voz spera. As lo he odo decir. Y sin duda pensaste que, de no ser por la gracia de Aeoris, habras podido encontrarte en su lugar. La Hermana Liss suspir. Vivimos das tristes. Y lo nico que podemos hacer es rezar para que acaben pronto. Cyllan no pudo abstenerse de protestar contra el fatalismo de aquella mujer. Pero era inocente! dijo; pero dndose cuenta de que haba dado un peligroso resbaln, aadi: Quiero decir que no haba pruebas contra ella, nada que se apoyase en un pensamiento racional! Sin embargo, ellos..., fue como si... Hizo un ademn de frustracin e impotencia, irritada por su incapacidad de expresar lo que senta. Queran una vctima, sin importarles que fuese o no culpable. Liss sonri tristemente. Comprendo tus sentimientos. Pero debes recordar que a todos no esperan ahora peligros ms graves que la simple aprehensin de dos fugitivos. El Caos es un enemigo mortal, y es muy astuto. Sus siervos no perdern oportunidad de encontrar a los ms dbiles y dis o-lutos, y corromperles para que se pongan ,a su servicio. Su sonrisa se extingui. Por muy duro que pueda parecer a veces, tenemos que defender las leyes de Aeoris y no podemos arriesgarnos a permitir que el mal arraigue entre nosotros. No es un hecho agradable, pero es mejor que sufran algunos inocentes que queden los culpables en libertad. Afortunadamente, antes de que Cyllan pudiese hablar, fueron interrumpidas por la llegada de otras cuatro mujeres, que constituan el resto del grupo de la Hermandad. Liss cont la historia de Cyllan, y las otras Hermanas insistieron en que viajase con ellas. No puedes continuar sola por los caminos la apremi una de ellas. Y cuantas ms cabalguemos juntas, ms seguras estaremos. Cyllan trat de rehusar, pero las mujeres se mostraron inflexibles y Liss dijo la ltima palabra: Mi conciencia no estara nunca tranquila si te dejase marchar insisti. Si te ocurriese algo, la vida se me hara imposible.

Quieres que me aflija este destino? Cyllan pens que, a menos que pudiese emprender otra precipitada huida en las horas de oscuridad, estaba realmente atrapada; no tena defensa contra sus argumentos. Pero entonces se le ocurri pensar que la situacin poda tener sus ventajas. Quin se atrevera a sospechar de una joven en compaa de seis Hermanas de Aeoris? Con tal de que vigilase constantemente su lengua, qu mejor proteccin poda pedir? Sonri, recobrando poco a poco la confianza. Si mi presencia no ha de ser una carga... Vaya una idea! dijo Liss, aliviada y complacida. Esta noche descansaremos en la Posada de los Trovadores, y estoy segura de que podrs alojarte con nosotras. Maana, unas horas despus de la salida del sol, nos pondremos en camino. El grupo de la Hermandad parti hacia el sur cuando el sol emp ezaba a elevarse en un cielo rojo de sangre, con slo unas pocas nubes de bordes purpreos. La Hermana Liss declar que el tiempo era un buen presagio, y en cuanto qued atrs la ciudad, la marcha fue lenta pero regular. Cyllan cabalgaba en retaguardia, justo delante de los cuatro poneys de carga de las Hermanas. Se alegraba en secreto de tener compaa; la noche pasada, su sueo haba estado lleno de pesadillas, todas ellas girando alrededor de la muchacha ejecutada, y con aquellos sueos todava frescos en su mente, no tena el menor deseo de estar a solas con sus pensamientos. Sus compaeras de viaje se contentaban con cabalgar y disfrutar del paisaje, y las pocas conversaciones que se entablaban eran balades y, por consiguiente, seguras. El nico factor inquietante era la presencia de la mujer de negros cabellos y cara delgada que cabalgaba un poco delante de ella. Slo haba cambiado unas pocas palabras con la HermanaVidente Jennat Brynd desde que la conoci, pero haba advertido en varias ocasiones que la mujer la observaba con algo ms que vago inters. Cyllan no contaba con encontrar una vidente entre sus nuevas compaeras y se preguntaba hasta dnde podra alcanzar el talento de Jennat; la idea de que su propia mente poda ser un libro abierto para una persona realmente dotada de

facultades psquicas era estremece-dora. Haba tenido poco contacto con la vidente y, hasta ahora, todo haba marchado bien, pero prefera rehuir la compaa de Jennat, por su propia seguridad. El viaje a Shu-Nhadek durara unos cuatro das, si no haba dilaciones engorrosas; por tanto no tendra que mantener su engao mucho tiempo ms. El resto del da transcurri sin incidentes, y pernoctaron en una posada del camino, exigua pero limpia. Alegando cansancio, Cyllan se fue a la cama en cuanto acabaron de cenar, dejando que las Hermanas se quedaran charlando y tomando una jarra de vino, y trat de olvidar la mirada escrutadora que Jennat Brynd haba lanzado en su direccin antes de retirarse ella. Por la maana, salieron temprano y la Hermana Liss dio gracias a Aeoris de que el da fuese tambin bueno aunque fro, y a media tarde llegaron a un ancho ro cruzado por un puente de madera. Uno de los poneys de carga haba empezado a cojear; se detuvieron y Cyllan se ofreci a examinar al animal y ver lo que le pas aba. Liss se ape de la silla de un salto agradecida y apretndose la rabadilla con los nudillos de ambas manos. No me importa confesar que me viene bien este descanso dijo, mirando el sol que estaba declinando y dejando que su calor le acariciase la cara. Y tambin me alegro de que viajemos hacia el sur. Los das son aqu ms largos, y el sol, ms fuerte... Es un alivio, despus de haber estado en las tierras del norte. Fanal, que tambin haba desmontado, estaba buscando en las alforjas de uno de los poneys, y sac un paquete envuelto y una bota de zumo de frutas. Este sera un lugar agradable para detenernos, en cualquier circunstancia dijo. Tal vez podramos sentarnos sobre la hierba y descansar un rato...; es decir, si Themila cree que su trabajo le llevar algn tiempo. Cyllan tard un momento en recordar que, con aquel nombre, se diriga a ella, y levant rpidamente la cabeza, dejando que el poney de carga apoyase la lastimada pata en el suelo. Creo que no es ms que una piedra en el casco dijo a la Hermana, y despus sonri. Pero, si quieres, podra tardar

alrededor de una hora en arreglarlo. Fanal se ech a rer. Muy bien, pongmonos cmodas. Extendi su capa sobre la exuberante hierba, en un sitio donde el suelo empezaba a descender hacia el ro, y se sent. Tengo bebidas frescas para todas, y las tortas que compr esta maana en la panadera de la ciudad. A los pocos minutos, las seis mujeres se haban sentado sobre la hierba, y Cyllan, despus de haber extrado la piedra del casco del poney con la punta de su cuchillo, se reuni con ellas. Fanal le alarg un pedazo de torta, ella se puso en cuclillas en el borde del grupo y llev una mano hacia atrs para sujetarse mejor el moo. Al retirar los dedos de los cabellos vio que tena unas manchas de un pardo rojizo... Se haba olvidado completamente de que el tinte de las campanillas tena que estar ya perdiendo su efecto. Las posadas del camino no tenan espejos en las habitaciones, y no se le ocurri pensar en el color de sus cabellos. Pero ahora, el castao cobrizo poda aparecer rayado de un tono prximo al rubio claro natural, y esto poda ser suficiente para delatarla. Mir rpidamente a las Hermanas, pero stas estaban atareadas con la comida y la bebida; es decir, todas menos Jennat Brynd, que estaba observando a Cyllan y que, cuando se encontraron sus miradas, le dirigi una lenta y amable sonrisa. Con un tremendo esfuerzo, Cyllan movi nerviosamente los labios para corresponderle y, despus, volvi rpidamente su atencin a la torta que tena en la mano. Durante un rato, no se oy ms ruido que el gorgoteo del ro y el que hacan los caballos que pastaban satisfechos la hierba cercana a ellas. La Hermana Liss haba agachado la cabeza y pareca dormida; Fanal estaba atareada limpiando los restos del pequeo festn, y Jennat, apoyada sobre un codo, estaba absorta examinando el contenido de su bolsa. Al cabo de un rato, extrajo de ella algo que reflej la luz del sol con un brillante destello, y las que estaban cerca de ella levan taron la mirada, sorprendidas.

El cristal Hermana? pregunt amablemente Farial. Jennat sonri. S. El ro me ha dado la idea. Tan suave y tranquilo, y la manera en que la corriente capta la luz del sol y la refleja es realmente hipntica. Fanal se volvi a Cyllan. No debes prestar atencin a la Hermana Jennat, Themi a. Elige los momentos ms inverosmiles para practicar su arte, aunque la verdad es que todas estamos orgullosas y envidiamos su talento. Cyllan asinti con la cabeza, inquieta, y los ojos negros de Jennat se fijaron en los suyos. Oh, pero no quiero molestar a nuestra nueva amiga dijo amablemente. Nosotras olvidamos con facilidad el hecho de que, para los legos, nuestro arte puede a veces parecer desconcertante. No nos acordamos de que la magia se practica muy poco fuera de la Hermandad. A pes ar de la suavidad de su voz, las palabras eran un claro des a-fo. Cyllan la mir, fruticiendo los prpados. Por favor, no te detengas por m, Hermana. Eso no me da miedo. Jennat hizo girar varias veces el pequeo cristal entre las manos. Has visto alguna vez algo parecido a esto? Una vez vi un lector de piedras en una feria dijo Cyllan. Pero creo que deba de ser un charlatn. La mayora de los que se dicen adivinos lo son. Para llegar a tener verdadero talento se requiere dedicacin y aos de estudio. Cyllan no replic, y Jennat, despus de otra de sus lentas sonrisas, volvi a fijar su atencin en el cristal. Despus de una prudente pausa, Cyllan se puso en pie y, esperando que sus acciones pareciesen casuales, baj lentamente la suave cuesta hasta la orilla del ro. All el agua era cristalina, y crey ver que unos peces se movan gilmente entre las manchas de sombra. Trat de concentrarse en observarlos, pero le fue imposible; las sutiles insinuaciones de la Hermana Jennat haban roto la barrera mental detrs de la cual haba ocultado sus ms

profundos temores, y se senta atormentada por la inquietud. Esta sensacin, junto con la esperanza irracional de que separndose fs icamente de la vidente podra librarse de su escrutinio, la haba emp u-jado a alejarse lo ms posible de las Hermanas, mientras trataba de serenarse. Seguramente, se dijo, la Hermana Jennat no representaba una verdadera amenaza. Era posible... no, era probable que su imaginacin estuviese viendo sombras donde no exista ninguna. Slo unos pocos das para llegar a Shu-Nhadek, y entonces podra olvidarse de su encuentro con esas mujeres. Cyllan La voz que son a su espalda la sobresalt y, al volverse, vio que Jennat se haba apartado de las otras y descendido en silencio la ribera para reunirse con ella. Te encuentras mal? No, no. Cyllan sacudi la cabeza, sin mirar a la otra mujer Solamente quera... contemplar el ro. Lo entiendo Jennat admir tambin el agua que flua suavemente. Una vista apacible, verdad? Sin embargo, sera demasiado fcil caer en la tentacin de rezagarnos. He venido a decirte que la Hermana Liss se ha despertado y dice que debemos reanudar la ma rcha si queremos llegar a un lugar donde alojarnos antes de que anochezca. Su recado era pues bastante inocente. Cyllan apret los dientes para reprimir un involuntario suspiro de alivio, y se volvi para echar a andar. Jennat iba a seguirla, pero se detuvo de pronto. Oh, Themila..., espero que perdonars mi curiosidad, pero dime, por qu te ties el cabello? Su color natural tiene un tono muy bonito. Cyllan mir fijamente los ojos endrinos de aquel rostro sonriente y cndido, mientras senta un nudo glido en el estmago. La pregunta de Jennat la haba pillado completamente desprevenida, y no saba qu responder. Jennat! Themila! Venid; ya hemos perdido bastante tiempo! La llamada impaciente de la Hermana Liss rompi la terrible pausa, y Cyllan se volvi agradecida, levantando un brazo en

respuesta. Sin esperar a Jennat y sin darle oportunidad de repetir su pregunta, subi corriendo la cuesta hasta el lugar donde estaban atados los caballos. Apartar a los animales de la sabrosa hierba requiri tiempo y esfuerzo, pero al fin pudo llevar Cyllan sus propios poneys al camino y comprobar sus arneses mientras esperaba que montasen las otras mujeres. Y a punto estaba de saltar sobre su silla cuando una voz le habl, claramente pero en tono casual, desde poca distancia. Cyllan... Qu? Se volvi sin pensar en que haba sido llamada por su nombre, por su verdadero nombre, y slo cuando se encontr cara a cara con Jennat se dio cuenta del terrible error que haba cometido. Jennat sonri. Puedes mostrarnos la joya que guardas con tanto cuidado sobre tu piel? La Hermana Liss se detuvo delante de su caballo. Que joya? Qu joya es sa, Jennat? Cyllan contuvo el aliento, esforzndose en parecer mucho ms tranquila de lo que se senta. Jennat, segura ahora de s misma, sigui mirndola fijamente. Hermana Liss, creo que es tal vez ms importante establecer la pequea cuestin de la identidad de nuestra amiga. Liss comprendi de pronto lo que quera decir la vidente. La has llamado Cyllan... Y ella me ha respondido. Creo que, si mi cristal no me engaa, su nombre completo es Cyllan Anassan. Fanal lanz un dbil grito sobresaltado y Liss abri mucho los ojos. Jennat, no querrs decir... Y sus cabellos! la interrumpi Jennat, sealndo los. Son tan castaos como los mos! Es rubia, tan rubia que es casi albina. Y mi cristal me mostr una gema que guarda oculta, una verdadera joya. Registradla, Hermanas, y creo que encontraris la piedra que est buscando el Crculo! La impresin hizo que Cyllan echase races en el sitio donde

estaba, pero de pronto se dio cuenta de que estaba perdida. No poda desmentir las acusaciones de Jennat; su nica esperanza estaba en la huida. Dio un frentico salto para subir a su poney, pero mientras se deslizaba a horcajadas sobre su lomo, Jennat corri hacia ella y la agarr de un brazo. Cyllan la sacudi violentamente, el poney salt hacia delante y ella, perdiendo el equilibrio, sinti que resbalaba de la silla. Cay al suelo con un ruido sordo, los cascos del poney no le dieron por un pelo en el crneo al retroceder espantado el animal, y la cada le cort la respiracin. Antes de que pudiese levantarse, tres de las Hermanas se arrodillaron a su lado y la sujetaron. Qu no se mueva! grit Jennat con voz ahogada, esquivando los golpes que daba Cyllan con el brazo. Pronto sabremos la verdad. Alto! grit la Hermana Liss, consternada. Esto es indecoroso, Jennat! Eres una Hermana de Aeoris, no una moza pendenciera de taberna! Levntate en seguida! Jennat no le prest atencin, haba introducido una mano debajo de la camisa de Cyllan, rasgando la tela, y cerr los dedos sobre la piedra-alma. Cyllan se debata como un gato salvaje, pero no poda soltarse, y Jennat se puso triunfalmente en pie. Hermana Liss! Una radiacin fra y blanca brot de la palma de Jennat cuando abri la mano para mostrar la joya, la otra mujer se estremeci e hizo rpidamente la Seal de Aeoris. Qu los dioses nos amparen! Las Hermanas que no sujetaban a Cyllan contra el suelo acudieron, lanzando exclamaciones. Una de ellas alarg una mano como para tocar la piedra, pero la retir rpidamente. Liss se volvi para mirar a la muchacha que yaca sobre la hierba, y el mudo desafo que vio en los ojos de Cyllan desterr sus ltimas dudas. Conque hemos estado todo el tiempo amparando a una serpiente dijo, con voz insegura. Que los dioses nos ayuden! Apenas puedo creerlo... Entonces contrajo los labios

en una dura lnea. Esconde esa joya, Jennat. Es una cosa maligna, y no debemos arriesgarnos a que nos contagie. Envulvela en un pao. No tiene que volver a ver la luz del da hasta que la pongamos en manos del Sumo Iniciado. Jennat mir la piedra y se pas la lengua por los labios, inquieta. Y la muchacha? Qu vamos a hacer con ella? Pobre nia! Liss sigui mirando gravemente a Cyllan. Cmo puede una mujer tan joven estar tan corrompida...? Vamos a llevarla a la ciudad ms prxima para que la juzguen? pregunt Fanal. No; esto no es competencia de los ancianos locales, ni siquiera del Margrave de la provincia. Debe ser entregada en el Castillo de la Pennsula de la Estrella, para que la juzgue el propio Crculo. Su mirada se fij un momento ms en Cyllan, y despus sacudi la cabeza y se volvi, diciendo: Y pensar que ha podido engaarnos de esa manera. Incluso el Sumo Iniciado se dej engaar por estos endemoniados le record solemnemente Fanal. No debemos reprocharnos nada, Hermana. No. No, tal vez tienes razn. Aunque, ahora que lo pienso, de no haber sido por la Hermana Jennat..., bueno, dejemos esto. Debemos prestar nuestra atencin a lo prctico. Necesitaremos una escolta armada que nos conduzca a la Pennsula de la Estrella, y si hubiese algunos Adeptos visitando la provincia que pudiesen ayudarnos, me sentira mucho ms tranquila para el viaje. Recogi la engorrosa falda de su hbito. Atad a la muchacha, Hermanas, y sujetadla bien sobre la silla del poney. Descansaremos esta noche en la poblacin ms prxima y maana nos dirigiremos hacia el norte. Captulo sexto Keridil Toln observ el halcn que parta hasta que no fue ms que un punto diminuto en el cielo, indistinguible entre los jirones de nubes que salpicaban el azul. Si poda confiar en los clculos del halconero Faramor, y la experiencia le deca que poda hacerlo, el mensaje vital llegara a su primer destino en menos

de dos das, y sera entregado en el segundo el da despus. Dio las gracias a Faramor, pero ataj toda ulterior con versacin; ahora tena demasiado en qu pensar para perder el tiempo en chanzas. Subi rpidamente la escalinata de la entrada del Castillo y cruz la puerta, estremecindose involuntariamente al sentir el vivo contraste entre el calor del interior y el fro de la maana. Despus se dirigi a sus habitaciones. El estudio estaba vaco, pero pudo or que alguien se mova en los aposentos privados contiguos. Keridil se detuvo un instante para calentarse las manos en el hogar y, despus, abri la puerta de sus habitaciones, pensando que encontrara a Sashka esperndole. Pero, en vez de ella, vio a Gyneth Linto, el viejo mayordomo que haba estado antes al servicio de su padre. Gyneth estaba inclinado sobre un arcn en el rincn ms lejano de la estancia, y al entrar Keridil, se irgui e hizo una profunda reverencia. Ha partido el halcn sin novedad, Seor? S. Keridil cruz la habitacin y contempl con cierto disgusto los artculos que el viejo estaba sacando del arca. Una capa larga con grandes bordados en hilo de oro..., un broche de oro macizo con su sello..., una diadema de oro..., el cetro de Sumo Iniciado... La diadema est un poco deslustrada, Seor dijo Gyneth, acercndosela para que la inspeccionase. Pero nada que no pueda arreglarse pulindola un poco. Est bien. Keridil desde la diadema con un ademn, no queriendo pensar en los atributos de su cargo hasta que las circunstancias le obligaran a ello. Quiero viajar ligero, Gyneth aadi. Sin mucho equipaje, ni muchos acompaantes. El tiempo es esencial en este viaje. Las palabras brotaron de su boca ms secamente de lo que haba pretendido y el viejo le mir unos momentos antes de responder plcidamente: Desde luego, Seor. Volvi a colocar cuidadosamente la diadema sobre la capa plegada y despus, con un discreto tono

de timidez, aadi: Algn contratiempo, Seor? Puedo atreverme a decir que pareces turbado? La astucia y la experiencia haban dado a Gyneth una percepcin ms exacta que la de cualquier vidente, y Keridil suspir. Nada importante. Pero observar el vuelo de aquel pjaro, sabiendo que ya no haba manera de volver atrs... me hizo dudar de mi propio juicio. Ojal hubiesen querido los dioses que mi padre estuviese an con vida. Gyneth frunci los labios. Raras veces se atreva a dar una opinin sobre materias del Crculo, pero le entristeca ver a su seor tan inquieto. El antiguo Sumo Iniciado era un hombre muy sabio, Seor. En todos los aos que le serv, nunca le vi tomar una decisin precipitada o imprudente. Su mirada se fij en la de Keridil. Creo que, de haberse hallado en tu lugar, habra actuado exactamente como t. Keridil sonri dbilmente. Gracias, Gyneth. Aprecio tu fidelidad, tanto si tienes razn como si no la tienes. Se restreg las todava fras manos y dio a su voz una vivacidad que no senta. Sin duda podramos discutir sobre esto durante todo el da, pero no puedo permitrmelo. Lo hecho, hecho est, y debemos pensar en el futuro. Mir a su alrededor. Parece que casi has terminado los preparativos. S, Seor. Hay un par de cosillas por arreglar, pero pueden esperar hasta ms tarde. Bien. Dnde est la Seora Sashka? Gyneth le dirigi una extraa mirada que, pens, tena un dbil matiz de desaprobacin. Se retir a sus habitaciones, Seor. Me dijo que te dijese que estaba empaquetando sus cosas para el viaje. Sus cosas? Keridil se qued perplejo. Pero si habamos quedado en que no me acompaara! Cierto, Seor. Sin embargo, pens que yo no era quin para decirlo.

No... La relacin entre Sashka y Gyneth era incmoda en el mejor de los casos; Sashka no disimulaba su antipata por el viejo y su recelo de la influencia que tena sobre Keridil, y aunque nada inducira a Gyneth a confesarlo, Keridil sospechaba que aquel sentimiento era mutuo. Pero Gyneth era un servidor demasiado educado para publicar sus senti mientos, y la conviccin de que Sashka sera pronto consor te del Sumo Iniciado le haca doblemente respetuoso en su actitud hacia ella: no se habra atrevido a discutir. Sin embargo, Sashka estuvo de acuerdo, ante la insistencia de Keridil, en que el largo viaje era demasiado pesado y posiblemente demasiado peligroso para que ella lo emprendiese. Y si l poda arriesgar su propia seguridad, nada en el mundo le habra inducido a poner en peligro la de ella, y haba pensado que el asunto estaba resuelto. Quieres enviar recado a la Seora de que deseas verla, Seor? La voz de Gyneth interrumpi sus pensamientos. Oh! No, Gyneth; dejemos esto por ahora. Ms tarde hablar con ella y ver lo que hay que hacer. Muy bien, Sumo Iniciado. Entonces, con tu permiso, ir a ver a Fin Tivan Bruall para lo referente a los caballos. Keridil asinti con la cabeza, para darle las gracias y despedirle, y cuando el viejo hubo salido de la estancia, se sent en la cama, apartando a un lado las cuidadosamente plegadas prendas que haba sobre ella. Al da siguiente tena que emprender un viaje del que poda depender el futuro de toda la Tierra... y en ese momento habra dado casi todo lo que tena para que retrocediese el tiempo y pudiese anular la decisin que haba tomado esta maana al salir el sol. Haba pasado toda la noche arrodillado delante de la llama votiva que arda perpetuamente en su estudio, y haba rezado fervorosamente en solicitud de gua. El amanecer le encontr exhausto y con los ojos fatigados, pero con la profunda certidumbre de lo que tena que hacer. Rgido por el cansancio, se haba sentado a su mesa y tomado las dos cartas que haba sobre ella, releyndolas por centsima vez, aunque se saba de

memoria el contenido: la peticin formal de la Matriarca Ilyaya Kimi de que convocase un Cnclave de los Tres, y el rgido pergamino que haba llegado el da siguiente, con el sello de la Corte de la Isla del Verano y de puo y letra del Alto Margrave, Penar Elecar, con idntica peticin. Keridil saba que lo ms fcil habra sido acatar el veredicto de la mayora y convocar el Cnclave sin pensarlo ms. Pero tena un vivo sentimiento de su responsabilidad como custodio de las leyes del mundo espiritual y primer vehculo de la palabra y de la voluntad de los dioses. En toda la larga historia, desde la cada de los Ancianos, no se haba convocado nunca un Cnclave, y estaba claramente escrito que slo deba convocarse en caso de un peligro mortal que ningn otro poder pudiese conjurar. Era sta la ocasin? O acaso el despertar de los antiguos y dormidos temores se haba apoderado con demasiada fuerza de ellos y haba deformado exageradamente la verdad? Keridil saba que nunca podra estar seguro de la respuesta; deba confiar en su propio juicio. El Cnclave sera poco ms que una formalidad; su resultado estaba previsto de antemano, y l, como Sumo Iniciado, debera subir al santuario de la Isla Blanca, abrir el cofre sagrado y estar preparado para encontrarse cara a cara con Aeoris. Llamar al gran dios para que volviese al mundo.., era una responsabilidad que le helaba la sangre. Si el juicio del Cnclave era equivocado, de qu clera sera l vctima? Qu castigos caeran sobre todos ellos? Jugar con un dios era la insensatez suprema... Qu pasara si la decisin de abrir el cofre resultaba un error? Keridil mir de nuevo las dos cartas y, despus, el creciente mo ntn de informes y declaraciones que haban llegado de casi todas las provincias, trados por aves mensajeras o por mensajeros a caballo. Juicios, acusaciones, ejecuciones; inundaciones y cosechas perdidas; terrores inarticulados y splicas de ayuda o de consejo al Crculo... El miedo al Caos cunda por toda la Tierra, y nada, salvo la destruccin de aquellas fuerzas del mal, poda detenerlo. Los Adeptos haban probado todo lo que saban para descubrir a los fugitivos y, con

ellos, la piedra del Caos; pero sus ritos y conjuros haban resultado intiles, y eso bastaba para convencer a Keridil de la gravedad del peligro con el que se enfrentaban. En una ocasin, haba mirado a la cara al Caos, y el recuerdo se haba grabado para siempre en su cerebro. Yandros, la quintaesencia del mal, con sus cabellos de oro y sus ojos siempre cambiantes y su bella y maligna sonrisa... Yandros, que se haba burlado del Crculo y les haba desafiado a plantarle cara, si se atrevan, cuando se alzasen sus fuerzas para conquistar el mundo... Yandros, que haba llamado hermano a Tarod... No, pens Keridil, no jugara con un dios..., pero tampoco jugara con el Caos. Y si la piedra -alma no era encontrada y destruida, las puertas que haban estado cerradas durante tantos siglos contra los poderes de las tinieblas seran derribadas, y el mundo se sumergira en la locura. Y as, con mano no del todo firme, haba tomado pluma y pergamino, y escrito las palabras vitales que le comprometeran irrevocablemente en su decisin. Solamente el Sumo Iniciado tena autoridad para convocar el Cnclave, y al estampar el sello sobre el papel, la inseguridad de su mano se haba convertido en un temblor de apopljico, hasta el punto de que la cera caliente salpic toda la superficie del pergamino. Ya estaba hecho. Dentro de unos minutos, el mensaje podra estar en camino, llevado a su destino por un halcn. Poda enviar a buscar al halconero... o rasgar el pergamino, quemar los fragmentos y olvidar que haba considerado aquella accin. Keridil se pas la lengua por los secos labios y toc una campanilla que tena sobre la mesa. Cuando Gyneth respondi a la llamada, levant la cabeza y dijo: Gyneth, quieres enviar a buscar al halconero Faramor y pedirle que se rena inmediatamente conmigo en el patio? Ahora ya no poda volver atrs. En cuanto llegase su mensaje a la Residencia de la Matriarca en Chaun del Sur, Ilyaya Kimi empezara los preparativos para el viaje a Shu Nhadek. Y un da o dos ms tarde, un barco zarpara de la Isla de Verano, llevando al joven Alto Margrave y a su squito. Keridil emprendera el viaje

por la maana y, con unos pocos compaeros elegidos, cabalgara velozmente hacia el sur para encontrarse con sus iguales. Mir framente las prendas que Gyneth haba sacado del arca y se dio cuenta de lo cansado que estaba. Este era el precio de una noche sin dormir e incluso de noches anteriores, cuando habiendo buscado refugio en la cama haba sido hostigado por las pesadillas. No estara en condiciones de emprender un viaje de ocho das, a menos que pudiese descansar un rato, y hasta que volviese ms tarde Gyneth, estara a salvo de interrupciones. Apart a un lado las prendas plegadas, haciendo sitio en la cama, y se tumb en ella. Durante unos minutos, siguieron asaltndole ideas inquietantes; despus, gracias a los dioses, se sumi en un profundo sueo. Keridil fue despertado dos horas ms tarde por el ligero contacto de una mano en su frente. Se movi y, despus, abri los ojos y vio a Sashka sentada a su lado, con una dulce sonrisa en el semblante. Has dormido, amor mo dijo ella, apartando un mechn de cabellos de su boca. Keridil pestae y se incorpor haciendo un esfuerzo. Qu hora es? Ms de medioda. Habra venido ms pronto, pero estaba con mis padres en nuestras habitaciones. Hizo una pausa y despus aadi: Preparando el equipaje. El record lo que le haba dicho Gyneth y alarg una mano para asir la de ella y estrecharla. No estars pensando en venir conmigo, Sashka. Despus de todo lo que dijimos... S lo que dijimos, Keridil. Pero, crees realmente que voy a dejar que te marches sin m? Quiero estar a tu lado, y tengo la impresin de que me necesitars. Tiene ms razn de lo que cree, pens Keridil; pero no poda acceder. No, amor mo le dijo. Es un viaje demasiado largo, y demasiado peligroso. Todo el mundo est alborotado, y slo los dioses saben lo que vamos a encontrar en el camino hacia el sur.

Si los poderes del Caos supiesen lo que se est preparando, trataran de impedir que llegsemos a nuestro destino, y si te ocurriese algn mal por mi causa, no me lo perdonara nunca! Los ojos de ella brillaron de enojo. Crees que me falta valor para enfrentarme con el peligro? No... no, claro que no! Pero... Crees que puedo estar esperando aqu, sin saber dnde ests ni cul es tu suerte? Qu hara yo durante tu ausencia? Tu padre va a regresar a Han. Vete con l, amor mo. Estars ms segura en tu casa. Ahora, mi casa es el Castillo. Si me fuese a Han, me volvera loca con la espera y la inquietud arguy Sashka. Entrelaz los dedos en los de l, consciente de que l empezaba a flaquear. Saba que la quera con l, y estaba resuelta a acallar sus protestas. Keridil estaba a punto de embarcarse en la empresa ms trascendental que acometiese un Sumo Iniciado y, cuando la hubiese terminado, sera famoso en toda la Historia como salvador de su pueblo: el hombre que haba salvado al mundo de la amenaza del Caos. Ninguna fuerza en la Tierra podra impedir que estuviese a su lado cuando se realizase la hazaa. Escchame, Keridil dijo, en tono suave pero persuasivo, no podra soportar separarme de ti, no ahora, no cuando llevas esta carga sobre tus hombros. Sus dedos trazaron una delicada lnea alrededor de su barbilla, y vio, con satisfaccin, la sonrisa vacilante con que l le responda. Una vez, cuando estaba tan desesperada despus de..., bueno, despus de los sucesos con que se inici este desgraciado asunto, me diste tu fuerza y tu amor, cuando yo pensaba que la vida no vala la pena de ser vivida. Y nunca, hasta este momento, he podido pagarte la deuda que contraje contigo. Keridil sacudi la cabeza, aunque todava estaba sonriendo. Te me diste t misma, amor mo. No podas hacerme un honor ms grande. Pero no es bastante, no al menos para m. Sashka estaba satisfecha de su estratagema, que por lo visto daba resultado. Ahora quiero demostrarte que, si t me ayudaste cuando tan

desesperadamente lo necesitaba, puedo, a cambio de ello, ser para ti un firme puntal. Por favor, Keridil... No temo lo que pueda pasar. Slo temo que pueda ocurrirte algn mal, y quiero estar a tu lado para impedirlo. Keridil record el da en que Tarod fue trado al Castillo, cautivo, drogado e insensible. Sashka haba estado prometida en matrimonio con l, y adems haba mostrado, crea Keridil, un enorme valor al superar su dolor y su desesperacin ante las revelaciones sobre l. Estaba desconsolada, y l trat de consolarla al enfrentarse con la triste verdad. La haba hecho rer.., un pequeo principio, pero de buen agero..., y poco a poco, ella haba olvidado su afliccin y su amor haba florecido... El quera que estuviese a su lado. Su presencia le dara fuerza, como haba dicho ella, y mantendra a raya las dudas y el miedo. Y si tan resuelta estaba a acompaarle, ya no tena ms argumentos para disuadirla. Y dijo: Sashka..., si ests segura... La expresin de ella se deshizo en una deslumbrante sonrisa, y le rode el cuello con los brazos. Muy segura! Claro que estoy segura! Le solt con una expresin de alivio y de triunfo en el semblante, y su sonrisa se troc en otra de profunda preocupacin. Deberas descansar un poco ms dijo, solcita. Si vamos a partir maana al amanecer, necesitars de todas tus fuerzas. No tengo tiempo. Gyneth volver pronto y... No te preocupes de Gyneth! Si encuentra cerrada la puerta, te dejar en paz. Se levant, cruz graciosamente la estancia y l oy que corra un cerrojo. Ya est. Ahora nadie vendr a molestarnos. Volvi a la cama y se tumb en ella, rodeando clida y posesiva-mente a Keridil con sus brazos. Estamos juntos, y seguiremos juntos de ahora en adelante. Su voz era suave y persuasiva. Eso es lo nico que importa. El gran caballo bayo marchaba en un fcil medio galope, levantando remolinos de polvo en el camino. Desde que se haba separado de la caravana de madereros, en la orilla del bosque que se extenda junto a la frontera entre Han y Wishet, Tarod

mantuvo una buena velocidad cabalgando hacia el sur y cruzaba ahora los llanos cultivables de Perspectiva. El tiempo era casi perfecto, con un cielo alto y brillante y un viento vivo y seco que soplaba del este, pero el franco optimismo de los elementos ofreca un obsceno contraste con las cosas que haba presenciado en el camino. El miedo que haba sentido Tarod, de que la supersticin que se extenda sobre la Tierra despus del aviso del Crculo acabara estallando y alcanzara proporciones inconcebibles, haba resultado plenamente justificado. La locura se apoderaba del campo, convirtiendo a vecinos hasta ahora justos y serenos en aterrorizados vengadores de males imaginarios. Tres hombres haban sido ahorcados en la ltima poblacin que haba cruzado, no saba Tarod por qu delito; se haba detenido para contemplar, horrorizado, los cadveres que oscilaban, rgidos y grotescos, colgados de la horca, como advertencia a todos los dems, y haba visto signos contra el mal de ojo dibujados sobre sus sombras en el suelo. Siguiendo su camino, haba odo contar que unos mercaderes cayeron en una emboscada y fueron asesinados en la orilla del bosque; se deca que demonios alados se materializaron en el aire llevndose a las vctimas que an podan gritar, mientras espritus necrfagos se daban un banquete con los muertos. Plantos de los que se sospechaba que albergaban seres infernales que salan de los campos por la noche eran quemados por sus aterrorizados dueos, sin pensar en el hambre a que condenaban a sus familias; tres veces haba visto ya una lejana columna de humo que anunciaba que los medios de vida de un agricultor se haban convertido en cenizas. Y no haca media hora que haba pasado junto a un carro de mercado quemado, con el caballo yaciendo degollado entre las varas, mientras otras formas ennegrecidas, por fortuna indistinguibles, estaban medio ocultas bajo las ruedas rotas. Tambin aqu haba signos contra el mal de ojo en el camino, pintados al parecer con la sangre del caballo... No investig ms. Una locura. Y todo en nombre del Orden... Tarod se vio acosado por una fea idea que le haba asaltado ltimamente con demasiada frecuencia y que pona en tela de juicio la justicia de

un dios que permita que cosas tan espantosas se hiciesen en su nombre. Esta enfermedad pareca obra del Caos, realizada directamente por las manos de Yandros. Cmo poda Aeoris observar tan desaforada anarqua sin hacer nada para impedirla? Y cmo poda el Crculo, que reuna a sus emisarios, permitir que la muerte y la destruccin continuasen con tanto desenfreno? Reprimi estas ideas, haciendo un gran esfuerzo. Fresco en la mente el horror de todo lo que haba visto, sera fcil sucumbir a la duda, y esta duda servira a los fines de Yandros. Pero, de no haber sido por las maquinaciones del Seor del Caos, el mundo estara todava en paz; tena que mantener firme su confianza en los dioses del Orden, aferrarse a su propia resolucin y no permitir que la incert idumbre hiciese presa en l. En cuanto encontrase a Cyllan y recobrase su piedra-alma, tratara de poner fin a esa locura... Estimulado por esta idea, espole su montura, satisfecho de sentir debajo de l la espontnea respuesta de los poderosos msculos del animal. El camino estaba tranquilo (nadie viajaba ahora, a menos que fuese indispensable) y as, cuando vio delante de l una delatora nube de polvo que se elevaba contra el teln de fondo de los campos, puso su caballo al trote corto, haciendo visera con la mano para resguardar los ojos de la luz del sol y ver de qu se trataba. La nube de polvo se fue acercando y al fin Tarod pudo ver las siluetas de varios jinetes. Hubo un brillo de luz sobre metal y presumi que los recin llegados sern milicianos de alguna poblacin prxima. Sin duda le detendran, y esto significara un retraso para l; pero la insignia de Iniciado le mantendra en buena posicin, como hasta ahora. Su previsin result acertada y, al cabo de unos minutos, el jefe del grupo le dio el alto. Le rodearon ocho hombres nerviosos, recelosos, inexpertos, algunos poco ms que adolescentes. Declara tu nombre, seor, y el objeto de tu viaje. El jefe, indudablemente elegido como tal por ser el mayor en edad, grit la orden, pero sin verdadera conviccin. Tarod cruz su mirada con la del hombre, ejercitando un poco su fuerza de

voluntad, y el jefe vio un forastero de cabellos castaos y ojos grises y sin nada notable en su aspecto; una cara que ms tarde no recordara. Tarod sonri dbilmente y despleg su capa de modo que la insignia de oro brillase a la luz del sol. Asuntos del Crculo dijo vivamente. Confo en que esto no me har sospechoso, capitn. Halagado por el tratamiento, pero todava contrariado por su error, el hombre se sonroj. No, seor..., claro que no! Lo siento, seor, pero es que acabamos de recibir la orden, del propio Margrave, sabes?, de dar el alto a todos los desconocidos que transiten por este camino y... bueno, comprobar si son realmente lo que parecen, seor, si es que me entiendes. Tu Margrave hace bien en tomar estas precauciones dijo Tarod. Y ahora dime, qu noticias hay en Perspectiva? Vengo cabalgando del norte y, en los tres ltimos das, no he odo ningn relato que sea digno de confianza. Uno de los ms jvenes adelant su caballo y murmur algo al odo del jefe. Este asinti enfticamente y, despus, mir a Tarod y carraspe. Bueno, seor, circula un rumor..., es decir, una noticia que, si no estoy equivocado, fue confirmada esta maana..., de que la muchacha, la cmplice del demonio del Caos, ha sido capturada! Tarod reprimi un irracional rayo de esperanza, dicindose que seguramente sera otra falsa pista, como todas las anteriores. Oh, s? dijo. Disculpa mi escepticismo, capitn, pero otros hicieron la misma afirmacin antes de ahora, y result infundada. Es verdad, s; pero nuestro Margrave ha dicho que esta vez no es mera palabrera. El miliciano pareci orgulloso. Se dice que la joven tiene una joya. Una joya incolora. Sera posible...? Tarod dijo en voz alta: Ya veo... Y ha sido sometida a juicio? No, seor; no hasta ahora, que yo sepa... El miliciano pareca un poco avergonzado. He odo decir que el asunto no es de competencia de la justicia local. La muchacha tiene que

ser llevada hacia el norte, a la Pennsula de la Estrella; pero el viaje es largo y peligroso. Si alguien dotado de autoridad pudiese encargarse de esto... Tosi. Si es que me entiendes, seor... Tarod lo entendi. Antes se haba dejado engaar por falsos rumores, pero esta vez pareca que poda haber pruebas reales contra la joven, fuese sta quien fuere. Tanto si era una prdida de tiempo como si no, tena que asegurarse. Asinti con la cabeza. Est bien. En vista de lo que me has dicho, retrasar mis propios asuntos. Dnde est la muchacha? El jefe de la milicia pareci aliviado. En la misma Ciudad de Perspectiva, seor. A unas diez millas de aqu, no ms. Entonces propongo que vayamos all sin mayores dilaciones. Si, seor! Grit unas rdenes innecesarias a sus hombres, que ya estaban haciendo dar la vuelta a sus caballos, y la cabalgata emprendi la marcha. Mientras trotaban, Tarod trat de no pensar en lo que encontrara o dejara de encontrar al llegar a su destino. Si la muchacha capturada no era Cyllan, solamente sufrira otra desilusin. Pero si lo era..., no haba considerado cmo podra liberarla; su presunta condicin no le bastara para imponerse a cualquier otra autoridad y llevarse a la muchacha. Si pudiese recobrar la piedra-alma, podra hacer uso de unos poderes que ahora estaban fuera de su alcance..., pero no quera pensar demasiado en esa posibilidad. Un poco antes de una hora, aparecieron delante de ellos los rojos tejados de Perspectiva, elevndose sobre las seis murallas concntricas de piedra clara que rodeaban la ciudad. Aquellas murallas haban sido construidas para proteger de las primeras heladas a los huertos de rboles frutales que haban dado fama a Perspectiva, y que daban las tempranas cosechas de verano que eran el orgullo de la ciudad. El grupo cruz a caballo uno de los anchos arcos de la muralla exterior y sigui un camino empedrado, entre hileras de rboles cuajados de flores blancas. Su aroma era denso en el aire; uno de los milicianos empez a

estornudar violentamente y slo dej de hacerlo cuando hubieron cruzado la sexta muralla y entrado en la ciudad propiamente dicha. Perspectiva era una de las ciudades ms antiguas del pas y, como tuvo que reconocer Tarod a pesar de su preocupacin, una de las ms florecientes y bellas. Esbeltas torres de piedra se alzaban a intervalos, dominando el amasijo de tejados rojos e inclinados. Las calles, pavimentadas, eran anchas y despejadas, y las ornadas casas tenan portales de piedra y balcones; una arquitectura que revelaba un ambiente de agradable y prspero bienestar. Sin embargo, ese ambiente no se reflejaba en el aire ni en las caras de las personas con quienes se cruzaban Tarod y sus acompaantes al cabalgar hacia el palacio de justicia. El terror que reinaba en el mundo haba afectado a Perspectiva igual que a todos los dems lugares, y su animacin normal haba decado rpidamente. Los ciudadanos iban a sus quehaceres imprescindibles con expresiones hermticas y contradas, y cualquier recin llegado desprovisto del menor talento psquico habra sentido la tensin palpable que reinaba en la ciudad. El jefe de los milicianos refren su montura cuando las calles se abrieron de pronto a una ancha avenida flanqueada de rboles, y se volvi sobre la silla para decir a Tarod: El palacio de justicia est delante de nosotros, seor. Quieres que me adelante y vaya a informar a los ancianos de la ciudad de tu llegada? Tarod sacudi la cabeza. Se daba cuenta de que su pulso lata demasiado aprisa, y trat de calmarlo. No. Huelgan las formalidades. Lo que t digas, seor. El hombre espole su caballo, y todos cabalgaron por la avenida hasta el alto edificio, de sencilla fachada, que se alzaba al final de ella. Una abigarrada multitud se haba reunido en el exterior como esperando algo; abrieron paso a los jinetes y muchos se quedaron boquiabiertos al reconocer la insignia de Iniciado en el hombro de Tarod. ste hizo odos sordos a los

apagados murmullos que surgieron a su espalda y se ape de la silla, entregando las riendas de su caballo a uno de los milicianos ms jvenes. Mientras suban la escalinata, se abrieron las puertas del palacio de justicia y aparecieron cuatro hombres. Tarod reconoci inmediatamente al viejo individuo de cabellos grises que iba a la cabeza; haba conocido al Margrave de Perspectiva en la fiesta de la investidura de Keridil Toln y haban sostenido una desagradable discusin sobre la creciente anarqua en el pas. Pareca haber pasado muchsimo tiempo desde aquel encuentro, pero el Margrave era un hombre astuto y probablemente recordara la cara del Adepto renegado. Tarod se concentr, dejando que un poco de poder fluyese de su interior.., y vio que el Margrave pestaeaba, como momentneamente desconcertado. Entonces se seren el semblante del viejo, que tendi una mano a modo de saludo. Adepto, me faltan palabras para expresar lo que siento. No haba esperado que el Crculo respondiese con tanta rapidez a mi mensaje! Tarod frunci el entrecejo. Qu mensaje, seor? Entonces, no eres un emisario del Sumo Iniciado? El Margrave pareca perplejo. Nos encontramos con l en el camino, seor explic apresuradamente el jefe de milicianos. Casualmente cabalgaba en esta direccin y... dadas las circunstancias.., pensamos que poda ayudarnos. El Margrave pareci aliviado y estrech de nuevo la mano de Tarod en una bienvenida ms cordial que la primera. Entonces fue un accidente muy afortunado dijo, con evidente alivio. Te han explicado mis hombres, Adepto, la naturaleza de nuestro problema? Me han dicho que habis aprehendido a una muchacha que creis que es la cmplice de la criatura del Caos explic Tarod . Me perdonars que sea franco, pero es la quinta o sexta vez que he tenido que investigar asertos semejantes desde que emprend mi viaje y, hasta ahora, ninguno de ellos tena

fundamento. El Margrave sacudi enfticamente la cabeza. Debes creerme, si te digo que sta no es una falsa alarma. Comprendo tu escepticismo, pues tambin el histerismo ha hecho presa en Perspectiva y se han formulado muchas acusaciones sin pruebas para mantenerlas. Mir a Tarod, como desafindole a discutir lo que dira ahora. No soy tonto, o al menos no creo serlo. Y tampoco lo es la Hermana-Vidente Jennat Brynd. Una Hermana de Aeoris? Disculpa, pero no acabo de comprender. Fue un grupo de Hermanas el que descubri la verdadera identidad de la muchacha dijo el Margrave. Por lo visto, estuvo viajando con ellas durante algunos das, y la Hermana Jennat empez a sospechar. Emple sus facultades para investigar a la muchacha y descubri la verdad. Su boca se frunci en una expresin que poda ser de repugnancia o de inquietud. La muchacha dijo llamarse Themila y algo ms, no puedo recordar ahora el nombre del clan; pero cuando las Hermanas descubrieron una joya que llevaba escondida, estuvieron seguras de que haban encontrado a la fugitiva. Tarod sinti que se le pona la piel de gallina. Themila. La coincidencia era demasiado grande para pasarla por alto. El haba hablado a Cyllan de Themila Gan Lin, su antigua maestra; era un nombre que ella deba recordar... Forzando la voz para poder mantenerla tranquila, pregunt: Y qu ha dicho la muchacha? Ha confesado? El Margrave sacudi la cabeza. No, se ha negado a hablar desde que fue aprehendida. Permanece sentada y mira airadamente a cuantos se le acercan. Se estremeci delicadamente. No es una mirada que desease yo ver demasiado a menudo. Si la mitad de lo que se cuenta de ella es verdad, prefiero no pensar en lo que sera capaz de hacer. Hizo una pausa Pero estoy divagando; tendr tiempo ms tarde de explicarte el resto, y he olvidado ya la cortesa ms elemental. Debes tener la boca seca despus de tanto cabalgar, especialmente cuando abunda el polvo en el

camino. Permite que al menos te ofrezca una copa de vino. Era difcil rehusar el ofrecimiento, y si mostraba demasiado inters en ver a la prisionera, el anciano podra sospechar de sus motivos. Forz una sonrisa. Lo apreciar mucho, Margrave; gracias. Seguido a corts distancia por su pequeo squito, el Margrave condujo a Tarod a lo largo de los frescos pasillos del palacio de justicia hasta una antesala dispuesta para recibir a invitados importantes. Tarod tuvo que dominar su inquieta impaciencia cuando el anciano orden a un criado que trajese, no solamente vino, sino tambin comi-da, y se esforz en comer unos manjares exquisitos que su estmago no le peda, mientras el Margrave se extenda contando las circunstancias de la detencin de su prisionera. Las Hermanas, dijo, haban intentado dirigirse al norte y llevar a su cautiva a la Pennsula de la Estrella, pero en cuanto tuvo l noticia de ello, insisti en que la empresa era demasiado peligrosa. Era mucho ms seguro comunicarlo al Crculo, para que ste pudiese enviar una escolta de confianza; pero el mensaje haba sido enviado por medio de una de las nuevas aves correo aquella misma maana, y de ah el asombro del Margrave de ver llegar tan pronto a un Adepto a la ciudad. Tarod escuch cortsmente el torrente de palabras, asintiendo ocasionalmente con la cabeza o murmurando su aprobacin, pero en el fondo, se senta incapaz de aguantar ms. Si la muchacha capturada era Cyllan, cosa, se record, que an estaba por ver, el tiempo apremiaba; el ave mensajera entregara la carta del Margrave en el Castillo al da siguiente a lo ms tarde, y Keridil no perdera un momento en actuar en consecuencia. Tena que interrumpir la palabrera del Margrave sin manifestar su intencin. De pronto se dio cuenta de que el anciano le haba hecho una pregunta que, sumido en sus propios pensamientos, no haba comprendido. Levant rpidamente la cabeza. Perdn, qu has dicho? Te he preguntado, seor, si has visto alguna vez a esa muchacha. Tengo entendido que estuvo presa algn tiempo en el Castillo de la Pennsula de la Estrella.

S... La vi una o dos veces. Entonces, la reconoceras si la vieses de nuevo? Ciertamente. Tarod aprovech la oportunidad que, sin darse cuenta, le ofreca el Margrave. En realidad, seor, creo que sera conveniente que la viese sin prdida de tiempo. El Margrave pareci vacilar. No deseo importunarte, Adepto. Debes de estar cansado... Me siento mucho mejor, gracias a tu hospitalidad. Bueno..., si as lo deseas, podrs hacerlo. El Margrave se levant, rgidamente, y le condujo fuera de la antesala y, a lo largo de ms corredores, a la parte de atrs del edificio. Mientras caminaban, Tarod le pregunt de pronto: Margrave, qu ha sido de la joya que llevaba la muchacha? Confio en que estar a buen recaudo. As es. La Hermana Liss Kaya Trevire la tiene en su poder y tengo entendido que ha tomado precauciones contra su influencia. Muy prudente de su parte. Y dnde est ahora la Hermana Liss? Ella y sus compaeras se alojan aqu, en el palacio de justicia. El Margrave pareci afligido. No es un lugar adecuado para unas Hermanas de Aeoris, pero ellas insistieron en estar cerca de la prisionera. Tarod asinti con la cabeza y no hizo comentarios. Haban llegado a una puerta atrancada, por debajo de la cual se filtraba la luz del da. Un hombre montaba guardia y, a un ademn del Margrave, se apresur a levantar la barra y abrir la puerta. Salieron a un pequeo patio amurallado, lleno de luz de sol. Un rbol florido en un rincn haba tendido una alfombra de ptalos blancos sobre las losas y sobre una tosca jaula de madera emplazada cerca de l. Algo se mova dentro de la jaula, pero la vista de Tarod estaba bloqueada por dos personas de hbito blanco que se hallaban de pie delante de la jaula y parecan introducir algo entre los barrotes. Las dos Hermanas de Aeoris se volvieron al or chirriar la puerta y, al reconocer al Margrave, se irguieron y se volvieron hacia l. Hermanas...

El Margrave se adelant, pero Tarod se qued atrs, incapaz de mirar ms de cerca la jaula. El viejo estaba explicando las circunstancias de la llegada del Adepto, y al fin se volvi a Tarod y dijo: Adepto, permite que te presente a la Hermana Liss Kaya Trevire y a la Hermana-Vidente Jennat Brynd. Ambas mujeres se inclinaron en una reverencia que sola emplearse en los contactos de la Hermandad con el Crculo, y Tarod mir primero a Liss, rubia y entrada en aos, y despus a la ms joven y morena, Jennat. Supo instantneamente que la vidente era hbil; a diferencia de muchas de su clase que eran promovidas por la Hermandad por razones polticas ms que espirituales, sta tena verdadero talento. Tendra que andarse con cuidado... Hermanas. Salud sucesivamente a las dos. El Margrave me ha dicho que habis aprehendido a uno de nuestros fugitivos. Si es verdad, el Crculo habr contrado una importante deuda con vosotras. Jennat le estaba observando atentamente y Tarod detect un des afio en sus ojos; pero fue la Hermana Liss quien habl. Creo que puede haber muy pocas dudas sobre la identidad de la joven, Adepto. Tarod no poda demorar ms el temido momento. Se volvi y mir directamente la jaula de madera, y una mano pareci cerrarse sobre su corazn y sus pulmones, estrujndolos hasta cortarle la respiracion. Ella estaba sucia, manchada de barro, y en sus cabellos se adverta una chocante mezcla de rubio y castao cobrizo; pero la cara menuda y contrada y los grandes ojos ambarinos le eran tan dolorosa-mente familiares que el reconocimiento fue como un golpe fsico. Sus miradas se encontraron, se entrelazaron y ella se llev una mano a la boca con incredulidad, y despus se tap la cara y l oy su respiracin jadeante y profunda. Pareca casi exactamente igual como cuando haba cruzado la barrera del tiempo para llegar, mojada y agotada, al Castillo, y punzantes recuerdos se agolparon en la mente de Tarod. Con ellos surgi la primera oleada de clera al ver lo que estaba

sufriendo Cyllan y comprendi que, a menos que pudiese dominarla por entero, la ira podra ser ms poderosa que l. Sin embargo, la contuvo y se dio cuenta de que el Margrave y las dos Hermanas le estaban observando. Y bien, Adepto? El Margrave se pas la lengua por los labios, vacilando. Es sta la muchacha que est buscando el Crculo? No poda negarlo. Las Hermanas haban demostrado la identidad de Cyllan sin la menor sombra de duda y estaban esperando solamente su confirmacin. Poco a poco, Tarod se acerc a la jaula y en el mismo instante, Cyllan apart las manos de su cara. Ocultando su gesto al Margrave y a las Hermanas, hizo con la mano izquierda una pequea seal de advertencia, esperando que ella la comprendiese. S dijo, con voz serena. Esta es la muchacha. Cuando el pequeo grupo se alej de su prisin, Cyllan sigui con la mirada a Tarod, con un ansia y un afn que la hicieron temblar irremisiblemente. Desde que empezara la pesadilla de su captura, haba pensado solamente en l, atormentndose con visiones de un futuro tan breve que haba perdido toda esperanza de volver a verle. Antes de su llegada a Ciudad de Perspectiva, haba hecho dos intentos de escapar de las Hermanas, pero en ambos haba fracasado, y aunque no era propio del carcter de Cyllan darse por vencida, se dio cuenta de que cualquier otro intento de fuga habra sido intil. Aunque pudiese escapar, cosa muy improbable, no poda esperar recuperar la piedra del Caos y, sin ella, la causa de Tarod estaba perdida. Ella no tena poder propio; slo poda desafiar y maldecir en silencio a las que la haban capturado mientras esperaba que la llevasen a la muerte. Pero ahora... Se frot furiosamente los ojos, todava medio convencida de que haba estado dormida y soando, pero la alta figura de Tarod no oscil ni se desvaneci. Pareca demacrado, cansado, desaliado; pero estaba vivo y haba venido a ella. De alguna manera haba engaado a las Hermanas y al Margrave y, por primera vez desde que se haba descubierto su propio engao, sinti Cyllan que renaca su esperanza. Si l pudiese

encontrar la manera de... La Hermana Jennat, que caminaba a un lado del pequeo grupo, mir de pronto por encima de su hombro hacia la jaula, y Cyllan sinti un vivo escalofro de inquietud, como si aquella mujer espiase sus pensamientos. Haba olvidado las dotes de Jennat con la impresin de ver a Tarod, y ahora volvi rpidamente la cara, tratando de nublar su mente y contrarrestar el intento de la vidente de sondear en ella. Al cabo de unos momentos, Jennat mir a otra parte y Cyllan respir de nuevo. Si la suerte la acompaaba, y ahora la necesitaba desesperadamente, la Hermana de oscuros cabellos no tendra ocasin de encontrar nada sospechoso en lo que vea. Llenando de aire sus pulmones y esforzndose en calmar las palpitaciones de su corazn, Cyllan se sento a esperar. Era lo nico que poda hacer. La identidad de la muchacha es indiscutible dijo Tarod a sus acompaantes. Como le he explicado al Margrave, la vi durante su cautiverio en el Castillo y, a pesar de su disfraz, no me cabe la menor duda de que es ella. Sin embargo, existe todava la cuestin de la joya. Me gustara verla. Inmediatamente se dio cuenta del vivo escrutinio de la Hermana Jennat, y unas campanas de advertencia sonaron en lo ms hondo de su mente. Algo, no poda decir qu, aunque esto importaba poco, haba puesto sobre aviso a la vidente, y poda percibir un furtivo y sutil intento de sondear sus pensamientos. Los bloque rpidamente, vio que ella vacilaba un momento, y se dio cuenta de que, aunque no pudiese saber lo que l estaba pensando, su accin defensiva haba aumentado sus sospechas. Una desagradable impresin de urgencia empez a inquietarle. Si la Hermana Liss poda sentirse intimidada por la autoridad de un Adepto de alto rango, Jennat era harina de otro costal. Tena que llevarse a Cyllan de all antes de que arraigasen y creciesen las dudas de la Hermana. Liss inclin la cabeza, asintiendo. Desde luego, Adepto, si deseas ver la gema, la tengo aqu, en mi bolsa. Aunque, disclpame por decirlo, me pregunto si no sera una imprudencia exhibirla. Hemos tomado ciertas precauciones...

La impaciencia de Tarod fue en aumento, pero trat de disimularla. Comprendo tu preocupacin, Hermana Liss, pero necesito estar seguro de su autenticidad. Hermana... Jennat silb involuntariamente esta palabra y, despus, palideci cuando Tarod le dirigi una rpida y colrica mirada. Liss estaba hurgando en su bolsa, con movimientos desesperadamente lentos, y Tarod tuvo que hacer un esfuerzo para no sacudirla para que se diese prisa. No se atreva a mirar hacia la jaula de Cyllan y rezaba en silencio para que Jennat no volviese su atencin a ella y viese lo que estara pensando. Senta una turbadora mezcla de impaciencia y temor al observar los torpes esfuerzos de Liss; necesitaba la piedra, quera tocar su familiar contorno y saber que volva a controlar su poder; y sin embargo, el miedo de que pudiese sucumbir a la antigua influencia de la joya, de que el siervo pudiese convertirse en amo, era demasiado fuerte. Aqu est. Liss sac finalmente un trozo de pao blanco cuidadosamente doblado y Tarod vio el signo del relmpago de los Dioses Blancos bordado en l. Procur que no se advirtiese en su voz el alivio que senta y dijo: Gracias, Hermana. Si me permites ver la piedra... Jennat se estaba mordiendo el labio, mirando nerviosamente de Tarod a Liss y de nuevo a Tarod. La mujer mayor empez a desplegar el pao; algo brill framente entre sus pliegues, y Tarod sinti una oleada de cruda emocin, de poder; una sensacin que casi haba olvidado y que le asalt tan inesperadamente que no pens en controlarla... Hermana, no! El frentico grito de Jennat cort el aire inmvil como la hoja de una espada y, en el mismo momento, se abrieron los ltimos pliegues del pao, descubriendo la piedra del Caos en la mano de Liss. Tarod gir en redondo y su mirada se cruz con la de la joven morena: su cara era una mscara de horror, y l vio en sus

ojos el pasmado asombro con que ella le haba reconocido por lo que era en realidad. La Hermana Liss se estaba volviendo, alarmada por el aviso de Jennat, pero sin entender todava lo que la vidente haba comprendido. Sin detenerse a pensarlo, Tarod agarr la piedra de la palma de Liss... y una tremenda sacudida fsica agit todo su cuerpo, como si hubiese sido herido por un rayo. Su mano izquierda se cerr sobre la gema y un sentimiento atvico y titnico de poder inund su mente, borrando toda razn y prendiendo fuego a una furia instintiva. No poda pensar lgicamente como un mortal; la cara de Jennat era como una mancha borrosa y el grito quejumbroso del Margrave fue como un lejano e insignificante gorjeo de un pjaro; Tarod extendi el brazo izquierdo en direccin a Jennat y el poder resurgi dentro de l. El rbol florido del rincn se convirti en una columna de llamas blancas y una luz cegadora inund el patio. Lenguas de fuego cayeron sobre la jaula y los barrotes de madera se encendieron como antorchas. Tarod vio que Cyllan se echaba atrs y grit su nombre, llamndola a su lado. Ella se tambale, recobr el equilibrio, y entonces vio l que se lanzaba a travs del rugiente arco de fuego que consuma la jaula, iluminada grotescamente su figura y contrada su cara en una expresin salvaje de triunfo. Alarg un brazo y la mano derecha de l se cerr sobre la suya apretndole ferozmente los dedos, y entonces entre el estruendo, oy chillar a la Hermana Jennat: No! Hermana, aydame! Detenedles! Salan hombres de la puerta del palacio de justicia, el Margrave trataba de cerrarles el paso, y vio que Jennat, una mancha confusa de ropa blanca y cabellos endrinos, se lanzaba contra l. No pens; no poda pensar; su furia instintiva era demasiado fuerte. Un ademn, y Jennat chill como una bestia torturada, retorciendo el cuerpo en un baile espantoso antes de estrellarse contra el suelo, aplastados sus huesos y borrado todo atisbo de vida de sus ojos. A travs de una niebla roja, vio Tarod que la Hermana Liss retroceda a cuatro patas y la oy gemir en un tono agudo e

insensato. Atrajo a Cyllan a su lado, gir en redondo y se hall cara a cara con el Margrave. El anciano tena las facciones torcidas por el terror, pero estaba tratando de cerrarle el paso, con la milicia a su espalda Tarod alz de nuevo la mano y el anciano se tambale de lado, empujado por una fuerza que le lanz a travs del patio. Los milicianos se echaron atrs, en horrorizada confusin, y Tarod se abri camino entre ellos, percibiendo slo vagamente la presencia de Cyllan a su lado. La puerta se rompi, destrozada por la fuerza loca que brotaba de l, y pronto corrieron los dos por los pasillos que serpenteaban y se dividan delante de ellos. Aparecan y desaparecan caras, gritando aterrorizadas, y se hallaron ante la puerta de doble hoja de la entrada principal. La muchedumbre que estaba en la avenida se abri, como las hojas azotadas por un vendaval, cuando sali corriendo del palacio de justicia el oscuro y demonaco personaje. Para la retorcida conciencia de Tarod, la escena era una pesadilla de formas enloquecidas y ruidos espantosos; la fuerza del Caos se haba apoderado de l, y los cuerpos arremolinados y las voces estridentes no significaban nada. Una luz negra centelleaba a su alrededor, iluminando el rgido semblante y los ojos de poseso. Algo se movi en el borde de la multitud, y l le envi mentalmente una orden implacable; el gran caballo bayo se encabrit y bail, pero l le domin con su voluntad y, casi automticamente, levant a Cyllan sobre el lomo del animal y salt sobre la silla detrs de ella. La sensacin de aquellos msculos hinchados y poderosos debajo de l le devolvieron un poco de su cordura; grit con fuerza una orden, y el caballo dio media vuelta y se lanz al galope en direccin a las murallas de la ciudad y a la libertad. Captulo sptimo. Sudoroso, el caballo bayo se detuvo al abrigo de un enorme pino que marcaba el extremo del bosque del sur de la provincia de Perspectiva. Los ltimos reflejos rojos de sangre del Sol poniente eran todava visibles en el oeste, pero el crepsculo haba borrado todo el color de los rboles, confundiendo la sombra con la noche que se avecinaba y tendiendo una mortaja

negra como el carbn sobre el paisaje. Tarod se desliz de la silla, sintiendo un terrible dolor en la espina dorsal cuando sus pies chocaron con el suelo desigual, y por un momento apret la cara contra el flanco de la bestia, sintindose agotado. Despus alz los brazos y asi a Cyllan de la cintura para bajarla del caballo. Cuando ella le mir, su cara era un valo plido e indistinto, en el que solamente los ojos parecan como tiznados de negro en la creciente penumbra. El sinti que los dedos de Cyllan se cerraban sobre sus brazos para conservar el equilibrio y, entonces, ella acab de apearse y se agarr sbitamente a l. Tarod... Pronunci su nombre una y otra vez, como si fuese un talismn y l la llev hacia el lugar donde unos brezos enmaraados formaban un refugio natural y las hojas cadas de los pinos simulaban una suave alfombra sobre el csped. Se sentaron juntos en aquel lecho improvisado y al fin ella levant la cabeza y le mir. Cre que nunca volvera a verte. Sus dedos tocaron indecisos la cara de l, como si no confiase en lo que vean sus ojos. Te estuve buscando escuchando todos los rumores, esperando... Crea que tenas que estar vivo, pero... Silencio. Tarod la bes, conmovido por la dolorosa familiaridad de su piel bajo los labios. No digas nada. Los cabellos de Cyllan le rozaron la cara y l los apart a un lado, resiguiendo con los dedos el contorno de su rostro. Ella se senta muy pequea, muy vulnerable.., y cuando l la bes de nuevo, volvi la cabeza para que su boca se encontrara con la de ella, y l la atrajo ms hacia s, de modo que la capa que llevaba les envolvi a los dos. A pesar de la fatiga, despertaban en l unos sentimientos que no poda y no quera contener; impulsado por una comprensin que no se atreva todava a reconocer, la necesitaba y la deseaba con una fuerza desconocida antes de aquel momento. Ella iba a hablar, pero los labios de l le impusieron silencio, y Tarod sinti que ella le responda, vacilante al principio pero despus con creciente fervor, mientras los recientes terrores

cedan a las emociones del momento. El caballo resopl junto al rbol y Cyllan se sobresalt nerviosamente; Tarod le sonri y la estrech con ms fuerza. No temas, amor mo dijo suavemente. Nada puede daarte. Ahora no... Mucho ms tarde, Cyllan se despert de un sueo intranquilo y vio que Tarod estaba de pie en el borde del bosque, su silueta se recortaba contra un cielo impregnado de luz gris de plata. Ambas lunas estaban en lo alto, pero poco ms que en cuarto creciente; se haba levantado un viento insidioso que agitaba los rboles floridos y apartaba los negros cabellos de la cara de Tarod, dando a su perfil un relieve anguloso. A su lado estaba el bayo, con la cabeza gacha y dormitando; en cambio, Tarod no haba dormido, segn pudo ver Cyllan por la curvatura de sus hombros; su inquietud era un aura palpable. Ella se puso silenciosamente en pie, recogiendo la capa con que la haba cubierto l, y se le acerc despacio. Al orla, Tarod se volvi, y ella vio que tena algo en la mano, algo que brillaba framente. Su sonrisa estaba matizada de tristeza. Deberas seguir durmiendo. No estoy cansada, ya no. Le toc la mano; estaba helada, y Cyllan le envolvi en la manta. Y t...? Creo que no podra dormir aunque quisiera. Sus dedos se movieron inquietos y la piedra del Caos capt y reflej un vivo destello de luz. Durante casi dos horas, Tarod estuvo contemplando el paisaje de perspectivas deformadas por las lunas, buscando en su mente la respuesta a un dilema que saba que no poda resolver, y se sinti incapaz de expresar a Cyllan los sentimientos que le agitaban. Se haba credo inmune a la influencia de la piedra del Caos, pero se haba equivocado; los lamentables sucesos del da anterior lo haban demostrado sin dar lugar a dudas. El antiguo poder haba vuelto a l y lo haba empleado sin reparar en las consecuencias..., y ahora se debata entre su aversin a la piedra y el embriaga-dor conocimiento de que volva a estar entero. Por muy maligna que pudiese ser la joya, fuese cual fuere su herencia catica, contena su alma, era parte integrante de l y, sin ella, habra

sido poco ms que una cscara vaca. La noche pasada, cuando haba hecho el amor con Cyllan le pasm la intensidad de sus propias emociones. Los largos y solitarios das en que se haba sentido vaco y sin alma dejaron su huella, y casi haba olvidado lo grande que poda ser la fuerza de las pasiones humanas, buenas o malas. Era como si su existencia tomase dimensin, una dimensin en que cada sentido, cada sentimiento, cada pensamiento, eran ms brillantes, claros y agudos. Una vez dijo a Cyllan que, hasta que recobrase su alma, no poda amar ni entregarse de la manera que realmente deseaba, y ahora se daba cuenta de lo verdaderas que fueron sus palabras. Sin embargo, la piedra, sin la cual estaba solamente vivo a medias, le imbua una maldad a la que haba ya sucumbido una vez y a la que, sin duda, volvera a sucumbir. Esta era la naturaleza del dilema, y a Tarod le resultaba difcil vivir consigo mismo. Estaba dando vueltas y ms vueltas a la piedra en su mano, cuando de pronto sinti que los dedos de Cyllan se entrelazaban con los suyos, deteniendo el movimiento. Tus pensamientos no son felices, Tarod dijo ella a media voz. Estabas pensando en lo que sucedi en Perspectiva? El la mir y suspir. S. Y me estaba preguntando qu vera en tus ojos cuando te despertases, y si podra resistirlo. Por qu no habras de poder? Tanto crees que he cambiado? Tarod sacudi la cabeza. Hizo un indeciso intento de retirar la mano, pero ella no la solt. Ayer viste por primera vez la fuerza que realmente me anima, Cyllan dijo. Viste mi alma, y esta alma no es humana. Viste el Caos. Vi a Tarod como veo a Tarod ahora... y como he tocado y he sentido a Tarod esta noche. Entonces tal vez no comprendes todava lo que realmente soy. La cara de ella estaba parcialmente cubierta por la cortina de sus cabellos, pero incluso en la penumbra pudo ver l una extraa

y ardiente intensidad en sus ojos. Oh, s, creo que lo comprendo dijo obstinadamente ella. S que me amas lo bastante para haberme salvado la vida, sin importarte el precio que habras de pagar por ello. En cuanto a si el motivo procede del Orden o del Caos, esto no importa, Tarod! Es un sentimiento humano, una emocin de mortal. Le apret con fuerza los dedos. No demuestra esto dnde est la verdad real? S; mataste a alguien. Pero lo hiciste para salvarme. Y no sera hipcrita si te condenase por no haber hecho ms de lo que hice yo? Tarod comprendi lo que ella estaba diciendo y, al fin, vio confirmado algo que haba odo pero de lo que dudaba. Se desconcert un poco al descubrir que esta confirmacin no le pill por sorpresa. Entonces es verdad, t mataste a Drachea Rannak... dijo. Cyllan se apart de l. S. Yo le mat, y no puedo lamentarlo. He tratado de sentir remordimiento, pero no he podido; no, despus de lo que l trat de hacernos. Al fin le solt la mano y camin hacia el borde del bosque, contemplando los montes de Perspectiva, pero sin captar nada del paisaje. Emple la piedra para matarle, y la empleara de nuevo..., la empleara ahora, si tuviese que hacerlo. Hace esto que sea mala? No. Pero... Tarod, si te cuesta reconciliarte con tu conciencia, entonces slo puedo rezar para que comp rendas y me perdones por lo que he hecho... El se acerc a ella. Sabes que no hay nada que perdonar. Si... Ella le interrumpi de nuevo, con voz inesperadamente dura. No me refiero solamente a Drachea. Hay ms. Ms Tarod vacil; despus apoy las manos en los hombros de ella, atrayndola hacia s, aunque ella todava no quiso mirarle. Dmelo. Sinti que Cyllan temblaba, y esta vez pareci que tena que hacer un gran esfuerzo de voluntad para hablar. T rechazaste tu propia alma porque no queras tener parte

de una herencia maligna dijo. Yo, en cambio, no pude seguir tu principio, y creo que esto me hace mucho ms mala que t. Mira.., hice un pacto con el Caos para conseguir tu libertad. Los dedos de Tarod apretaron reflexivamente los msculos de su hombro, pero sta fue la nica seal externa de la impresin que senta. Cyllan levant poco a poco el brazo izquierdo y volvi hacia arri-ba la palma de la mano, para que se arremangase la manga de su chaqueta. Incluso en la penumbra, pudo ver l la oscura cicatriz que, como una quemadura, manchaba su piel. Yandros hizo esta marca le dijo Cyllan pausadamente. Bes mi mueca para sellar nuestro pacto. Tarod, pasmado, le asi el brazo, pero lo hizo con amabilidad. La piel estaba arrugada y, al tocar la cicatriz, pudo sentir su origen; era un estigma que el tiempo no podra borrar. Record con terrible claridad la cara de Yandros; la boca orgullosa y sonriente, los ojos siempre cambiantes, el poder que desafiaba los conceptos mortales... El haba retado a Yandros una vez, y le haba vencido; pero comprenda al Caos mejor que cualquier otro hechicero, y saba cmo emplear las propias armas del Seor de las Tinieblas contra l. La idea de que Cyllan, inexperta y sin proteccin, se haba enfrentado con aquel poder, le estremeci hasta la medula. Sin saber cmo expresar sus sentimientos con palabras, dijo: Pero... , cmo pudo l llegar hasta aqu? Estaba desterrado.Cyllan cruz con fuerza los brazos.Yo le llam..., supongo que t diras que le rogu... y l me respondi. Es cuanto s. Apareci en mi habitacin y... y accedi a ayudarme. Cerr los ojos, tratando de expulsar de la memoria aquella sensacin de poder espantoso y el miedo paralizador que poda todava engendrar. Tarod lanz un fuerte y largo suspiro, dominando el impulso de maldecir el mundo y todo lo que haba en l. Cyllan... Cyllan, lo que hiciste fue una locura! Por qu actuaste tan temerariamente? Ella se volvi al fin, con los ojos brillantes. Y qu otra cosa poda hacer? T ibas a morir, y Yandros

era el nico, aparte de m, que quera que vivieses. Una extraa y amarga sonrisa deform su semblante. Crees que Aeoris habra intervenido para salvarte la vida? Ella llam a la quintaesencia del mal, aceptando la condenacin, y todo por l... Tarod sinti un ciego furor al pensar en lo que tena que haber sufrido y, al mismo tiempo, se sinti dolorosamente conmovido por su valor. Cierto que l habra hecho lo mismo y ms por ella, sin pensarlo dos veces; pero l conoca demasiado al Caos para temerlo. Pero Cyllan era diferente. Interpretando errneamente su silencio, Cyllan se apart de l, sbitamente afligida. Su jactancia desafiadora haba durado poco; ahora agach la cabeza. Lo siento murmur. S lo que l te ha hecho, lo que es..., pero no tena alternativa! Tena que salvarte, y slo poda apelar a su poder. Por favor, Tarod, no me odies. Odiarte? Hizo una pausa, despus la asi y, cuando ella trat de resistirse, la estrech con fuerza entre sus brazos. Acaso no me conoces, Cyllan? Su tono era ardiente. Lo nico que importa, lo nico que me preocupa, es el riesgo que corriste. Conozco a Ya ndros, y s que no da absolutamente nada sin tomar en pago ms de lo que recibe. La terrible idea que haba tratado de no expresar brot sbitamente de sus labios Qu le prometiste a cambio de su ayuda? Cyllan levant la mirada y pestae. Mi lealtad. Lealtad... Fue todo lo que me pidi. Ri en un tono extrao, entrecortado. Dijo que ya me haba condenado a los ojos de mis propios dioses al llamarle; por consiguiente, qu tena que perder? Esta generosidad no era propia de la naturaleza de Yan ros. Tena que haber tenido otro motivo y ese motivo era de mal agero... El quiere que vivas, Tarod dijo Cyllan. As me lo dijo. Y parece que quiere que yo sobreviva tambin..., al menos por ahora. Sonri, aunque tristemente. Le ped que me matase,

para librarte del pacto que habas hecho con el Sumo Iniciado, pero se neg. Dijo... dijo que yo poda serle til. Y as cerramos el trato. El le acarici amablemente la cara y la emocin nubl sus ojos verdes. No s qu decirte; las palabras son insuficientes. Tanto amor, tanto valor... Ella sacudi la cabeza. No fui valiente. Tena miedo de l... y todava lo tengo. Le mir a la cara . Tengo tanto miedo de lo que pueda ocurrir si le defraudo! La mente de l se puso en contacto con la de ella, y percibi la profundidad de aquel miedo. Entrecerr los ojos, y, durante un momento enervante, su expresin record demasiado a Cyllan la del Seor del Caos. Yandros no te har dao dijo suavemente Tarod. Por ms que diga, su poder en este mundo es limitado. Le venc una vez, y puedo hacerlo de nuevo. Su tono se endureci. Si te amenaza le destruir. Puedes creerlo, Cyllan. No saba si ella haba quedado convencida por sus palabras, y no quiso poner en tela de juicio su propia creencia en ellas, pero despus de unos momentos, mengu un poco la resistencia que haba percibido en sus msculos, aunque el cuerpo segua dolorosamente tenso. Qu vamos a hacer ahora? pregunt ella. La decisin no fue fcil..., pero la bravura de Cyllan y el miedo que sta senta ahora como resultado de lo que haba hecho, sirvieron para reforzar la resolucin de Tarod. Apret la cara contra los cabellos de ella y dijo: Iremos a Shu-Nhadek, como siempre habamos pensado hacer. Encontraremos, de algn modo, la manera de ir a la Isla Blanca... Pero... No, escchame, amor mo. Encontraremos la manera de ir a la Isla Blanca, y all apelaremos directamente al nico poder del mundo

capaz de ayudarnos. Cyllan le mir con terrible desaliento, pero no dijo nada. Solamente Aeoris puede contrarrestar el mal de la piedra del Caos sigui diciendo Tarod. Yandros puso pie en este mundo a travs de m, y solamente yo puedo tomar la decisin de cambiar las cosas. No soy lo bastante fuerte para luchar solo contra l. Debo entregar la piedra a los Seores Blancos... Es la nica manera. Pero es ms que una joya, Tarod; es tu propia alma. Lo s. Pero ya has visto la locura que se ha apoderado de la Tierra. Directa o indirectamente, es obra de Yandros; es como una epidemia que corroe a todos y todo, y si no la detenemos, pronto no habr remedio. Ha que hacerlo, Cyllan. Al menos encontraremos en manos de Aeoris la justicia que nos neg el Crculo. Ella no poda discutir su razonamiento; pero tampoco poda silenciar la vocecilla que murmuraba una advertencia en lo ms recndito de su mente. Estaba cansada, demasiado cansada para pensar con coherencia, a pesar de lo que haba dicho a Tarod, y poda ver la necesidad de dormir en los ojos de l, aunque l no la advirtiese. Se ech atrs, desprendindose de los brazos de l pero sin soltar su mano, y mir por encima del hombro los oscuros y nebulosos montes. Vuelve al refugio conmigo. Su voz era dulce. Las lunas estn declinando; pronto amanecer. Deberamos descansar mientras podamos. El la sigui, al dirigirse ella a su escondrijo. El sueo sera una bendicin, si poda conciliarlo, y cuando se tumbaron en el suelo, hizo que ella se acercase ms y cubri a los dos con su capa. Ella apoy la cabeza en el brazo de l y Tarod pens que se haba dormido cuando su voz, en tono grave, le sorprendi. Tarod... Cuando esto termine..., si es que termina... Cuando termine, amor mo. Piensa solamente en el cuando. Un ligero movimiento le dijo que ella asenta con la cabeza. Cuando esto termine.., espero que podr ver de nuevo a la Hermana Erminet. Fue tan buena, tan amable... Sin ella, te habra perdido, y creo que nunca podr pagarle esta deuda.

S lo que hizo. El recuerdo de la cara de la anciana Hermana apareci vivo y claro en la mente de Tarod, y su voz tembl al pronunciar la ltima palabra. Cyllan se volvi entre sus brazos. Qu pasa? Habra podido ocultarle la verdad, al menos por esa noche, pero le pareci que sera un insulto para Erminet, que apreciaba la sinceridad por encima de todo. Erminet muri dijo sencillamente. Cmo? El Crculo descubri lo que haba hecho para ayudarnos, y fue detenida. Ella se quit la vida mientras estaba bajo vigilancia en el Castillo. Tarod se dio cuenta de que su voz sonaba hueca, remota, indiferente; algo muy distinto de lo que senta. Era una herbolaria muy competente prosigui, impresionado por la inquietante sensacin de que hablaba en un vaco. No debi sentir dolor, ningn sufrimiento... Aunque saben los dioses que eso no es un gran consuelo! Su tono se volvi furioso y lo domin con dificultad. No se mereca ese destino. Y su muerte es una ms a cargar en mi cuenta. No. En la de Keridil dijo Cyllan, con voz dbil.El suspir. Keridil no hubiera tenido nada en contra de Erminet de no haber sido por m, y no tratar de cerrar los ojos a esta verdad. No, Tarod. Cyllan cerr con fuerza los prpados para contener las lgrimas. La Hermana Erminet te lo habra discutido. Casi puedo or lo que te habra dicho. Yo tomo mis decisiones por mis propias razones, y si crees que tus opiniones pueden hacerme vacilar, ser mejor que lo pienses de nuevo, seas o no un demonio del Caos! Era una buena parfrasis de lo que Erminet hubiese replicado agriamente a cualquier intento de influir en ella. Haba tomado sus propias decisiones, tanto en la manera de morir como en todo lo dems. Tal vez, a pesar de su acusacin contra s mismo, Cyllan tena razn. Que Aeoris guarde su alma murmur Cyllan. Los dedos de Tarod acariciaron suavemente sus cabellos. Ella

estaba casi dormida y probablemente no entendi lo que dijo l. O Yandros... replic Tarod a media voz. La lluvia haba avanzado durante la noche para barrer el sector occidental de Chaun Meridional. La vista de la cortina gris que emp apaba los campos ms all de las elegantes ventanas de la Residencia irritaba a Ilyaya Kimi, que esperaba impaciente la llegada de sus doncellas. Todo estaba a punto, el viaje haba sido preparado hasta el ltimo detalle... y ahora, esto. Era evidente que se empapara incluso al dar los pocos pasos que separaban la litera de la puerta principal, y era demasiado vieja para correr a refugiarse, aunque esa simple idea no hubiese sido un insulto a su dignidad. Por lo tanto, permanecera sentada, aterida y temblando, en aquel maldito palanqun, mientras la humedad la calaba hasta los huesos, y sin nada mejor que hacer que escuchar el repiqueteo de la lluvia sobre el dosel. Y ante ella se extenda todo el tedio de los toscos caminos y del estuario de Perspectiva que tendra que cruzar antes de llegar a una carretera decente... Irritada, apoy una mano en el brazo del silln y se levant con dificultad. Las doncellas se retrasaban; les haba dicho que viniesen a atenderla una hora despus de que sonase la campana para la oracin de la maana, y el reloj de arena que estaba sobre la mesa le deca que haba pasado sobradamente aquella hora. Frunciendo, malhumorada, los labios, asi la campanilla colocada al lado del reloj de arena y la sacudi enrgicamente. Al cabo de unos momentos tuvo la satisfaccin de or unas pisadas presurosas en el pasillo; despus se abri la puerta y entraron sus dos doncellas. Perdnanos, Matriarca; pero estbamo s tan atareadas preparando la litera... Llamad dijo la anciana, interrumpiendo sus disculpas . Cuntas veces tengo que deciros que llamis antes de entrar en mi habitacin? Salid y hacedlo. Las doncellas intercambiaron una irnica mirada antes de cumplir la orden y, cuando entraron por segunda vez, Ilyaya, satisfecha, asinti brevemente con la cabeza. As est mejor. Os habis retrasado, pero lo olvidar por esta

vez. Cmo estn los preparativos? Muy bien, seora. El palanqun est listo; los caballos de carga tambin, y la Hermana Antasone nos ha dicho que acaban de ver la escolta acercndose a la Residencia. Sin duda llegar dentro de diez minutos y podremos salir cuando t lo desees. Bien. De nada servira demorar la partida, por cuesta arriba que se le hiciese el viaje. Era mejor iniciarlo y terminar cuanto antes Y lo de Shu-Nhadek? pregunt. El mensajero parti hace dos das, Matriarca, para avisar al Margrave. Este comprender el honor que le haces y te dar alojamiento con las mayores comodidades posibles. As lo har, si ha vuelto del Norte observ agriamente Ilyaya. Si no, slo Aeoris sabe la confusin que encontraremos. Volvi rgidamente a su silln, suspirando de alivio al sentarse de nuevo. Est bien. Podis traerme mi capa de viaje y mi maleta personal. Y quiero ver a la Maestra de Novicias antes de marcharme. S, seora. Las mujeres salieron para cumplir sus tareas y dejaron a Ilyaya tamborileando con sus dedos nudosos e impacientes sobre el brazo del silln. La Hermana Fayalana Impridor estaba sola en el Saln de Oraciones cuando la encontraron las doncellas de la Matriarca. La Maestra de Novicias levant la mirada del montn de libros de la Ley de Aeoris que estaba arreglando despus de las plegarias de la maana, y sonri lentamente. Buenos das, Missak. Est preparada la Matriarca para emprender el viaje? Lo est, Hermana, y pide que vayas a verla antes de la partida. Desde luego, ir enseguida. Fayalana dej los libros, se sacudi el hbito y sigui a Missak hacia la puerta. Cuando salieron al pasillo, arque las cejas y pregunt: Cmo est hoy la Matriarca? La pregunta tena claramente un doble significado, aunque slo las Hermanas ms antiguas se atrevan a hablar de l. Missak sonri dbilmente.

Dicho entre nosotras, Hermana, estaba un poco malhumorada y pensamos que iba a darle una de sus rabietas, pero parece que le pas. Demos gracias a la Providencia dijo fervientemente Fayalana. Ya tenemos bastantes preocupaciones, tal como estn las cosas... y no es, desde luego, que la Matriarca pueda evitar sus pequeas manas. Es una dolencia que sufriremos todas a medida que nos hagamos viejas. Missak asinti con la cabeza. A veces, Hermana, me despierto por la noche y me pregunto si debera ella emprender este viaje. A fin de cuentas, tiene ms de ochenta aos y no es una mujer vigorosa. La mirada de Fayalana se abland. S lo que sientes, porque esto nos preocupa a todas. Pero es algo que no puede delegar, Missak. La ley de Aeoris prohbe que nadie salvo el verdadero triunvirato se siente en el Cnclave: no puede haber apoderamiento ni sustituciones, sabes? S, lo s. Pero ella debera retirarse, Hermana. A su edad no debera cargar con estas responsabilidades. Los ojos negros de Fayalana parecieron mirar hacia dentro durante unos momentos, como si viese algn significado oculto en las palabras de la otra mujer. Entonces su cara se anim y dijo secamente: Estoy de acuerdo, Missak. Pero no quisiera ser yo la encargada de sugerrselo! Aproximadamente al mismo tiempo que la Matriarca y su squito iniciaban el fatigoso viaje en direccin sudeste, hacia el Estuario de Perspectiva, una embarcacin se balanceaba en el ligero oleaje del muelle de la Isla de Verano. Tanto en cubierta como en el extremo de tierra de la plancha reinaba mucha actividad; los hombres bajaban y suban con provisiones, pertrechos, bales; un torrente al parecer inagotable de artculos hacan la peligrosa travesa desde el muelle hasta el barco. En la cubierta de popa, bajo la sombra del palo mayor, un hombre joven con la faja azul distintiva de los capitanes de barco observaba las operaciones con mirada tranquila y prctica, mientras la tripulacin estaba sentada en el suelo o en la borda,

hablando distradamente o jugando a cuartos o a golpear el anda. De vez en cuando, sonaba una carcajada sobre la algaraba general si alguien ganaba una buena puesta. En el muelle, muy apartados de aquella confusin, dos caballos engualdrapados se agitaron inquietos entre las varas de un carruaje descubierto, hasta que una viva palabra del conductor hizo que se tranquilizaran. Detrs de ellos, uno de los dos ocupantes del carruaje observaba la distante actividad con gran inters. Era un joven delgado, de cabellos castaos y de unos diecisiete aos, de bellas facciones a no ser por la prominente nariz que dominaba su cara. Intentaba dejarse crecer el bigote, tanto para contrarrestar el efecto de la nariz como para parecer un poco mayor; pero hasta ahora le haba crecido poco. Su lujoso atuendo (chaqueta bordada y de anchas mangas sobre unos pantalones de seda; cinturn repujado, del que penda una espada corta y envainada, puramente decorativa) estaba lleno de arrugas por haber permanecido tanto tiempo sentado. Los muelles del carruaje chirriaron cuando el joven estir una pierna en la que le haba dado un calambre y lanz un suspiro; su acompaante, un hombre mucho mayor que l, le mir de reojo. Estas fatigado, Alto Margrave? Fenar Alacar se frot los ojos. En realidad no, Isyn. Slo cansado de esperar. Fue tuya la idea de venir a ver los preparativos. El viejo vacil y despus sonri con cierta timidez. Con el debido respeto, Seor. No me des ese tratamiento, Isyn; sabes que hace que me sienta incmodo. Yo te llam Seor durante muchos aos en vida de mi padre y no puedo acostumbrarme a la idea de que todo se haya vuelto ahora del revs. Fenar trataba de disimular su aburrimiento y su frustracin, pero el es fuerzo era demasiado grande. Todo eso e indic el bullicioso muelle con un movimiento imperioso de una mano que record vivamente a Isyn el antiguo Alto Margrave parece un jaleo innecesario y una prdida de tiempo. Maldita sea, hay menos de un da de viaje hasta el continente y, en cuanto lleguemos a Shu-Nhadek, estar tan bien alojado como si no me hubiese movido de mi

palacio! Mira, hay bastante comida para toda una compaa de la milicia, y mi vajilla, mis copas y cuchillos; incluso mi silln para sentarme. Es ridculo! Isyn sacudi la cabeza. Doce aos de enseanza y el muchacho todava no pareca comprender del todo lo que era y por qu deba ser tratado de esta manera. Es una precaucin necesaria, Alto Margrave, especialmente tal como estn las cosas. No podemos correr el menor riesgo de que te ocurra una desgracia. Fenar lanz un bufido. Y por eso tengo que tener un ejrcito de cocineros y hombres que prueben la comida, me hagan la cama y quiten el polvo a mi silln, y sufrir la frustracin de esperar y esperar mientras cargan en el maldito barco una enorme cantidad de tonteras superfluas. Mir de soslayo y con resentimiento a su preceptor, ahora convertido en consejero. Si los poderes del Caos quieren impedir la celebracin del Cnclave tendindome una trampa mortal, me imagino que encontrarn un medio ms sutil que el veneno! Isyn no quiso picar el anzuelo. Aunque slo tuviese diecisiete aos, el muchacho era Alto Margrave, y su investidura era todava lo bastante reciente para que quisiera en ocasiones dar pruebas de su autoridad. Era una manera de disimular su inseguridad, y el viejo lo comprenda. Hay que recordar, seor dijo amablemente y empleando el trmino que Fenar deliberadamente rechazaba, que el Sumo Iniciado y su squito no llegarn hasta dentro de por lo menos tres das o ms si son retenidos por el mal tiempo. Y te dir, a ttulo personal, que no me encanta la perspectiva de pasar el intervalo en Shu-Nhadek con slo la seora Matriarca por comp aa. Hubo una pausa y despus Fenar buf de nuevo, pero esta vez para contener la risa. Por los dioses que me espanta la idea! Sabes, Isyn. Me cuesta creer que la vieja est an con vida. Ya era una anciana cuando la vi por ltima vez, y yo era entonces un nio. Ahora debe tener al menos cien aos!

Sus palabras eran irrespetuosas y estaba exagerando, pero Isyn se sinti aliviado ante aquella muestra de infantilismo: sentaba mucho mejor al muchacho que su anterior intento de arrogancia. Los das prximos, pens, seran de prueba en ms aspectos de los que pareca; Fenar Alacar tema el inminente Cnclave, aunque por nada del mu n-do lo habra confesado y, si tena miedo, reaccionara, como todas las criaturas jvenes e inexpertas, de una de dos maneras: o retrayndose enfurruado, o tratando de hacer alarde de su posicin de gobernante absoluto, al menos en teora, de toda la Tierra. Isyn haba presenciado el principio de esta reaccin el ao pasado, cuando el nuevo Sumo Iniciado visit la corte de la Isla de Verano; impresionado por Keridil Toln, Fenar se haba sentido al mismo tiempo molesto por su aplomo y por la aureola del sumamente oculto Crculo que le rodeaba. Entonces, no haba tenido valor suficiente para desafiar a Keridil; ahora, si se hallaban en desacuerdo, la cosa podra ser diferente, y el Sumo Iniciado sera un adversario demasiado formidable para Penar. El muchacho se rebull de nuevo. Haba comprendido el sentido de las palabras de Isyn, pero stas no sirvieron para calmar su imp a-ciencia. No s por qu tenemos que ir a Shu-Nhadek dijo con irritacin. Tanta pompa y tantas ceremonias son intiles. Por qu no podemos navegar directamente desde aqu a la Isla Blanca? Isyn no respondi, pero frunci el entrecejo, y Fenar hizo un ademn de enojo. S, ya s! As est escrito, y as debe ser. Slo porque algunos viejos manuscritos que se estn pudriendo en el lejano norte dicen que tenemos que seguir este ridculo procedimiento... No frunzas tanto el entrecejo, Isyn; no me gusta tu desaprobacin. Isyn, cuyo temperamento era normalmente plcido, empezaba a perder la paciencia, y le interrumpi: Puede que no te guste, Alto Margrave, pero tengo que expresarla aunque me duela. Y ms te desaprobaran los Guardianes si tratases de poner pie en la Isla Blanca desde la cubierta del Hermana del Verano.

Fenar se encogi de hombros. Ah, s? No son ms que unos porteros, por mucho que se vistan de gala. Podra mandarles que... Yo desafiara a cualquier mortal, vivo o muerto, a que diese rdenes a los Guardianes. Isyn dijo esto a media voz, pero con tal conviccin que el joven se sorprendi. Ningn Alto Margrave ni Sumo Iniciado, ni Matriarca, ha mirado desde hace generaciones a los Guardianes, salvo desde lejos, y nadie se atrevera..., s, seor, he dicho atrevera..., a hacer algo contra su voluntad. Penar se pas la lengua por los labios e Isyn recalc: Has odo los relatos, yo mismo te los cont cuando eras pequeo. Me sorprende que los hayas olvidado. Algunas de las ms antiguas tradiciones apuntaban que los Guardianes, casta hereditaria que haba habitado durante miles de aos en la Isla Blanca, no eran siquiera realmente humanos, sino que descendan de seres anglicos a cuyo cargo haba colocado Aeoris su cofre. Unas historias estrafalarias, sin duda alguna. Pero se dice que no hay humo sin fuego... De vez en cuando, los Guardianes navegaban en su embarcacin hasta el continente, tomaban un puado de mujeres escogidas y las llevaban a su fortaleza para que les diesen hijos, asegurando as la pervivencia de la casta .Las mujeres regresaban ms o menos al cabo de un ao y nunca decan lo que haban visto; la mayora de ellas ingresaban en la Hermandad o celebraban ms tarde bodas convenientes. Los hijos varones nacidos en la Isla eran criados para que se convirtiesen en la prxima generacin de Guardianes. Nadie haba especulado nunca sobre el destino de las hijas. El brillante sol fue de pronto oscurecido por un jirn de nube que volaba hacia el oeste, y una sombra pas sobre el muelle y el carruaje. Fenar mir hacia arriba, estremecindose como si la momentnea penumbra fuese un mal presagio, y cuando mir de nuevo a Isyn, la irritacin haba desaparecido de sus ojos. Lo siento, Isyn dijo de mala gana. Como la necesidad de disculparse se reduca a medida que se acostumbraba a su posicin, la humildad se le haca cada vez ms dificil, e Isyn

apreci el esfuerzo que tena que hacer. Me he propasado, y he hecho mal. Desde luego, debemos cumplir el protocolo. Esboz una sonrisa forzada. No quiero tomarme a la ligera lo que ser, seguramente, la tarea ms importante que ja ms habr emprendido. Me imagino lo que habra dicho mi padre; me habra llamado pcaro arrogante y creo que me habra dado una azotaina. Isyn inclin la cabeza en seal de divertido asentimiento y Fenar irgui los hombros. Despus de su disculpa y su Confesin, estaba tratando de salvar su dignidad y parecer adulto. El comentario acerca de su padre haba sido un gesto conciliador; ahora quera borrarlo y seguir adelante. Isyn se consideraba demasiado viejo para recordar la impaciencia y las frustraciones de los diecisiete aos, pero pudo no obstante apreciar los sentimientos del muchacho. Sealando el muelle con la cabeza, dijo: Parece que decrece la actividad. Supongo que el barco estar en condiciones de zarpar cuando suba la marea. S... Tal vez, a fin de cuentas, seguir tu consejo, Isyn, recordando la perspectiva de la compaa de la Matriarca. Fenar se observ las uas . Sin duda habr cien pequeas tareas que he olvidado y debera atender antes de embarcar. Sin duda. Y tienes que despedirte de tu seora madre, la Margravina Viuda. El Alto Margrave levant la mirada y despus entorn los prpados sobre los ojos grises, disimulando su expresin. Eso lo he hecho ya. Al menos, le envi ayer un mensaje y esta maana he recibido la respuesta. Me expresa su cario, pero me pide que la excuse de una visita. Isyn suspir interiormente. Desde la muerte de su marido, la Margravina se haba recluido completamente dentro de s misma, viviendo sus das en una casa aislada a cierta distancia de la corte, servida nicamente por tres doncellas y constantemente afligida. No reciba visitas, ni siquiera la de su propio hijo, y todo el mundo opinaba que estaba sencillamente esperando la muerte. Deca en su misiva que te diese sus recuerdos aadi

Penar. Oh, s? Isyn estaba sorprendido y conmovido. Muy amable de su parte. Se hizo un silencio ligeramente tenso entre los dos durante un rato, hasta que Isyn, alertado por unas pisadas, mir y vio que el supervisor del muelle se acercaba al carruaje. En la cubierta del Hermana del Verano, la tripulacin se haba puesto sbitamente en actividad y el capitn gritaba rdenes en tono seco pero halagador. Toc el hombro de Fenar y el muchacho pestae. Creo dijo Isyn, sonriendo que si tienes algo que hacer, Seor, deberamos volver al palacio para que puedas hacerlo. Si interpreto bien las seales, el Hermana del Verano est listo para zarpar cuando el Alto Margrave lo ordene. Captulo octavo Los ojos agudos de Tarod vieron, contra el resplandor del sol poniente, la pequea cabalgata que se acercaba desde el oeste, y alarg una mano para tocar la brida del caballo de Cyllan, haciendo que se detuviese. Ella se volvi en su silla, entornando los prpados al tratar de mirar en la direccin que l estaba sealando, y despus le mir y vio inquietud en su semblante. Quines son, Tarod? No lo s. No poda explicar la premonicin intuitiva que se agitaba dentro de l; aqul no era, ni mucho menos, el primer grupo con el que se encontraba en el camino, pero un sexto sentido le deca que no era un convoy ordinario, y se puso alerta. Cyllan mir de nuevo. El sol se estaba hundiendo en una capa de nubes y el resplandor mengu de pronto, de manera que pudo distinguir figuras individuales en la cabalgata. Avanzan muy despacio dijo, y despus: Hay algo en medio; algo grande... Es un palanqun. Tarod frunci el entrecejo. Y la mayora de los jinetes parece que van vestidos de blanco. Ella le mir con incertidumbre, empezando a compartir su inquietud. Pero, quines son?S quines deberan ser; pero no es

lgico, a menos que...Vacil y entonces sacudi la cabeza como rechazando una idea que hubiese pasado por su mente y volvi su atencin hacia el sur. A tres millas delante de ellos, al otro lado de una verde franja de terreno pantanoso, se distinguan los contornos de ShuNhadek en la neblina de la tarde y, ms all de su confusa silueta, el mar brillaba como un cuchillo en el horizonte. Casi haban alcanzado su meta...; haban proyectado llegar al hacerse de noche, y pareca que no lo haran solos; Tarod calcul que, a la velocidad actual, el lejano grupo se cruza-ra en su camino a una milla de la ciudad. Su caballo patale y resopl, sin comprender la dilacin, y Tarod se volvi a Cyllan. Ser mejor que cabalgues como una dama durante un rato, amor mo. Tal vez tengamos que intercamb iar algunos cumplidos antes de llegar a Shu-Nhadek. Ella sonri irnicamente y pas la pierna izquierda por encima de la cruz del caballo, descansando la rodilla sobre el adornado pomo de la silla. Encontraba que esta posicin de lado era extraa e incmoda, pero ninguna mujer de calidad se atrevera a cabalgar de otra manera, y una mujer de calidad era precisamente lo que Cyllan simulaba ser. Con dinero ms que suficiente en la bolsa para llegar al trmino de su viaje, Tarod pens que la ostentacin era su mejor disfraz. El populacho haba sido alertado para que diese caza a dos fugitivos, y no era probable que alguien considerase que los fugitivos podan ocultarse llamando la atencin: era un concepto ilgico. Y as se detuvo en la primera poblacin importante y, mientras Cyllan esperaba fuera de las murallas, haba comprado ropa nueva para los dos y dos buenos caballos para sustituir al corpulento bayo: un caballo castao para l y una vigorosa pero mansa yegua para Cyllan. Desde entonces, y mientras l haca borroso su aspecto y el recuerdo de sus caras en las mentes de aquellos con quienes se encontraban, viajaron bajo el disfraz de un prspero vinatero y su esposa, y Tarod haba observado con irona la facilidad con que cruzaron ciudades y pueblos. Los rumores circulaban todava en todas partes, pero no oyeron muchos; la gente ordinaria no soara en acercarse a unos ricos

desconocidos para contarles los ltimos chismorreos, y as, aunque haban hecho un rpido viaje hacia Shu-Nhadek, nada haban odo de las ltimas noticias. En todas las ciudades y pueblos haba todava estremecedores testimonios del terror que reinaba en el pas. Acusaciones, juicios, ejecuciones, venganzas: la marca no daba seales de menguar, y las cosas que vieron en el camino sirvieron tanto para fortalecer la resolucin de Tarod como para aumentar su afn de llegar a Shu-Nhadek, y despus a su ltimo destino, con la mayor rapidez posible. Toc con los tacones los flancos del alazn, que emprendi de nuevo la marcha, con la yegua de Cyllan siguiendo al mismo paso. La luz estaba menguando rpidamente al envolver la capa de nubes el sol; delante, las primeras luces empezaban a parpadear en la ciudad portuaria, imitando el dbil centelleo de las estrellas en el cielo del este. Oyeron el ruido de la cabalgata al acercarse al punto en que las carreteras del oeste y del sur se confundan en el ltimo tramo hasta Shu-Nhadek. A la luz del crepsculo, las figuras que se acercaban y que, como haba dicho Tarod, iban casi todas vestidas de blanco, podan haber sido fantasmas etreos, pero el repiqueteo de varias docenas de cascos y el tintineo de los arneses demostraban que eran bastante reales. En la confluencia de las carreteras, Tarod y Cyllan refrenaron sus monturas, y ella abri mucho los ojos al reconocer por lo que eran a aquellos personajes. Hermanas... dijo en voz casi inaudible. La yegua gris dio unos pasos de lado, asustada por la sbita inquietud de la amazona, pero Tarod tranquiliz a Cyllan diciendo: Me lo imaginaba... Observ al grupo que se acercaba, entre-cerrando los ojos hasta convertirlos en dos rendijas. Y si no me equivoco, son de Chaun Meridional. Chaun Meridional? Donde est la Residencia de la Matriarca. Haba contado ocho mujeres a caballo y cinco robustos varones dndoles escolta, mientras en medio del convoy se

balanceaba una litera engalanada, tirada por cuatro caballos y provista de ricas cortinas bordadas. Su ocupante era invisible. Has visto eso? dijo Tarod, sealando con la cabeza la litera. Es el palanqun de la propia Matriarca, la Seora Ilyaya Kimi. Se dio cuenta de que Cyllan no le haba comprendido y aadi: La Seora Ilyaya tiene ms de ochenta aos y haca diez que no sala de su Residencia. Estaba demasiado delicada para asistir a la investidura de Keridil y, si ahora viaja en el palanqun, slo una circunstancia puede traerla aqu. Apret con ms fuerza las riendas. Significa que Keridil ha convocado un Cnclave. El jefe de la escolta de la Matriarca dio una voz de alerta al ver los dos personajes inmviles en el cruce de caminos, y se oyeron chirridos metlicos al desenvainar los cinco hombres sus espadas. Las dos figuras no se movieron y, al cabo de un momento, los hombres se tranquilizaron al darse cuenta de que los desconocidos no representaban ninguna amenaza; eran simplemente un mercader, o algo parecido, y su esposa; sin duda se haban detenido prudentemente para dejar pasar el cortejo. El convoy avanz al trote, majestuosamente; una de las Hermanas mayores, que iba en cabeza, lanz una mirada a los dos desconocidos, a los que vio como Tarod quera que los viese: dos seres vulgares, sin importancia. Su voz son clara al gritar por encima del ruido de los caballos: Aeoris os acompae, buena gente! e hizo la seal en su direccin, con aire ligeramente protector. Cyllan vio que Tarod inclinaba la cabeza en seal de agradecimiento y se apresur a imitarle. Al pasar el palanqun, balancendose, aguz la mirada, curiosa por ver a la Matriarca; pero las cortinas no se abrieron en absoluto. Despus la comitiva se alej de ellos por el camino de Shu-Nhadek. Tarod la sigui con la mirada. Sin darse cuenta, haba tocado con la mano derecha el anillo que llevaba en el ndice de la izquierda y la piedra, en respuesta, se haba encendido y centelleado como un pequeo ojo blanco. El haba tomado la

decisin, al huir de Perspectiva, de devolver la piedra del Caos a su montura de plata, y al cerrarse de nuevo el anillo para sujetar la joya, haba sentido una amarga mezcla de desesperacin y de triunfo. Ciertamente, volva a ser un ente entero, pero, al deslizar el anillo en el dedo y sentir la antigua familiaridad de su presencia, se dio cuenta, una vez ms, de lo peligrosa que poda ser su gran influencia. Necesitara una voluntad de hierro, un control de acero, para mantener ahora su resolucin contra el poder vivo del Caos. Sin embargo, por encima y ms all de esto, necesitara el poder que le daba el anillo, el poder de su propia alma, si no quera fracasar en lo que se babia propuesto. Y la presencia de la Matriarca en Shu-Nhadek haca que su objetivo fuese mucho ms urgente. Esta idea fue como un aguijn y, sin previo aviso, espole su montura. Cyllan le sigui, confusa por la clera que haba visto en sus ojos en el momento de emprender l la marcha. Tarod, qu pasa? El mir hacia atrs, dijo algo que ella no pudo entender, y Cyllan golpe de nuevo con fuerza los flancos de la yegua gris. El animal se lanz hacia delante y bail al lado de l. Incluso en la penumbra pudo ver Cyllan que Tarod tena tenso y colrico el semblante. Tarod, no entiendo nada! Dijiste que Keridil haba convocado un Cnclave. Qu significa eso? Nadie ajeno al Crculo hubiese podido comprender el significado de lo que haba hecho el Sumo Iniciado. Pero, si las sospechas de Tarod eran ciertas, Keridil haba puesto en movimiento algo que, si no actuaba rpidamente, poda significar una catstrofe para todos. De pronto advirti que haba estado a punto de maldecir a Cyllan, descargando sobre ella su irritacin porque era la persona que tena ms cerca. Haciendo un esfuerzo, domin la creciente emocin que le invada. No puedo explicrtelo ahora dijo. Pero no tenemos tiempo que perder, y que los dioses nos asistan si llegamos tarde! Shu-Nhadek estaba en plena agitacin. Por algn medio, la noticia de la decisin del Sumo Iniciado haba llegado a la ciudad

antes que los tres gobernantes con sus squitos, y con ella se haba producido una corriente continua de gente devota o asustada, ansiosa por congregarse lo ms cerca posible del lugar de la sagrada alianza y buscar refugio o bendiciones a su sombra. Cuando llegaron Tarod y Cyllan, la cabalgata de la Matriarca haba desaparecido en direccin a la residencia del Margrave, donde esperaran la llegada de Keridil Toln y de Fenar Alacar; y, como haba previsto Tarod, todas las hosteras y posadas de la ciudad estaban llenas a rebosar. Por fin llegaron a la plaza del mercado y se detuvieron para dar descanso a sus fatigados caballos. En la plaza reinaba un bullicio desacostumbrado; ardan antorchas en los portales de los edificios ms grandes, proyectando un resplandor infernal centelleante, peculiar, sobre las losas; se haba congregado mucha gente, simplemente para esperar y observar y ver todo lo que se pusiese al alcance de su vista; en el lado de la plaza ms prxima al puerto, unos trovadores estaban entonando cantos piadosos, probablemente con la esperanza de ganar-se unas monedas. Cyllan mir hacia donde poda ver a intervalos una negra abertura entre las casas y crey distinguir el fro destello de las aguas del puerto en el extremo de un callejn a oscuras. Se estremeci cuando acudi a su memoria un sbito e ingrato recuerdo y acerc su caballo al de Tarod. Esta atmsfera... Baj la voz de modo que slo Tarod pudo orla. Me pone nerviosa. Lo s. Acarici el cuello del alazn. Es como si toda la ciudad hubiese sido atacada por una fiebre. Pero, al menos, no hemos llegado demasiado tarde. La ciudad est todava esperando a Keridil; nos hemos adelantado a l y esto nos da cierta ventaja. Encontraremos algn sitio donde descansar esta noche, y por la maana veremos lo que podemos descubrir. Cyllan se estremeci de nuevo. No hay una posada que no haya cerrado sus puertas a nuevos clientes. Tal vez. Tarod sonri, con una antigua sonrisa que insinuaba algo que ella prefera no averiguar. Ya veremos.

Al cabo de media hora, haba encontrado alojamiento para los dos en una posada respetable, a pocos minutos a pie de la plaza del mercado. Cyllan se mostr indecisa al principio, temerosa de que estuviesen tentando al destino por instalarse tan cerca del centro de actividad, pero l haba calmado sus temores, sabiendo que no estaban en peligro, al menos hasta que llegase la comitiva del Crculo. El dinero, un poco de intimidacin y una pizca del poder de Tarod les haba valido una buena habitacin, en la que les fue servida la comida. Cyllan no tena ganas de comer (sus nervios, como las cuerdas de un instrumento gastado, estaban a punto de romperse), pero la confianza tranquila de Tarod disip lo peor de su miedo. Mientras coman, Tarod explic la naturaleza del Cnclave y expuso lo que su resultado podra significar para ellos. Si Keridil consigue traer a Aeoris a la Isla Blanca dijo, las fuerzas del Orden tendrn un solo objetivo: borrar todo rastro del Caos en el mundo. Cyllan le mir a travs de las pestaas, consciente de que su pulso se haba acelerado desagradablemente. Pero, no es esto lo que t quieres? pregunt a Tarod. S. Ella pens que haba vacilado un momento, aunque su respuesta fue definitiva. Pero temo que los Seores Blancos persigan obstinadamente ese objetivo, sin pensar en las consecuencias que pueden sufrir los simples mortales. Se humedeci los labios con la lengua. Cmo es posible comprender y mucho menos explicar, el razonamiento de un dios? Sin embargo, creo.., creo que conozco, mucho mejor que Keridil, la verdadera naturaleza del poder que pretende desencadenar. Cerr la mano derecha sobre el restaurado anillo de plata, consciente de la pulsacin de la piedra del Caos debajo de sus dedos, y vio que Cyllan le estaba observando fijamente. Aunque es patrn y protector de la humanidad, Aeoris trasciende las limitaciones humanas hasta el punto de que la vida y la muerte de los individuos (que son de imp ortancia vital para los mortales afectados) son tan triviales para l que no merecen su consideracin, tanto ms si se comparan con la amenaza planteada por Yandros. Hizo una pausa y despus

sonri irnicamente. Imagnate que ests en un prado, frente a un enemigo resuelto a matarte. Al luchar contra l, te preocuparn los pequeos insectos que puedes aplastar con los pies en el curso del combate? Cyllan asinti con la cabeza. Te comprendo. Entonces comprenders el peligro que entraa lo que quiere hacer Keridil. Y si Aeoris encuentra en Yandros un enemigo poderoso difcil de vencer, la destruccin que causen ambos ser todava mayor. Y esto no debe suceder, Cyllan. Ella volvi la cabeza para mirar por la ventana. Ms all de los tejados brillaban las luces del puerto de Shu-Nhadek reflejando imgenes rotas sobre la tranquila superficie del mar. La niebla empezaba a formarse al avanzar la noche, y la tranquilidad del escenario ofreca un vivo contraste con sus pensamientos. Entonces, si hay que evitarlo dijo, debemos llegar a la Isla Blanca antes de que se celebre el Cnclave. Se volvi para mirar a Tarod, con los ojos ms oscuros por la emocin que senta. Y debes hacer lo que has estado proyectando. No te angustia esta idea? No... no lo s. Mi conciencia me dice que es buena, pero... Cerr su mente a la sbita imagen. de la cara de Yandros y al recuerdo de su trato, que surgieron dentro de ella. No lo s, Tarod. Me dan mucho miedo las consecuencias. Ms miedo, creo, que lo que podra ocurrir si Aeoris y Yandros se enfrentasen. Lo que has dicho, lo que has descrito.., es tan remoto que no me afecta. Aqu, en esta habitacin de ShuNhadek contigo, no significa nada; pero si entregas la piedraalma, ello determinar nuestro futuro, y esto s que lo siento vivamente. Cruz y se apret las manos hasta que los nudillos se volvieron blancos. Tengo tanto miedo de perderte para siempre! Tarod advirti que, cuando haba nombrado al Seor Blanco, no haba hecho la seal. Para alguien que se haba criado como ella, era una omisin inconcebible, y Tarod tuvo conciencia de las otras fuer-zas que se agitaban dentro de ella. Yandros le haba producido mucho ms que una cicatriz fisica y, contra su

voluntad, se sinti orgulloso de ella. Hermano es digna de nosotros... La voz habl sin ruido en su mente, y la impresin le trajo de nuevo a la fra realidad. S..., sera demasiado fcil para los dos dejarse seducir por aquel antiguo poder, y Tarod, mucho ms que Cyllan, tena buenas razones para sentir una afinidad con l. Pero no deba ser. Tena que aferrarse a su resolucin, y si de esto resultaba el sacrificio definitivo, deba aceptarlo. Cyllan. Alarg una mano sobre la mesa, empujando a un lado los restos de la comida, para asir la suya en un apretn que le hizo dao. No vacilar, Cyllan. Vine aqu para cumplir una promesa, y la cumplir, sean cuales fueren las consecuencias. Mientras exista la piedra del Caos, Yandros puede desafiar el rgimen del Orden, pero solamente mientras tenga este punto de apoyo en el mundo. Con la piedra en manos de Aeoris, el Cnclave no se celebrar... y se podr poner fin a esta locura. Ella le mir con expresin desolada. Ests seguro de que es el nico camino? Haba otro, pero no se atrevi a considerar la idea ni un instante, para que no arraigase en su mente. Estoy seguro dijo. Cyllan asinti con la cabeza. Est bien. Si tiene que ser, ser como t dices. Con la mano libre se frot con fuerza los ojos, y Tarod no supo si estaba o no llorando. Si era as, y conociendo a Cyllan, deban ser lgrimas de clera ms que de desesperacin. Al fin pestae, sorbi y dijo, con resuelta conviccin: Me ensearon a creer que Aeoris es justo y bueno. Slo puedo rezar para que la ceguera de su Sumo Iniciado no se interponga en el camino de su justicia. Tarod sonri. Afloj un poco la presin de sus dedos, se llev la mano de ella a los labios y la bes. Recuerdas mi ejemplo de los insectos en el prado? dijo . Si Aeoris es como creemos que es, los argumentos de Keridil no le convencern. A pesar de sus valientes palabras, tanto Tarod como Cyllan sufrieron aquella noche sueos espantosos. Cyllan era perseguida

por atormentadoras imgenes de un futuro inconcebible, en las que vea a Tarod sacrificado en la piedra de un altar que se volva negra con la sangre, mientras ella, estorbada por el hbito blanco de una Hermana de Aeoris, slo poda sostenerse en pie y gritar una y otra vez su nombre, sabiendo que nada de lo que pudiese hacer impedira su destruccin. Se agitaba en su sueo, alargando las manos como garras para atrapar a invisibles atacantes; despus, al fin, se tranquiliz un poco al sentir a Tarod a su lado y se sumi en una modorra, ms profunda pero igualmente terrible. Tarod yaca inmvil y sin darse cuenta de la desesperacin de ella, pero su sueo no era natural. Ni sus sueos eran sueos en el sentido usual de la palabra, o as lo crey ms tarde. Era ms bien como si su mente, turbada por las ideas de cuando estaba despierto, se hubiese trasladado, ms all de las dimensiones mortales, a un lugar de atavismos y de antiguos recuerdos. Y all, algo le estaba esperando. La familiaridad del orgulloso y cruel pero hermoso semblante, con su sonrisa de bienvenida, estremeca dolorosa mente las races de su alma con un sentimiento que no poda definir. Yandros emerga de una columna de luz centelleante y, al moverse, la atmsfera que le rodeaba se transformaba sutilmente entre una mirada de dimensiones, cambiando de color y de forma en un movimiento incesante y sin orden. A su alrededor, algo palpitaba: un enorme corazn cuyos latidos eran tan profundos que parecan una lenta vibracin que sacuda la Tierra; y tampoco segua un orden, ya que el ritmo cambiaba a cada instante. Los sentidos de Tarod trataban de acompasarse con ellos. Y senta ms que vea otras presencias; sombras de formas que se abalanzaban hacia l saliendo de lo amorfo, entes a los que antao haba conocido y con quienes haba compartido una afinidad destructora. Tarod. La voz argentina de Yandros era llana, un sonido recordado ms que odo, sin verdadera existencia ms all de la memoria y de la imaginacin. Se encendi una luz en el corazn del Seor del Caos y enfoc la imagen de una estrella de siete puntas. Todava tratas de olvidar.

No haba reproche en su voz, solamente un inters indiferente que hizo que Tarod se diese cuenta de la debilidad de Yandros. Este, comprendi sbitamente, no era la verdadera manifestacin del reino del Caos. Todava con sus lazos con el mundo mortal y, en este mu n-do, l era el ms fuerte de los dos. Sonri y vio el color verde de sus propios ojos reflejados momentneamente en la mirada del Seor del Caos. No lo olvido, dijo serenamente. Pero he hecho mi eleccin. Yandros reflexion un momento y despus inclin la cabeza como reconociendo un punto de vista que, aunque fuese contrario a l, le interesaba. Elegiste un extrao camino, Tarod. Has visto injusticias, intolerancia, persecuciones, asesinatos, perpetrado todo ello en nombre del Orden, y sin embargo, a pesar de los elevados principios que profesas, todava eres fiel a los sistemas del Orden. Sus ojos, que cambiaron ahora del azul a un inquietante carmes, pasando por el prpura, centellearon divertidos. Me intriga tu lgica. Que yo sepa, la lgica nunca ha sido tu arma favorita, Yandros. El ente se ech a rer. Oh, yo elijo las armas que ms me convienen en cada momento, lo sabes muy bien! Imgenes, viejas lealtades, satisfacciones, triunfos... Tarod las expuls de su mente. Entonces tal vez deberas escogerlas con ms cuidado. Lo que he visto no es el verdadero reflejo del Orden. Es simplemente la reaccin de pnico de los que no saben ms. Y si yo supiese ms, sospechara que tu mano est detrs de esto. Me halagas. Yandros sonri maliciosamente. No lo creas. Pues en este mundo, tengo una ventaja sobre ti, la ventaja de ser humano. Y ostento el poder ms grande. Te desterr, Yandros; y mientras siga con vida, tu poder no podr tener un asidero aqu. Yandros no replic, pero pareci estar considerando las palabras de Tarod. A lo lejos empez a gritar una voz en un tono que nunca haba sido mortal; Yandros mir en su direccin y el sonido ces de pronto. Por fin, el Seor del Caos asinti con la cabeza. Sus ojos

parecan extraamente tranquilos y reflexivos, y dijo: S. T me desterraste. Y por tu fidelidad a los Seores del Orden fuiste desterrado por sus siervos. Sin embargo, todava te aferras a aquella lealtad y crees que aunque los tteres pueden condenarte, el amo de los tteres te ensalzar. Sus ojos brillaron encendidos. Es un sentimiento muy humano. Habra esperado algo mejor de ti. Mejor? Tarod sonri cnicamente. Mejor segn el patrn de quin, Yandros? De nuevo se ech a rer el Seor del Caos, pero esta vez haba una irona espantosa en su risa, como si fuese vctima de una broma celestial. Tarod, que le conoca de antiguo, permaneci impvido, y por ltimo se extingui la risa, dejando solamente ecos que parecieron tomar vida propia antes de desvanecerse en la nada. Segn el patrn de quin?, repiti Yandros. Ahi, Tarod cuntas cosas has olvidado! Se volvi sbitamente para enfrentarse de lleno a Tarod y, a pesar del abismo que le separaba de l, Tarod sinti una fuerte sacudida psquica cuando el Seor del Caos le apunt con un dedo acusador. Entonces, sigue tu camino, dijo Yandros. Inclnate ante la corrupcin del Orden y aprende la leccin a la que te ha condenado tu vida mortal. Yo no puedo dominarte, debo confesarlo, pues lo sabes tan bien como yo y en los viejos tiempos no haba secretos entre nosotros. Ve, pues. Habla al demonio Aeoris. Confate a su misericordia, y donde haba siete habr seis! Encogi los hombros, y la columna de luz en la que se hallaba se contrajo, oscurecindose, de manera que al fin la cara marfilea de Yandros mir con fro desdn desde una niebla negra y slo sus cabellos dorados y brillantes dieron algn color a la turbadora escena. Su voz son suavemente, sibilante, insinuante, en la mente de Tarod, al empezar a fragmentarse el sueo y arrastrarle de vuelta al mundo fsico. Lloraremos tu muerte. Se despert en medio de un silencio que se clav en lo ms hondo de su ser. Ningn grito, ninguna sudorosa explosin fuera del reino de la pesadilla; ningn espasmo muscular que le

sacase de las profundidades del sueo, sino simplemente la tranquila oscuridad de la habitacin en la posada de Shu-Nhadek y la luz de la luna que trazaba dibujos sin sentido en el techo. Desde abajo, llegaban murmullos apagados y ocasionales chasquidos de metal; pareca que la taberna estaba todava abierta y que permanecera as toda la noche. Cyllan dorma a su lado. Lgrimas ya secas surcaron haca rato sus mejillas, pero cualquier terror nocturno que la hubiese asaltado pareca haberse desvanecido ahora; su respiracin era suave y regular. Tarod alarg una mano para tocarla y se dio cuenta de que su brazo estaba temblando; en su dedo ndice brill la piedra del Caos al reflejarse un rayo de luna en sus facetas. Las ltimas palabras de Yandros ardan como fuego en su cerebro. Fuese cual fuere el nombre que eligiese dar a aquel encuentro, no haba sido un sueo; y haba sacudido de firme su confianza y su res o-lucin. Lloraremos tu muerte..., pero Yandros era maestro en el arte de mentir; nadie lo saba mejor que Tarod. Su mayor habilidad era jugar con el miedo de los incautos, haciendo que el corazn dudase y que vacilase la mente. Un estremecimiento involuntario le dej una sensacin de fro; retir la mano de los cabellos de Cyllan y vio que la lucecita del interior de la piedra-alma centelleaba cuando mova su dedo en la sombra; y de pronto sonri. Tena un arma que Yandros nunca podra contrarrestar: su propia voluntad. Y por mucho que su subconsciente tratase de argumentar en contra, mientras conservase la conciencia, todos los halagos del Caos seran impotentes. Tena la piedra, y la piedra le daba poder. Un poder que se haba levantado contra Yandros una vez y que poda hacerlo de nuevo. Y aunque en la hora muerta de la noche poda parecer un fro consuelo, era suficiente. Su mano estaba ms firme cuando la alarg de nuevo para tocar a Cyllan. Esta se agit en su sueo y murmur algo ininteligible, pero su voz era tranquila. Tarod se inclin sobre ella y dej que sus labios rozasen suavemente su cara. No quera despertarla; su presencia bastaba para mantenerle en el mundo

real. Se ech atrs, conservando un brazo protector sobre el delicado cuerpo de ella, y cerr los ojos, sabiendo que vendra el sueo y no habra ms pesadillas. Captulo noveno. El Hermana del Verano fue avistado delante de la costa poco despus de medioda del da siguiente. En pocos minutos, una heterognea flotilla, desde barcas de pesca hasta pequeos botes y esquifes, se hizo a la mar para formar una improvisada escolta de bienvenida a Shu-Nhadek al Alto Margrave, y cuando el alto y gracioso barco, con sus velas entretejidas de oro, entr balancendose en el puerto, una gran multitud se haba reunido en el muelle. En el barco, una voz grit rdenes que fueron repetidas y transmitidas desde la proa hasta la popa, y los hombres entraron en accin sobre la cubierta. La muchedumbre que esperaba se rebull y abri paso, mientras los presurosos milicianos se esforzaban por imponer una apariencia de orden en aquella confusin, y al fin fue bajada desde la borda una ancha pasarela que cay con un ruido de trueno sobre el muelle, donde dos hombres corpulentos la sujetaron con cuerdas. La multitud guard silencio. El capitn del Hermana del Verano haba ordenado a sus marineros que formasen una guardia de honor sobre la cubierta y, de pronto, todos se pusieron firmes, cuando Fenar Alacar sali de su camarote y avanz hacia la pasarela. Isyn tuvo cuidado de hacer entender a su joven seor la importancia de las primeras impresiones. Esta era la primera vez en su vida que pona pie en el continente y la primera oportunidad que tena la gente, a excepcin de unos pocos privilegiados, de ver en persona a su Alto Margrave. Y Fenar se haba vestido para la ocasin, con chaqueta y pantaln de fina seda bordada, una capa de brocado y una estrecha diadema de oro con piedras incrustadas, sobre los finos cabellos castaos. Un murmullo de admiracin surgi del gento cuando hizo acto de presencia y, como le haba enseado Isyn, se detuvo en lo alto de la pasarela. Despus los murmullos se convirtieron en fuertes

aclamaciones, mientras innumerables manos trazaban jubilosas la seal de Aeoris en el aire. El Alto Margrave levant un brazo agradeciendo la bienvenida y dio un paso cauteloso en la inclinada pasarela. Detrs de l caminaba Isyn, e inmediatamente detrs de ste vena la Guardia del Alto Margrave, un cuerpo escogido de espadachines cuya tarea sera, cuando estuviesen en tierra firme, proteger a Fenar de la menor seal de peligro. Fenar sinti un profundo alivio cuando acab de bajar de la vibrante pasarela y pis el suelo; se detuvo un momento, para que la muchedumbre pudiese verle de cerca y despus avanz a lo largo del pasillo, rpidamente despejado, hasta donde esperaba un carruaje descubierto para llevarle a la residencia del Margrave de la provincia. Ya en el carruaje, otra pausa, otro saludo con la mano, y el polvo se elev de debajo de las ruedas cuando los caballos enjaezados emprendieron el camino hacia el centro de la ciudad. Desde la ventana abierta de su habitacin en la posada, Cyllan poda ver solamente el palo mayor del Hermana del Verano pero el ruido del puerto era transmitido claramente por la ligera brisa primaveral, y la gente que se apretujaba en la plaza del mercado, a una calle de distancia, era claramente visible por encima de los bajos tejados. Observ una sbita conmocin en una de las calles ms anchas al otro lado de la plaza, y entonces, al aparecer el carruaje del Alto Margrave, se volvi de la ventana hacia Tarod, que estaba reclinado en la cama. Has visto alguna vez al Alto Margrave? El se levant y se reuni con ella, agachndose detrs de la baja ventana para mirar hacia fuera. El carruaje cruzaba despacio la plaza, obstruido por la presin de la gente ansiosa de ver o, si era posible, incluso de tocar a su soberano, y Tarod entrecerr ligeramente los ojos para mirar al joven lujosamente ataviado que iba en el carruaje. Por los dioses, no es ms que un chiquillo... Record la descripcin que haba dado Keridil de Penar Alacar despus de la visita del Sumo Iniciado a la Isla de Verano para la ceremonia, formal y tradicional, de la investidura. Una cabeza sensata sobre

sus hombros, haba dicho Keridil; pero esta primera visin del joven no sirvi en absoluto para disipar las dudas de Tarod. Cualquier esperanza que hubiese podido tener de que Penar sera lo bastante enrgico para enfrentarse con las opiniones combinadas del Sumo Iniciado y la Matriarca se desvaneci; este muchacho se sentira demasiado intimidado por las dos personas mayores del triunvirato para hacer otra cosa que no fuera seguirles la corriente. El carruaje estaba ahora cargado con los regalos y las ofrendas (flores de primavera, dulces, collares-amuletos y toda clase de artefactos) que la multitud haba arrojado a su soberano. Y cuando al fin pudo salir de la plaza y alejarse en direccin a las afueras de la ciudad, Tarod suspir y se alej de la ventana. Dos de los tres dijo. Ahora slo esperan la llegada de Keridil, y sospecho que estar aqu antes de que se ponga el sol. Cyllan se levant y estir una pierna, que tena entumecida. Pareces estar muy seguro. Bastante. Sonri. En los viejos tiempos, cuando nos considerbamos como los mejores amigos, Keridil y yo tenamos una comunicacin que era a veces casi teleptica, y ningn grado de enemistad puede destruir eso del todo. Est cerca y, cuando llegue a la ciudad, lo sabr. Tambin sabr l que ests aqu? pregunt Cyllan, inquieta. Si bajo la guardia, s. Entonces, tal vez deberamos buscar otro lugar... No le interrumpi l, sacudiendo ligeramente la cabeza Debo estar alerta, eso es todo. Keridil no ser ninguna amenaza contra nosotros si tenemos cuidado. Pero su llegada significa que el tiempo apremia: debemos llegar a la Isla Blanca antes de que llegue el barco que ha de llevarse al Cnclave. Con el disfraz que haban adoptado, pasaron la maana entre los pescadores locales y otros dueos de barcas, buscando una embarcacin que pudiesen alquilar. Los aos que Cyllan haba pasado en las Grandes Llanuras del Este le haban dado un buen conocimiento de la navegacin, y las corrientes del sur eran

mucho menos traidoras que las del Cabo Kennet, de manera que poda manejar una nave de dimensiones razonables sin necesidad de tripulantes. Pero no encontraban ninguna. Todas las embarcaciones, por poco capaces que fuesen de hacerse a la mar, haban sido alquiladas o encargadas por personas ansiosas de seguir a la fabulosa Barca Blanca cuando zarpase, y ni el dinero ni la condicin eran bastantes para adquirir un pasaje. Tarod se haba abstenido de emplear sus poderes para conseguir una barca, al menos hasta entonces; estaba cansado de provocar discusiones o levantar sospechas, y prefera resolver su problema en trminos ms mundanos. Pero empezaba a parecer que no tendra ms re-medio que hacerlo, y el tiempo, como haba dicho, no estaba de su parte. Buscaremos de nuevo maana temprano dijo, cuando la ciudad est ms tranquila. El squito de Keridil se habr instalado en el Margraviato, y nada sabrn de nosotros hasta que hayamos partido. Y si no podemos encontrar una embarcacin? pregunt Cyllan. El ri por lo bajo en la tranquila estancia. La encontraremos dijo. El grupo de la Pennsula de la Estrella lleg mediada la tarde. En total, eran ocho los que cabalgaban: Keridil y Sashka, seguidos de Gant Ambaril Rannak y tres de sus servidores, ms dos Adeptos de alto rango que el Sumo Iniciado haba elegido para que le acompaasen. Haban hecho de prisa el largo viaje, ayudados por el buen estado del tiempo que, con cierto alivio, consider Keridil como de buen augurio. La decisin del Margrave de cabalgar con el convoy le desconcert al principio, pero Gant haba argido que, con la tierra en plena agitacin, su principal deber era con su Margraviato, y, adems, era inconcebible que no estuviese presente para hacer de anfitrin a los triunviros cuando se alojasen en su mansin por primera vez en la historia. La seora Margravina, que todava estaba transida de dolor por la muerte de Drachea, permanecera en el Castillo hasta que se

encontrase mejor; pero l dijo que saldra hacia el sur con el grupo del Crculo. Keridil haba reconocido de mala gana la sensatez de sus argumentos y, tal como se desarrollaron las cosas, el Margrave result, durante el viaje, mucho menos molesto de lo que haba temido; durante el viaje el viejo pareci tener una buena reserva de energa fisica y mental, y no fue ningn obstculo en el camino. Haba previsto una calurosa bienvenida en Shu-Nhadek, pero no obstante le asombr el grado de alivio y de gozo con que fue recibido. El aprecio que todos profesaban al Margrave alcanz el punto culminante despus del asesinato de su hijo, y su llegada en compaa del Sumo Iniciado aument el fuego hasta casi llegar a la adulacin. Avanzaron lo ms deprisa posible a travs de la ciudad, sin ofender a los centenares de personas que haban salido a la calle para recibirle, pero Keridil slo empez a tranquilizarse cuando las puertas de la residencia del Margrave se cerraron a su espalda y el ruido de la mu-chedumbre se extingui en el imperturbable silencio de la mansin oficial. Gant refren su caballo, tratando de que no se le cayese una bella guirnalda de flores que haba puesto en su mano un entusiasta ciudadano, y contempl la casa seorial que se elevaba al final del largo paseo. Volvindose sobre la silla, Keridil pudo percibir el sbito y agudo dolor que se pintaba en los ojos del Margrave y se imagin lo que deba estar pensando. Durante todos los aos que viviese, aquel lugar tendra amargos recuerdos para Gant. Vamos, Margrave dijo, en tono amable pero firme. Tenas que enfrentarte con esto alguna vez. Es mejor que lo hagas pronto. Gant le mir; despus sus labios se torcieron en una irnica sonrisa. Los fantasmas tardan mucho en morir, Sumo Iniciado dijo, y espole su caballo. No puedo expresar lo feliz que me siento de no tener que depender de la Hermandad! Sashka se estir como una gata y sacudi los largos cabellos castaos, de manera que se extendieron como una onda sobre

sus hombros y su espalda. El sol, que entraba bajo por la alta ventana de la habitacin de Keridil, pareca prender fuego a los rboles. A pesar de su triste humor, Keridil sonri. Deberas honrar a la Matriarca, amor mo. No fue esto lo primero que te ensearon en el noviciado? Ella se volvi de la ventana y le mir entrecerrando los ojos Es senil, y t lo sabes. Quejas y rabietas; es peor que la seora Kael de la Tierra Alta del Oeste, cosa que me pareca difcil de creer hasta hoy. En cuanto a esa espantosa mujer de la vieja Residencia de Shu..., cmo se llama? La seora Silve Bradow. S, sa. Ceceando y tartamudeando como una nia asustada, y ni siquiera sabe cundo es de da y cundo es de noche; es tan inepta... Oh! Sashka se estremeci con exquisito nfasis y Keridil se ech a rer, aunque en seguida reprimi su risa. La irreverencia de Sashka era un tnico, aliviaba la sensacin de carga que haba sentido pesar cada vez ms encima de l a medida que se acercaban al fin de su viaje, y una vez ms se alegr de tenerla ahora a su lado. Abajo, en el saln del Margrave, mientras los tres dignatarios intercambiaban tontas salutaciones, ella se haba mostrado perfectamente acorde con el papel oficial de l; besando la mano imperiosamente extendida de la Matriarca, inclinndose como era de rigor en las Hermanas ante el Alto Margrave, aceptando sus felicitaciones por su noviazgo, con la sobriedad propia de la ocasin. Solamente ahora, a solas con Keridil, se permiti mostrar sus verdaderos sentimientos, y l envidi su capacidad de adaptacin. Todava estaba impresionado, ms an, contaminado, por la rgida severidad que haba presidido el primer y breve encuentro. Saba que vendra algo mucho peor, y la frivolidad de Sashka le daba un alivio que bien necesitaba. Bueno dijo, tendremos que aguantarlos de nuevo a todos cuando cenemos esta noche. Lo s. Y ser una consorte modelo, Keridil. Se acerc a la cama, donde l estaba desempaquetando sus cosas. (haba

despedido a los criados que haba enviado Gant para que le ayudasen, deseoso de estar solo con ella durante un rato) y le detuvo pasando los brazos alrededor de su cuello. Espero serlo siempre. S que lo sers. Sus labios probaron dbilmente el perfume que ella usaba porque saba que le gustaba. Y cuando esto haya terminado, sers realmente mi consorte, de nombre y en cuerpo y alma. Cuando esto haya terminado... repiti ella, lenta y reflexivamente. Pobre Keridil! Verdad que es una carga que preferiras no tener que llevar? Pero ahora no ser por mucho tiempo. Cuando el Cnclave haya decidido... El la interrumpi, pero amablemente. No quiero que hablemos de eso, amor mo, y menos ahora. El momento est tan prximo que prefiero olvidarlo hasta que tenga que recordarlo. La Barca Blanca vendra cuando los Guardianes juzgasen que era el momento adecuado; ellos tenan sus propias maneras de saberlo. Y cuando apareciese saliendo de la niebla del sur sonara un cuerno en Shu-Nhadek y un jinete cabalgara al galope hacia el Margraviato para llevar la noticia... Se estremeci, alejando la idea de su mente. Ms tarde habra tiempo sobrado para pensar en ello... Faltaba ms de una hora para que les llamasen a todos a cenar, y entonces empezara de nuevo la liturgia del protocolo. Bes a Sashka una vez ms, esta vez dejando que sus labios se demorasen sobre los de ella, ya que la sensacin de urgencia haba cedido un poco, y murmur: Tengo tiempo para cambiarte de ropa para la noche?Ella le acarici los cabellos.No.Bien. La solt y se levant. Entonces deja que cierre la puerta durante un rato... Haba pasado con mucho la medianoche y el puerto estaba desierto y silencioso cuando Keridil sali de la oscuridad, desde un estrecho callejn al laberinto de muelles y malecones. No haba podido dormir, a pesar de la clida presencia de Sashka a su lado; la cena formal solamente sirvi para aumentar

su conciencia de lo que le esperaba, y haba estado dando vueltas en el lecho extrao, agitado por pensamientos y preocupaciones suscitados por su subconsciente, y que le mantenan en un limbo desesperante entre la vigilia y el sueo. Al fin, sabiendo que no poda aguantar ms el febril e informe tormento, se levant, se puso su sucio traje de viaje y sali despus de la casa a oscuras para bajar a pie a la ciudad. Esperaba que el aire del mar le aclarara el cerebro y que el paseo le ayudara a relajar los msculos. Sashka segua durmiendo y, aunque al principio pens en despertarla y pedirle que le acompaase, decidi no hacerlo. Senta una abrumadora necesidad de estar a solas durante un rato, e incluso la compaa de Sashka dara una nota falsa. Aunque el incidente era pequeo e insignificante, todava recordaba la avidez, no haba una palabra mejor para expresarlo, con que ella haba seguido sus esfuerzos por descubrir a Tarod y entregarle a la justicia. Su odio era tan fuerte que a Keridil le costaba creer que fuese simplemente fruto de su fidelidad hacia l y su aborrecimiento del Caos. Desde luego, era natural que sintiese la huella de su anterior compromiso con Tarod; pero su reaccin haba sido mucho ms fuerte de lo que pareca normal; casi como si subsistie sen los antiguos compromisos, aunque en forma retorcida. Y aunque tratase de razonar, Keridil no poda dejar de sentir una punzada de celoso recelo. No era ms que una intuicin; pero no poda borrarla, y le provocaba un terrible torbellino de dudas y culpas e incertidumbre. Necesitaba verse libre por un rato de aquellos fantasmas, y la soledad era su nico medio de evasin. Sin embargo, su arraigado sentido del deber le oblig a informar a uno de los incansables servidores del Margrave que estara ausente durante un rato. Hecho esto, y tranquilizada su conciencia, haba emprendido su camino por las tranquilas calles de Shu-Nhadek, satisfecho de no encontrar a nadie que pudiese reconocerle y entretenerle en el camino. Ahora, sentado en un gran noray de piedra, contempl el mar que creca lentamente y cuyas olas reflejaban la luz de la primera luna naciente, y trat de encontrar el sentimiento de paz que la escena hubiese debido

infundirle. El hecho de que todava tuviese dudas sobre la tarea que le esperaba turbaba a Keridil ms que cualquier otra faceta del desgraciado asunto. Cuando el grupo del Castillo haba viajado desde la Pennsula de la Estrella hacia el sur, le haban horrorizado algunas de las escenas de que fue testigo en ciudades y pueblos a lo largo del camino; no se haba imaginado que su decreto pudiese inflamar las mentes del populacho hasta el punto de que ahora era imposible dominar el terror. Tanto odio y tantas sospechas, ardiendo a fuego lento bajo la superficie de cada comunidad y esperando que una chispa lo inflamase... Cmo no pudieron los largos siglos bajo el rgimen del Orden erradicar tanta barbarie? Desde luego, como Sumo Iniciado, poda anular la sentencia de los ancianos asustados o llenos de prejuicios y dar algn aspecto de cordura a aquella caza de brujas, y mientras viajaban hacia el sur, hizo todo lo posible donde haba podido. Pero no era suficiente. Por cada falsa acusacin, por cada juicio bufo en el que intervino, otros diez o veinte tenan lugar donde no alcanzaba su jurisdiccin. Lo que vio haba aumentado la resolucin de Keridil de terminar la tarea que haba emprendido, y de terminarla rpidamente..., pero tambin haba sembrado la semilla de una duda que haba asaltado su mente y no le dejaba en paz. Haba desencadenado, sin querer, una ola de miedo que estall furiosamente, y estaba a punto de dar otro paso que poda (poda, se record) disparar el terror que atenazaba al pas ms all de lo concebible por la imaginacin humana. Llamar a los propios dioses para que volviesen al mundo... Habra ido demasiado lejos, demasiado aprisa? El ayuno, la plegaria y la contemplacin le haban convencido de que estaba en lo cierto, pero todava no poda sentirse lo bastante seguro para enfrentarse a los prximos das con la conciencia tranquila. Sera mucho ms fcil si no hubiese cometido el error fatal de menospreciar a Tarod. Una leccin debera ser bastante: fue testigo ocular del poder que poda ejercer su adversario, y cuando ste y la joven que era su cmplice haban sido

capturados, habra debido negarse a someterse a las exigencias de la tradicin y del ritual aceptado, y ejecutarles a los dos antes de que nadie pudiese protestar. Ahora, despus de la confusin que se haba extendido por todo el mundo como una plaga, el Caos deba estar satisfecho de la victoria que haba alcanzado sobre su antiguo enemigo. Esta idea hizo resurgir, de pronto e inesperadamente, la clera que haba sostenido a Keridil durante sus horas ms negras de duda y vacilacin. Y fue para l como una fra y limpia rfaga de aire: clera contra Tarod y todo lo que ste defenda; contra la ceguera de la muchacha que, enamorada hasta la locura, slo saban los dioses en qu grado jur fidelidad a los poderes de las tinieblas; clera, incluso, contra la nube que la relacin de Sashka con Tarod arroj sobre su amor por ella. Si aquel demonio hubiese sido aprehendido, no habra habido necesidad de todo aquello... Se levant de su improvisado asiento y empez a pasear, taciturno, a lo largo del muelle. Desde un sombro callejn lleg el dbil ruido de un jolgorio; sin duda algunos juerguistas empedernidos que, en una de las muchas tabernas de la zona del puerto, queran compensar la inquietud que todos sentan despus de la llegada del triunvirato. Keridil estuvo tentado de reunirse con ellos; en su actual estado de nimo, los efectos de la bebida seran una bendicin despus de la mesa del abstemio Margrave, y solamente le contuvo el miedo a ser reconocido. En vez de entrar, se detuvo en la sombra cerca de la puerta, escuchando el ruido. La taberna rio era un lugar distinguido; una luz vacilante que se filtraba a travs de la puerta y de las mugrientas ventanas mostraba un tosco rtulo gastado por los aos y nunca repintado, y los olores que salan al callejn no eran del todo agradables; pero, a pesar de todo, el evidente buen humor de los parroquianos haca que Keridil se sintiese dbilmente melanclico. Una fuerte rfaga de viento, cargado de sal, sopl a lo largo del callejn, y l se arrebuj en su abrigo, girando sobre sus talones y volviendo malhumorado hacia el puerto. Lejos de apaciguar su mente, este paseo solitario slo haba servido para acuciar los pensamientos inquietantes que

haba estado tratando de olvidar. Sin embargo, la paz de la noche era un alivio despus de la atmsfera de la casa del Margrave... Tendra que pasear un poco ms antes de volver a ella. Al acercarse al final del callejn, ms all del cual brillaba dbilmente el mar bajo la luz cada vez ms intensa de la luna, se sobresalt al ver salir sbitamente una sombra de la oscuridad ms densa que tena delante. La sombra vacil, recortndose contra el mar que suba lentamente, y entonces se dio cuenta de que no era ms que una mujer que cruzaba el muelle, sin duda una de las prostitutas que rondaban por el puerto ejerciendo su oficio. Y sin embargo..., un instinto hizo que Keridil se inmovilizase en la oscuridad y contemplase con ms atencin la vaga figura. Algo en la manera en que la mu jer volvi la cabeza despert un recuerdo y, con l, un reconocimiento, y crey que vea unos cabellos plidos cuando dio en ellos la luz de la luna. Dicindose que todo era fruto de su imaginacin, pues la coincidencia hubiese sido demasiado grande, ech a andar hacia el muelle, mantenindose oculto en la sombra del callejn. La mujer se movi bruscamente, cruzando el rectngulo de luz y desapareciendo, pero no le vio; sigui simplemente andando. Keridil apret el paso, apagadas sus ligeras pisadas por el ruido de la taberna, y al llegar al final del callejn, se asom cautelosamente a mirar. La mujer estaba solamente a unas quince o veinte yardas, y la luz de la luna, reflejada desde el mar como plata sobre plomo, mostr su pequea y ligera figura en claro relieve. Ahora estaba bajando cuidadosamente un resbaladizo tramo de escalones que conduca desde el muelle hasta el lugar donde varias pequeas embarcaciones (botes y uno o dos esquifes) oscilaban lentamente, amarrados a la pared, y aunque haba cambiado el vestido con que la haba visto l la ltima vez por una tosca camisa y unos pantalones, y sus cabellos casi blancos tenan unos extraos mechones castaos, el Sumo Iniciado la reconoci al instante. Cyllan Anassan.. . Sus labios formaron el nombre en

silencio y con venenoso asombro. Pareca un golpe de suerte imposible que se encontrase aqu, en Shu-Nhadek, pero no poda negar la prueba que le daban sus propios ojos. Y desde la sangrienta refriega en la Ciudad de Perspectiva, era seguro que, dondequiera que estuviese Cyllan, Tarod no andara lejos. Keridil se mordi el labio inferior, sin dejar de observarla. Pareca andar de una barca a otra, probando los nudos de sus amarras, y era evidente que pretenda robar una embarcacin para su propio uso. Muy bien..., tardara algn tiempo en encontrar lo que buscaba y desatarlo, y l dispondra de ese tiempo para pedir la ayuda que necesitaba para capturarla. Intentar aprehenderla sin ayuda sera una tontera; haba demasiados escondrijos en el puerto y sus alrededores, y si se le escapaba una vez, la perdera sin remedio. Pero si iba a buscar a alguien que le ayudase, no tendra tiempo para largas explicaciones y preguntas..., y al contemplar el puerto vio la solucin de su problema. Una barca de pesca, anclada poco ms all de las embarcaciones ms pequeas, y de la que a duras penas pudo distinguir el nombre pintado en la proa: Bailarina Azul... Keridil volvi al callejn y corri hacia la iluminada y ruidosa taberna. Empuj la puerta con el hombro y mir hacia el atestado mostrador entre una nube de humo y de vapores. Por su aspecto, la mayora eran marineros, que era precisamente lo que l quera. Levant la voz sobre aquella algaraba, gritando: Alguien decirme dnde encontrar al dueo de la Bailarina Azul? El vocero ces inmediatamente y los bebedores se volvieron a mirar al desconocido de acento extranjero que haba interrumpido su jolgorio. Al cabo de unos segundos, un hombre de edad mediana, moreno y aquejado de estrabismo, se levant de una mesa de un rincn. Yo soy el dueo de la Bailarina, amigo. Qu se te ofrece? Keridil se abri paso entre los parroquianos, confiando en su estatura y su vigoroso aspecto para evitar represalias de los indignados bebedores, a los que apartaba de su camino.

Entonces hars bien en ir al puerto dijo. Hay alguien all que est tratando de robrtela! Qu! El hombre moreno dej su jarra sobre la mesa con un fuerte ruido, y Keridil vio, con alivio, que no estaba tan borracho como pareca. Extendi un brazo, sealando sucesivamente a tres de sus comp aeros T, t y t! Venid conmigo; no os quedis ah embobados! Los tres abandonaron sus sitios y se dirigieron a la puerta detrs de l, y Keridil les sigui. La sencilla estratagema haba dado resultado; ahora lo nico que deba procurar era que los cuatro marineros no rompiesen el cuello a su presa antes de que l pudiese apoderarse de ella. Cyllan tena los dedos en carne viva debido a sus intentos de deshacer el complicado nudo de la cuerda empapada en agua de mar que sujetaba el bote a la anilla de amarre. Era el quinto intento que haca, y aqulla era la nica barca cuyo dueo fue lo bastante tonto para dejar un par de remos guardados debajo de los bancos, pero resultaba ms difcil de lo que ella haba previsto. Lament no haber trado un cuchillo, pero de nada servan ahora las lamentaciones. Tena que soltar el bote, robarlo y alejarse con l antes de que alguien la descubriese o de que Tarod se despertase y viera que se haba ido. Nada le dijo ella del plan que haba estado meditando durante toda la tarde, pues saba que, si se lo deca, l le impedira salir de casa. En vez de esto, permaneci despierta hasta asegurarse de que l dorma y, despus, se puso su ropa vieja y sali de la posada por la puerta trasera. El se enfadara cuando descubriese lo que haba hecho, pero su clera se debera nicamente a su preocupacin por ella y durara poco cuando viese lo que haba conseguido. Cuando lograse deshacer el fastidioso nudo, sacara la barca del puerto y remara hasta alguna cala desierta, lejos de Shu-Nhadek. Y maana podra volver a buscarla y dirigirse en ella a la Isla Blanca sin que nadie se enterase. Sus dedos resbalaron de pronto, y lanz un juramento cuando la cuerda le rasp la mano. Ahora empezaba a ceder, despacio

pero indefectiblemente. Otro esfuerzo sera suficiente y... El silencio fue interrumpido por un gritero y un ruido de pisadas, y Cyllan se irgui de un salto y casi perdi pie en los resbaladizos escalones. Recobrando el equilibrio, mir por encima de la pared del muelle y vio a varios hombres que salan corriendo de un callejn y venan en direccin a ella. Asustada, trat de agacharse de nuevo.., pero fue demasiado tarde. All! grit una voz ronca. All est! Las pisadas resonaron con ms fuerza y Cyllan mir desesperadamente a su alrededor, buscando la manera de escapar. Saltar al agua era el nico camino, a menos que... Le romper la cabeza! grit una voz por encima de las otras. Robar mi barca, eh? Voy a despellejarle vivo! Surgieron unas siluetas encima de ella, y los hombres corrieron hacia la escalera. En menos de un segundo, calcul Cyllan la distancia entre ella y la barca ms prxima, y, presa de pnico, salt. Cay sobre la borda de un bote que se balance terriblemente, casi arrojndola a las negras aguas, y confiando solamente en su suerte, subi a la borda opuesta y salv de un salto el espantoso espacio que la separaba de la barca siguiente. No saba adnde iba; su nica idea era alejarse lo ms posible de sus perseguidores, y al saltar y encaramarse sobre el costado de la tercera barca, se dio cuenta de que no poda pasar de all. Delante de ella una gran extensin de mar pareca esperarla amenazadora mente; detrs, un marinero empezaba a saltar en las barcas oscilantes, persiguindola, mientras los otros se rean y gritaban en el muelle. Estaba atrapada. Se volvi, enfrentndose a su atacante y cerrando los puos, sabiendo que no poda luchar contra l, pero dispuesta a pesar de todo a intentarlo. Pero el hombre se haba detenido y permaneca de pie en la barca prxima, sonriendo amplia y desagradablemente. Y entonces sinti Cyllan que la barca en que se hallaba se balanceaba bruscamente y empezaba a moverse. Hubiese debido darse cuenta de lo que haran ellos, y la mortificacin se mezcl con el miedo que senta. Pero lo nico que poda hacer era agarrarse impotente a los lados del bote

mientras los hombres del muelle, que agarraban la cuerda de amarre, empezaron a tirar de ella hacia la pared. El bote choc contra la piedra del muelle, y unos dedos rudos tiraron del cuello de la camisa de Cyllan y la levantaron, pataleando y debatindose, hasta la tierra firme. Cay de bruces en el muelle, jade al recibir una patada en la espalda y vio que unas pesadas botas se acercaban a ella. Entonces, alguien dijo, con voz sorprendida: Que los estrechos nos lleven a todos, es una mujer! Retrocedieron confusos y ella aprovech la nica oportunidad que se le ofreca. Contrayendo violentamente los msculos, se levant de un salto y ech a correr, pasando entre sus capturadores antes de que stos pudiesen recobrarse de su sorpresa y corriendo desesperadamente hacia el negro refugio del callejn. Y a punto estaba de conseguirlo cuando alguien sali de la oscuridad para cerrarle el paso, y ella, incapaz de esquivarle, choc contra l. Unas manos se cerraron sobre sus brazos y ella maldijo en voz alta, pero la blasfemia se extingui en sus labios cuando levant la mirada y vio los ojos colricos y triunfantes de Keridil Toln. No! Cyllan se retorci y tal vez habra podido escapar, pero al volverse, una silueta se irgui delante de ella. Algo (pareca una jarra de cerveza vaca) lanz un destello metlico bajo la luz de la luna, pero antes de que su mente presa de vrtigo pudiese identificarlo, golpe su frente con terrible violencia, y ella se hundi en una nada silenciosa y oscura. Keridil mir fijamente la despatarrada figura y, al ver que el dueo de la Bailarina Azul se dispona a dar otra patada a Cyllan, levant una mano autoritaria. No. No le hagas ms dao. El hombre le mir echando chispas por los ojos y uno de sus compaeros escupi con puntera sobre la muchacha inconsciente. Arrojadla al agua. Es el mejor sitio para los vagabundos; nadie echar en falta a esa zorra.

He dicho no. Keridil no haba querido revelar su autoridad, pero los marineros estaban sedientos de sangre y por eso ech atrs su capa de manera que fuese claramente visible sobre su hombro la insignia de oro del Sumo Iniciado. Los marineros tardaron unos momentos en captar el significado de la insignia, pero, cuando lo hicieron, el que llevaba la voz cantante lanz un juramento, se disculp e hizo la seal de Aeoris delante de su cara. Esa muchacha dijo Keridil, mirando friamente a Cyllan ha sido reclamada por el Crculo. Es una criminal y una fugitiva. Levant la mirada. Creo que con eso basta. Los hombres comprendieron y dieron, temerosos, un paso atrs, y uno de ellos murmur algo que le son a Keridil como un ensalmo contra el mal. Sonri dbilmente. Lamento haberos engaado, pero no tena tiempo para dar explicaciones. Desde luego, os recompensar por vuestro trabajo. Toc la bolsa colgada del cinto y las monedas sonaron agradablemente. La muchacha no os har ningn dao; por tanto, no debis temerle. Quiero que la llevis a la residencia del Margrave antes de que recobre el conocimiento. De esta manera... Se interrumpi al or un sonido, procedente del Oeste, grave y estremecedor, lejano pero persistente en el aire tranquilo; el etreo sonido de un cuerno dando un toque de aviso. Todos los marineros volvieron la cabeza al or aquella llamada misteriosa y sus rojos semblantes palidecieron. Keridil, que no haba odo nunca un sonido como aqul, sinti un escalofro de alarma en la espina dorsal, y entonces se dio cuenta de que todos los hombres le estaban mirando con pasmado respeto. La Barca Blanca... dijo el dueo de la Bailarina en un tenso murmullo, en el mismo instante en que el significado de aquel cuerno se haca claro en la mente de Keridil. Hubiese debido preverlo: los Guardianes, que evitaban todo contacto que no fuese absolutamente necesario con el continente, difcilmente habran trado de la Isla Blanca su extraa embarcacin para que la viesen todos los hombres, mujeres y nios de Shu-Nhadek. La plena noche era ms

adecuada a su manera de actuar, y les importaba poco la conveniencia de sus pasajeros, por muy distinguidos que fueren estos. El cuerno son de nuevo, lgubremente, y Keridil se estremeci. No quera mirar hacia el ocano, pero su fascinacin era demasiado grande, y si aguzaba la vista hasta el lmite, pens ( simplemente se lo imagin) que poda ver un brillo nacarado a lo lejos, en alta mar; un fantasma amorfo que engaaba a sus ojos, apareciendo un instante para desvanecerse en seguida en la oscuridad. No habrn odo el cuerno en la residencia del Margrave; haba que avisarles sin prdida de tiempo. El sentido comn fue en ayuda de Keridil, librndole del vago temor que le infundi el cuerno y el barco lejano. Se volvi al dueo de la Bailarina Azul. Debo enviar un mensaje al Margraviato... Cuidaremos de esto, seor. El marinero pareca inquieto. Keridil haba informado a un criado; el hombre era lo bastante inteligente para decir a sus compaeros dnde podan encontrarle... Asinti. Llegar la Barca al muelle? pregunt. El hombre sacudi la cabeza. Creo que no, seor. Encogi los hombros y se meti las manos en los bolsillos de la chaqueta. Hace casi cinco aos que no se ha acercado a tierra firme; desde la ltima vez que nos devolvieron las mujeres... Anclar a una milla de la costa. Se pas la lengua por los labios. Sera un honor para m llevarte all en la Bailarina, si no te importa el olor a pescado de la barca. Keridil tuvo la impresin de que el hombre se ofreca de mala gana, pero no estaba dispuesto a rehusar la propuesta y adems, diez gravines aliviaran sin duda la carga del marinero. Gracias dijo, mirando una vez ms hacia el mar y desviando despus rpidamente la vista. Aprecio tu generosidad. El marinero mir al suelo y seal con la cabeza el cuerpo encogido e inmvil de Cyllan. Qu hay que hacer con ella, seor?

Se haba olvidado de Cyllan... Ahora la contempl Keridil, y reflexion. Si la dejaba en el Margraviato, al cuidado de los servidores, o les engaara para conseguir la libertad o establecera contacto teleptico con Tarod, pidindole que viniese en su ayuda. Era posible que l la estuviese ya buscando, y la idea de la indefensa casa del Margrave dejada a su merced no era agradable. No tena tie mpo de aislarla mgicamente, y esto slo le dejaba una alternativa. El Sumo Iniciado sonri. La Barca que se acercaba les llevara al nico lugar del mundo donde el Caos no poda tener influencia alguna. Si Tarod les segua hasta all, se vera despojado de su poder, impotente ante la justicia final. Y el nico seuelo que poda obligarle a seguirles estaba en manos de Keridil. Llevadla a bordo de la Bailarina Azul dijo. Navegar con nosotros hacia la Isla Blanca. Captulo dcimo. Esta vez no haba multitudes que les aclamasen y deseasen buen viaje. Cruzaron la insegura tabla entre el malecn y la cubierta de la Bailarina Azul en un tenso silencio interrumpido solamente por los chasquidos del agua contra el muelle y los gruidos sofocados de la tripulacin que se preparaba para zarpar. Ahora Keridil estaba de pie junto a la borda de la barca de pesca, escuchando los crujidos de la vela y los botalones al virar la embarcacin para salir a alta mar, y observando la encogida e infeliz figura de Fenar Alacar a poca distancia de l. La cara del joven Alto Margrave estaba plida y tensa en la oscuridad, endurecido su perfil por el dbil resplandor de una linterna en la caseta del timn, donde el patrn marcaba con seguridad el nuevo rumbo. Aunque los otros eran lo bastante viejos y experimentados para disimular su inquietud, todos compartan los temores no confesados del muchacho; incluso la Matriarca haba dejado de quejarse y permaneca sentada en silencio y rumiando en el camarote de debajo de la cubierta. El viento arreci de pronto, hinchando las velas, y Keridil sinti que el casco saltaba bajo sus pies y se lanzaba hacia delante con un nuevo ritmo, al salir del refugio del puerto y alcanzarle

toda la fuerza del oleaje. Ahora no haba nada entre ellos y el fantasma que esperaba en la oscuridad; nada, salvo las negras olas y los profundos estrechos... Como si el muchacho hubiese captado sus inquietos pensamientos, Keridil vio que Fenar Alacar se estremeca de pronto y se apartaba de la borda. Como era debido, haban dejado en tierra a todos salvo a sus ms ntimos compaeros, y aunque el viejo Isyn acompaaba al Alto Margrave, ste necesitaba ms de una cara conocida para armarse de valor. Por un momento, pareci que Penar iba a acercarse a Keridil y a hablarle; entonces el muchacho lo pens mejor y se dirigi tamb alendose a la dbilmente iluminada escotilla. Desapareci por ella y, durante un instante, sus ruidosas pisadas bajando la escalera rompie-ron el suave ritmo del mar y de las velas, hasta que se extinguieron, dejando solo a Keridil. Este no quera atisbar en la oscuridad, pero una fascinacin con tra la que no poda luchar hizo que se volviese y mirase por encima de la proa de la barca. Y all estaba..., todava indistinto, pero ms prximo: el blanco fantasma de un barco anclado que se meca suavemente. La sombra le envolva y haca imposible juzgar sus dimensiones; a veces pareca alzarse como una torre en las tinieblas de la noche, y otras, pensaba, incluso la Bailarina Azul era ms grande. A popa, una luz fra e incolora centelleaba vacilante, pero no se advertan otras seales de vida. Igual hubiese podido ser una imagen nacida de un sueo inquieto. La voz que haba hablado a su espalda era suavemente modulada, pero Keridil se sobresalt a pes ar de ello. Se volvi y vio a uno de los marineros que se mantena a respetuosa distancia, con la gorra en la mano. El capitn, Seor, te saluda y me ha encargado decirte que hay cerveza caliente bajo cubierta, con unas gotas de algo ms fuerte para combatir el fro. El marinero sonri temeroso, mostrando a la plida luz de la caseta del timn que le faltaban algunos dientes . Todava tardaremos ms o menos media hora antes de llegar a nuestro destino, Seor. Su padre habra dicho que esto era el valor del cobarde..., pero dadas las circunstancias, pens Keridil, tambin lo habra

comprendido. Gracias dijo, apartando las fras manos de la barandilla y frotndolas con fuerza. Me vendr muy bien. La cerveza caliente con especias era sabrosa, a pesar de un dbil sabor a pescado y, durante un rato, el grupo que se hallaba ahora en el lleno y primitivo camarote pudo mantener un nimo que pona a raya los pensamientos privados. Keridil estaba sentado al lado de Sashka, que le estrechaba una mano con una fuerza reveladora del dominio que tena de su propia compostura. El no haba visto nunca que pudiese sentir miedo, y este descubrimiento le conmovi de una manera nueva, despertando en l un instinto protector que mitigaba su propia aprensin. Fenar Alacar se sentaba encogido en un rincn, sujetando su copa como si fuese su bien ms preciado, mientras la Matriarca Ilyaya Kimi, acompaada de dos de sus doncellas, verta un torrente de palabras triviales a media voz, al parecer sin importarle que la escuchasen o no. Y en la bodega, guardada por uno de los hombres del capitn y todava inconsciente, estaba Cyllan. La noticia de su captura, comunicada por Keridil a sus compaeros cuando se haban reunido en el puerto, les impresion a todos. Solamente Fenar haba objetado la decisin de Keridil de llevarla con ellos a la Isla Blanca, arguyendo que habra sido mejor y ms sencillo ejecutarla y acabar de una vez, sentimiento que en cierto modo reflejaba las propias dudas de Keridil. En cambio, la Matriarca no haba querido saber nada de ello. El Sumo Iniciado tiene toda la razn dijo en un tono que no admita rplica. La muchacha es mucho menos importante para nosotros que el demonio del Caos al que sirve, y no hay manera mejor de asegurarnos de la captura de ste. Adems aadi, con un dbil brillo de regocijo en los ojos, el alma inmortal de la muchacha no lo pasar peor en la otra vida si sufre el justo terror del juicio de Aeoris antes de morir. Keridil haba mirado a Sashka, que hasta entonces no haba dicho nada, y le pregunt en voz baja: Y qu piensas t, amor mo?

Sashka aguant su mirada. Por mucho que sufra, no ser nada en comparacin con lo que se merece. Por un momento pareci ms malvola de lo que l la haba credo capaz, aunque su expresin cambi rpidamente y l pens que tal vez no haba sido ms que un efecto de luz. Y as, como el disentimiento de Fenar no fue muy enrgico, el cuerpo exnime de Cyllan fue llevado a bordo y dejado caer brutalmente entre las cajas de pescado, las redes y las cuerdas de la bodega. Ahora, mientras la Bailarina Azul segua navegando, todos haban tenido un respiro de lo que les esperaba..., pero pronto sintieron que el movimiento de la barca cambiaba sutilmente, perdiendo ritmo, y oyeron rdenes apagadas sobre sus cabezas. Keridil se puso tenso, al percibir un momento antes que sus compaeros el ruido de pisadas que bajaban hacia ellos. Se abri la puerta del camarote y el capitn apareci en el umbral. Ya hemos llegado, Seor..., al menos todo lo que ellos nos permiten acercarnos. He ordenado a los hombres que preparen el bote. Keridil se levant, teniendo que agachar la cabeza en el camarote de techo bajo, y vio un destello casi de pnico en el semblante de Fenar Alacar antes de que ste pudiese dominarse una vez ms. Gracias, capitn. Mir a cada uno de sus compaeros. Creo que todos estamos ya dispuestos. No se atreva a mirar hacia arriba. Desde su asiento en la popa del bote de la Bailarina Azul, el casco de la Barca Blanca llenaba todo su campo visual, ocultando el cielo y las lunas y el horizonte como una gigantesca capa de niebla. Poda or los chasquidos de la viejsima madera, los ominosos y restallantes gemidos de las enormes velas agitadas por el viento. Todo a su alrededor era blanco, de un blanco turbio y enfermizo, de modo que de cerca pareca ms una aparicin del reino de los fantasmas que cuando lo haba mirado desde tierra. En una ocasin haba mirado Keridil tratando de ver la punta del palo mayor, pero el vrtigo y otra sensacin menos explicable haban hecho que volviese apresuradamente la cabeza, quedndole solamente la

turbadora impresin de una enorme y fantstica vela y de una sola estrella fra centelleando en el negro cielo. A su lado, en el hmedo y estrecho banco del bote, se sentaba Sashka, arrebujada en su abrigo y con la mirada fija en el suelo curvo. Delante de ellos, Fenar Alacar pareca estar temblando irreprimible-mente, y los otros compaeros no lo pasaban mucho mejor. Solamente Ilyaya Kimi contemplaba el monstruo que se acercaba lentamente con una calma peculiar y resignada, como si no hubiese poder capaz de afectarla. El bote se estaba acercando al costado de la Barca Blanca: una pared blanca que pareca caer del cielo sobre ellos. El golpe que dio el bote contra el costado del barco fue inaudible debido al rugido del agua debajo del casco, y Keridil salt cuando, viniendo al parecer de ninguna parte, baj serpenteando una cuerda que golpe el costado del barco con un sordo chasquido. Uno de los remeros agarr la punta de la cuerda y sujet con ella la proa del bote; despus baj una sombra y Keridil, al mirar hacia arriba, vio una tosca maroma que oscilaba como la cuerda de una horca y que descenda poco a poco desde la cubierta de la Barca. La Matriarca cambi de posicin en su asiento y sonri irnicamente. Si he ledo bien mis escrituras, Sumo Iniciado grit hacia atrs, te corresponde el privilegio de subir primero a bordo. Keridil... Sashka no pudo disimular su miedo y le asi una mano mientras l se pona cautelosamente en pie. El se desprendi de aquellos dedos, esperando que su apretn hubiese sido para darle nimo, pero no pudo hablar antes de pasar cuidadosamente sobre el banco y dirigirse a proa. Al llegar a ella, oy que la voz de Fenar murmuraba aterrorizada sobre el ruido del oleaje. He olvidado las palabras... Que los dioses me valgan, Isyn, pero olvid lo que tengo que decirles... El Sumo Iniciado cerr un momento los ojos; despus se agarr con fuerza a la maroma. La ascensin pareci un sueo interminable, pero al fin lleg

un momento en que Keridil vio una luz que brillaba arriba y, segundos ms tarde fue impulsado hacia adentro y se tambale sobre la cubierta de la Barca Blanca. Durante unos instantes estuvo casi cegado; despus, al acomodarse su mirada, les vio. Deban de ser doce o quince, alineados en semicrculo sobre las plidas tablas de la cubierta. Las movedizas velas proyectaban extraas sombras sobre sus inmviles figuras y, por un instante, Keridil tuvo la espantosa sensacin de que no eran verdaderos hombres, sino muertos resucitados, increblemente viejos e inconcebiblemente extraos. Las palabras que ensay con tanto cuidado se atascaron en su garganta; entonces una de las figuras se movi y se rompi el hechizo... o al menos su elemento peor. Como sus compaeros, el portavoz de los Guardianes vesta de blanco de los pies a la cabeza; tena andadura de marinero, aunque no se pareca a ningn marinero que Keridil hubiese visto jams. Una cara blanca como la leche, jams tocada por el sol; cabellos grises desgreados y echados atrs sobre el crneo; un semblante sin la menor expresin. Mir al Sumo Iniciado con ojos vacos, y Keridil tuvo la desconcertante impresin de que el Guardin no le vea o consideraba irrelevante su presencia. Le corresponda a l ser el primero en hablar, pero las palabras contenidas en los pergaminos legales del Crculo parecan ahora muy diferentes de las que haba ensayado con Gyneth en el papel de Guardin. Keridil reprimi un casi incontenible impulso de toser y dijo: Keridil Toln, Sumo Iniciado del Crculo, viene en son de paz y humildemente a pedir la autorizacin de los Guardianes para poner pie en la Isla Blanca. El Guardin sigui atravesndole con la mirada. Cul es el objeto del Sumo Iniciado para pedirlo? Reunirme con el Alto Margrave Fenar Alacar y con la seora Matriarca Ilyaya Kimi, en el Cnclave de los Tres. Segn las leyes de Aeoris, el Cnclave de los Tres slo puede convocarse cuando se han agotado todos los otros

recursos. Afirma el Sumo Iniciado que es as? Sintiendo como si estuviese representando un papel en una pantomima, en un plano ms all de lo terreno, Keridil respondi con firmeza: As es. Un silencio solamente turbado por los chasquidos de la madera y de las velas sigui a sus palabras, y Keridil tuvo la impresin de que el Guardin consultaba con sus compaeros, aunque no vio que hiciese ninguna seal. Despus de lo que pareci una pausa interminable, el hombre plido habl de nuevo. La peticin de Keridil Toln, Sumo Iniciado del Crculo, ha sido oda y atendida. Que suban a bordo los que deseen compartir este deber. El Guardin retrocedi, distancindose de Keridil, y el Sumo Iniciado vio que la maroma se balanceaba pesadamente sobre la borda de la Barca Blanca para iniciar de nuevo su des censo. Mir involuntariamente por encima del hombro para ver lo que hacan sus compaeros, pero, desde aquella altura, el bote era invisible. Carraspe para llamar la atencin del Guardin. Traemos una prisionera dijo, todava algo inseguro del terreno que pisaba, a pesar de que se haban cumplido todas las formalidades . Ella... El Guardin le interrumpi, con una sonrisa glacial. La joven puede ser subida a bordo. Estar encerrada de la manera adecuada hasta que sea requerida su presencia. Keridil no quiso especular sobre lo que saban de Cyllan y cmo lo haban sabido. Se limit a asentir con la cabeza en prueba de conformidad y se volvi hacia la borda cuando la maroma empez a subir lentamente, muy lentamente, con el segundo pasajero bien sujeto, para traerlo a bordo. El golpe que priv del conocimiento a Cyllan haba dejado una fuerte moradura en su frente y, cuando empez a recobrar la conciencia, sinti debajo de aqulla unos latidos dolorosos en el crneo. Al principio, se resisti a abrir los ojos, creyendo solamente que despertaba de una pesadilla cuyas imgenes contrapuestas se haban hecho confusas:

Tarod durmiendo en su habitacin de la posada; una cuerda que le raspaba la mano, y la absurda visin de la cara de Keridil Toln sobre el teln de fondo del puerto de Shu-Nhadek iluminado por la luna..., una loca e inquietante pesadilla. Tena los miembros entumecidos; hizo un esfuerzo para incorporarse... y cay dolorosamente hacia atrs, y el golpe contra una superficie dura le oblig a abrir los ojos. Estaba rodeada de blancura. Mortajas blancas formaban grandes y amenazadoras alas a su alrededor, elevndose sobre ella a tal altura que, por un instante, su confusa mente crey que eran nubes. Pero las nubes no bajan a la tierra... y la superficie debajo de ella se mova de una manera que le pareci desconcertante pero familiar. Alarmada, trat de ponerse en pie, y cay de nuevo. Tena las muecas y los tobillos atados... Y el movimiento que senta debajo de ella, continuado, rtmico, era el de un barco navegando en alta mar... Slo entonces vio la figura inmvil que estaba de pie detrs de ella. Vestido de blanco, como un marinero fantasma, miraba a ninguna parte, indiferente a los esfuerzos de ella para liberarse. Su mera imp asibilidad hizo que sintiese escalofros en la medula, al darse cuenta de que, aunque la vigilaba, era completamente indiferente a cuanto ella tratase de hacer, pues saba, mejor que ella, su impotencia. Blanco... Un barco blanco, velas blancas, tripulacin vestida de blanco..., la verdad empez a abrirse odiosamente camino en la mente de Cyllan. Keridil! Su cara no haba sido un sueo; l estaba all... All?, se pregunt, e instantneamente supo la respuesta a su muda pregunta. La haba capturado, la haban pillado en una tramp a y trado a este barco, un barco que, por amarga irona, la llevaba al lugar que Tarod y ella haban deseado desesperadamente alcanzar. Pero no de esta manera, dioses, no de esta manera! Sabiendo que slo tendra una oportunidad y que era su nica esperanza, hizo acopio de toda la fuerza mental que pudo reunir y su mente retrocedi hacia Shu-Nhadek y la oscura habitacin

de la posada. Desde alguna distancia no determinada oy una imprecacin ahogada, de alguien cuyo atuendo de colores contrastaba sorprendente-mente con el blanco que la rodeaba, y que corra hacia el lugar donde yaca ella. Tarod!, grit mentalmente, frentica, aunque, en su pnico y su confusin, no saba Cyllan si podra alcanzarla. El centinela vestido de blanco descans el peso del cuerpo sobre el otro pie, sin dar otra seal de haber percibido su llamada; despus se apart a un lado para dejar paso a otro hombre, el cual la mir con clera y desprecio. Keridil saba lo que ella haba hecho, y ella lo ley en sus ojos. Despus l sonri y ella se sinti desesperada. Llama a tu amante demonio, si as te place dijo casi amablemente el Sumo Iniciado. El Caos no tiene aqu poder, y l no puede venir sobre el agua en tu rescate. Hizo una pausa y acentu su sonrisa. S, llmale. Deja que te siga, si es lo bastante imbcil... y si se atreve! Se volvi y se march, y ella le sigui con mirada afligida. Desde luego, eso era exactamente lo que quera el Sumo Iniciado: que Tarod fuese atrado a la Isla Blanca, a la fuente absoluta del poder de Aeoris, en su persecucin. Y Tarod les seguira y, cuando llegase, qu encontrara esperndole? Volvi la cabeza a un lado, mirando por encima de la barandilla de la barca el mar oscuro como la pizarra. No llorara, nada la inducira a darles la satisfaccin de ver sus lgrimas; pero por dentro, tena destrozada el alma. Tarod! El grito que reson en su mente era tan fuerte como si alguien hubiese gritado su nombre en la habitacin. Violentamente despertado de su sueo, Tarod se incorpor, vi brando todava aquel sonido en su conciencia, y en el mismo instante en que reconoci aquella voz angustiada, se dio cuenta de que Cyllan no estaba ya a su lado. Cyllan... El nombre se form en sus labios en una aguda exclamacin de alarma, y Tarod se levant rpida y gilmente de la cama, atrado por un instinto inadvertido hacia la ventana, donde

levant la cortina. La calle y la plaza del mercado estaban vacas. La primera luna se haba hundido detrs de los tejados, y el segundo y ms pequeo satlite que la segua era una plida media luna en el oeste. La aurora no estaba lejos, pero salvo unas pocas estrellas desparramadas de las que las luces que que daban encendidas en el puerto parecan un reflejo, nada poda ver. Tarod gir en redondo y contempl las fras sombras de la estancia. Busc mentalmente el origen de aquel grito, pero no encontr nada. Lo nico que saba de cierto era que Cyllan se haba ido. Rpidamente concentr su atencin en la posada, dejando que su mente sondease y buscase. Otros huspedes dorman en sus camas: una pareja, vuelta de espaldas, que se haba peleado antes de retirarse a descansar; un austero mercader que comparta la cama con una prostituta del muelle a la que introdujo disimuladamente; el dueo de la posada, cuyo jergn le resultaba incmodo por las monedas guardadas debajo de l... Y abajo, la cervecera desierta y el silencioso comedor; fuera, los establos llenos de caballos adormilados..., pero ni rastro de Cyllan. La mano izquierda de Tarod se estremeci de pronto y la piedra del anillo resplandeci, llamndole la atencin. Simultneamente, una intuicin que no era humana le puso la piel de gallina, dicindole que, dondequiera que estuviese Cyllan, no la encontrara por medios normales. Se tumb de nuevo en la revuelta cama, tapando el anillo con la mano derecha. Era reacio a valerse de la hechicera, pero no tena otra alternativa si quera encontrarla. Y as (tuvo que endurecerse para soportar la idea) sabra si estaba viva o muerta. Cerr los ojos verdes y sinti que el antiguo poder empezaba a despertar en l. Era algo doloroso y exquisitamente familiar y, a pesar de sus presentimientos, lo recibi de buen grado, dejando que se elevase a travs de los muchos niveles de conocimiento y se apoderase al fin de su conciencia. Entreabri de nuevo los ojos, estrechas rendijas esmeraldas que brillaron ahora con una inteligencia extraa al me zclar se primero, y eliminar despus, la comprensin nacida del Caos a la comprensin mundana. La

adivinacin era un talento que haba desa rrollado durante sus aos de Adepto, pero lo de ahora no se pareca en nada a las prcticas seguidas en el Crculo. No necesitaba ningn cristal ni invocaciones, y los planos en que se mova su mente estaban mucho ms all de los que sus colegas de antao habran podido aspirar a alcanzar. Oscuridad. La oscuridad se mova, lenta y rtmicamente, como el flanco de algn enorme y amorfo animal al respirar. Una hoja de cuchillo de luz fra la perfor, temblando y rompindose como en un oleaje, y supo que estaba contemplando el mar bajo los ltimos rayos de la luna. Navegaba en el mar y sin embargo, no poda alcanzarla... Senta la presencia de algo all, en lo profundo, pero haba un obstculo que estaba protegido por una fuerza que resista a su voluntad, y as se le escapaba, burln, cuando l crea que lo haba agarrado. La clera lami su mente como una llama; la clera soberbia y fra de un ente que no poda tolerar verse frustrado. Sinti que su poder creca al romper los ltimos lazos que le unan al cuerpo humano en la posada de Shu-Nhadek, y por fin capt triunfalmente que la elusiva presencia en el mar no era mortal. Velas blancas se hinchaban fantsticamente en la oscuridad, mientras el blanco casco rompa el agua negra. Las lenguas de fuego de la clera que senta Tarod fueron de odio y desprecio al chocar el aura del barco con la suya propia; era enemiga de aquello en que l se haba convertido, vehculo y smbolo de su aborrecido enemigo, y sola mente toda su fuerza de voluntad impidi que retrocediese asqueado. No poda ver ningn detalle del barco, pero no lo necesitaba: su imagen astral era suficiente. Los pasajeros haban embarcado en plena noche y, ahora, la barca navegaba hacia la Isla Blanca y el Cnclave de los Tres. Y Cyllan estaba a bordo... La furia acometi a Tarod mientras su mente volva al cuerpo que haba dejado en la oscura habitacin. Sus msculos se contrajeron y le hicieron ponerse en pie de un salto, y un aura negra cobr vida y resplandeci a su alrededor. No poda contener su ira; era demasiado fuerte, demasiado inhumana,

incontrolable..., pero tena que reprimirla, tena que aferrarse a su humanidad, luchar contra la voluntad del Caos. Con un grito ahogado, se tambale hacia atrs y cay sobre la cama, y cuando su cuerpo choc con el jergn, algo pareci salir de su crneo y desintegrarse con un ruido que no era ruido, una sensacin discordante, mareante. Le dio vueltas la cabeza y se agarr a la almohada, buscando ansiosamente algo real y terreno que le sirviese de ncora. Despus de unos momentos ces el vrtigo, aunque le dej mareado y agotado. Lenta y dolorosamente, se sent en la cama. No haba estado preparado para el poder del odio primigenio que haba surgido dentro de l al encontrar la Barca Blanca de Aeoris. La enemistad era demasiado antigua para comprenderla, y l haba reaccionado con todo el aborrecimiento y el desprecio contenidos en milenios de recuerdos preternaturales. Aferrndose al fin a su identidad, haba luchado contra aquel poder y haba vencido, pero haba pagado cara la victoria. Y aunque pudiese haber encontrado a Cyllan, no poda cruzar la barrera que los separaba. Todava aturdido y sin saber apenas lo que estaba haciendo, cogi su ropa y empez a vestirse. Todo requera demasiado tiempo; tena viva conciencia de que le estorbaban las limitaciones de un cuerpo fsico, y el recuerdo del poder que, aunque dormido ahora, se esconda en su alma, le desgarraba. Sera tan sencillo... Se detuvo, mirando fijamente el anillo en su mano izquierda. El Caos era una fuerza titnica, pero en este plano terrenal, l era dueo del Caos. Una vez haba desterrado a Yandros, destruyendo su nica cabeza de puente en este mundo, y el Seor de los Cabellos de Oro no poda volver a menos que Tarod revocase la orden de destierro y le llamase de nuevo. Si lo haca, la Barca Blanca y toda su tripulacin no seran enemigo para semejante adversario. Un horrorizado rechazo lleg pisando los talones de la idea, y Tarod se espant al darse cuenta de lo cerca que haba estado de caer en la tentacin. Con las secuelas de la fuerza del Caos hacindole cosquillas en la piel, haba sentido resurgir antiguas afinidades; haba deseado la presencia de Yandros como aliado

y compaero por mucho tiempo.., y saba que esta tentacin era la oportunidad que haba estado esperando el Seor del Caos. Yandros respondera a la llamada, si l la haca. Y con su regreso, toda la esperanza de Tarod de reconciliarse con Aeoris quedara destruida. Si tena que demostrar su fidelidad al Orden, llamar ahora al Caos, incluso en una situacin desesperada, sera la ms grave de las traiciones. Incluso para salvar la vida de yllan? Esta muda pregunta era tan insidiosa como engaosa. Llamar a Yandros podra salvar a Cyllan del peligro en que se hallaba en la Barca, pero, aparte de esto, no servira de nada. El Crculo no le hara dao... por ahora; con la Isla Blanca y el Cnclave tan cerca, Keridil tendra otros planes para ella. Y esto daba tiempo a Tarod; poco tiempo, ciertamente, pero suficiente. Sus manos estaban ms firmes cuando sigui vistindose. Aunque haba desterrado las sacrlegas ideas, parecan reinar las tinieblas en la estancia; si no hubiese sabido que no poda ser, se habra imaginado que una presencia permaneca inmvil en la sombra del ltimo rincn, acechando; si poda poner su mente a tono casi podra convencerse de que no estaba enteramente solo. Fue a coger su capa, pero lo pens mejor. Ahora no tena necesidad de disfrazarse. Al dirigirse sin ruido a la puerta, se detuvo y sonri hacia el oscuro y silencioso rincn. Dijo en voz baja: Esta vez no, Yandros... La puerta se cerr suavemente a su espalda. El arco deformado de la segunda luna se estaba hundiendo en el mar y, como faltaba menos de una hora para el amanecer, la niebla se haba levantado del agua y se haba trasladado a rfagas a la ciudad, donde formaba plidos y engaosos charcos en las calles y en la plaza del mercado. Tarod, oscuro como una sombra en las vulgares y negras vestiduras por las que haba trocado el rico atuendo de mercader, recorri en silencio un largo callejn, dejando atrs las tabernas cerradas, y sali a los muelles. El puerto estaba desierto. Con slo los ltimos destellos de las

estrellas, desparramadas, la oscuridad era casi absoluta; solamente la silueta de una barca de pesca amarrada que se balanceaba ligeramente se recortaba ms negra contra el agua plomiza. Tarod avanz en su direccin, encontr la escalera del muelle y baj hasta que un dbil y cambiante resplandor y un sonido apagado y rtmico le dijeron que haba llegado al nivel de la marea. Se agazap en la escalera revestida de algas y observ el agua, borrando de su mente toda idea, salvo la nica que inmediatamente le interesaba. Arriba y a su izquierda se movi una sombra; vio los ojos de un gato salvaje reflejando la dbil fosforescencia del mar al mirarle furioso desde encima de la pared. Despus se alej corriendo y sin ruido. Tarod volvi de nuevo a su concentracin, borrando la suave llamada mental. Nunca haba intentado comunicarse con semejantes criaturas, pero algo, ms all de su instinto normal, le dijo que vendran. Ayudaron una vez a Cyllan, cuando, de no ser por ellos, se habra ahogado en el mar alborotado frente al promontorio del Castillo. Y sinti intuitivamente que ahora le ayudaran a l. Cuando la primera cabeza lisa emergi de la superficie a poca distancia del muelle, Tarod solt el aire que retena en los pulmones y sonri aliviado. Haba pensado que podra sentir su presencia antes de que llegasen, pero los fanaani no le avisaron. Curiosos, pero conscientes de que la mente de l era de un orden que les era desconocido, se acercaron en secreto, y solamente cuando tres de los bellos animales marinos, parecidos a gatos, hubieron salido a la superficie, sinti Tarod el primer y dbil roce de un contacto teleptico. Extrao. Esta palabra era la mejor interpretacin que poda dar un ser humano a la idea que le transmitan las mentes desconocidas de los fanaani. No estaban seguros de l y nada que pudiese l decir o hacer les persuadira de acelerar su juicio o influira en ellos. Estas criaturas marinas, eran una ley en s mismas; nadie poda sondear sus pensamientos ni sus motivaciones. Pero, si una mente estaba realmente abierta, era posible comunicar con ellos en su propia y extraa manera.

Dej que les tocaran sus sentimientos, uno a uno, y volvi a sentir aquella curiosidad. Me ayudaris? Como ellos, Tarod empleaba conceptos en vez de palabras, imgenes que traduca en una forma que ellos podan comprender mejor que el habla. La ms prxima de aquellas tres criaturas dio una vuelta en el agua, sin producir apenas una ligera onda; era del tamao de un hombre, y haba en sus ojos un brillo de inteligencia cuando mir solemnemente a Tarod. Secreto. El pensamiento fue acompaado de un temblor de risa callada, y se dio cuenta de que los fanaani haban ledo en l la necesidad de llegar a la Isla Blanca sin que nadie lo supiese, y que esto les diverta. Entonces lleg otro concepto: un animal terrestre sumergindose en profundidades verdes, sin respirar, desapareciendo progresivamente, murindose. Tarod sonri dbilmente al darse cuenta de que aquel animal terrestre era l y que los fanaani comentaban, compasivos, su incapacidad de nadar una distancia que para ellos era nada. Les respondi con la idea de un fanaani tratando de caminar en tierra, completando la imagen con un irnico interrogante. El fanaani pestae, rod de nuevo y desapareci bajo la superficie del mar casi sin producir la menor onda. Cuando reapareci unos segundos ms tarde, haba un nuevo concepto en su mente. Por qu? Quera averiguar su objetivo, y Tarod comprendi que cualquier intento de disimulo le apartara de l y de sus compaeros. Los fanaani le exigan sinceridad a cambio de su ayuda, y les abri la mente, permitiendo que viesen sus intenciones y su propsito y los interpretasen como pudiesen. La espera pareci interminable, pero al fin sinti que las extraas y curiosas mentes se retiraban de la suya. Y despus: Demasiado pronto. Luz arriba. Tarod mir involuntariamente hacia lo alto. Las estrellas haban desaparecido y el cielo empezaba a iluminarse. Cuando mir de nuevo a los fanaani, vio que su abigarrada piel estaba perdiendo su fosforescencia. Oscuridad arriba. Ven entonces. Ven a este lugar... Y vio clara-

mente en su mente, aunque la imagen era como se vea desde el mar, una cala donde las olas rompan sobre una estrecha barra de arena gris. A un lado se proyectaba agresivamente hacia fuera un acantilado, y all el constante ataque de las olas haba desgastado un estrato blando y haba abierto un enorme arco en el espoln de roca. Era un punto de referencia inconfundible, todo lo que l necesitaba. Dos de los fanaani, que no se haban acercado al malecn en todo el intercambio de ideas, estaban ya dando media vuelta y adentrndose lentamente en el mar. Tarod intercambi una ltima mirada con la tercera criatura y transmiti cortsmente: Gracias. Desaparecieron sin apenas dejar rastro, y l se levant, estirando los entumecidos msculos y satisfecho de lo que haba logrado. Aunque tenan fama de aliados de poco fiar, los fanaani no le haban fallado, y cuando se pusiera esa noche el sol, volveran para cumplir su promesa. Una raya de color como de sangre oscura y seca se extenda ahora a lo largo del horizonte oriental. Tarod subi la escalera del muelle, se detuvo un momento para contemplar el mar que suba lentamente, y se encamin a la posada. La cala que le haban mostrado los fanaani estaba a unas nueve millas al este de Shu-Nhadek, donde la hasta all suave costa se transformaba en los altos e inhspitos acantilados que dominaban la lnea costera de tres provincias antes de descender finalmente en las Grandes Llanuras del Este. El lugar era conocido como Punta de Refugio y fue la salvacin de muchos pescadores sorprendidos lejos del puerto por la tormenta; pero raras veces era empleado y no haba casas en las cercanas. Tarod sali temprano de la posada, diciendo al dueo que pensaba pasar el da fuera, cabalgando, y que su esposa, que estaba cansada, se quedara en la cama. Cuando alguien llamase a la puerta para preguntar si la seora del vinatero quera comer o beber algo, l estara ya muy lejos, y el dinero que dej en la habitacin, aadido al valor de la yegua abandonada por Cyllan, sera ms que suficiente para pagar el hospedaje.

Se alegr de trocar la bulliciosa ciudad por la paz del campo, y sigui el estrecho camino a lo largo de la costa. Su caballo estaba nervioso despus de haber estado encerrado en el establo de la posada, y l le dio rienda suelta, gozando con las sensaciones de un veloz medio galope al cabalgar en la direccin del sol naciente. Localiz la cala mucho antes de llegar a ella; un largo espoln de roca que se adentraba en el mar, con un arco casi perfectamente simtrico abierto en la estrecha punta. Deban faltarle una milla o dos para llegar all, y puso su caballo al paso, permitiendo que haraganease y mordisquease el verde csped primaveral. Tena todo el da por delante, sin nada que hacer salvo esperar; no haca falta que se diese prisa. Media hora ms tarde lleg a la cala y, sentado en la silla, contempl el escarpado acantilado que se cerna sobre un tringulo de playa all en lo hondo. El medioda estaba prximo y la baha rebosaba de luz dorada y rojiza. Desde donde se hallaba, poda ver un estrecho camino que, aunque empinado, permita bajar hasta la arena. Salt al suelo y, con alivio, se despoj de la adornada capa que le haba permitido mantener su papel de mercader importante. Tambin se desprendi de las botas de cuero suave, sabiendo que de ahora en adelante ira mejor descalzo, y de la bolsa que llevaba colgada del cinto, dejndolas caer descuidadamente sobre la hierba. Entonces volvi su atencin al caballo, desensillndolo y dejando los arneses junto a su capa. Acarici el morro del animal, que relinch suavemente antes de dedicarse afanosamente a alimentarse. Todava no se haba dado cuenta de que l lo puso en libertad; en vez de venderlo por un dinero que de nada le servira, prefiri soltarlo. Sin duda, con el tie mpo, alguien le encontrara y le hara suyo, como encontraran la ropa y las monedas que haba dejado all. Si los bienes abandonados eran reconocidos como pertenecientes al vinatero que se haba alojado en Shu-Nhadek, indudablemente habra especulaciones sobre su verdadera identidad y su destino, pero entonces todo esto le tendra ya sin cuidado. El caballo levant la cabeza y observ con ligera curiosidad c-

mo Tarod se diriga hacia el camino. Despus perdi su inters y continu paciendo. Tarod no mir atrs, sino que empez a descender por el abrupto, peligroso y resbaladizo sendero. Fue ms fcil de lo que le haba parecido y, en pocos minutos, lleg a la playa y cruz la estrecha franja hasta donde rompa el mar. La arena, compuesta por los restos desgastados por el oleaje de innumerables millones de pequeas conchas, era fra y hmeda bajo los pies. Se plant en el borde del agua mirando hacia donde consideraba que deba de estar la Isla Blan-ca, pero el horizonte se perda en la neblina y no pudo ver seal de la Isla. A esas horas la Barca habra llegado ya a su destino... Tarod, reflexivamente, volvi al lugar donde unos cantos rodados le ofrecan un sitio en el que descansar. Crea que Cyllan deba estar todava viva e indemne; conociendo como conoca a Keridil, dudaba de que el Sumo Iniciado tomase una decisin apresurada sobre su destino. Ms bien la considerara como el seuelo perfecto para atraer a su enemigo a la Isla..., y estaba en lo cierto, aunque la llegada de Tarod sera muy diferente de la que Keridil prevea. Y qu hara cuando llegase?, se pregunt. Haba trazado sus planes y estaba resuelto a ponerlos en prctica; pero antes de este momento haba rehuido siempre considerar demasiado profundamente las consecuencias de lo que pretenda hacer. Sin embargo ahora, con la larga tarde por delante y nada que hacer salvo estar sentado y contemplar el mar, tena pocas defensas contra las preguntas y las aprensiones que rondaban en el fondo de su mente esperando una respuesta. Estaba jugando, no solamente con su vida, sino tambin con su propia alma, con la esperanza de que podra apelar al rbitro supremo y ser escuchado con misericordia. Pero haban ocurrido tantas cosas desde que jur entregar la piedra del Caos en la Isla Blanca que ya no estaba seguro de poder confiar en su criterio. Personas inocentes ha ban muerto a sus manos y a las de Cyllan y, por muy grande que fuese su justicia y su clemencia, era posible que ni siquiera Aeoris pudiese pasar por alto o perdonar aquellos hechos. Su palabra deba prevalecer contra la de Keridil cuando hiciese su alegato... Querra el ms grande

de los Siete Dioses escuchar a un acusado siervo del Caos cuando el acusador era su Sumo Iniciado? Tarod se volvi bruscamente, irritado por sus pensamientos. No haba espacio para la duda; no poda dejar que sta tomase posiciones, pues, si lo haca, arraigara y crecera demasiado aprisa para ser dominada. Tom su decisin y no deba vacilar; adems, la alternativa era clara. El Orden o el Caos: no haba trmino medio. Haba emprendido su camino; tena que llegar al fin. Sin embargo, su estado de nimo estaba muy lejos de ser satisfactorio cuando volvi a las rocas y se sent para la larga espera. Ms tarde se dio cuenta de que haba dormido durante buena parte de la tarde, y cuando se despert, la ltima luz resplandeca triste en occidente, prendiendo fuego a los bordes del acantilado. La cala esta-ba sumida en sombras; con la marea menguante, pareca hmeda, helada e inhspita, y el fro se filtraba a travs de la fina camisa de Tarod. Este se levant, flexionando los miembros para aliviar el entumecimiento de los msculos, y descendi lentamente por la playa hasta el borde del agua. La espuma formaba en la orilla una plida franja, pero, ms all, las olas eran oscuras y el mar y el cielo ya no podan distinguirse. Se pregunt cundo vendran los fanaani y domin un escalofro que poco tena que ver con el aire cortante. Tarod no poda calcular el tiempo que estuvo en la playa mientras se desvaneca la luz y era finalmente reemplazada por una oscuridad total. Pero al fin oy una nota dbil, dulce y misteriosa, muy lejana pero discernible en medio del murmullo del mar. Momentos ms tarde, se le unieron otra y otra nota, en una armona pura que era como un lamento y que le estremeci hasta la medula e hizo que sintiese un nudo en la garganta. La cancin de los fanaani... Estaban aqu, esperndole. Tarod lanz un profundo suspiro y abri su mente a los primeros tanteos de unos pensamientos ajenos que sondaban los suyos. Al principio slo estaban compuestos de extraas y fantasmagricas imgenes marinas, pero gradualmente se

fundieron hasta que unas palabras claras tomaron forma en la mente de Tarod. Ven..., nete a nosotros... nete a nosotros... La oscuridad era casi absoluta, pero cuando una ola se levant para romper a sus pies, pudo verles; unas formas ms negras contra el oleaje. Le asaltaron la duda y el miedo, pero reprimi estos sentimientos y camin hacia delante. El mar form remolinos alrededor de sus tobillos, alrededor de sus rodillas. La playa descendi rpidamente y la primera ola que rompi sobre l era fra como el hielo y le produjo escalofros. Tarod esper la ola siguiente y se sumergi en ella, emergiendo despus y sacudindose el agua de los cabellos y los ojos. Ech una ltima mirada a la cala silenciosa y dormida; despus empez a nadar vigorosamente hacia el mar abierto. Los fanaani salieron a su encuentro cuando dej atrs el acantilado; como antes, eran tres, aunque no habra podido decir si eran las mismas criaturas con quienes se comunic en el puerto de ShuNhadek. Unos cuerpos lisos y resbaladizos le rodearon y sinti que un animal rozaba el suyo; pataleando, alarg un brazo y lo pas sobre el lomo de aqul para agarrarse al hombro poderoso y de tupido pelaje, mientras un segundo fanan se colocaba al otro lado como un tercer eslabn. Ahora pudo ver claramente delante de ellos al tercer animal, ms grande que los otros, de pelambre moteado y unos ojos que, al volverse a mirarle, parecan serenos y sabios. Tarod sonri, formando palabras de agradecimiento en su mente, y el fanan que iba en cabeza emiti una serie de notas temblorosas y argentinas en una escala extraa. Como si el sonido fuese una seal, las dos criaturas que iban al lado de Tarod nadaron hacia delante. El sinti que los fuertes msculos se contraan debajo de sus manos, vio que el mar se hinchaba saliendo a su encuentro y entonces los fanaani nadaron fcil y rpidamente, llevndole hacia el negro y vaco horizonte. Captulo decimoprimero. Lo ms fantstico de todo, pens Cyllan, era el profundo silencio con que la Barca Blanca entr lentamente en el puerto. No hubo gritos ni voces de la extraa tripulacin, ni chasquidos y

estrpito al ser plegadas las enormes velas y tensadas las cuerdas; casi pareca que la nave tena vida y voluntad propias, por la facilidad con que maniobr hacia su lugar de amarre y se detuvo al fin junto al muelle. Un Guardin demacrado, indiferente, afloj los nudos de las cuerdas que sujetaban los tobillos de Cyllan y, aunque sus muecas siguieron atadas, pudo arrodillarse sobre la cubierta y observar cmo se acercaba la isla sagrada a las primeras luces fras de la aurora. La niebla la envolvi hasta que el barco estuvo casi llegando a su abrigo; entonces los dbiles rayos del sol que llegaban oblicuos desde el este haban rasgado la niebla, y la Isla se haba elevado ante ellos con impresionante claridad. Rocas amenazadoras que al parecer no ofrecan posibilidad de desembarcar en ellas surgan del mar, dominadas por un solo y titnico risco en el centro de la isla; era la enorme concha de un volcn largo tiempo dormido, una negra silueta contra el plido cielo. Cyllan haba sentido el aura que irradiaba del lugar y volvi la cabeza con un estremecimiento de terror. La Barca sigui navegando, indiferente su tripulacin a los traidores arrecifes que acechaban debajo de la superficie del ocano y mostraban a veces unos dientes salvajes sobre el agua espumosa. Entonces, sin previo aviso, vir hacia tierra, en direccin a la cara del acantilado, haciendo que Cyllan cerrase los ojos y murmurase una imprecacin en voz baja. Pero no se produjo ningn chirrido, ningn choque violento, y cuando se atrevi a mirar de nuevo, vio que la enorme roca delante de ella se haba partido haca innumerables siglos para crear un estrecho canal a travs del cual pasaba el oleaje, y que la Barca iba a meterse en sus fauces. Se deslizaron entre gigantescos cantiles mojados por la espuma y que Cyllan crey que casi poda tocar con alargar la mano; entonces, el oleaje se calm gradualmente, hasta que la Barca naveg en aguas profundas y tranquilas, silenciosa como un fantasma blanco. Y ante ellos estaba su punto de destino. En lo alto se alzaban los cantiles y casi se tocaban, y el cielo era un fino y cruel pual resplandeciente. Las sombras eran tan

profundas que el muelle junto al que se haba detenido la Barca quedaba medio oculto en la penumbra; pero Cyllan pudo ver que, en aquel puerto, todo haba sido tallado a una escala que no guardaba relacin con las dimensiones humanas. Las piedras del muelle eran bloques monstruosos que un ejrcito de obreros se habra visto en dificultades para mover una pulgada, y ahora unos hombres, plidos como fantasmas, estaban saliendo de algn lugar invisible para amarrar la embarcacin a un gigantesco noray que empequeeca sus figuras. Detrs de ellos, un tramo de escalones haba sido cortado en la cara de la roca, una escalera tan enorme que tena que haber sido obra de gigantes; y Cyllan se estremeci al imaginar la naturaleza de los pies inhumanos que pisaron aquellos escalones un milenio atrs. Hubo movimiento sobre la cubierta y, al volver la cabeza, vio que los otros pasajeros de la Barca salan de las habitaciones, fuesen cuales fueren, que ocupaban abajo. Al principio no reconoci a Keridil Toln; ste haba cambiado su ropa por un atuendo ms formal y se cubra los hombros con una gruesa capa de ceremonia cuyo tejido era invisible bajo el peso de sus bordados con hilo de oro. El cuello alto de la capa ocultaba su cara, pero ella pudo ver la diadema de oro que cea los rubios cabellos, as como el bastn de mando de Sumo In iciado que llevaba en la mano. Camin despacio hacia el lado de la Barca, escoltado por dos Guardianes, y Cyllan sinti que se le encoga la garganta; por mucho que le odiase, por muy enemigo que fuese, no poda dejar de sentirse impresionada por aquella figura majestuosa. Detrs de Keridil vena Fenar Alacar, plido el semblante y pareciendo demasiado joven en su atuendo de ceremonia, con la esplndida capa de piel blanca sobre carmes y l gran rub solitario, insignia del Alto Margrave, resplandeciendo sobre el hombro derecho. Y por ltimo, con el paso cauteloso de la vejez y la enfermedad, la Matriarca Ilyaya Kimi. Como siempre, vesta el hbito blanco de la Hermandad, pero el cinturn que acostumbraba portar haba sido sustituido por una faja de plata, y llevaba en la cabeza una diadema de filigrana de plata de la que penda, casi hasta los pies, un velo de tis de plata.

Cyllan permaneci rgida mientras la pequea procesin pasaba a slo tres pasos de ella. Por un breve instante, su mirada se cruz con la de Keridil; vio tensin en su semblante y le pareci que la miraba con una mezcla de compasin y desdn. Pas y ella se volvi para librarse del escrutinio de sus acompaantes. La pared maciza del muelle estaba al mismo nivel que la cubierta de la Barca Blanca y, cuando desembarcaron los miembros del triunvirato, los Guardianes que esperaban formaron una apretada escolta a su alrededor cuando pisaron tierra firme. Cyllan sigui con la mirada las formas que se alejaban, hasta que solamente una confusa mancha blanca en la penumbra marc el lugar donde se hallaban, y entonces su pulso se aceler al sentir que una mano, fra y ligera como una tela de araa, le tocaba un hombro. El tripulante de ojos plidos no la mir ni le habl. Seal simplemente hacia la pasarela con cuerdas a modo de barandillas que separaba el barco del muelle, y antes de darse cuenta de lo que haca, Cyllan se encontr caminando insegura en aquella direccin. Oy movimiento a su espalda, pero no se atrevi a volverse; despus cruz el estrecho puente sobre el agua negra y tranquila y, temerosa y pasma da, puso pie en la Isla Blanca. Otra mano la toc en el hombro (se estremeci por aquel contacto que encontraba repulsivo) y fue guiada hasta el pie de la monstruosa escalera que ascenda hasta perderse de vista. Keridil y sus compaeros no se vean en ninguna parte, y se pregunt si habran sido llevados por este camino; era difcil creer que la anciana Matriarca tuviese la energa necesaria para una subida semejante. La escalera, temible y amenazadora, atrajo su mirada, y de nuevo sinti el toque escalofriante del aura de la Isla, y se estremeci. Otras personas estaban ahora siendo escoltadas desde el barco: dos hombres a los que nunca haba visto y que llevaban insignias de Adeptos; otro, ms viejo, cuyo atuendo indicaba que era un erudito; dos Hermanas de Aeoris, y (Cyllan sinti que se cerraban sus mandbulas) una joven alta y de noble aspecto, de cabellos castaos que le caan sobre los hombros. Sashka

Veyyil, la antigua amante de Tarod que le haba traicionado, entregndolo al Crculo y que disfrutaba ahora de su triunfo como nueva consorte del Sumo Iniciado. Se haban visto una vez, en el Castillo, y aquel encuentro era una espina clavada en la memoria de Cyllan. Sashka vio que la muchacha rubia la estaba mirando, y una ligera sonrisa despectiva se pint en su hermoso semblante. Entonces, un Guardin vestido de blanco se interpuso entre ellas y seal en silencio la gigantesca escalera. Cyllan se haba preparado para una agotadora subida hacia saban los dioses qu destino en la cima de la terrible escalera; pero no fue as. En vez de esto, cuando el pequeo grupo hubo subido menos de cien escalones, su escolta les gui hacia la negra boca de un tnel abierto en la roca oscura. Durante un rato, caminaron en la oscuridad, roto solamente el silencio por la respiracin estertorosa del viejo erudito que trataba de recobrar su aliento; despus el tnel se abri en una alta pero estrecha cmara, iluminada desde arriba no se vea cmo y amueblada solamente con una mesa de madera y varios bancos. Entraron en la cmara, sin saber de cierto lo que se quera de ellos, y uno de los impertrritos Guardianes que haban conducido a la comitiva hasta all se volvi hacia ellos y habl. El Cnclave de los Tres est a punto de empezar. Su voz reson dbilmente en la bveda. Los que han acompaado al triunvirato permanecern aqu hasta que sean llamados. Una de las Hermanas dijo tmidamente: El consejero del Alto Margrave se ha visto perniciosamente afectado por la subida, Guardin. Necesita algo que le serene la agitacin y le ayude a recobrar las fuerzas. Ser debidamente atendido. Los modales del Guardin no haban cambiado y Cyllan se puso nerviosa por la manera en que aquellos hombres extraos (si eran hombres) parecan incapaces de hablar directamente a alguien. El empez a volverse, pero Sashka dio sbitamente un paso adelante. Guardin. Estaba claro que no comparta la timidez de la Hermana, y haba un matiz de indignacin en su voz. Supongo

que no vais a dejar aqu a esta criatura. Seal imperiosamente con un dedo a Cyllan. Es prisionera del Sumo Iniciado, y aliada del Caos! Debera ser encerrada en alguna parte donde no represente una amenaza para el resto de nosotros! El hombre vestido de blanco volvi su mirada indiferente y pareci mirar a travs de ella, y dos manchas de color se encendieron en las mejillas de Sashka. Todos permaneceris aqu hasta que seis llamados repiti llanamente el Guardin. No hay ningn peligro. Y girando sobre los talones, sali de la cmara y cerr la puerta a su espalda. Sashka murmur algo en voz baja y se dirigi furiosa al fondo del subterrneo. La Hermana le sali al paso y le habl, pretendiendo claramente apaciguarla, pero ella le dijo unas palabras duras y la mujer retrocedi. Cyllan se sent en cuclillas cerca de la puerta, prescindiendo de los otros, que andaban de un lado a otro murmurando inquietos entre ellos. La observacin de Sashka al Guardin la haba herido profundamente, pero era lo menos que poda esperar; en su primer encuentro, la intuicin le haba dicho que en la enemistad de la joven de cabellos castaos haba ms de lo que se observaba a simple vista. Pero no importaba; Sashka no significaba nada para ella.., y tena otras preocupaciones ms inmediatas e importantes. El Cnclave se estaba celebrando en ese mismo momento, y el futuro de Tarod penda en la balanza de su resultado. Desde el momento en que Keridil Toln la haba desafiado y animado burlonamente a llamar a Tarod en su ayuda, supo que el Sumo Iniciado estaba jugando con su presencia aqu, y ahora lamentaba amargamente el hecho de que el amor de Tarod por ella hara que la buscase sin importarle el riesgo que l mismo poda correr. Si l oy su llamada psquica, los escrpulos que hasta ahora le haban impedido usar su poder no contaran para nada. Lo empleara y vendra a buscarla, como Keridil saba muy bien. Era una trampa perfectamente montada y nada de lo que ella pudiese hacer enderezara la situacin. Incluso cuando la Barca Blanca entr lentamente en el puerto, sinti el peculiar

aislamiento de la Isla y supo que cualquier intento que hiciese de ponerse de nuevo en contacto con Tarod y avisarle tena que fracasar. El la seguira hasta aqu, y cuando pisase tierra de la Isla Blanca, sus enemigos le estaran esperando. Sus tristes pensamientos fueron interrumpidos por el ruido de la puerta abrindose a su lado y, al levantar la mirada, vio que un joven de ojos inexpresivos, con el ya familiar atuendo blanco de los Guardianes, entraba en el subterrneo. Traa una bandeja cargada con una jarra, varias copas y un plato de lo que pareca tosco pan moreno, y la dej sobre la mesa. No pronunci una palabra; nadie le habl, y segundos ms tarde se march y una llave chirri en la cerradura. Aliviada por aquella distraccin, por pequea que fuese, Cyllan observ que la Hermana que haba pedido ayuda llenaba una copa con el contenido de la jarra y la llevaba, con un pedazo de aquel tosco pan, al viejo erudito. Sus voces apagadas resonaron en la cmara de piedra, aunque era imposible entender lo que decan. Cyllan apart de nuevo la mirada, doblndose hacia delante y apoyando la cabeza en los brazos cruzados. Debes tener sed. Aquella voz interrumpi sus pensamientos y, cuando levant sobresaltada la cabeza, vio a Sashka plantada delante de ella. Tena una copa en la mano y una dbil sonrisa en el semblante. O tienes otras cosas en tu mente? aadi la joven, con no disimulada malicia. Cyllan no le respondi y, con gracioso movimiento, Sashka se sent en el banco que ms le convena. Sorbi el contenido de la copa, hizo una mueca y dijo: Agua, y salobre, por cierto... Supongo que no podemos esperar nada mejor en este brbaro ambiente. Aunque te aconsejo que aproveches la ocasin. Es muy probable que no vuelvas a beber. Sus chanzas eran una clara indicacin de su estado de nimo y dieron a Cyllan una visin de la profundidad del rencor y del resentimiento de Sashka. Dej que una breve risa escapara de sus labios y la otra joven se puso colorada. Me alegro de encontrarte tan animada, Cyllan. El valor es una cualidad muy rara en las personas que estn a las puertas

de la muerte; eres un buen ejemplo para todos nosotros. La nica respuesta de Cyllan a su sarcasmo fue apoyar la cabeza en la pared y cerrar los ojos. Los labios de Sashka se apretaron en una lnea cruel. No te conmueve la idea de morir? Se haba elevado el tono de su voz, y algunos la observaron con curiosidad; hizo caso omiso de ellos, indiferente a su opinin. Eres muy valiente, pero espero que tu coraje ser muy divertido cuando veas cmo destruyen a Tarod... antes de que te llegue el turno! Esto provoc la reaccin que ella haba esperado. Cyllan abri de par en par los ojos, llenos de una mezcla de ira y de dolor que dieron gran satisfaccin a Sashka. Le habra gustado ms que fuese Tarod, en vez de Cyllan, quien recibiese la carga mayor de su veneno (con frecuencia haba yacido despierta por la noche, imaginndose cmo le zaherira, lo que le dira), pero esto era bastante agradable, una pequea venganza. Ah dijo suavemente. Conque tienes miedo... Hasta ahora no te has dado cuenta de que tu amante no es invencible? De que morir y de que su muerte no ser menos horrible y dolorosa que la tuya? Se levant, dio lentamente tres pasos hasta hallarse directamente delante de Cyllan y suspir con aire teatral. Creo que te compadezco. Cyllan quera mantener su glacial silencio, pero la clera que herva en su interior era demasiado fuerte. Ahrrate el esfuerzo dijo furiosamente. Tus palabras me repugnan. Sashka hizo una mueca y se mir las uas con un aire de infinita paciencia de mrtir. Es una lstima que seas tan terca, Cyllan. Todava podras salvarte, sabes? Levant la mirada, vio que Cyllan echaba chispas por los ojos y sonri dulcemente. Incluso despus de todo lo que has hecho, creo que podra persuadir al Sumo Iniciado de que se mostrase clemente contigo, si renunciases a tu... digamos a tu mal orientada fidelidad. Oh, s! pens Cyllan, esto satisfara tu vanidad! No solamente conseguira Sashka privar a Tarod de su nico verdadero aliado, sino que sin duda la complacera hacerle saber que este aliado le

traicion, y sus motivos eran lastimosamente claros. Mezclado con el odio que senta por Tarod, estaba el eco encubierto del deseo que haba sentido por l... y que tal vez segua sintiendo. Y aunque deca aborrecerle, no poda soportar la idea de que l amase a otra. Quera que la amase todava, para poder tener el placer de herirle con su rechazo. De pronto, Cyllan casi se compadeci de Keridil Toln. Contrariada por la falta de reaccin, Sashka se encogi de hombros con indiferencia. Desde luego, esto no tiene importancia para m; pero difcilmente se te puede culpar de no tener la inteligencia necesaria para comprender cosas como sta. Sonri de nuevo y aadi, con confidencial benevolencia: Creo que conozco a Tarod ms de lo que t podras esperar nunca conocerle, y siempre tuvo unas grandes dotes de persuasin. Pero hay quien tiene la capacidad de ver a travs de sus engaos, y quien no la tiene. En verdad, Cyllan, creo que es un poco duro condenarte por lo que, a fin de cuentas, no es ms que supina ignorancia. Por un momento cegador, Cyllan dese con toda el alma poder tener de nuevo en su poder la piedra del Caos. Record la gloria deslumbradora de su fuerza, que la invadi y se apoder de ella; el indes-criptible afn de venganza y la sed de sangre que haba sentido cuando Drachea Rannak cay delante de ella por la furia del Caos... Sobreponindose, respir hondo y confin las imgenes en el oscuro rincn de la mente que les corresponda. Sashka Veyyil no era Drachea, no era ninguna amenaza; no era ms que una chiquilla celosa y resentida, y hacer caso de sus pullas sera una tontera. Pero a despecho de lo que le dictaba la prudencia, su autodominio se neg a doblegarse ante ello. Nada de lo que pudiese decir o hacer hara dao a Sashka; la muchacha triunfaba y se regocijaba con su victoria. Sin embargo, por mor de Tarod, si no por otra razn, Cyllan no poda soportar que su rencor quedase sin respuesta. Levant la mirada, brillndole los ojos, y dijo con voz ronca: Has visto alguna vez el Caos, Sashka Veyyil? Las palabras haban acudido a sus labios sin ella proponrselo

y, al pronunciarlas, experiment una sensacin extraa, como una carga psquica que creca dentro de ella, alimentada por su ira. Era parecido al poder incontrolable e imprevisible que a veces poda tener como adivina, pero ms fuerte; mucho ms fuerte. E hizo que Sashka se sintiese sbitamente inquieta. Cyllan sonri framente. No..., ya me lo imagino. Pero lo vers. Un da. Sinti que la carga psquica se apoderaba ms de ella, como si algn poder indecible hablase por medio de su voz, y la suave risa que brot de su garganta nada tena de agradable. Te lo prometo, Sashka... Esta ser mi maldicin. Sashka palideci, y tembl la mano que sostena la copa. Por un momento, un puro miedo se pint en sus ojos; despus, la clera lo reemplaz, y con violento ademn arroj el resto del agua directamente a la cara de Cyllan, dio media vuelta y se alej. La impresin del agua destruy la presa de aquel poder peculiar y trajo de nuevo a Cyllan a la realidad. Pestae, sacudi la cabeza para aclarar sus ojos (las muecas atadas imp osibilitaban que lo hiciese de otra manera) y mir hacia el fondo del subterrneo, donde se haba retirado Sashka. En la penumbra, slo pudo ver el color del traje de la otra joven y las caras de los otros, que la estaban mirando con curiosidad. Desvi su mirada, asumiendo de nuevo su actitud deprimida. El breve acceso de furioso psiquismo haca que ahora se sintiese desolada, y su amenaza a Sashka le pareca vana y falsa. Ella no tena poder para maldecir, y el odio no poda por s solo convertir sus palabras en realidad. Haba tenido la momentnea satisfaccin de ver terror en los ojos de Sashka, pero esto no era un consuelo. Se pregunt si Yandros saba lo que fue de sus planes y de la promesa que ella le hizo. Aqu, en la Isla Blanca, sede de la fuerza de Aeoris, no poda tener la menor influencia; incluso Tarod, si lo quisiera, tendra su fuerza tan reducida en este lugar que sera incapaz de llamar al Seor del Caos. Y sin ninguna ayuda de ms all de este mundo terreno, qu esperanza poda haber?

Oy que alguien arrastraba los pies cerca de ella, levant la cabeza, y se sorprendi al ver al anciano erudito inclinado sobre ella. El anciano torci la boca en una sonrisa. Parece que has disgustado mucho a la consorte de nuestro Sumo Iniciado dijo secamente. Y veo que no te han dado de beber, al menos en el sentido propio de la palabra. Le ofreci una copa llena hasta el borde. Aqu hay ms que suficiente para ir tirando. Nada en su tono indicaba burla o sarcasmo, y Cyllan le correspondi con una sonrisa vacilante. Despus levant las manos atadas. Temo que no podr sacar provecho de tu bondad. Permteme... El anciano le acerc la copa a los labios, esper a que ella bebiese y sonri de nuevo. Te encuentras mejor, eh? Cyllan acab de beber. S, gracias. Vacil. Espero que te hayas recobrado de la escalada. S..., aunque t y la Hermana Malia habis sido las nicas que habis tenido la amabilidad de preguntrmelo. La observ durante unos momentos antes de aadir: No eres, exactamente, como me dieron a entender. El inicial sentimiento de gratitud de Cyllan por el viejo mengu un poco al oir esto, y su tono adquiri un matiz glacial. Y qu te dieron a entender? Oh, los acostumbrados productos de la supersticin dijo, imperturbable, l. Algo menos y sin embargo ms que humano. Ciertamente, no una muchacha evidentemente inteligente y, perdona que lo diga, corriente, que podra ser hija o hermana de cualquiera. Cyllan se mordi con fuerza el labio. Si vas a decirme que he llegado a esta situacin sin culpa por mi parte y que no es demasiado tarde para salvarme, puedes ahorrarte las palabras. Sus ojos ambarinos centellearon al mirarle con irritacin. Tom mis decisiones hace tiempo. No lo he dudado un instante. La torcida sonrisa del viejo se

pint de nuevo brevemente en su cara. Simplemente, me interesa tu historia. Soy un erudito, sabes?, me llamo Isyn y tengo un inters particular en las numerosas variedades de la naturaleza humana. Siempre estoy tratando de extender las fronteras de mi conocimiento y de mi comprensin. Cyllan frunci los labios. Entonces encontrars aqu muy poco para tus estudios, Isyn. No tengo nada que ofrecerte. Volva a sentir clera, pero en una forma ms tranquila. A menos, desde luego, que Tarod viniese aqu a buscarme. Esto podra satisfacer tus deseos de nuevos conocimientos. Isyn ri entre dientes. Espero que no sea as! Pero dime una cosa y solamente te lo pregunto con nimo de comprensin, no tienes miedo? Miedo? dijo lentamente Cyllan. El seal la puerta del subterrneo. De lo que te espera. falta de una palabra mejor, de tu destino. Cyllan comprendi de pronto que para Isyn, tal vez para todos ellos, era una curiosidad, como los desgraciados mutantes que eran a veces exhibidos en las ferias del Primer Da del Trimestre; algo a lo que atormentar, o por lo que mostrar asombro, o que discutir en lenguaje erudito, segn las inclinaciones del espectador; pero no una criatura que poda pensar y sentir por derecho propio. Con frecuencia se haba unido en el pasado a los mirones de plaza de mercado; ahora saba lo que deban sentir aquellos mutantes. Y de pronto comprendi, como nunca hasta entonces, el desprecio que senta Tarod por todos ellos: el Crculo, los Margraviatos y las Hermandades. Deba conservar esta impresin; pasara lo que pasase, deba conservarla. No, no tengo miedo dijo con dignidad. La fra indiferencia de Cyllan disuadi al fin a Tsyri, y Sashka no hizo ms esfuerzos para hostigarla; la dejaron sola con sus pensamientos, mientras los otros se mantenan ostensiblemente apartados. Y Cyllan no pudo calcular el tiempo que pas antes de que el ruido de una llave girando en la cerradura atrajese la atencin de todos los que estaban en la cmara.

Dos Guardianes aparecieron en el umbral; detrs de ellos, Cyllan pudo ver al menos otros dos en el tnel. Uno de ellos habl con la monotona que ahora les era familiar. El Cnclave est tocando a su fin. Se requiere la asistencia de los que han acompaado al triunvirato. Se intercambiaron miradas; poco a poco, los ocupantes de la cmara se pusieron en pie. Solamente Cyllan no respondi, y uno de los Guardianes avanz y se plant delante de ella. Se requiere la asistencia de todos. No hay excepcin. Mir a la pared mientras hablaba, y Cyllan sinti el impulso de darle una patada, solamente para ver si era posible provocar una reaccin en uno de aquellos zombies sin sangre. Lo resisti, as como la tentacin de hacer caso omiso de l y seguir sentada, negndose a colaborar. Si no iba con el grupo voluntariamente, sin duda la obligaran a hacerlo por la fuerza, y no vala la pena perder su dignidad por una vana satisfaccin de resistir. Se puso en pie con dificultad, estorbada por la ligadura de sus muecas, y sigui al resto del grupo a travs de la puerta y por el largo tnel oscuro. Al salir de la boca de ste, fueron baados por la plida y engaosa luz que precede al crepsculo. Todo el da haba transcurrido mientras esperaban en la penumbra del subterrneo y el sol era una furiosa esfera carmes contra el lbrego teln de fondo del cielo. El Guardin que les conduca mir directamente aquel rojo infierno durante unos instantes; despus se volvi a las personas que estaban a su cargo y seal la gigantesca escalera que segua subiendo y subiendo. Cyllan contempl el tramo que se extenda delante y encima de ella, remontando la espalda encorvada de la Isla, y vio que pareca terminar en un risco afilado como una navaja, apenas discernible bajo la luz menguante. Ms all del risco, una pared de roca gris pardusca se ergua hacia el cielo, perdindose su cima en la cada vez ms oscura niebla. Era el crter de un antiguo y largo tiempo extinguido volcn..., y saba que all estaba el sacrosanto santuario y el cofre que haba permanecido cerrado desde que los siete Seores del Orden libraron la ltima batalla contra el Caos.

El Cnclave haba terminado y se haba tomado la decisin. Se hara de noche mucho antes de que el grupo llegase a la dormida cima, pero entonces sabra lo que haban decidido y, tambin, el destino que le esperaba a ella... y a Tarod si caa en la trampa que haban montado para l. Hasta ahora se haba aferrado a un fiero orgullo y a la resolucin de no desfallecer, y stos le sostuvieron durante todo el largo viaje a la Isla y la prolongada espera en la cmara. Pero ahora, al contemplar la implacable y muerta falda del volcn, y sabiendo lo que haba ms all, sinti que el miedo la roa en lo ms hondo de su alma. Los fanaani le abandonaron cuando las cumbres de la Isla aparecieron en la oscuridad y las olas chocaban con blanco resplandor contra las abruptas vertientes. Haba sentido que sus resbaladizos cuerpos se deslizaban debajo de sus manos y oy una estremecedora cascada de notas sobre el rugido del mar. Despus nad hacia las imp onentes rocas por sus propios medios. Una fuerte corriente lo atrap y lo llev a tremenda velocidad hacia la amenazadora abertura en el acantilado, donde unas piedras titnicas rompan su simetra en un derrumbamiento acaecido milenios atrs. Vio la boca abierta de una cueva medio sumergida en la marea y, entonces, surgieron rocas aguzadas de la oscuridad y tuvo que ejercer toda su fuerza fsica para no ser lanzado contra ellas. Viendo momentneamente agua clara delante de l, nad hacia la fisura del acantilado; otra ola, al romper, le emp uj hacia tierra, y retorcindose en el ltimo momento, sinti que sus manos rozaban una roca al apartarse del acantilado. La roca era spera y lo bastante quebrada para que pudiese agarrarse a ella; resisti como pudo al absorberle la fuerte resaca y, antes de que pudiese romper la ola siguiente, logr salir del mar con gran esfuerzo. Estaba sobre una abrupta e inclinada cornisa y, afirmando el pie, trep ms arriba hasta alcanzar un punto en que el oleaje ya no poda alcanzarle y tirar de l. Chorreaba agua salada de sus cabellos; la ropa se pegaba a su cuerpo y estaba contuso y dolorido por el impacto; durante algunos minutos se qued

agachado en la precaria cornisa, luchando por respirar. Un sonido, dbil pero claro, se mezc l con el trueno del mar; era el canto tembloroso de despedida de los fanaani que se alejaban de la Isla, en direccin a las extraas profundidades o costas que eran para ellos un hogar. Tarod levant una mano en saludo de gracias, aunque saba que ya no podan verle, y entonces se extinguieron poco a poco sus voces agridulces. Ambas lunas salieron; una de ellas como un fino y fro arco; la otra, ms grande, como una esfera ms oscura y plena. La rapidez con que las criaturas marinas le haban trado aqu fue asombrosa; faltaban todava horas para que empezase a amanecer, y levant la cabeza, contemplando las murallas de piedra que se elevaban detrs de l. El volcn inactivo del centro de la Isla era invisible, oculto por la noche y los cantiles, pero stos podan ser escalados, y saba que podra alcanzar su destino final antes de que el sol asomase en el este y delatase su presencia. Sinti un hormigueo de poder en la mano izquierda al resplandecer con sbito brillo la piedra de su anillo. S... aqu poda confiar en emplear la fuerza del Caos, sabiendo que no podra alcanzarle ni desviarle de su meta. Dobl los dedos y sinti una energa nueva e inhumana en la sangre, que le salvaba del cansancio y del agotamiento. Sonri y, ponindose en pie, avanz sin ruido por la cornisa hacia el lugar donde la fisura del acantilado se abra tentadora. Captulo decimosegundo El Alto Margrave Fenar Alacar se levant del silln de en medio de los tres tallados en piedra. La luz peculiar que iluminaba la cmara sin ventanas y que ola a moho proyectaba lneas de sombra sobre su cara joven, haciendo que pareciese ms viejo de lo que corresponda a sus aos; pero no poda disimular la incertidumbre de su mirada al carraspear y despus, nerviosamente y con frecuentes vacilaciones, pronunciar las palabras rituales que ponan fin al Cnclave: Yo, Penar Alacar, elevado por la gracia de nuestro seor Aeoris a la dignidad de Alto Margrave, declaro que el triunvirato se ha pronunciado unnimemente y que todos hemos sellado

esta resolucin. El Cnclave ha decidido que sea abierto el cofre de Aeoris. Y encargo y ruego al Sumo Iniciado, Keridil Toln, que sea el instrumento a travs del cual ser realizada esta sagrada tarea. Su mirada se pos vacilante en el rostro impasible de Keridil y se pas nerviosamente la lengua por los labios, seguro de que haba pronunciado correctamente las palabras, pero todava inseguro de s mismo en presencia de sus ms viejos y ms experimentados semejantes. Keridil le devolvi un momento la mirada y despus se levant tambin de su silln y avanz hasta colocarse delante del joven Margrave. Lenta y rgidamente, hizo una profunda reverencia a Fenar. Soy consciente del honor que se me hace y de la grave responsabilidad que asumo. Ahora se volvi de cara al tercer y ltimo miembro del triunvirato, que se levant tambin de su silln, aunque con alguna dificultad, y se inclin a su vez ante ella. Pido la bendicin de la seora Matriarca, madre y protectora de todos nosotros, para que me ayude en este momento trascendental. Ilyaya Kimi, majestuosa en su velo de plata, levant una mano artrtica para tocar la frente de Keridil, que se haba arrodillado ante ella. Que la luz clara de Aeoris brille sobre ti, hijo y sacerdote mo. Que no te apartes de su camino de sabidura. Keridil se levant y tanto l como la Matriarca se volvieron de nuevo de cara a Fenar. El Alto Margrave asinti con la cabeza. Hgase segn lo acordado dijo. Que se abra la puerta y se d a conocer la decisin de este Cnclave. Formaban un extrao tro, pens Keridil con una parte curiosamente aislada de su mente, mientras preceda a los otros sobre el dbilmente brillante suelo de piedra: una mujer anciana, que apenas poda andar, un muchacho inexperto y un hombre que, aun presentando un rostro confiado al mundo, se senta asaltado por dudas y temores que ni siquiera poda nombrar. Pero eran lo mejor que el mundo poda ofrecer a sus dioses. Les fue otorgado el poder temporal supremo y, fuesen cuales fueren sus

aprensiones, deban esforzarse por ser dignos de l. Lleg a la puerta, una enorme losa que giraba por algn oculto e inconcebiblemente antiguo mecanismo, y levant la mano derecha para dar un golpe sobre un rombo de cristal engastado en la por dems lisa superficie de la piedra. Un ruido fuerte y chirriante son debajo de sus pies, y la puerta empez a abrirse lentamente. Una corriente de aire fresco y limp io penetr en la cmara (oy que Ilyaya lanzaba un profundo y agradecido suspiro) y salieron para encontrarse con una delegacin de los Guardianes que estuvo de vigilancia durante las largas horas del Cnclave. Cada par de ojos plidos e inexpresivos se fij en Keridil, y los Guardianes leyeron claramente en su semblante el resultado del Cnclave, sin que hubiese necesidad de pronunciar una sola palabra. Su portavoz inclin la cabeza y dijo con voz mon tona y lejana: El triunvirato ser conducido inmediatamente al Santuario. Los que estuvieron esperando se hallan ahora reunidos en el exterior y podrn ser testigos del ritual, si el triunvirato as lo desea. Fenar carraspe de nuevo y mir a Keridil con aquella extraa mezcla de respeto y resentimiento que siempre haba parecido sentir por l. Promet a mi consejero, Isyn, que podra acompaarme si eso estaba permitido... En otras palabras, su confianza estaba vacilando y necesitaba el apoyo de su viejo preceptor. Difcilmente habra podido Keridil censurarle. Estuvo a punto de sonreirle a Fenar, pero lo pens mejor; en el estado en que se hallaban sus nervios, el joven habra probablemente interpretado la sonrisa como seal de proteccin. Esto depende enteramente de vuestra voluntad, Alto Margrave dijo. S... La cara de Fenar se seren. S, desde luego. Yo necesitar a dos de mis Hermanas a mi lado declar quejumbrosa Ilyaya Kimi. Si tengo que soportar otro largo ritual, necesitar su apoyo, en el sentido literal de la palabra. Nunca haba pensado que tendra que someterme a tan duras

pruebas a mis aos. De los tres, pens Keridil, la Matriarca era la nica que pareca capaz de aceptar con tranquilidad esta extraordinaria y terrible situacin. Estaba haciendo historia, pero se comportaba como si estuviese cumpliendo meramente uno ms de los tediosos deberes cotidianos de su cargo. Keridil la envidi; tanto si su sereno pragmatismo se deba a confianza en s misma como si era fruto de la senilidad, era un sentimiento que le habra gustado compartir. Guardndose sus pensamientos, asinti con la cabeza. Dos de mis Iniciados custodiarn a nuestra prisionera; pero aparte de ellos, solamente a mi consorte pedir que me acompae. Ilyaya se estaba ajustando el velo con breves e impacientes movimientos de las manos. Y qu dices de esa muchacha, Sumo Iniciado? De nuestra prisionera? Frunci los labios. Parece que ninguna presa ha cado en nuestra trampa. Empiezo a preguntarme si el demonio del Caos no habr decidido que la prudencia es la parte mejor del valor, y ha abandonado a la joven. Estaban caminando a lo largo de un estrecho tnel sin el menor adorno, excavado en un lado del volcn. Eran precedidos y seguidos por Guardianes con antorchas y flotaba un dbil olor a azufre en el aire viciado. Keridil pens unos momentos antes de responder a la punzante pregunta de la Matriarca. No, seora. Vendr, estoy seguro de ello. Conoca lo bastante a Tarod para no haber vacilado en su conviccin de que la trampa funcionara. Antes de que empezase el Cnclave, pidi que le dejasen solo unos minutos y, escoltado a otra de las al parecer innumerables habitaciones y cmaras vacas que eran como celdas de colmena en la montaa (y cuya funcin no poda siquiera imaginar), borr de su mente todo pensamiento extrao y, despus de una breve Oracin y Exhortacin, emple la tcnica de escrutar la mente que haba aprendido haca tiempo como nuevo Iniciado, en un intento de descubrir el paradero de Tarod. No encontr nada, pero el hecho de que fuese imposible descubrir a su enemigo era, pens, un

augurio favorable. Si Tarod trataba de llegar a la Isla Blanca y rescatar a Cyllan, el secreto sera su arma mejor; y aunque no poda localizarle por medios mgicos, Keridil senta en lo ms hondo de su ser que estaba cerca. Ilyaya Kimi sorbi por la nariz. Y si no viene? Si no viene, su destino, todos nuestros destinos, dejarn de estar en nuestras manos. El Alto Margrave se estremeci y se esforz intilmente en dis imularlo. Sigo diciendo que esa muchacha habra tenido que ser ejecutada sin tantos subterfugios dijo. Poda hacerse en unos minutos y ahora tendramos un motivo menos de preocupacin. Pero no se me hizo caso. Esta vez, la furiosa mirada que dirigi a Keridil tena, adems del antiguo resentimiento, una nueva y ms personal expresin de antipata, y Keridil tuvo que resistir la tentacin de sugerir que, si el Alto Margrave insista tanto en ello, tal vez querra empuar un cuchillo o una espada y mostrar el valor de sus convicciones cortando l mismo el cuello a Cyllan. Ahora les resultaba fcil a sus compaeros lamentarse y criticar, pens irritado; Ilyaya Kimi dudaba de su buen criterio en el asunto de la captura de Tarod, y Fenar, de su prudencia al permitir que Cyllan viviese para servir de cebo contra su adversario. Pero haba tomado su decisin y no se dejara influir por argumentos formulados desde la relativa comodidad de las posiciones de los otros. No eran las manos de ellos las que tenan que abrir el cofre y levantar la caja; no eran los hombros de ellos los que tenan que cargar con toda la responsabilidad de llamar a los Seores Blancos al mundo. Si se negaba a seguirles la corriente, esta autonoma era lo menos que podan otorgarle a cambio de llevar aquella carga. Un rectngulo ms claro apareci delante de ellos, indicando que se acercaban al final del tnel. Al salir al flanco gigantesco del volcn, Keridil vio que el sol se haba puesto, dejando solamente un ltimo y plido resplandor en el cielo. El crepsculo borr todo color de las caras desnudas de las rocas, y los Guardianes, con sus pieles y sus vestiduras blancas, parecan

grandes mariposas fantsticas en la penumbra. El velo de Ilyaya brillaba con una misteriosa radiacin interior propia; la diadema de Fenar tena un brillo nacarado, y por un instante, percibi Keridil algo malsano en aquella escena, casi como de podredumbre. Expuls rpidamente el pensamiento de su mente, consciente de que era poco menos que blasfemo. Fueron conducidos a largo del estrecho sendero por el que haban venido desde la gran escalera a la cmara del Cnclave, y el resto del grupo les esperaba al final del parapeto. Sashka vio a Keridil y no pidi permiso a nadie para correr a abrazarle. No dijo nada (algo en la cara de l le deca que era mejor guardar silencio), pero le asi con firmeza la mano y ambos caminaron juntos hacia la escalera. Los otros saludaron a sus compaeros con entusiasmo; todos menos Cyllan, que permaneca detrs del grupo entre dos altos y delgados Guardianes. Slo una vez capt Keridil su mirada, y palideci ante el odio fro y controlado que arda en sus ojos ambarinos. Sashka le estrech los dedos. Se ha terminado? murmur. El asinti con la cabeza. Se ha terminado.No necesit decirle cul haba sido la decisin, y oy que ella respiraba hondo. Entonces dijo Sashka: Y ahora? Me dejarn ir contigo? Keridil estuvo mirando al frente, hacia el lugar donde la monstruosa escalera segua subiendo por el flanco de la montaa. El cielo era casi negro, pero todava poda distinguir el amenazador pico truncado del antiguo crter en la cima del volcn. Subiran aquellos terribles escalones, seguiran subiendo, y cuando al fin llegasen a lo ms alto, slo el propio Santuario se levantara ante ellos. Ahora mir a Sashka, buscando en su cara seales de miedo y no encontr ninguna. Con ella a su lado, no se sentira tan espantosamente solo. Te dejarn dijo. Es decir.., si t lo quieres. Ella casi le compadeci por ser tan ingenuo como para pensar que no aprovechara la vertiginosa ocasin. Ella, Sashka Veyyil, sera testigo de la apertura del cofre, y cuando los historiadores escribiesen sus relatos de esa noche trascendental, su nombre

aparecera inscrito junto al de Keridil, como consorte del Sumo Iniciado que haba llamado a Aeoris al mundo. Estrech su mano con ms fuerza entre las suyas y le dirigi una de aquellas dulces sonrisas con que se apoderaba siempre de su voluntad. Claro que quiero, amor mo dijo suavemente. Nada me privara ahora de estar a tu lado! Cyllan suba, con un Iniciado delante de ella y otro detrs, privndola de toda posibilidad de huida, pero era incapaz de prestar atencin a todo lo que no fuese la enorme e interminable escalera. Pareca que haba estado subiendo durante horas, significando cada escaln una tensin que haca protestar a sus msculos, y su mente estaba aturdida con el incesante y duro esfuerzo. Keridil iba en cabeza, flanqueado por dos de los zombies vestidos de blanco, una mini escolta, pues pareca que solamente unos pocos y cuidadosamente elegidos, fuese cual fuere su jerarqua, estaban autorizados a llegar a la cima de la montaa. Detrs de l iba el Alto Margrave y, despus, la Matriarca, ahora transportada en un extrao silln tallado por otros dos Guardianes. Las antorchas brillaban como pequeos ojos salvajes, una serpiente de luces reptando arriba y arriba en la noche, empequeecida por aquel pico amenazador. Y qu pasara cuando llegasen al Santuario? Haba dejado de rezar para que Tarod no viniese a ella, pues el miedo que empez a corroerla cuando salieron de la cmara se haba apoderado ahora de ella con tal fuerza que no poda luchar contra l. Estaba demasiado sola, demasiado perdida y demasiado amenazada para no ansiar su presencia, pues nadie ms poda ayudarla. Y si llegaba demasiado tarde (ni por un instante pens que no vendra) ella estara muerta, y su alma, infiel al Orden y al Caos, estara condenada para siempre. Tan absorta estaba en sus tristes pensamientos que no se dio cuenta de que la comitiva se haba detenido hasta que choc con el Guardin que la preceda. Cyllan pestae y mir hacia arriba. El cono del volcn, que antes le pareci tan lejano que era como irreal, se alzaba ahora terriblemente prximo delante de ella. Poda ver el crter como una boca enorme, de locura,

bordeada de mellados dientes que dijrase que trataban de devorar el cielo; poda ver la fea cicatriz de una fisura donde milenios atrs la lava haba surgido como un ro de fuego del corazn de la tierra, y las rocas haban sido deformadas, rasgadas, retorcidas y fundidas por un calor y una presin inverosmiles. Era algo prehistrico, salvaje, una aberracin, y su miedo empez a transformarse en vrtigo palpitante. Pareca que estaban esperando alguna seal y, efectivamente, lleg al cabo de un largo rato. Un cuerno sonando en algn lugar prximo al corazn del propio crter, amplificado por las gigantescas paredes de roca que resonaban como la llamada de algn ciudadano sobrenatural de un mundo fantasma. El sonido vibr y vibr, hasta que al fin se disip sobre el mar y fue engullido por la noche, y al extinguirse el ltimo eco, el grupo se puso de nuevo en movimiento, lentamente y con ms resolucin que antes. Adelante, arriba.., y termin la gigantesca escalera. La puerta estaba tallada en la cara rocosa del crter; una puerta sencilla y cuadrada, con un macizo dintel sostenido por jambas perfectamente angulares. En el centro exacto del dintel haba sido tallado un dibujo y rellenado de oro: un ojo abierto de cuyo iris emanaba un rayo. Era el signo supremo del Orden, el sello del propio Aeoris, y marcaba la entrada al corazn del crter y al Santuario. Los dos Guardianes que iban en cabeza con Keridil se apartaron a un lado y tomaron nuevas posiciones, uno a cada lado de la enorme puerta. Sus compaeros se reunieron con ellos y las figuras vestidas de blanco formaron una rgida guardia de honor en la entrada. Keridil se dio cuenta de que aquellos hombres extraos no seguiran adelante. Desde ahora, l y sus compaeros estaran solos. Mir al frente y vio un tnel que era como un abismo, extendindose a lo lejos, iluminado por un dbil y mate resplandor que pareca brotar de la roca misma. Entonces oy movimiento a su lado: el Alto Margrave y la Matriarca, que se haba apeado de la improvisada litera, avanzaron hasta su altura. Keridil trag saliva, respir hondo y mir al ms prximo de los tiesos Guardianes; y con lo que poda ser (a menos que le

engaase su imaginacin) la sombra de una sonrisa, el hombre alz la mano derecha e hizo la Seal de Aeoris. Era la seal para emprender la ltima etapa de su viaje ritual, y Keridil saba que no poda demorarse por ms tiempo. Cruz el portal abierto como unas fauces, oy a Fenar e Ilyaya a un paso detrs de l y reprimi el sbito miedo que amenazaba con apoderarse de l. Haba que hacerlo, se hara. Apretando el paso al dominar su resolucin a su miedo, Keridil se adentr en la sima. La grieta que haca milenios se abri en el lado del volcn por una erupcin de lava, y que ahora formaba la nica entrada al antiguo crter, no era un pasadizo largo. Atravesaba directamente el cono, siguiendo un camino extraamente recto, y al cabo de slo unos minutos, vio Keridil un punto de luz al frente. No pudo identificar su origen, aunque el instinto y el conocimiento de las tradiciones populares le impulsaron a adivinarlo, y la aprensin le hizo un nudo en la garganta. Un breve trecho ms y... El abismo se abri bruscamente y salieron a una ancha cornisa que dominaba una vista impresionante por su misma sencillez. A su alrededor, se elevaban las paredes del crter en grandes murallas, llenas de hoyos y melladuras y creando una terrible sensacin de vrtigo. Tal vez a doscientos o trescientos pies, el fondo de piedra pmez y basalto se confunda en increbles dibujos y era iluminado por la dbil radiacin nocturna que descenda del despejado cielo. En el centro de la taza haba un solo y gigantesco bloque de piedra volcnica que alguna mano muerta haca tiempo tall en un cubo perfecto, para formar un altar, y all, el punto de luz que observ Keridil desde el tnel se manifestaba como un cliz de oro en el que arda una llama blanca, eterna y nunca vacilante. Saba que esta lmpara votiva brillaba desde que Aeoris y sus hermanos haban dejado su impresionante regalo al mundo; era misin de los Guardianes mantenerla viva, y nunca dejaron de hacerlo. Y delante del cliz, resplandeciendo de un modo cegador bajo su luz, haba un sencillo cofre, no mayor que el puo de un hombre, hecho tambin de oro macizo. El cofre de Aeoris..

Fenar Alacar hizo la seal con atemorizada y torpe precipitacin, mientras la Matriarca se llevaba un borde del velo a los labios y lo besaba, murmurando una oracin. Keridil no podra expresar los sentimientos que le produca su primera visin del Santuario: temor, s, y miedo y reverencia, pero tambin un sentido del destino que era imp osible traducir en palabras, pero que le haca olvidar todo lo que no fuese el breve ritual, y su culminacin, que haba que practicar. Desde la cornisa, un sendero empinado pero practicable serpenteaba hasta el fondo del crter, y el Sumo Iniciado se volvi a sus acompaantes. Los que quieran presenciar de cerca el ritual pueden venir conmigo al Santuario dijo pausadamente. Pero si alguno de vosotros prefiere quedarse aqu y observarlo desde lejos, est en perfecta libertad de hacerlo. Sus palabras fueron recibidas en silencio. Aunque tuvo la impresin de que uno o dos de los del grupo se sentan inquietos, nadie quera ser el primero en echarse atrs. Solamente Cyllan pareca imperturbable, custodiada por dos de los Iniciados de Keridil; su mirada, cuando l fij de mala gana la suya en ella, era vaca e inexpresiva. Muy bien. Slo pido que todos guardis silencio hasta que el rito haya terminado. Y despus de inclinarse brevemente ante Fenar y ante Ilyaya, empez a descender hacia el fondo del crter. Ms all de la pared del volcn, los Guardianes que escoltaron al triunvirato y a sus acompaantes permanecan an en dos rgidas filas en el portal. Haban conducido hasta all a las personas a su cargo, pero las leyes dictadas siglos atrs para este acontecimiento les prohiban ir ms lejos. Su deber era ahora esperar, y lo cumpliran con el mismo estoicismo impasible con que iniciaban cada tarea. Si sentan curiosidad o aprensin por lo que poda ocurrir antes de que se hiciese de da, no lo delataban sus expresiones remotas. Un ligero movimiento en la sombra, unos minutos despus de que el ltimo de la comitiva desapareciera en la oscuridad del tnel, hizo que los dos Guardianes ms alejados de la puerta

volviesen sorprendidos la cabeza. Ambas lunas se elevaban ahora, iluminando la titnica escalera que descenda por la falda de la montaa, y en el primer escaln percibieron una presencia alarmante. Sus compaeros sintieron la perturbacin psquica un instante ms tarde, pero antes de que cualquiera de los Guardianes pudiese reaccionar o desafiar al intruso, el aire tembl delante de ellos como agitado por una mano invisible, y una figura, recortada por la luz de la luna sobre el teln de fondo de la escalera, se plant ante ellos. Los Guardianes se movieron al unsono para cerrarle el paso, conservando todava su perfecta formacin. Los que no tienen autorizacin no pueden poner pie en la Isla. El tono del que habl era seco, pero haba una pizca de turbacin en su voz. El intruso ri por lo bajo y algo brill sbitamente en su mano izquierda. Uno que no est autorizado lo ha hecho ya. Aprtense los Guardianes. Tocar sus mentes era un juego de nios, una burla del prestigio en que eran mantenidos. Siglos de aislamiento, sin disturbios en su fortaleza, hicieron que los Guardianes sobreestimasen su invulnerabilidad; las dotes ocultas que haban posedo antao pero nunca neces itaron se atrofiaron al crecer su confianza, y para una mente como la de Tarod no representaban el menor obstculo. Los Guardianes se apartarn a un lado. Esta vez las palabras fueron una orden sibilina y las figuras vestidas de blanco retrocedieron al dar el intruso un paso adelante y des-pus otro. Mir sucesivamente aquellos rostros plidos y, poco a poco, como nios hipnotizados, volvieron los Guardianes a su anterior posicin, formando de nuevo la doble guardia de honor sin saber por qu. El desconocido esper hasta que la formacin estuvo completa. Despus pas tranquilamente entre ellos y se adentr en el enorme peasco en direccin al crter. Las palabras iniciales del ritual fueron, para Cyllan, como una sentencia de muerte. No quera escuchar, pero un terrible

fatalismo haca que se concentrase en la figura envuelta en dorados ropajes del Sumo Iniciado, que pronunciaba una solemne plegaria a los dioses, mientras, detrs de l, la Matriarca y el Alto Margrave se arrodillaban, reverentes, ante el Santuario del Cofre. Su ltima esperanza se haba extinguido, y lament amargamente no haberse arrojado al vaco al llegar a lo alto de la escalera o, tal vez an mejor, lanzarse al mar desde la cubierta de la Barca Blanca antes de que sta llegase a su fatdico destino. Ahora era ya demasiado tarde. Deba vivir esta pesadilla y enfrentarse a su suerte lo mejor que pudiese. Tarod haba fracasado en su intento de encontrarla; no poda ponerse en contacto con l; solamente poda rogar, y no a los Dioses Blancos, que de alguna manera sobreviviese l a la locura desatada en su contra. A pesar del fro nocturno, predominaba en el crter una atmsfera sofocante, que se haca ms intensamente claustrofbica a cada momento. Era como la tensin creciente que precede a las tormentas; la impresin de que algo se acerca, acechando ms all del horizonte y aproximndose, concentrando febrilmente su poder antes de que el primer estampido de un trueno estalle para romper la calma asfixiante y antinatural. Keridil habl, suplicando a Aeoris que le perdonase lo que iba a hacer, acompaado por la salmodia de Fenar Alacar y de Ilyaya Kimi, que unieron sus voces a la suya; pero sus palabras carecan de resonancia, absorbidas, o as lo pareca, por el aire denso, antes de que pudiesen tomar forma. Cyllan mir temerosamente a los otros testigos, que formaban un semicrculo irregular a respetuosa distancia del triunvirato que oficiaba en el altar. El anciano erudito, Isyn, que estiraba la cabeza para or las frases rituales; dos Hermanas que, cubrindose la cara con el velo, murmuraban oraciones en voz baja, y en el lugar ms apartado de ella, la graciosa figura de Sashka, cuyos ojos ardan febrilmente, resplan-deciente el semblante de satisfaccin y orgullo. En ella, pens Cyllan, estaba el colmo de la traicin..., el corazn voluble y codicioso cuyo egosmo haba provocado todo esto. De pronto, se hizo un profundo silencio; Keridil haba terminado

su oracin. Fenar e Ilyaya levantaron la cabeza, y el Sumo Iniciado se adelant, de manera que la luz que irradiaba el sagrado cliz cay sobre l, haciendo que su ropaje y su diadema de oro brillasen como el fuego, proyectando un vivo halo alrededor de sus rubios cabellos. Cyllan oy que alguien (pens que deba ser Sashka) jadeaba con ansia mal disimulada, y entonces levant Keridil ambas manos para empezar la Exhortacin al ser Supremo, las ltimas palabras que pronunciara antes de levantar la tapa del cofre de oro. El Sumo Iniciado echo la cabeza atrs para mirar al cielo.., y se detuvo, interrumpido su movimiento como si una daga le hubiese atravesado el corazn. Todos oyeron su brusca e involuntaria aspiracin, y entonces se volvi, mirando, ms all de los reunidos, hacia la grieta de la pared rocosa. Cyllan comprendi que hubiese debido verlo antes de leer la confirmacin en el semblante de Keridil. All, en la cornisa que dominaba el fondo del crter, una figura solitaria les estaba contemplando. Descalzo, vistiendo solamente camisa y pantaln negros, secados por el viento los revueltos cabellos pegados en mechones por la sal, nada tena de la magnificencia de su enemigo, pero irradiaba un poder tranquilo y letal que haca que el esplendor ceremonial de Keridil pareciese una ridcula parodia. Entre un silencio de pasmo, el Sumo Iniciado dio un paso adelante. Su mano derecha busc instintivamente una espada que no llevaba, pero fue el nico que se movi mientras Tarod cruzaba la cornisa y empezaba a bajar por el sendero. Lleg al suelo del crter y, por un largo momento, los dos adversarios se miraron desde lejos, mientras mil emociones se pintaban en el semb lante de Keridil. Despus, Tarod se acerc despacio. Cyllan sinti que los dos Iniciados que estaban a su lado la agarraban sbita y dolorosamente de los brazos y que, al acercarse l, tiraban rudamente de ella hacia atrs para apartarla. Tarod se detuvo. Por un instante, sus ojos verdes brillaron iracundos; despus volvi a mirar al Sumo Iniciado. Di a tus Adeptos que tengan las manos quietas, Keridil. No quiero hacer dao a nadie.

Cmo has podido...? empez a decir Keridil, pero se interrumpi. Los cmo y porqu haba podido Tarod engaar o eludir a los Guardianes para llegar al crter sin ser descubierto eran irrelevantes; estaba aqu, y eso era lo nico que importaba. Pero, aunque plane este momento, la manera en que Tarod lleg haba trastornado la maniobra de Keridil y le haba pillado desprevenido. No saba qu hacer... Advirtiendo el desconcierto de Keridil, Tarod se volvi y se dirigi al lugar donde estaba Cyllan, sujetada por los guardias; stos, sin una orden directa de Keridil, se sentan indecisos y teman al hombre que estaba ante ellos. Tarod tom las muecas de Cyllan, ella sinti un ligero cosquilleo y las cuerdas se soltaron y cayeron serpenteando al suelo, antes de que l se llevase sus manos a los labios y besase los dedos en un breve pero significativo ademn. Al levantar l de nuevo la cabeza, Cyllan vio, por encima de su hombro, que Sashka les estaba mirando fijamente. La expresin helada de su rostro lo confirmaba todo: odio, celos ciegos, ira, la comprensin final de que haba perdido todo dominio sobre Tarod y la rotunda negativa a aceptar que tal cosa pudiese ser verdad. Con su sencillo homenaje a Cyllan, Tarod le haba descargado un rudo golpe, y su orgullo no poda soportarlo. Al volverse Tarod hacia los otros, sigui mirndole, dispuesta al parecer a despellejarle con las uas, llevada de su furor; pero l mir a travs de ella como si no existiese y sus ojos se fijaron en Keridil. Ya no hay ningn motivo para las contiendas dijo. Y es innecesario lo que el Cnclave ha resuelto hacer. Keridil palideci. Cmo te atreves a decir que puedes impedirlo? Por los dioses que te cre arrogante, pero no hasta este punto! Se haba recobrado de la primera impresin causada por la aparicin de Tarod, y recuperaba su confianza. Ahora no estamos en el Castillo. Este es el lugar sagrado de Aeoris, la invulnerable fortaleza del Orden; no tienes aqu ningn poder, aunque te hayas dejado engaar por tus funestos amos! Tarod sacudi la cabeza y sonri dbilmente. Pareca cansado,

pens Cyllan; cansado, agotado y turbado. No me he dejado engaar, Keridil Toln respondi, y has interpretado mal lo que quise decirte. No he venido a desafiarte. Keridil entrecerr los ojos. Portas el anillo del Caos y esperas que te crea? S dijo Tarod. Mir otro momento al Sumo Iniciado, como tratando de calcular si intervendra o no. Despus sac lentamente del dedo el anillo de plata y, sostenindolo en la palma de la mano, se volvi hacia Fenar Alacar, que le miraba fijamente y como hipnotizado. Era la primera vez que el joven Alto Margrave vea al demonio del Caos, de quien haba odo tantas horripilantes historias, y cuando su mirada se encontr con la de Tarod, palideci visiblemente. Este dio dos pasos en su direccin y, entonces, para disgusto y asombro de Fenar y de Keridil, se inclin ceremoniosamente y con la ms exquisita cortesa. Alto Margrave, juro que te ser fiel y leal, y doy mi palabra de que te servir en nombre de Aeoris. Hizo la Seal y se irgui, sbitamente intensa la mirada. He sido acusado de muchos delitos, Alto Margrave, y en algunos casos fui culpable; en otros muchos, no. Por encima de todo, nunca vacil en mi fidelidad a nuestros dioses, los Seores del Orden. No sirvo al Caos; renuncio a l y lo rechazo, como hice desde el da de mi iniciacin. Y entrego esta piedra como prueba de mi buena fe. Fenar Alacar, desorbitados los ojos, se ech atrs como si Tarod tuviese un Warp en su mano. Tarod vacil y cerr de nuevo los dedos sobre la piedra. S, Seor; es una joya maligna, no lo niego. Pero, digan lo que hayan dicho de m, no quiero traer de nuevo el Caos a este mundo. He visto ya la locura que el simple miedo al Caos ha provocado en todas partes, y si la resolucin del Cnclave es ejecutada y estalla un conflicto entre el Orden y el Caos, esta locura puede terminar en una destruccin a gran escala. Ya se ha hecho bastante dao. Yo tengo la manera de destruir esta piedra ponindola en manos del propio Aeoris, y pido que interrumpas este rito y me permitas cumplir mi promesa. Lo - cura? La voz de Fenar recalc la segunda slaba, y

su rostro enrojeci, furioso. T hablas de locura, pero la nica que veo es la que t has ocasionado... y sigues tratando de ocasionar con tus mentiras! Si crees que unas pocas palabras bien escogidas pueden apartarnos de nuestro justo y sagrado deber..., te equivocas, demonio! Te equivocas! Se pas la lengua por los labios y mir a sus compaeros para que confirmasen lo que acababa de decir. La expresin de Keridil era indescifrable, pero la Matriarca asinti con la cabeza para animarle. Llegas demasiado tarde para poner en prctica tus artimaas, criatura del Caos dijo Ilyaya Kimi a Tarod, con voz venenosa. T has sido la fuente de muchos males en este mundo, pero no toleramos ms! Aeoris volver, te destruir y, cuando lo haga, descubriremos a todos los que has apartado del camino recto, y sern castigados! No quedar nadie de tu maldita raza para continuar tu trabajo! Tarod tuvo una sbita y terrible visin interior del concepto que tena la Matriarca del juicio de los dioses. Cmo puedes decir que Aeoris castigar a su propio pueblo cuando su nico pecado ha sido el miedo? pregunt. No ha cometido ningn delito! Fenar, cuya confianza creca por momentos, dijo desdeosamente: Ya! Y los ojos de Ilyaya brillaron framente. Ha habido pecado dijo, implacable. Hemos visto su corrupcin en toda la Tierra, y hemos visto los laudables esfuerzos que se han realizado para castigar a los culpables..., pero esto no es bastante! Debe ser totalmente expiado, y cuanto ms grave es el pecado cometido, mayor debe ser la expiacin. Tarod la mir, horrorizado, y record las tremendas injusticias que haba presenciado durante su viaje: los campos incendiados, los animales sacrificados, las parodias de juicios que enviaban a inocentes a la muerte. Y la Matriarca hablaba de laudables esfuerzos... Dijo, con voz velada por la emocin: Es absurdo recurrir a semejante salvajismo! La piedra puede ser simplemente destruida. No ves que es lo ms prudente? Si seguimos as, habr derramamiento de sangre y

una miseria inimaginable. Puede ser evitado! Aeoris exigir el pago dijo obstinadamente Ilyaya. Y nosotros, que somos sus elegidos, seremos los instrumentos de su justicia y de su misericordia. Misericordia? dijo Tarod, plido el semblante. S, misericordia. Pareci escupirle esta palabra. Aquellos que tengan el alma pura nada tienen que temer, pues, por mucho que sufran en la prueba, nada les faltar. Era un dogma ciego; la Matriarca no haca ms que repetir una cancin carente de sentido, y sin embargo, pens Tarod, ninguna razn la sacara de sus trece. En cuanto a Penar Alacar, tal vez poda esperar algo mejor de un joven arrogante e inexperto que gustaba por primera vez las delicias del poder; pero la negativa del Alto Margrave a escuchar pareca frustrar las esperanzas de Tarod. Iba a pedirle por ltima vez que considerase lo que tena que decir, cuando otra voz habl duramente detrs de l. Keridil! El conoca demasiado bien aquel tono. Miente y trata de cegarnos, como ya han visto el Alto Margrave y la seora Matriarca. Mtale ahora. Mndale a Aeoris, y veamos en qu paran sus protestas de fidelidad cuando se enfrente con el dios a quien dice adorar! Un impresionante silencio sigui al arrebato de Sashka, pero cuando todos se volvieron a mirar, Tarod vio un destello de aprobacin en los ojos de Ilyaya Kimi. La muchacha miraba fijamente a Tarod, irradiando aborrecimiento y rencor por todos sus poros, y antes de que Keridil pudiese reaccionar, Ilyaya Kimi dijo: Tu consorte habla cuando no le corresponde, Keridil, pero tiene razn en lo que dice. S, Keridil. Fenar Alacar estaba resuelto a no ser una excepcin. Tu dama est en lo cierto, y t mismo nos has advertido muchas veces de la duplicidad de ese demonio. Yo tambin digo: mtale. Tarod miraba despectivamente a Sashka. Haba esperado un mejor consejo de labios de la consorte del Sumo Iniciado dijo, casi cortsmente. Y, al menos para m, sus motivos son lamentablemente claros. Hizo una burlona

reverencia a la joven. Lamento, Sashka, haberte defraudado al no estrujarme las manos con angustia cuando me rechazaste. Sashka apret furiosamente los labios y sus mejillas enrojecieron; Tarod vio la rpida y afligida mirada que le dirigi Keridil y se dio cuenta de hasta qu punto haba logrado Sashka cegar a su nuevo amante sobre su verdadera naturaleza. Pareci que el Sumo Iniciado iba a soltar un exabrupto, pero Tarod se le adelant. Est bien. Mtame ahora, Keridil... o intntalo. Pero hay una alternativa, si lo que he dicho no puede conmoverte. Keridil le mir fijamente. No me conmueve. Y cualquier alternativa que puedas sugerir ser en vano. Aunque pidiese que se me permitiera exponer mi caso al propio Aeoris? El ligero fruncimiento que apareci en el rostro del Sumo Iniciado reanim la ltima esperanza que quedaba. La insensatez poda prevalecer entre sus semejantes, pero Keridil nunca se haba dejado influir por el puro dogmatismo, y pudo ver que el ofrecimiento de su adversario no daba lugar a engaos. Pero antes de que pudiese hablar, la Matriarca silb y dijo: El demonio tiene lengua de plata. Te aconsejo que no le hagas caso, Keridil. Debe morir. Con esto est dicho todo. Sashka sonri y Fenar Alacar asinti vigorosamente con la cabeza. Mtale. Keridil mir a la joven de cabellos castaos que estaba a su lado y vio en sus ojos una luz maligna que contena un claro mensaje. Merece ms que la muerte dijo ella. Pero la muerte es un principio. Y Keridil, aunque deseaba de todo corazn permanecer en la ignorancia, empez a comprender... Tarod les observaba a todos, paseando de uno a otro su mirada inquieta. Tena que ejercer un gran dominio sobre s mismo para guardar silencio pero saba que, si hablaba ahora, poda echar a perder su ltima y arriesgada oportunidad. El odio

que senta Keridil por l era intenso, pero la razn luchaba por encontrar un punto de apoyo contra los prejuicios del Sumo Iniciado. Y Tarod apostaba por la renuencia del que fuese su amigo a ser forzado a tomar una decisin que sera irrevocable. Animada por el silencio de Keridil, Sashka dijo sbitamente: Amor mo, si... Pero no sigui adelante, porque, para desconcierto suyo, Keridil la mir rpidamente, con ojos recelosos y enojados. No dijo, y levant amb as manos para detener las protestas de sus compaeros. No. Si Tarod quiere apelar al rbitro supremo, no denegar su peticin. Les mir sucesivamente, con ojos fros y desafiadores. No tengo autoridad para denegarla. Qu poder temporal puede negar a un hombre... y se humedeci los labios con la lengua, a cualquier hombre, sea cual fuere su naturaleza, el derecho a apelar directamente a los dioses que nos gobiernan a todos? Dirigi a Tarod una mirada recelosa y afligida. Irnicamente, parece que t y yo estamos de acuerdo al menos en una cosa: que es mejor evitar los sufrimientos intiles. Acepto tu peticin. Keridil... silb Sashka. Y la Matriarca enrojeci de rabia impotente. No sabes lo que dices, Keridil! Ese demonio te ha engaado antes de ahora y veo claramente que va a engaarte de nuevo. No puedes hacer eso. Lo prohbo! El Sumo Iniciado se volvi hacia ella. Algo se convirti en cenizas dentro de l, y su amargura, que todava no empezaba a comprender, trajo consigo la clera y un sentimiento de injusticia personal. No puedes prohibirlo, seora. Su tono era fro, triste. Es decir, a menos que quieras acercarte a la lmpara votiva y levantar con tus manos la tapa del cofre... O querrs hacerlo t, Alto Margrave...? No; ya me lo imaginaba. Esta responsabilidad es solamente ma, y si tengo que aceptarla, como la acepto, no admito interferencias. Sonri dbilmente, pero sin humor. Adems, creer que cualquier engao que intentase Tarod podra prevalecer sobre el poder de Aeoris sera una blasfemia. Ilyaya se qued boquiabierta y el Alto Margrave palideci.

Sashka se acerc a Keridil y alarg una mano como para tocarle el brazo, pero se contuvo. Keridil se enfrent a Tarod una vez ms. Te doy esta nica oportunidad, Tarod. No por ti, sino porque he visto lo que ocurre en la Tierra y quiero que termine. Espero... Vacil y sacudi la cabeza . No importa. Adelante. Haba estado a punto de decir: Espero que Aeoris te haga pagar tres veces el mal que has hecho, pero las palabras parecieron de pronto vacas, carentes de significado, y Keridil ya no estuvo seguro de su validez. No era el momento de examinar sus motivaciones subconscientes; lo nico que saba era que un objetivo que le pareca brillante se haba empaado y que, en el fondo, esto se deba a la duda. En los ojos de Sashka, al mirar a Tarod, haba una mezcla de odio y de deseo que confirmaba las ms recnditas sospechas del Sumo Iniciado; y la determinacin de sus semejantes de vengarse a cualquier precio y sin pensar en las consecuencias... Aprendi mucho durante el largo viaje hacia el sur, cruzando pueblos desolados, ciudades aterrorizadas y cultivos arruinados, y la leccin ms dura era la falibilidad del criterio humano y del suyo propio. Si no era demasiado tarde para restablecer el equilibrio, la historia le atribuira al menos este mrito. Dijo: Os pido silencio a todos, si alguien no est todava preparado, en su mente y en su corazn, para lo que se avecina, le exhorto a que se prepare ahora. Nadie dijo nada. Los dos Iniciados haban soltado a Cyllan, pero sta no se movi. Tarod permaneci inmvil, con el anillo de plata y su piedra letal brillando sobre las palmas de sus manos juntas, y Keridil volvi la espalda a la asamblea y camin, con la lenta deliberacin del que duda de sus propias fuerzas, en direccin al altar votivo en el centro del gran crter. La luz del cliz que arda eternamente se derram sobre l y a su alrededor proyectando una sombra grotesca. Durante dos o tres minutos, permaneci Keridil con la cabeza inclinada. La llegada de Tarod interrumpi la Exhortacin al Ser Supremo, ltimo rito que, segn la tradicin, deba cumplir antes de tocar el cofre. Keridil haba

aprendido de memoria las palabras ceremoniales, las largas y complicadas frases... y de pronto pens: Al diablo con la tradicin! Brevemente y en silencio, sus labios formaron las palabras de una oracin muy ntima. Despus extendi ambas manos y apoy los dedos sobre el resplandeciente cofre. Estaba fro y al mismo tiempo caliente; una sensacin que su tacto no poda asimilar y que desafiaba toda descripcin. Ninguna mano humana lo haba tocado desde el da en que el propio Aeoris lo haba puesto bajo la custodia del primer Sumo Iniciado. Apret los dedos sobre la superficie de oro y levant la tapa. Captulo decimotercero En lo alto, en el crculo de cielo visible, se apagaron las estrellas. Las imponentes paredes del crter del volcn perdieron su color y su aspecto, pasando del castao de sangre largo tiempo seca al gris y a una total ausencia de matiz, como si algo las privase de sus pigmentos, de su solidez, de su propia existencia. Las figuras agrupadas alrededor del altar parecieron perder su realidad, convirtindose en fantsticas imgenes bidimensionales sin la menor apariencia de vida. Solamente Keridil, ahora envuelto en un halo brillante, era real; Keridil y la cegadora radiacin que haba empezado a brotar del cofre abierto, una luz que lo eclipsaba todo a su paso, cobrando fuerza, intensidad, y tomando lentamente forma. Un sonido como de alas gigantescas al cerrarse, un ruido ms all del trueno, ms all de cuanto poda concebir la imaginacin, retumb en los odos de los hipnotizados observadores, y despus se oyeron unas pisadas lentas que resonaron terriblemente acompasadas, como si un monstruoso caballo sobrenatural trajese hacia ellos un jinete innominable, galopando entre dimensiones y amenazando con irrumpir en un mundo demasiado pequeo para l. Las dos Hermanas que haban acompaado a Ilyaya Kimi cayeron de rodillas sobre el polvo del crter; una de ellas grit, pero su voz no fue ms que un dbil gemido en aquel enorme estruendo.

La brillante luz que sala del cofre se intensific, lati, se intensific de nuevo hasta que nadie pudo soportar mirarla; nadie, salvo Tarod. Incluso el Sumo Iniciado retrocedi ante aquella radiacin, como si amenazase con quemarle los ojos en las cuencas, y levant las manos para protegerse, mientras, detrs de l, sus compaeros se volvan y se cubran la cara. Solamente Tarod permaneci inmvil, con templando fijamente el brillo increble que se extenda sobre el cofre. Y solamente Tarod pudo dar pleno testimonio de la manifestacin cuando sta se produjo. El imponente ruido ces de pronto. Durante un momento reson en el crter; despus se extingui y rein un silencio impresionante, roto solamente por una ltima e increblemente pura nota que tambin acab desvanecindose. La luz blanca segua ardiendo, pero sus bordes adquiran el color del oro y, en su centro, se estaba formando una cara, soberbia, sabia, bella. Entonces, la esfera de radiacin pareci elevarse sobre la piedra del altar; hubo un instante de absoluto silencio. Un solo rayo blanco brot del ncleo de aquella luz en silenciosa gloria y la gran piedra se parti por la mitad. Durante un momento, incluso Tarod qued cegado; despus se aclar su visin y pudo ver la piedra una vez ms. El cofre y el cliz votivo haban desaparecido. El altar estaba partido en dos mitades perfectas... y ante l se hallaba Aeoris. El ms grande de los Seores del Orden haba querido tomar la forma de un alto y apuesto guerrero. Sus vestiduras eran sencillas: un jubn y unos pantalones blancos y, sobre ellos, una ligera capa tambin blanca que le llegaba casi hasta los pies. Una simple diadema de oro cea los largos y blancos cabellos que enmarcaban una cara enrgica, impasible, severa. Habra parecido humano de no haber sido por los ojos. Estos no tenan pupila ni iris, sino que las profundas cuencas estaban llenas de una luz pulstil y dorada. Keridil hinc una rodilla, inclinando la cabeza casi hasta el suelo en la actitud elemental de obediencia. Tarod vio que todos los que se hallaban a su alrededor seguan su ejemplo; incluso Cyllan, aturdida y pasmada como estaba por la implacable aura

que irradiaba, tanto fsica como astralmente, la figura del Seor Blanco, cay de rodillas, temerosa y temblando, sobre el polvo del crter. Tambin Tarod hubiese debido arrodillarse (ste era el dios a quien haba venerado durante toda su vida, el ser sobrenatural, el juez supremo de todos, en y ms all del mundo), pero no poda hacerlo. Por mucho que lo exigiese su razn y su deber, no poda realizar aquella accin... y no saba por qu. En vez de esto, permaneci solo e inmvil de cara a Aeoris. El Seor Blanco avanz hasta que la luz que brillaba a su alrededor envolvi tambin la figura inclinada del Sumo Iniciado. Alarg un brazo y su mano derecha se apoy en la frente de Keridil. Tarod vio el estremecimiento que sacuda a Keridil y oy sus palabras en voz baja: Mi Seor Aeoris... Me has llamado, Sumo Iniciado, y aqu estoy. Aeoris levant la cabeza y observ la escena. La terrible e indefinible mirada que pareca ciega y, sin embargo, vea mucho ms all de las dimensiones fsicas, se pos un momento en la cara de Tarod y, despus, en el anillo que ste tena en la mano. Su aura apag el dbil brillo de la piedra del Caos, pero Tarod sinti que la gema lata clida contra su palma. Keridil habl de nuevo, esta vez ms claramente, y haba verdadero miedo en su voz. Mi Seor Aeoris, te pido perdn si he pecado o mostrado prisa o imprudencia en mi juicio. Creo, todos creemos, que solamente tu justicia y tu misericordia pueden salvar a nuestra tierra de la negra amenaza del Caos. Haciendo acopio de valor, se atrevi a levantar la mirada. Hicimos todo lo que pudimos, y fracasamos. Aeoris estaba todava mirando la gema. Sus ojos eran fros, remotos; tena los labios apretados en una dura lnea. No hiciste mal en llamarme dijo. S que el mal anda suelto una vez ms en este mundo, y debe ser eliminado.Los ojos de oro centellearon. Y veo delante de m la quintaesencia de este mal.

Tarod respir hondo. Tena seca la garganta y le costaba hablar; pero se oblig a romper el silencio. Mi Seor, tienes ante ti a un fiel y leal adorador del Orden que fue tu don ms grande a este mundo. Acudo humildemente ante ti para poner esta piedra del Caos en tus manos, de manera que nunca pueda volver a ensuciar o amenazar nuestra tierra. Sinti un amargo regusto en su boca. Haban sonado a falsas sus palabras? Seguramente no poda ser; ste era el objetivo por el que haba luchado desde el da en que comprendi la naturaleza de la piedra del Caos... Un fiel adorador que no se arrodilla ante su dios? La voz de Aeoris era dura, cortante, irritada, casi con un matiz de malhumor. Me presento ante ti como soy, mi Seor, para que puedas verme mejor. No una cosa del Caos, sino un verdadero seguidor de Aeoris. S, as te veo mejor. El dios no sonri, no cedi en su rigidez. Veo el gusano de la corrupcin, el violador de mis leyes, una amenaza a mi gobierno. No hay lugar en el mundo, ni en la otra vida, para un ser semejante. Has pecado. Y no habr misericordia para aquellos que pecan contra m y contra mi Orden! Cyllan levant vivamente la cabeza, plido el semblante, y grit: No! Tarod no es malo! Seor Aeoris, te suplico que le otorgues... Silencio!La palabra produjo el impacto de un viento glido y Cyllan retrocedi aterrorizada. La mirada del Dios Blanco se fij en ella con desprecio. No escuchar las splicas de los perversos. Pecasteis contra mi ley y no habr perdn. Estis condenados. Mi Seor, te suplico por misericordia que me escuches! Tarod dio un paso al frente y los ojos vacos del dios se volvieron a l. No pido nada para m; aunque podra tratar de limpiar la mancha de mi naturaleza, no puedo negar lo que soy. Pero te ruego que te muestres clemente con Cyllan. Su nico delito ha sido caer bajo mi influencia.

Aeoris le interrumpi: Eso es ya un delito. La muchacha pec y el pecado ser casti gado. Mi palabra es ley: la declaro culpable y ser aniquilada. Tarod contrajo los msculos de la mandbula. No hay lugar para la misericordia en tu gobierno, mi Seor? TE atreves a interrogarme? tron Aeoris . Yo soy el Orden, y el Orden es supremo! He dictado las leyes de este mundo, y los que las vulneren conocern mi clera! Baj la voz, pero su tono fue todava ms amenazador. Muchos se han desviado del camino. Tendrn que rendir cuentas, y los pecadores sabrn lo que es temer a su Seor y sufrir su venganza. Empez a avanzar lentamente hacia Tarod y las acurrucadas figuras que le rodeaban retrocedieron temero sas . La misericordia del Orden es la justicia, y es justo castigar a los que han delinquido. Eso es todo! Tarod sinti como si una capa de hielo se estuviese formando alrededor de su corazn, endurecindose y apretndolo. Dnde estaban la clemencia, la templanza, la mano tendida de la bondad que le haban enseado a esperar del ms grande de los dioses? En vez de esto, se enfrentaba a un implacable y cruel vengador; el que no cumpliese al pie de la letra las leyes de Aeoris sera destruido por ste; y no poda haber compromiso. El Seor Blanco se haba detenido a pocos pasos de Tarod y ahora extendi la mano derecha con ademn autoritario. Tomar esta joya maligna dijo friamente. La destruir. Cuando haya sido destruida, el poder de los que tratan de oponerse al Orden quedar anulado y nuestro gobierno volver a ser absoluto. T y tu amante aceptaris la aniquilacin total como justo castigo, y en-tonces mis hermanos y yo podremos empezar la obra de retribucin y la restauracin de la justicia en toda la Tierra. Retribucin y restauracin de la justicia... Los dedos de Tarod se cerraron convulsivamente sobre el anillo de plata. No haba justicia en el plan de Aeoris... Atormentara a todos los que se hubiesen apartado de su recto camino, sin que le importasen los sufrimientos y las calamidades que infligira. Despus de esta

horrible revelacin, Tarod record vivamente su propia analoga sobre los insectos pisoteados por los guerreros; pero esto era peor, pues la crueldad sera calculada y deliberada. Si era sta la justicia del Orden, pens amarga y furiosa-mente Tarod, no quera saber nada de l. Podramos desafiar su dominio... La idea brot espontneamente en su cerebro, y la piedra del Caos lati de nuevo en sus manos. Apart el concepto de su mente, dicindose que era demasiado tarde. Si haba llegado hasta tan lejos, no poda ahora volver atrs. Tena que haber una manera de quebrantar la rigidez del Seor Blanco, de apelar a su misericordia. Mir de nuevo a Aeoris, que continuaba con la mano extendida para tomar el anillo, y su esperanza se desvaneci. El dios nunca cedera, nunca perdonara. Aplastara los ltimos vestigios del Caos en el mundo y, entonces, nada podra levantarse contra l o reducir su influencia. El reino del Orden sera absoluto, y creara un terrible desequilibrio que empujara al mundo, no por un brillante camino de paz y de armona, sino por la oscura, triste e inevitable senda de la entro-pa y de la muerte. Record, aunque haba estado luchando por mantener a raya la memoria, el Sueo-encuentro con Yandros mientras dorma en la posada de Shu-Nhadek. Has visto injusticias, fanatismo, persecuciones, asesinatos, todo perpetrado en nombre del Orden, haba dicho Yandros. Ahora, con la fra mirada del Seor Blanco echando chispas delante de l, Tarod no poda negar la verdad de aquellas palabras. Ponte a merced de Aeoris, haba dicho Yandros, y donde eran siete, sern seis. Desequilibrio... La comprensin de este concepto sacudi de raz su conciencia y le horroriz. El Caos desencadenado era la insensatez suprema; pero, en el otro extremo del espectro, no amenazaba ser lo mismo el Orden sin control? Como hombre, Tarod haba adorado a Aeoris, amado este mundo, credo que el Orden tena que ser supremo. Pero ahora ya no poda pensar como hombre. Haba ms, mucho ms: una experiencia y una sabidura inhumanas que le adver-tan las consecuencias de dejar que la balanza se desequilibrase irremediablemente. El da debe ser contrarrestado

por la noche; el calor, por el fro, el amor por el odio.., y los Siete deben ser contrarrestados por los Siete. Tus caminos predilectos estn volviendo al rido polvo del que nacieron. Era como si Yandros estuviese a su lado y le hablase en voz alta, y aunque haba odo haca tiempo estas palabras y las haba rechazado, Tarod las recordaba ahora con terrible claridad. Sin el Caos, no puede haber verdadero Orden... La cosa haba ido demasiado lejos. Tena que haber un equilibrio, pues sin una fuerza que amortiguase la otra, el mundo se derrumbara al fin en una destruccin total. Yandros tena razn. Estoy esperando. La voz de Aeoris interrumpi sus desordenados pensamientos y Tarod sinti una involuntaria oleada de odio y desprecio por el Seor Blanco. La refren y se pas la lengua por los secos labios. Por qu vacilas, gusano de corrupcin? La voz del dios era desafiadoramente burlona. Temes, al fin, el castigo que te mereces? Bien que puedes temerlo! Tarod sinti que Cyllan se agitaba temerosa a su lado. Alarg un brazo, le asi la mano y se sinti desgarrado por un terrible dolor. Haba estado dispuesto a sacrificarlo todo por ella. Pero el sacrificio que estaba a punto de hacer era ms grande de lo que jams haba soado; pues les separara con ms seguridad de lo que poda hacer la propia muerte. El la perdera para siempre..., pero los dos seguiran viviendo con el eterno conocimiento de aquella prdida. La mir y supo que tena que ser. Por el mundo que amaba, por la vida misma. Dame la joya, demonio del Caos. La cara de Aeoris se estaba nublando con la clera del que se siente frustrado. Tarod le mir. Afloj los dedos, de manera que brill el anillo con su clara gema, luchando contra el brillo del aura del Seor Blanco. Entonces, sonri despacio y framente, y dijo con suave malevolencia: Creo que no lo har.

Qu Tarod

es esto? ri

tron por

la

voz lo

de

Aeoris. bajo.

Te has cegado, Aeoris del Orden. Has reinado durante tanto tiempo que te has olvidado de lo que es una oposicin. Creo que ha llegado el momento de que aprendas la leccin! En la periferia de su visin, vio que Keridil se pona en pie. La cara del Sumo Iniciado era la viva imagen del terror, al decirle su intuicin lo que estaba a punto de ocurrir; ms all, la Matriarca y el Alto Margrave miraban sin comprender. Tarod levant la mano izquierda que sostena el anillo; aplic la piedra sobre su corazn y vio que la confianza arrogante de Aeoris era sustituida por el asombro... y entonces se encendieron dentro de l las primeras llamas del poder. Conoca la puerta y saba lo que haba detrs de ella. A lo largo de todos los aos en este mundo, haba atrancado aquella puerta, dejando fuera el conocimiento y los recuerdos a los que conduca cerrando las fuerzas titnicas, sin nombre, sin edad, aunque gritaban pidiendo su liberacin. Pero, no ms. Tarod sinti, en su mente, en su alma, que se levantaba la tranca. El no era humano, nunca lo haba sido, y haba llegado la hora de arrojar la mscara de humanidad que haba llevado demasiado tiempo... Un grito que podra ser la ltima protesta de un ser falible, mo r-tal, brot de su garganta al abrirse de golpe la puerta que le haba separado de su herencia, y el poder estall en su interior, como haba entrado antao en erupcin el volcn donde se hallaban. Un viento aullador y gemebundo sopl sobre el crter, el suelo rocoso se estreme ci y salt, lanzando despatarrada a la horrorizada compaa en un revoltijo de miembros, y una luz tan negra como era blanca el aura de Aeoris eman de la alta y lgubre figura de Tarod. Ya no era un ser humano; la salvaje melena agitada por el viento azotaba una cara blanca en la que cada hueso pareca afilado como una navaja, y los ojos ardan en sus oscuras cuencas como llamas esmeralda, iluminados por una alegra loca, infernal. Negros zarcillos humeaban alrededor de su cuerpo, formando una terrible capa que le envolva todo

salvo una mano esqueltica, y sus labios se contrajeron en una sonrisa gemela a la de Yandros, esencia del Caos encarnado. En alguna parte, a un mundo de distancia, Ilyaya Kimi empez a gemir, a una escala aguda y doliente, subiendo y bajando. Fenar Alacar, presa de nuseas de ciego terror, se acurruc a su lado. Otros se taparon los odos y se cubrieron las caras. Cyllan, que fue arrojada a un lado por la fuerza monstruosa emanada de Tarod, slo poda mirar, como un animal atrapado e hipnotizado, a aquel hombre, a aquel ser al que haba amado, al amenazar la comprensin con destruirle la mente. Se enfrent con Yandros, pero Yandros slo poda manifestar una fraccin de su verdadero ser. Lo que presenciaba ahora era el Caos en su totalidad triunfal, y el Caos tena una belleza y una perfeccin malignas que 1e provocaban orgullo, gozo, desesperacin y un furioso deseo debatindose en su mente. Amain el viento y se hizo un silencio espantoso. Pero dur slo un momento, hasta que un grave y furioso latido, casi en el lmite del discernimiento de los mortales, empez a sonar debajo de las rocas del crter, en el corazn de la montaa. El anillo empez a vibrar al mismo ritmo en la mano izquierda de Tarod, cobrando fuerza a cada pulsacin, y la luz de la piedra empez a desafiar al aura del Seor Blanco. Y poco a poco, gradualmente, el anillo fue cambiando. La intrincada base de plata desapareci, dejando solamente la piedra-alma, flotando sin soporte sobre el corazn de Tarod. Y entonces tambin la piedra perdi su solidez y pareci confundirse con los zarcillos humeantes que envolvan la figura de Tarod. Punzantes puntos de luz irradiaron de ella al comps de los inexorables latidos y, de pronto, la joya dej de existir y, en su lugar, palpitando como un corazn monstruoso, apareci una estrella de siete puntas..., el emblema del Caos. Tarod levant la cabeza y seal el cuerpo reluciente de Aeoris, plantado ante l. Cuando habl, su voz era un murmullo cambiante y sibilante que extraa su propia esencia de dimensiones incomprensibles. Me conoces, Aeoris del Orden? Los ojos de Aeoris pasaron del oro fundido al fuego blanco, pe-

netrando el aura negra de Tarod. Te conozco, Caos. Y te destruir! Si puedes, Seor Blanco. Si puedes! Aeoris levant una mano, y un solo rayo cay en el suelo del crter a los pies de Tarod, partiendo la roca y fundindola en una forma nueva y torturada. El Dios Blanco sonri. Si puedo? Su voz era burlona. Alardeas mucho, criatura del Caos, si presumes de desafiarme! Soy el Seor de la Vida y de la Muerte. Yo y mis hermanos somos los NICOS dueos de las fuerzas que rigen este mundo. Su tono se hizo ms duro. Te atreves a desafiar al reino de la Vida y de la Muerte, el rgimen de los Seores del Tiempo y el Espacio, de la Tierra y el Aire, del Fuego y el Agua? Mientras hablaba Aeoris, nombrando los atributos de los siete Dioses Blancos, seis columnas iridiscentes se alzaron a su espalda en perfecta simetra. Se volvieron, giraron, despidiendo destellos sus facetas; despus se concretaron en seis figuras humanas sorprendentemente bellas, de cabellos blancos y ojos de oro, llevando cada cual una pesada espada, y todos parecan hermanos gemelos de Aeoris. Los Seores del Orden, al unsono, sonrieron compasivamente a su adversario y levantaron las espadas, con suave y amplio movimiento, para reflejar sus propias auras en un solo y deslumbrante centelleo de pura luz. Tarod levant la cara al mellado crculo de cielo, y la estrella de siete puntas lati de nuevo en su corazn. En lo alto, en el negro vaco, naci un punto luminoso de la total oscuridad: un ojo nico, blanco y centelleante, en el centro del firmamento. Y tambin l empez a latir con el mismo ritmo primordial, hasta que las dos fras estrellas vibraron con una sola y terrible armona. Mucho tiempo atrs, pareca ahora, y muy lejos, en el Saln de Mrmol del subterrneo del Castillo de la Pennsula de la Estrella, Tarod haba desterrado del mundo a Yandros. Slo l haba tenido entonces poder para frustrar al Caos, y ahora era tambin el nico que lo tena para revocar aquella decisin y romper la barrera que impeda al Seor de las Tinieblas volver para desafiar a su antiguo enemigo.

Donde eran siete, sern seis... Las palabras de Yandros resonaron de nuevo en la mente de Tarod, que esboz una antigua, sabia y afectuosa sonrisa. Haba pasado el tiempo de las dudas. Se despoj de su humanidad, dej caer la mscara y revel lo que haba debajo; acept la verdad de lo que era. Los Seores del Caos volveran a ser siete y, despus de los largos siglos de espera, reivindicaran su lugar en el mundo. Mir a Aeoris y a las seis resplandecientes figuras que le flanqueaban, y habl suavemente pero con helado orgullo. Parece que has olvidado, mi Seor de la Vida y de la Muerte, que t y cada uno de tus hermanos tenis uno que os hace sombra en el reino del Caos. Recorri lentamente con la mirada las seis figuras que acompaaban a Aeoris . Me pregunto cul de esos grandes prncipes se hace llamar Seor del Tiempo. Me gustara conocer a mi gemelo blanco. Los ojos de Aeoris centellearon ferozmente. Te atreves a burlarte de los dioses que te otorgaron tu miserable vida... Los dioses del Orden no me otorgaron nada! le interrumpi Tarod con voz cortante. Hay otro Seor de la Vida y de la Muerte, Aeoris; otro que viene ahora a desafiarte. Y es a l a quien debo fidelidad. Levant de nuevo la cabeza, mirando a travs de la oscuridad la amenazadora y pulstil estrella blanca, all en lo alto. Despus sonri y pronunci suavemente una sola palabra. La palabra fue, al mismo tiempo, una aceptacin y una llamada, y rompi los hilos de la telaraa que haba separado durante siglos a dos mundos. Yandros. Durante un tiempo que ningn observador humano se habra atrevido a calcular, rein el silencio, el silencio sofocante y opresivo que aflige a los elementos momentos antes de desencadenarse una tormenta. Son una risa malfica en el crter, que rebot en las paredes de roca y reson insidiosamente en la concavidad. El espacio libre al lado de Tarod pareci convertirse, momentneamente, en un vaco total; l volvi la cabeza... y la lgubre figura de Yandros se irgui en

el lugar donde haba estado el vaco. El gran Seor del Caos tom forma humana. Cabellos de oro, largos y revueltos, caan sobre sus hombros; el color de sus ojos cambiaba una y otra vez, y sus facciones perfectas se endurecan y tomaban un aspecto preternatural bajo la temblorosa e irisada luz de su propia aura. Mi hermano del Tiempo. Has aprendido... y vuelves a estar entero. Una oleada de fraternidad, de alegra, de afecto, de conocimiento compartido, acompa al mudo pensamiento, y esta vez lo recibi Tarod de buen grado y le invadi una sensacin de triunfo. Sonri con exquisita comprensin. Estoy entero, Yandros. Y he vuelto al lugar que me corresponde por derecho. Yandros mir al rgido e inmvil Aeoris y se pas la punta de la lengua por los labios como un animal de rapia contemplando su presa. Y t... Yo te saludo, viejo amigo dijo suavemente. Haca mucho tiempo que no nos veamos. Aeoris frunci fieramente el entrecejo. Y pasar mucho ms hasta que volvamos a vernos, demonio, porque te enviar a un lugar del que nunca volvers! Yandros sonri. Tal vez. Pero si quieres ajustarme las cuentas, Aeoris, tienes que contar tambin con mis hermanos.Levant una mano con tranquilo ademn. Con el Caos est el Fuego. Un ruido como de una pesada puerta al cerrarse destruy el ritmo profundo que segua latiendo bajo tierra. Otro personaje apareci a la izquierda de Yandros; viva imagen del orgullo, del desdn, de un veneno increble. Yandros sonri de nuevo. Con el Caos est el Agua. Esta vez, un silbido como un estertor de moribundo. El cuarto Seor de las Tinieblas surgi delante de la pared ms lejana del crter. Sus cabellos eran de color de la hierba podrida, y sus ojos, de loco; no hizo ningn movimiento. Con el Caos est el Aire. El suelo de roca se, movi de nuevo. Algo sali de una fisura que momentos antes no exista; un personaje de cabellos

blancos y cara de ave de rapia. Con el Caos est la Tierra. Otro ser, sorprendentemente parecido a Yandros; su tranquila y apacible sonrisa no enga a nadie. Con el Caos est el Espacio. El sptimo... Un ruido sordo, como el redoble de un tambor, apag todos los otros sonidos durante un instante, y cuando Tarod volvi la cabeza, vio, sobre una cornisa delante de la boca del tnel del crter, una sombra ms negra que cualquier negrura, recortndose sobre la roca. Yandros junt las manos, cruzando los dedos, y los contempl. La Vida y la Muerte dijo. El Fuego y el Agua y el Aire y la Tierra y el Espacio. Mir oblicuamente a Tarod. Y el Tiempo. Despus volvi de nuevo la mirada a su adversario, una mirada llena de veneno. Desafanos, viejo amigo... o vete al infierno! Mientras tomaban forma los Seores del Caos, igualndose a sus colegas y enemigos, Aeoris haba permanecido inmvil, contemplando la roca veteada bajo sus pies. Pero al or el reto de Yandros, levant la cabeza y sus ojos brillaron con una fuerza capaz de destruir soles. Te compadezco dijo reflexivamente. Compadezco tu orgullo y tu arrogancia que te obligan a levantarte contra el poder leg-timo del Orden. No aceptars ahora la supremaca de mi reino y me prestars acatamiento? Si lo hicieses, podra mostrarme compasivo con esos pobres y desgraciados mortales que se dejaron engaar por tus falsas promesas. Yandros se ech a rer, y su risa cay como veneno, fundiendo la roca sobre la que se hallaba. El Orden no cambia, el Orden no puede cambiar. Hermanos mos, nuestro antiguo adversario se alza ante nosotros y quiere que entremos en razn. Qu sabe el Caos de la razn? Las carcajadas sacudieron el crter; un gran pedazo de piedra se desprendi de lo alto del cono y se hizo aicos contra la espalda de Yandros. Este mir los trozos, y se desintegraron y convirtieron en polvo. Despus sonri a Tarod. Es la hora dijo.

Cyllan no saba si alguien ms conservaba an el conocimiento. Haba observado la aparicin de los seis Seores del Caos con un espanto que la prepar para las ms fuertes impresiones; despus de aquella experiencia, nada poda ya aterrorizarla. Pero oy retumbar un trueno a lo lejos, heraldo de una tormenta que se acercaba a la isla y, despus, un fino y agudo alarido que le hel la sangre. Un Warp..., la manifestacin del Caos... Sinti el amargor de la bilis en su garganta, y la reprimi. Por encima del lejano aullido del Warp, se elevaba otro sonido, chocando con la voz de la tormenta y contrarrestndola. Una sola nota, pura y penetrante, vibrando con una armona increble: los Seores del Orden hacan uso de todo su poder para responder al desafo del Caos. Sinti que la tierra se estremeca debajo de sus pies con el estallido de unas fuerzas a las que apenas poda contener. Y en medio de la blica cacofona, oy una voz argentina, espantosa en su malignidad, que gritaba dominando aquel estruendo: LES DESTRUIREMOS! Su forma era una estrella y sus dimensiones abarcaban un universo. Gritando con la fuerza que brotaba del horno encendido en su interior, se volvi y gir en redondo, arrojando fuertes rayos carmeses contra los afilados cometas de luz que surgan de la oscuridad para atacarle. A su lado, una estrella estall en un furioso infierno; carmes a travs de amarillo, a travs de blanco, a travs de azul; tentculos que se extendan en el vaco para atrapar a los blancos cometas-espadas que apuntaban a su corazn. Debajo de l, se abra un vaco negro que se tragaba los sonoros rayos mortales; un fuego iridiscente choc contra la negrura y se retorci, gimiendo, sobre s mismo. Un nuevo sol cobr vida casi al alcance de su mano. Dorado, resplandeciente, Orden encarnado, devorando la oscuridad que le rodeaba. Grit una orden, y creaciones negras y amorfas de pesadilla zigzaguearon y giraron, saliendo de ninguna parte, para atacar y devorar aquel oro brillante. El sol parpade, vacil, hizo acopio de su menguante fuerza para lanzar un ltimo grito de desafo.., y muri. Sonaron voces de triunfo, ahogadas por un puro rayo de energa; algo se acerc a su espalda, y se volvi,

lanz un rayo roj contra su ncleo, destrozando, destruyendo. El Caos sali furiosamente del infinito para aniquilar los restos que seguan luchando de su enemigo quebrantado, y se ech a rer y su risa reson en grandes paredes invisibles. Esta batalla era ms antigua que la forma, ms antigua que el tiempo; nunca se resolvi en victoria o en derrota, pero el gozo del conflicto primigenio era suficiente. Mir las caras contradas en muecas de malicia o de triunfo o de dolor o las tres cosas a la vez; retumbaban sonidos ms all de los umbrales de lo soportable, manos que se cerraban y araaban como garras, y todos los recuerdos, las experiencias, el conocimiento y la comprensin del ms viejo de todos los conflictos, eran como sangre fresca en sus venas, nueva adrenalina, un poder que nunca podra ser aplastado, sino que vivira, por maltrecho y magullado que estuviese, para luchar una y otra vez. Una luz dorada resplandeci ante l, pero ya no poda deslumbrarle, y las risas que saludaban cada victoria se mezclaban en una interminable y estridente cacofona. Sinti otras presencias que tocaban y se fundan con su ser, y percibi la proximidad del ms grande de sus hermanos y la satisfaccin que arda en el corazn de aquel ser. Se estn retirando..., han sido derrotados... Hemos triunfado, hermano mo del Caos, hemos triunfado! Oy el grito gemebundo de la amarga derrota, sinti el escozor de la vergenza de los antiguos adversarios al retirarse, con su luz brillando ahora triste, pobre imitacin de su vieja gloria. Se reuni con los seores sus hermanos para formar la implacable oscuridad que les empujaba atrs, quebrantado y roto su dominio, comprimidos y auna-dos dentro de un anillo pulstil de poder que ya no tenan fuerza para romper. El cielo se oscureci, pasando por el prpura hasta el negro... Era el fin... Unas imgenes pasaron como sueos medio olvidados por su conciencia, y al principio no pudo asimilarlas ni comprender su significacin. Roca desnuda; formas retorcidas que se encogan y lloraban y rezaban; un altar hecho pedazos... Una risa reson

en su mente al disponerse sus hermanos a descargar el golpe final... Su voz vibr a travs de las dimensiones, rompiendo el lazo entre los siete Seores del Caos, y sinti su sobresalto al proyectar toda su fuerza de voluntad contra su intento. Las dos moles chocaron y una sacudida titnica le lanz, con la fuerza de un martillazo, devolvindolo al mundo de los mortales que haba dejado atrs. Sinti sbitas y violentas contracciones de la carne, de la sangre y de los huesos, al tomar nuevamente forma mortal su conciencia; sinti que su cuerpo se torca y retorca, que volaban rocas debajo de l, que paredes enormes se derrumbaban y caan del cielo. Arriba y a su alrededor, oy el aullido insensato del Warp, y este sonido se hinch y se extendi en su mente, hasta que otras voces, millones de voces, pero esta vez humanas, se unieron a la cacofona. Era como si su ser abarcase todo el mundo. Rugan mares en sus materias, y el bramido de oleadas monstruosas, elevado a frenes por las fuerzas combatientes del Caos y del Orden, eran los latidos de su propio pulso. Montaas se sacudieron y partieron en sus huesos, abriendo grietas de una milla de anchura, que se extendan en la tierra y engullan cuanto encontraban a su paso; vio pueblos aplastados y borrados de la faz del mundo por macizas paredes mviles de rocas. Vendavales que eran su aliento soplaban fuera de control, arrasando bosques, destruyendo cosechas, dejando slo devastacin detrs de s. Y sobre todo aquel estruendo, llegaba todava una masa de voces humanas, un gemido incesante que se clavaba en l y le desgarraba y atormentaba con su terror y su dolor; era un grito de auxilio desesperado. Hombre, demonio y dios se encontraron y fundieron en la mente de Tarod, y cay de rodillas sobre el suelo del crter, mientras la fuerza liberada amenazaba con arrastrarle. Tena que detener aquello; tena que dominarlo, hacerlo volver atrs, o destruira el mundo... Hizo acopio de voluntad y sinti que las fuerzas desencadenadas se rebelaban contra l. Firmemente, aunque saba que estaba en el lmite de su resistencia, orden al mar

embravecido, a la tierra que se agitaba y a la tormenta que ruga, que se calmasen; tomando sobre l toda su furia, rechazndola, tirando de ella , sujetndola, aplacndola... No poda hacerlo! El poder era demasiado grande y no poda absorberlo, no lograba superar al dolor y a la destruccin que se arrojaban sobre l como una ola gigantesca. El Solo no tena fuerza suficiente; aqulla le destruira. Slo tena una esperanza. Grit sobre todo el mundo, a travs de las dimensiones, buscndole: esto no puede ser! Aydame! En su mente, la estrella de siete puntas brill en la oscuridad, y sinti la presencia de sus hermanos. Sus mentes se fundieron con la de l; lentamente, empez a calmarse la locura, la furia de los elementos. Su sangre circul ms despacio, las montaas dejaron de temblar; el llanto y las voces suplicantes callaron al fin, se extinguieron, se extinguieron... Sobre la taza del viejo crter, el Warp aull una vez y dej de existir, y la conciencia de Tarod volvi a su forma fsica, mortal. Le dio vueltas la cabeza y luch por respirar; casi sin darse cuenta de lo que haca, aturdido por la terrible contradiccin entre su verdadero yo y los recuerdos mortales que le asaltaban, se puso en pie tambalendose y pudo al fin abrir los ojos. El crter era un erial destrozado. Enormes trozos de roca haban sido arrancados de las paredes y desparramados por el suelo; se abrieron grandes grietas en el cono de la montaa; la cara norte del volcn se haba hendido, vuelta al cielo indiferente como la boca abierta de un cadver. Aeoris y sus hermanos se fueron. Yandros y los suyos no se vean por ninguna parte. Los nicos testigos de su regreso eran un pequeo grupo de figuras humanas falibles y lamentables que haban sobrevivido de alguna manera a aquella locura y estaban ahora acurrucadas al amparo de la piedra rota del altar. Uno a uno, levantaron la cabeza y le miraron fijamente, como las reses que sienten, sin comprenderlo del todo, que ha llegado la hora de la matanza. Sin embargo haba una, solamente una, que no pareca presa de aquel miedo insensato. Los ojos esmeralda de Tarod recorrieron el grupo y la vieron. Ella se puso en pie, vacilante

pero resuelta, y su mirada ambarina se cruz con la de l, buscando la humanidad que saba que se esconda detrs de la imagen del Caos. El no habra sabido decir lo que vea ella, pero haba en su semblante un dolor y un amor que le volvi a la humanidad que haba abandonado. Ella dijo, con voz temblorosa: Tarod El no pudo pronunciar su nombre; los recuerdos le dolan como una cuchillada. En vez de aquello, dio un paso en su direccin, sabiendo que no se atrevera a tocarla, que el abismo abierto entre los dos era inconmensurable. Al fin dijo, con aquella voz que ella conoca tan bien: Hemos triunfado. El Orden ha sido derrotado... Se pregunt por qu este triunfo no significaba nada para l. Tarod! La comprensin quebrant su aplomo, pero, a pesar de lo que saba, no pudo evitar avanzar tambalendose en su direccin, tendidas las manos como en ademn de splica. Detrs de ella, alguien se movi. Tarod no reaccion inmediatamente; estaba demasiado absorto en Cyllan y en su mudo dolor. Solamente cuando unos cabellos castaos rojizos brillaron bajo la fra luz que vena de lo alto y una figura se interpuso entre l y Cyllan, se dio cuenta de lo que iba a ocurrir, pero entonces era ya demasiado tarde para intervenir. Sashka estaba gritando obscenidades inarticuladas que brotaban de su garganta y de sus labios como si estuviese poseda por la corrupcin final. Cyllan, sobresaltada, gir en redondo y trat de defenderse, pero el cuchillo que empuaba la otra joven descenda ya sobre ella. Tarod no tena idea de dnde habra encontrado Sashka el arma, pero esto era irrelevante; la tena, y los celos y la furia que hicieron presa en ella se multiplicaron con el terror y un afn insensato de venganza. Cyllan chill al ver bajar la hoja resplandeciente contra su cuerpo indefenso, un juramento de vaquera que remiti a Tarod, confuso, a otros y perdidos das..., y entonces el cuchillo raj el brazo levantado, haciendo brotar la primera sangre del sacrificio, antes de que la hoja se clavase en la carne y en el corazn.

No volvi a gritar, sino que se llev el brazo herido al pecho y cerr los dedos sobre la empuadura de la daga que sobresala horriblemente de entre las costillas. Su tosca camisa se ti de brillante carmes, la joven cay de rodillas, tosiendo, y se velaron sus ojos. Durante un instante, su mirada ambarina se fij en la de Tarod en lo que pareca una ltima y desesperada splica. Despus vomit sangre que se derram sobre su barbilla, cay de lado sobre el duro suelo de piedra y sus ojos miraron a la nada. Se hizo un silencio total. Tarod permaneci rgido, contemplando el cadver de Cyllan, desprovista su cara de toda expresin. Sashka se ech atrs, torciendo la boca en una mueca espasmdica de estremecido placer. Los otros miraban fijamente, como ovejas hipnotizadas..., hasta que Keridil rompi el hechizo. Se puso en pie, movindose como un viejo lisiado, y avanz dos pasos, tambalendose. Al principio pareci que se volvera hacia Sashka, y Tarod sinti que todo su cuerpo empezaba a temblar con una emo cin que no poda reprimir. Pero entonces Keridil se detuvo, mir hacia abajo y avanz de nuevo. Cay de rodillas al lado de Cyllan y le cubri la cara con ambas manos. La pequea parte del ser de Tarod que conservaba su humanidad advirti que el Sumo Inic iado estaba llorando. Los ojos verdes, insondables y llenos de una luz salvaje, levantaron la mirada desde el cuerpo acurrucado de Cyllan y la fijaron en la joven plantada a menos de siete pasos de distancia y que temblaba con una horrible mezcla de miedo y triunfo desafiador. Sashka recibi la mirada de Tarod; su actitud retadora se mantuvo solamente un instante, sustituida en seguida por una expresin de horror. No... Sus labios formaron la palabra, que poda ser de splica o de exhortacin; Tarod no lo saba ni le importaba. Dio un paso hacia ella, y ella abri mucho los ojos. Keridil... Se tambale hacia atrs, agitando una mano, buscando a tientas al Sumo Iniciado. Aydame, Keridil... Sus dedos encontraron el hombro de l, y Tarod vio que Keridil

retroceda bruscamente al sentir su contacto. Keridil! chill Sashka, y una espumilla salpic sus labios Detenle..., tienes que detenerle! Aydame, maldito seas!, haz algo! Keridil la mir fijamente con ojos totalmente desprovistos de expresin. Ella jadeaba ahora, incoherente, aterrorizada; pero l no hizo el menor movimiento para ayudarla. En vez de eso sacudi la cabeza, incapaz de comunicar lo que senta. Despus, con un estremecimiento que sacudi todo su cuerpo, se apart de ella y se volvi. Keridil... Esta vez, la voz de Sashka fue poco ms que un murmullo; estaba demasiado petrificada para moverse. Tarod empez a levantar la mano izquierda, lenta, firmemente, formando un smbolo con los dedos, y con este ademn resurgi el poder que haba aplastado a dioses, acrecentado por una aversin que trascenda toda limitacin humana. Acab de levantar la mano. Estir el brazo, pronunci una sola palabra en una lengua jams usada por el hombre. Sashka empez a gemir. Gimi mientras su esplndida cabellera rojiza se encoga como consumida por llamas invisibles y caa en mechones de su crneo. Levant las manos y se agarr la cabeza. Tarod esboz una sonrisa salvaje de placer, y la piel y la carne de las manos de ella perdieron su forma y empezaron a fundirse hasta las muecas dejando en su lugar unos huesos desnudos y blancos. Se toc la cara y grit, y el grito no fue ya de desafo, sino de puro pnico animal. Tarod murmur otra palabra y la cara de Sashka empez a desintegrarse, desprendindose las capas de piel y dejando al descubierto la carne viva y carmes, y tendones y msculos y venas quedaron expuestos a la espantada mirada de los reunidos. Alguien sinti nuseas y vomit; Tarod sonri. Al caer la joven de rodillas, se apoder de su mente, la estruj, extrajo de sus convulsas fibras todo el conocimiento de lo que les ocurra a la belleza y al poder que haba esgrimido como arma durante tanto tiempo. Sinti el odio que le profesaba ella, su deseo de l, retorcindose bajo su control; los convirti en miedo

rastrero y dej que su conciencia la agitase hasta que supo que la angustia y el terror haban devorado los ltimos vestigios de su cordura y nada poda sacar ya de su concha vaca. Keridil, arrodillado sobre la piedra desigual, contemplaba petrificado la escena, demasiado horrorizado para poder moverse o hablar. Tarod segua manteniendo su dolorosa presa sobre la gemebunda muchacha, pero la razn empezaba a luchar dentro de l para hacerse or. Nada ganara con prolongar el sufrimiento de Sashka; su venganza se haba cumplido, y ningn castigo podra devolver la vida a Cyllan... Su visin se nubl cuando las lgrimas anegaron sus ojos, un legado de mortalidad que le roa el alma, y habl por tercera vez. Sashka chill, slo una vez ms; despus su cuerpo se retorci y se derrumb sobre el suelo del crter, ennegrecindose, perdiendo su forma, desprendindose la carne de los huesos, oscurecindose stos, desintegrndose al extinguirse el ltimo eco de su grito con el cadver que segua encogindose. Un gusano blanco e hinchado serpente breve-mente sobre la roca fundida; Tarod le apunt con un dedo, y desapareci. Al perderse las ltimas huellas de Sashka en el infierno al que l la haba enviado, el hombre mortal que haba sido Tarod volvi penosamente a la superficie de la mente del Seor del Caos. Mir a Cyllan y se encontr de nuevo presa de un dolor que no poda mitigar; esto no se deba a la herencia del Caos, sino que era slo fruto de la humanidad que le haba enseado lo que era amar y ser amado. Keridil se estaba alejando. Haba abandonado toda pretensin de dignidad y se arrastraba sobre las manos y las rodillas para poner la mayor distancia posible entre l mismo y el lugar donde haba estado Sashka. Su horrible muerte qued grabada indeleblemente en su cerebro, pero todava no tena poder para afectarle; slo poda mirar fijamente, como hipnotizado, a su antao amigo y viejo adversario. Su respiracin era un estertor. Alrededor de ellos, otros se estaban levantando. Tarod los sinti, percibi el enloquecido terror de sus mentes al darse cuenta de lo que l haba hecho. Les odi a todos, y este odio poda obligarle a destruir de nuevo...

No. Eso no. No se merecan esta ciega represalia; daarles sin motivo le pondra a la altura de Aeoris. Alarg una mano y sinti que el poder creca en su interior. Ellos cayeron donde estaban, como rboles talados, sumergidos en un sueo instantneo, sin pesadillas ni recuerdos. Ahora, slo l y Keridil estaban despiertos y alerta. Tarod contempl la cara afligida del Sumo Iniciado y su aborrecimiento perdi toda significacin. De qu servira la venganza, si entre ellos yaca el cuerpo muerto del nico ser humano que importaba, cuya vida costaba el precio que l haba pagado? Se inclin sobre ella y la tom en brazos. Su sangre era clida y todava lquida, y le levant la cabeza, besando la cara manchada, queriendo que le respondiese. Pero ella no respondi. Ni siquiera el Caos poda resucitar a los muertos. Malditos seis...! murmur Tarod, con voz entrecortada Malditos seis todos! Capitulo decimocuarto Se enfrentaron a travs de un abismo mental. De alguna manera, Keridil haba encontrado fuerzas para ponerse en pie, aunque su cuerpo temblaba febrilmente y sus msculos faciales se contraan en incontrolables espasmos. Entre ellos, Cyllan era testimonio inmvil y mudo de la ltima venganza de Sashka. El cuchillo que emple haba sido el de Keridil; ste trat de impedir que lo agarrase, pero, en aquella confusin, ella le esquiv. Ahora Sashka se haba ido y l no poda soportar la idea de los tormentos que habra impuesto Tarod a su alma. Estaba muerta; esto era lo nico que podra saber jams. Y mientras su mente lloraba de dolor por ella, su corazn era desgarrado por la terrible leccin aprendida. Sashka le haba traicionado. Su amor haba significado menos para ella que la posibilidad de desfogar su odio implacable contra Cyllan y, a travs de Cyllan, contra Tarod. Keridil haba dudado de sus motivaciones desde haca algn tiempo, pero apart las dudas a un lado y se neg a enfrentarse con ellas hasta ese momento. Ahora, se senta avergonzado y defraudado. El conocimiento no poda matar su amor por ella; el recuerdo de su dulzura, de su cuerpo esbelto, de su belleza, le perseguan y continuaran persiguindole durante toda la vida; la

llorara como deben llorar los verdaderos amantes. Pero ahora saba cmo haba sido realmente ella. Y Tarod... Aunque pareciese extrao, saba Keridil que su amigo convertido en enemigo lloraba por su amada lo mismo que l, a pesar del hecho de que haba abandonado toda simulacin de mortalidad. Aunque, en realidad, siempre haba conocido a Cyllan como adversaria, no poda dejar de admirar la fidelidad y el valor y la firmeza que haba mostrado. Ella, mucho ms que Sashka, demostr que era digna del ser que la amaba, y esta certidumbre era como un vino amargo. Keridil lamentaba profundamente la muerte de Cyllan, aunque no saba cmo poda decrselo al ser que se le enfrentaba ahora y cmo poda esperar que creyese en sus palabras. Al fin levant la cabeza y dijo, tropezando con las palabras: Lo siento, no mereca morir. No... La voz era tan igual a la del Tarod que haba conocido en los viejos y perdidos tiempos, que su familiaridad hizo que Keridil se estremeciese. Sinti que las lgrimas suban a sus ojos, y no eran para Sashka, sino para algo ms profundo: una confianza, una hermandad, un algo que haba sido traicionado irremediablemente. Poco poda salvarse de esta pesadilla, pero quera intentarlo. Si no otra cosa, le quedaba un vestigio de dignidad. Conque has triunfado dijo. Ahora s al menos dnde estoy..., pero no te adorar, Tarod. Soy lo que soy, y esto nada puede cambiarlo. Levant la mirada. Creo que es una caracterstica que todava compartimos los dos. Un dolor sorprendentemente humano se pint en los ojos verdes de Tarod; despus sacudi la cabeza. El aura negra brillaba todava a su alrededor, su cara tena an pocos rasgos de humanidad; pero su parecido con el un da Iniciado del Crculo era tal que resultaba inquietante. No lo niego, Sumo Iniciado, no tengo ningn motivo para dudarlo. Keridil trag saliva. Sumo Iniciado? Me llamabas Keridil, en los viejos tiempos.

Los viejos tiempos quedaron atrs. Una luz nacarada brill en los ojos de Tarod. No podemos hacer que vuelvan. Keridil asinti con la cabeza. Habran podido ser mejores. Dioses, yo... Hizo una pausa y sonri, como excusndose. Tengo que andarme con cuidado. Ya no s a qu dioses tengo que invocar. Importa eso? La voz de Tarod era cruel. Tal vez no; no, cuando tanto se ha perdido. Vacil. Sent, o al menos cre sentir, algo de lo que ocurri cuando vosotros.., les vencisteis. Mucho de ello se habra podido evitar. Pestae, se mordi el labio. No es verdad? Tarod no respondi. Cerr los ojos, suspir, y el suspiro se convirti en un viento sibilante que sopl a travs del crter. En lo alto y a lo lejos, la estrella de siete puntas segua latiendo triunfal, pero la victoria era como polvo en su corazn. Necesitaba olvidar, pero no poda, no poda mientras sufriese el terrible conflicto entre la esencia del Caos que llevaba dentro y la humanidad que haba adoptado y que le retena con una presa ms fuerte de lo que crea posible. Aquella humanidad le impuls a impedir que Yandros destruyese del todo a las fuerzas del Orden y le llev a exponerse a su propia destruccin en un frentico esfuerzo de sujetar las fuerzas desencadenadas sobre el mu n-do impotente por los dioses en lucha. Sin embargo, no poda permanecer en este limbo entre los dos estados de ser; haba elegido un camino y era imposible volver atrs. Silenciosamente, form un nombre en su mente. El viento adquiri fuerza de vendaval; encima de ellos, en el cielo, la estrella de siete puntas se apag como si pasara una nube por delante de ella. Entonces se oy un sonido parecido al de una puerta al cerrarse suavemente y Yandros se plant al lado de Tarod. Sus ojos de mltiples colores estaban ms tranquilos que de costumbre. Hermano. Yandros apoy una mano en el hombro de Tarod. El mundo est ahora en calma, y el Orden ha sido vencido, aunque todava no destruido del todo.

Tarod le sonri, cansada pero afectuosamente. Y de nuevo estoy en deuda contigo, Yandros. Si no me hubieses prestado tu fuerza cuando te llam, no habra podido detener yo solo aquel alud. Yandros hizo un ademn de indiferencia. Por qu no habamos de responder? No estamos en guerra con la humanidad y, ciertamente, no queremos la destruccin de este mu n-do. Y este mundo est ahora bajo nuestra autoridad. Nuestros nicos enemigos son Aeoris y su estpida camada, y los mortales que han colaborado activamente con ellos contra nosotros. Su mirada se fij en Keridil y la boca perfecta y maliciosa se torci en una sonrisa que hizo que el Sumo Iniciado se echase atrs . Creo que te gustar ver que ellos tardan mucho en morir. Tarod mir framente a Keridil y dijo. No. No? dijo Yandros, repitiendo la palabra. Hermano mo, no te comprendo. La batalla ha terminado, y hemos vencido. El Orden puede ser aplastado por nuestros pies y no nos molestar de nuevo. Lo nico que nos falta es destruir a sus siervos, empezando por las alimaas como sa! y seal a Keridil. Tarod vacil y, despus, sacudi la cabeza. No dijo de nuevo y sonri tristemente a su hermano del Caos. Las barreras que le haban separado de Yandros durante tanto tiempo haban sido derribadas; ya no poda haber malentendidos entre ellos. Comet un gran error, Yandros dijo. Volv la cara a los mos, a mi propia naturaleza, y ca en la trampa de creer en la justicia ltima del Orden. Yandros torci los labios, pero antes de que pudiese hacer un comentario, Tarod prosigui: S lo que piensas; me avisaste antes de que me encarnase en este mundo, y desde entonces has tratado de advertirme. Me vera contaminado por aquellos entre los que tendra que moverme, y la pureza del Caos se diluira en el catecismo del Orden. Frunci los prpados. Tenas razn... y sin embargo

estabas equivocado. Qu quieres decirme? Yandros cambi un poco de posicin; el tono de su voz haba parecido reflexivamente divertido, y la roca de debajo de sus pies cambi de forma con inquietante brusquedad. S. Yo estaba contaminado, y sin embargo aprend lecciones que, sin los grilletes de la humanidad, no haba comprendido ja ms. Los ojos de Tarod se nublaron un momento. Hice que tuvisemos quiz la mayor ventaja que jams posemos sobre Aeoris y los suyos, Yandros. La ventaja de comprender, por experiencia, las esperanzas y los temores, y los ideales que afligen a los que no estn imbuidos de nuestra inmortalidad. Yandros mir reflexivamente a Keridil, que le estaba observando con incertidumbre. Se pas la lengua por los labios. Me intrigas. Cuando tratamos de infiltrarnos en la fortaleza de Aeoris, no me imagin que el exp erimento pudiese traer estas complicaciones. Yo tampoco. Pero tal vez no es posible, incluso para seres como nosotros, disfrazarnos de mortales y tomar forma y vida mortales, sin espigar algo de sus pensamientos y emociones. Emociones? dijo Yandros, arqueando las cejas. Tarod mir el cuerpo de Cyllan y sinti que algo se encoga en su interior. Emociones, s. Aunque no son exclusivas de la humanidad. El Seor del Caos asinti con una inclinacin de cabeza. Nos sirvi bien; te fue fiel. Es una lstima... Pareci arrebujarse en el brillo que le envolva y dio un rodeo al cadver para enfrentarse directamente a Keridil. Y t... Volvemos a encontrarnos, Sumo Iniciado del Crculo, y en mejores circunstancias.., al menos para nosotros. Qu tienes que decir, ahora que tus dioses han sido derrotados? Keridil no flaque. Una vez sinti miedo de Yandros, y saba que hacerle frente ahora era una locura; pero no pareci importarle. Se haba perdido tanto, haban cambiado tantas cosas... Si lo nico que le quedaba era su integridad, era lo menos que poda conservar. Serv al Orden durante toda mi vida, Yandros del Caos

dijo. Y por muchos que sean mis defectos, no soy hipcrita. Y no cambiar de seor para salvar la cabeza; ni para salvar mi alma, dicho sea de pasada. Te confesar, y tampoco me importa si me condeno por ello, que lo que pretenda hacer Aeoris repugnaba a mi conciencia y que... aadi, despus de vacilar un momento no lamento del todo lo que hizo Tarod. Pero eso no quiere decir que est dispuesto a renegar de todo aquello en lo que he credo y a adorar al Caos, simplemente porque el Caos ha triunfado. Mir a Tarod. Quisiera pensar que lo comprendes. As es como debe ser respondi suavemente Tarod, haciendo que Yandros le mirase sorprendido. Tena entre cerrados los ojos verdes, pero sonri al volverse a su herma no . Keridil Toln fue el primer amigo verdadero que tuve en este mundo. Me traicion, pero me traicion por lo que crea que era un principio noble. Creo que desde entonces ha aprendido mucho. Sobre todo, aprendi el significado del equilibrio, y si nosotros lo destruimos, echaremos a perder algo que podra ser inestimable. El equilibrio? pregunt amablemente Yandros. S. Tal vez recuerdes que t mismo lo dijiste. De qu sirve el Orden sin el Caos que desafe a su gobierno? Y a la inversa, qu nos espera si nada se opone a nuestros caminos? Mir al cielo vaco. Se haban puesto las dos lunas y la estrella de siete puntas ya no brillaba en lo alto. Slo haba oscuridad. Nos quedaremos estancados, como se estancaron Aeoris y sus hermanos, tan seguros en nuestro reinado que nos convertiremos en anacronismos como l? El mundo enferm bajo su rgimen y a punto estuvo de morir. No quisiera que nosotros cometisemos el mismo error. Yandros le estaba observando, y la expresin de sus ojos profundos y de color siempre cambiante pas por toda una gama de reacciones. Regocijo, irritacin, reflexin, respeto, afecto; era imposible juzgar los pensamientos que haba detrs de aquella mirada inhumana. Tarod dijo: Tal vez Aeoris pidiese ojo por ojo, pero nosotros somos

mejores que l. Por eso digo que Keridil tiene que vivir, con independencia de donde haya puesto su lealtad. Yandros reflexion durante unos momentos. Si puede aprender, tal vez merece que se le d oportunidad de aprovechar sus errores pasados. Has hablado de equilibrio, Tarod, y creo que tienes razn. El Orden y el Caos son viejos enemigos, pero los viejos enemigos son tambin viejos amigos. Hay que ensear a Aeoris que no tiene nada que ganar con inclinar demasiado la balanza a su favor. El conflicto que existe entre nosotros nunca podr resolverse; hay que mantener el equilibrio, pues todo lo que crece y prospera debe, por naturaleza, contener su oposicin intrnseca. Sonri sarcsticamente. La oposicin impedir que nos volvamos demasiado engredos. Est bien. Mir al Sumo Iniciado, con un nuevo inters . Keridil Toln podr vivir. Keridil cerr los ojos con fuerza. Estaba dispuesto a morir y morira de buen grado; sin embargo, el alivio que le dio su indulto fue indescriptible. No poda asimilar la realidad de su situacin; una parte de l estaba todava convencida de que todo era una pesadilla de la que despertara en cualquier momento. Abri de nuevo los ojos y vio dos miradas inhumanas que le observaban. Ahora ya no tena miedo; lo nico que senta era una extraa y objetiva impresin dolorosa que no poda definir. Mir a Cyllan y dijo, involuntariamente: Ojal pudiese... No!La voz de Tarod era furiosa. No lo digas. No te atrevas a decirlo! Yandros le mir, y un dbil fruncimiento arrug sus facciones cruelmente perfectas. Tanto significaba para ti? No me respondas como hombre ni como un Seor del Caos. Respndeme, pues, como Tarod, que es ambas cosas. Los ojos verdes se entrecerraron doloridos y Tarod desvi la mirada. Yandros suspir. Mir a Cyllan y extendi la mano izquierda. Al principio pens Keridil que deba ser una ilusin, pero sus dudas duraron poco. Cyllan parpade, un sonido suave brot de sus labios y su cuerpo se puso tenso. Despus la

inteligencia inund los ojos ambarinos donde no haba ms que la mirada fra de la muerte, y murmur una palabra, apenas audible: Tarod...Tarod se volvi rpidamente de espaldas, torturado el semblante.Yandros, no puedes... Est muerta; yo la vi morir!Tranquilzate. Yandros segua mirando a Cyllan, pero alarg una mano para tocar el brazo de Tarod. No la he reanimado. No es solamente un cuerpo sin alma que se mueve y habla. Vive. Tarod se detuvo, volvi la cabeza para mirar al Seor del Caos, impresionado y confuso. El poder de desafiar a la muerte, de invertir el golpe de su mano, era uno de los que saba que solamente posea Yandros en el reino del Caos..., pero era un poder que Ya ndros no haba querido ejercitar durante miles de aos. Yandros tom la mano de Cyllan y la hizo ponerse en pie, aunque ella slo poda mirarle en hipntica confusin. El sonri y llev una mano a la cara manchada de sangre y, despus, a la fea herida entre sus senos. A su contacto, la sangre y la herida abierta desaparecieron. Tengo una deuda personal con Cyllan dijo Yandros, amablemente regocijado. Si pagndola puedo tambin aliviar la afliccin de mi hermano, tanto mejor. Cyllan empezaba a recobrarse de la inercia de la inconsciencia; se llev una mano a la cara, trat de hablar, pero no encontr palabras para expresar lo que senta. Sus ojos sbitamente enloquecieron, se fijaron en Tarod, e hizo un violento movimiento para librarse de las manos de Yandros. Este las solt y ella corri hacia el seor de negros cabellos, detenindose solamente cuando estuvieron cara a cara, como si al fin careciese de valor para tocarle. El no dijo nada, pero le tendi las manos; Cyllan avanz con paso vacilante y sus hombros empezaron a temblar mientras las lgrimas surcaban sus mejillas. Yandros se acerc a ellos. Despdete, Cyllan dijo. Tarod y yo debemos marcharnos de este mundo, y t tienes que quedarte. Hizo una pausa,

sonri. Es decir, a menos que ests dispuesta a hacer el sacrificio que te permita venir con nosotros. Ella se volvi lentamente a mirarle, sin comprender. En cambio, Tarod se dio cuenta de lo que quera decir Yandros, pero el Seor del Caos se le adelant cuando se dispona a hablar. El Caos est en deuda contigo dijo a la pasmada joven. Y yo puedo hacerte un regalo que, si lo aceptas, te permitir quedarte con Tarod. Sus ojos adquirieron de pronto un ardiente brillo carmes. Para siempre. Cyllan empez a comprender y se estremeci al resurgir una esperanza que apenas se atreva a reconocer. Tena la boca seca como el polvoriento suelo del crter, pero murmur: Quieres decir que yo... podra...? Yandros sonri de nuevo, esta vez con un matiz de humor irnico. Es tan terrible la perspectiva de vivir en nuestro reino, Cyllan? Sospecho que t sabes ms del Caos que cualquier otro mortal de tu mundo. Alarg una mano y toc ligeramente su brazo, resiguiendo la cicatriz que le haba causado en el Castillo de la Pennsula de la Estrella. Y no experimentaras nuestro mundo a la manera vulnerable de un ser humano. Te convertiras en parte del Caos, seras inmo r-tal por derecho propio. Te ofrezco esto en reconocimiento a tu valor y a tu fidelidad a mi hermano. Aquella vida puede ser tuya, si as lo deseas. Dejar atrs su existencia, dejar atrs la humanidad y entrar en el reino inconcebible del propio Caos..., ser inmortal, desligada de la cosas terrenas, indemne al tiempo y a la perspectiva de la muerte... Cyllan no poda asimilar lo que le ofreca Yandros; no poda comprenderlo, ni siquiera imaginarlo. Pero un hecho se destacaba como una clara joya en el miasma de sus confusas reacciones. Si aceptaba lo que le ofreca el Caos, ella y Tarod estaran juntos por toda la eternidad, si no lo aceptaba, nunca volvera a verle. Se volvi, desesperada, a la oscura figura que tena al lado. Hombre, demonio, dios, fuese de lo que fuera, le amaba ms que al mundo, y ahora necesitaba ms que nunca su gua. Tarod, qu debo hacer? dijo, con voz entrecortada.

Tarod sacudi la cabeza. No puedo ayudarte, amor mo. No tengo derecho a tratar de influir en ti, no en esto. Pero Yandros ha dicho la verdad. Sus ojos verdes, que nada tenan ahora de humanos, estaban fijos en su cara. Ella conoca bien aquella mirada, y le estaba diciendo lo que haba esperado ms que nada en el mundo. Sin l, nada vala la pena. Dej que sus dedos se cerraran con fuerza sobre los de l y cerr los ojos ambarinos. Ir. Si Tarod quiere tenerme con l, ir... de buen grado. Pestae y mir de nuevo a Yandros. Cmo podr jams darte las gracias? Yandros hizo un ademn indiferente, con una expresin astuta en el semblante. No es ms que un antojo. El Caos no tiene lgica, deberas saberlo. Simplemente me gusta complacer a Tarod. Tarod ri por lo bajo. Si es esto lo que te gusta creer, Yandros, sea como t dices. Yandros inclin la cabeza, como burlndose ligeramente de s mismo. Y ahora dijo, hay una ltima cuestin... Gir sobre los talones y se enfrent a Keridil. Keridil haba escuchado la conversacin entre los tres con muda estupefaccin, incapaz de moverse o de reaccionar de cualquier modo. Comprenda, o crea comprender, lo que Yandros haba ofrecido a Cyllan, y este conocimiento reavivaba en su interior una herida dolorosa. Yandros haba demostrado ser ms compasivo que Aeoris, y si el ms grande de los Seores del Caos haba podido devolver la vida a un muerto, seguramente podra volver a hacerlo... La cara de Sashka, hermosa como antes de que Tarod descargase en ella su venganza, se materializ ante los ojos de su mente y aument su dolor; desterr la imagen haciendo un gran esfuerzo y, cuando mir de nuevo a Ya ndros, comprendi que lo que haba esperado durante un breve instante era imposible. Y tal vez, pens, aunque no pudo reconocerlo, no habra querido que fuese posible.

Yandros y Tarod se movan ahora en direccin a l. Keridil todava no poda aceptar del todo el hecho de que los dioses a quienes ador durante toda su vida haban sido derrotados, y de que estos desaforados, veleidosos e imprevisibles entes haban ocupado su sitio. El Caos haba vuelto... Qu futuro poda haber ahora para l? Yandros ley sus pensamientos, y el Seor del Caos de cabellos de oro sonri: El futuro, Sumo Iniciado, ser como vosotros lo hagis dijo, y su voz argentina pareci levantar chispas en lo ms profundo del ser de Keridil. El mundo cambiar. El Orden ya no gobierna, pero nosotros seremos unos amos muy diferentes. Nos gustan los conflictos y, si t deseas que el Orden represente aqu un papel, se levante contra el Caos, tienes derecho a luchar por ello. Vuelve a la Pennsula de la Estrella, Keridil Toln. Es el lugar que te corresponde por derecho. Aprovecha todo lo que puedas lo que te hemos dejado. Es ms de lo que te imaginas. Keridil no pudo responderle. Contempl un instante aquella cara cruelmente hermosa, aquellos ojos cambiantes, y tuvo que desviar la mirada. Tarod se adelant. Donde hay conflicto puede haber verdadero desarrollo y vida dijo. Entiende esto y lo comprenders todo. Creo... Mir a Yandros y se estableci una comunicacin privada entre ellos. Creo que t, ms que todos los otros mortales, eres capaz de cumplir las tareas que te esperan, Keridil. Para sorpresa y confusin del Sumo Iniciado, alarg la mano izquierda y tom la derecha de Keridil con una fuerza que produjo en su brazo una descarga que le lleg hasta el hombro. Te deseo suerte, viejo amigo. La mano afloj su apretn y los largos y flacos dedos se encorvaron al retirarlos Tarod. Este sonri y, por un instante, esta sonrisa reprodujo la del rapaz de doce aos que haba venido, como desconocido forastero, al Castillo y se haba hecho amigo del hijo del Sumo Iniciado. Reprodujo tambin la del rebelde Iniciado de cabellos negros que haba crecido y se haba desarrollado dentro del Crculo; el Adepto que, dejando atrs al Crculo, haba ejercido un poder que haba destruido las barreras

del Tiempo, el demonio que haba desafiado al ser supremo y le haba vencido. Era la sonrisa de un Seor del Caos. Keridil observ, incapaz de hablar, cmo atraa Tarod a Cyllan a su lado y se enfrentaban los tres a l. Crey ver (despus no pudo nunca estar seguro, aunque la imagen acompaara sus sueos durante el resto de su vida) un paisaje tan extrao, tan indescriptible, que su mente no pudo realmente registrarlo, superponindose sobre la dura roca muerta del crter; un lugar donde el color y la forma y el sonido chocaban y se mezclaban en loca algaraba. El Caos... Keridil lo contempl slo un instante; despus, con un ruido parecido al de una puerta grande cerrndose suavemente, desaparecieron las tres figuras que tena delante. Se qued plantado, inmvil, durante mucho tiempo. Detrs de l estaba el altar partido por la mitad donde haba reposado el cofre de Aeoris, pero el propio cofre se desva neci. A su alrededor yacan sus compaeros: Penar Alacar, Ilyaya Kimi, el anciano erudito Isyn, dos Hermanas, sus propios Adeptos; todos seguan durmiendo, y el silencio que descendi sobre el crter muerto del volcn era casi insoportable. Keridil mir a su alrededor como buscando inspiracin o consuelo en las imponentes paredes de roca, pero all no haba nada. Lo nico que vio fue el primer y delator destello de luz en el cielo, que le dijo que empezaba a despuntar la aurora en el horizonte del este. En su estado de nimo actual, le dio poco consuelo. Alguien rebull y respir con menos fuerza que el cfiro y, al volverse, vio que el Alto Margrave se estaba moviendo lentamente, como en trance, estremecindose al elevarse su conciencia a travs de las capas profundas del sueo en direccin a la maana. Tambin los otros daban seales de despertar, aunque la anciana Matriarca segua yaciendo inmvil, plida, como una arrugada y frgil mueca. La mirada de Fenar Alacar se encontr con la de Keridil, pero ste no pudo responder a la muda y asombrada splica que arda en los ojos pasmados del Alto Margrave, y se volvi de espaldas. Tal vez con el tiempo podra empezar a contestar los millones de preguntas no formuladas; pero todava no. Todava

no. Se haban ido tantas cosas..., tantas cosas que l haba dado por ciertas durante toda su vida y que ahora haban sido barridas. Y sin embargo, Keridil experimentaba que una sensacin injustificada de liberacin empezaba a invadirle, como si levantaran de sus hombros una carga de la que nunca se haba dado plenamente cuenta. De momento, todava no encontraba solaz en ello..., pero haba en ello una promesa, una promesa que era como la de la aurora que ascenda lentamente y sin ruido en el cielo. Fuese lo que fuere lo que guardaba el futuro, se le haba dado una oportunidad de vivir y de gobernar como le dictase su conciencia, libre de toda fidelidad ciega al Orden o al Caos. Y esperaba (crea, se dijo severamente) que podra mostrar se digno de aquella responsabilidad. Lentamente, Keridil se hinc de rodillas sobre el duro suelo de roca. Inclin la cabeza al doblarse sobre sus propias manos cruzadas, y empez a orar. Pero ya no saba a qu dioses tena que rezar. EPLOGO Si volva la mente en aquella dimensin, poda ver el Castillo. Aquel edificio tan antiguo, construido por manos que no eran del todo humanas, habitado por sucesivas generaciones, usurpado por otros cuyas vulnerabilidad y mortalidad eran difciles de advertir. Ahora el crculo se haba cerrado, o casi cerrado. Los centinelas en lo alto de las cuatro vertiginosas torres estaban en sus puestos, teidas las caras por las ltimas luces ensangrentadas del sol al deslizarse hacia el horizonte occidental. Esperaban, como lo hacan cada atardecer, la tormenta sobrenatural que vendra rugiendo del norte en el momento del ocaso, proyectando sus caticos relmp agos a travs de los cielos, mientras las grandes y pulstiles franjas de color avanzaban inexorablemente detrs de ella. Esperaban el Warp que anunciaba la noche, que pregonaba el poder del Caos en su mu n-do, y cuando llegase, se celebraran los ritos y se haran las splicas y el equilibrio se mantendra una vez ms. El senta un extrao afecto por el lgubre y negro Castillo. Contena recuerdos que le gustaba contemplar; en los confines de

sus paredes aprendi mucho, sufri mucho y, finalmente, recobr la memoria de su propia y verdadera naturaleza. Tambin haba encontrado el alma humana por la que estuvo dispuesto a sacrificarlo todo. Ella se movi a su lado y l sinti su sonrisa. Aqu, en un reino ms all de la comprensin humana pero que era ahora el suyo, eligi adoptar la forma de una mujer de cabellos plidos, cara solemne y ojos ambarinos, en la que solamente la resplandeciente ropa del Caos que envolva su cuerpo delgado desmenta la ilusin de humanidad. Eligi aquella imagen porque saba que a l le gustaba; l se volvi hacia ella y adopt una forma que completaba la suya: cabellos negros en contraste con los de oro blanco, ojos verdes que la miraban afectuosamente al atraerla hacia s y estrecharla con fuerza. En algn lugar lejano, una voz enton una horrible armona; l frunci el entrecejo, y el sonido se transform en una nota pura y trmula que le record, agradablemente, las criaturas marinas de pelaje abigarrado que haba conocido antao y que haban servido bien al Caos. El sol rojo de sangre se estaba hundiendo en el mar mucho ms all de la mole del Castillo, y l sinti en sus venas los primeros anuncios del Warp que se acercaba. La tormenta era su sangre, su nervio; hizo un ligero esfuerzo de voluntad y sinti que la fuerza creca, aullando y arrastrndose sobre el mar en direccin a la tierra. Y al acercarse furioso al Castillo, vio, como haba visto antes, una figura solitaria en una ventana alta que se abra al norte que se estaba oscureciendo. Un hombre que, antao, fue su amigo. Se haca llamar Sumo Iniciado, porque este ttulo era antiguo y noble, y lo mereca, crea Tarod, ms que cualquiera de sus semejantes. Ya no llevaba la insignia de su rango, porque el viejo sello del Orden haba perdido su significacin y no se resignaba a llevar el emblema del Caos. Tal vez esto cambiara un da; pero importaba poco. El equilibrio se haba restablecido y Keridil era libre de tomar el partido que quisiera. Los recuerdos que trajeron a Tarod al Castillo hicieron que sus pensamientos se detuviesen en la figura de la ventana. Record lo que era ser mortal y sinti piedad por el hombre de rostro

macilento y ojos atormentados bajo los rojizos cabellos. Keridil haba aprendido lo que era traicionar y ser traicionado, y la leccin le cambi y le endureci. Haba mirado las caras de los dioses del Orden y de los dioses del Caos, y saba que unos y otros se necesitaban. Haba perdido a la mujer que amaba y, al perderla, vio cul era su verdadera naturaleza, de manera que, sin dejar por esto de llorarla, comprenda dolorosa-mente cmo ella le haba engaado y casi corrompido. Haba visto la muerte de la vieja Matriarca, cuya fragilidad haba sucumbido durante aquel ltimo y monstruoso encuentro con el Caos en la Isla Blanca, y con ella desapareci el ltimo bastin de las viejas y rgidas costumbres. La seora Fayalana Impridor, que, sorprendida y emocionada, se haba puesto el manto de Matriarca al declararse la doliente Kael Amion incapaz de desempear el cargo, era lo bastante joven para no haberse contagiado de la inflexibilidad de su predeces ora. Y Fenar Alacar, ahora de diecinueve aos y profundamente afectado por sus recientes experiencias, deleg sus funciones al Sumo Iniciado y se esforzaba en aprender prudencia. El mundo estaba en paz; tal vez ms en paz de lo que estuvo nunca en el recuerdo de cualquiera de sus habitantes. Pero no durara; al Caos le encantaba el conflicto, e incluso ahora se excitaba la mente de Tarod al prever el prximo enfrentamiento con los Seores del Orden. Se producira; el equilibrio se haba establecido y deba mantenerse, pero estara constantemente amenazado, y l y sus hermanos se regocijaran cuando se reanudase una vez ms el antiguo combate. Pero el pivote de aquel conflicto, el eje final sobre el que girara su resultado, estaba en manos de los falibles mortales que durante siglos adoraron al Orden y que ahora se sentan desligados de sus severas normas y libres de elegir su propio camino. En cuanto al que elegiran, ni Tarod ni Yandros ni ninguno de los entes que les servan en el reino del Caos podan saberlo; la invencibilidad no era omnisciencia, y adems, la incertidumbre daba ms sabor al futuro. Pero fuera cual fuese el que eligiese Keridil, Tarod pens, no sin sentir un poco de afecto, que haba demostrado, al fin, que poda hacer frente al desafio de su nuevo papel. Habra

cambios, porque tena que haberlos. Y crea que Keridil sera un valioso instigador. Unos dedos le tocaron ligeramente y unos colores que vibraban mucho ms all del espectro visible resplandecieron alrededor de la figura de la mujer que estaba a su lado. Tarod sonri, y el pequeo microcosmos que era la Pennsula de la Estrella y el mundo gobernado por ella se desvaneci entre lo almacenado en la memoria. Se levant, tendiendo graciosamente una mano, y unos dedos blancos se cerraron sobre los de l, y los dos personajes se alejaron juntos del observatorio. Durante un momento, dos columnas pulstiles de radiacin ocuparon su sitio; despus, tambin ellas se confundieron con la niebla arremolinada del Caos de la que haban salido. En alguna parte, una risa que era casi pero no del todo humana, reson dulcemente; entonces las dos figuras desaparecieron, dejando tras ellas un efimero pero profundo silencio.